[Cổ đại - Huyền huyễn - Tình cảm] Dạ hồ - Chân Nguyên

Thảo luận trong 'Đang tiến hành' bắt đầu bởi Chân Nguyên, 10 Tháng tám 2017.

  1. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 20
    Kỳ duyên


    [​IMG]

    Bước sang mùa đông, trời bắt đầu trở lạnh. Lúc này trăng đã lên cao lắm rồi, lại bị mây che khuất, trông như cái bánh bị ai đó gặm dở. Bình Nhi ngồi bên cửa sổ, đầu ngẩng cao, ánh mắt mơ màng như sương khói, mặc gió rét lướt qua da mặt tê rần, cô cứ chun chun cái mũi nhỏ nhắn lên giữa trời hít hà.

    Nguyệt khí hôm nay yếu quá!

    “Cái Nhi em đang làm gì?”

    Giọng nói nhã nhặn, ôn hoà theo gió bay đến. Hai vai cô khẽ run, đầu quay phắt về phía phát ra tiếng nói, nét mặt thoáng hoảng hốt.

    “Anh Kha?” Cô cười gượng, nửa người vẫn tựa vào bệ cửa sổ, hai mắt mở to. “Nửa đêm thình lình xuất hiện làm em hết cả hồn. Đêm đã khuya, sao anh còn chưa ngủ?”

    “Còn em?” Mộc Kha hất cằm về phía cô, đôi mắt phù quang trầm tĩnh ánh lên ôn nhu. “Đang lo lắng gì sao?”

    Bình Nhi vội lắc đầu. Đúng là cô có chút lo ngại về kế hoạch ngày mai, lo là Vũ đại nhân vốn xuất thân là quan văn kia, dù bây giờ đã cáo quan chuyển sang buôn bán nhưng với tuổi đời và thâm niên lâu năm bôn ba chốn quan trường, e sẽ khó bị sập bẫy.

    Nhưng nghĩ gì thì nghĩ chứ cô không lo lắng lắm! Bởi cô biết nếu kế hoạch của cô thất bại, Mộc Kha sẽ là người làm cho nó thành công. Luôn luôn là như thế!

    “Cứ tin anh.”

    Những ngón tay thuôn dài của nam nhân khẽ đặt lên bờ vai mảnh khảnh của cô, ngắn gọn thốt ra ba từ trầm ổn, như sông dài bình lặng chảy qua núi cao, không quá tự tin nhưng đầy tin tưởng.

    Bình Nhi đưa mắt nhìn hắn, đáy mắt đen láy hơi mờ đầy sự an yên, bàn tay búp măng khẽ đặt lên bàn tay đang nắm lấy vai mình, gió lạnh tựa như biến mất, trong khoảng không dưới ánh sáng loà nhoà của ánh nến, chỉ còn hơi ấm hoà quyện của hai bàn tay, cứ thế, cô không do dự gật đầu, như trao hết tin yêu.

    “Em lúc nào cũng tin anh.”

    *

    Hai ngày sau, Vũ gia cũng quyết định chuyển đi.

    Nắng chiếu qua đỉnh đầu, soi rọi từng chi tiết nhỏ trên con đường đầy đá sỏi. Trên con đường ấy, có một đoàn người mặc kệ cái nắng gay gắt, không ngại mỏi mệt tiếp tục hướng về phía Tây mà đi. Cho dù ai nấy đều khát khô cả họng, chân tay mềm nhũn, bụng đói ì èo, mồ hôi tắm ướt đầu tóc cùng quần ào thì cũng không ai dám dừng lại nghỉ mệt. Bởi con đường họ đang đi giờ đây nối tiếng là có nhiều cướp. Cứ mười đoàn đi qua là có hết chín đoàn bị cướp, tất nhiên cũng có bị giết, bị giấu mất xác.

    Sở dĩ con đường lúc đầu họ chọn là một con đường khác nằm gần đê chắn lũ. Ngặt nỗi không biết sao đang yên đang lành, tối hôm qua con đê đường ấy đột nhiên bị vỡ, biến con đường tội nghiệp thành sông. Và trêu ngươi thế nào, đường đến phủ mới của Vũ đại nhân lại chỉ có thể dựa vào hai con đường và một thì đã nằm im dưới đáy nước, không biết bao giờ mới cạn nên bất đắc dĩ, họ phải đánh liều chọn đi con đường quỷ tha ma bắt không ai dám đi này.

    Đề phòng trường hợp lỡ có gặp cướp thật, Vũ đại nhân đã an bài, bố trí cho cả một đoàn vệ sĩ đi theo. Những người này không xuất thân từ quân đội thì cũng là kẻ võ nghệ đầy mình, lấy một chọi mười cũng chẳng hề hấn.

    Nhưng dù có tính toán thế nào, Vũ đại nhân kia cũng không lường trước được, toán cướp mình sắp đụng độ không phải bọn đầu trộm đuôi cướp tầm thường.

    Tiếng đốc thúc không ngừng vang lên dù người nói câu đó cũng đã mệt lã. Để tránh gây chú ý, Vũ đại nhân cùng vợ mình không ngồi kiệu như bình thường, quần áo cũng có phần rách rưới, chấp nhận ngồi xe bò nắng noi oi bức cho ngựa kéo cả quãng đường dài. Tài sản ông ta cũng khôn khéo chia đều thành ba phần, hai phần kia gửi lại Đàm phủ nhờ giữ giúp, chờ khi nước rút sẽ trở lại vận chuyển ở tuyền đường kia, phần còn lại đánh liều mang theo, đồ dùng không quá phô trương, vàng bạc cũng ít, chủ yếu là lương thực. Nếu có gì không hay xảy ra, bọn họ chạy trốn cũng không cần phải lo nghĩ.

    Suốt cả chặng đường không một ngọn gió thì đột nhiên, khi đoàn người xe tiến vào rừng trúc, một trận cuồng phong không biết từ đâu bất ngờ ập đến, thổi bay người ngựa cùng lương thực của bọn họ. Cùng lúc đó, ba bốn bóng đen ẩn hiện xẹt qua sau mấy bụi trúc rồi mất hút. Nghĩ là bọn cướp, người làm của Vũ đại nhân hoảng sợ la hét, đám vệ sĩ được thuê thì hùng dũng rút đao kiếm, bao vây lấy đoàn người cùng xe, ánh mắt lộ rõ sát khí không hề sợ hãi.

    Quả là người được Vũ đại nhân thuê có khác!

    Nhưng rồi bầu trời ban trưa đột nhiên tối sầm. Tất cả mọi người đang không hiểu chuyện gì xảy ra, nhìn thiên tượng bất thường mà phút chốc càng thêm hoảng loạn, cơ hồ như muốn bỏ của mà chạy thì rào một cái, một trận mưa tên xối xả ập đến, đâm chết hết đám vệ sĩ và gia nhân phủ. Một mũi tên sắt bay đến trước mặt Vũ phu nhân, sắp xuyên qua họng thì bất ngờ vang lên một tiếng keng, mũi tên bị đánh bật ra.

    “Mình không sao chứ?” Vũ đại nhân đưa kiếm chắn ngang người vợ mình, lo lắng hỏi.

    Vũ phu nhân đưa tay ôm ngực, nhìn chồng mình lắc lắc đầu, chưa kịp định thần thì lại nhìn về phía phải la lên.

    Như cùng lúc với tiếng kinh hô của vợ mình, Vũ đại nhân uy dũng bay đến, nhanh gọn vung đao đánh bay hết năm mũi tên đang lao đến với tốc độ kinh người.

    Nằm ngoài dự kiến, thật không ngờ Vũ đại nhân xuất thân là quan văn lại có võ công cao như vậy. Cô đã quá khinh thường người này rồi.

    Vũ đại nhân đẩy vợ ngồi lên xe bò, đoạn quay đầu nhìn lại, hai bên nếp nhăn quanh mắt khẽ giựt, thoáng bàng hoàng nhìn đám vệ sĩ và gia nhân của mình chết thảm trên bãi máu, toàn thân găm đầy tên nhọn, mắt chưa kịp nhắm. Như không thể nhìn thêm, lại đang lúc dầu sôi lửa bỏng, ông phất cương ngựa, vội vàng rời đi.

    Con ngựa cũng bị trúng tên ở đùi nên tốc độ chạy không được nhanh như bình thường. Mặc dù rất đau nhưng dường như con vật ấy biết mình đang trong tình cảnh gì, bán mạng lao về phía trước.

    Vũ đại nhân không ngừng phất roi ngựa, cố tránh vết thương của con vật để không làm đau nó, tránh trường hợp nó đau quá lại lồng lộn không chịu đi.

    Bình Nhi núp sau tán cây âm thầm nhìn hai vợ chồng họ đánh xe đi, đầu mày khẽ nhíu rồi quay sang nói với người đàn ông che mặt, vận y phục đen bên cạnh.

    “Bí mật báo với Mộc đại nhân, kế hoạch có chút thay đổi.”

    Sau khi nghe cô căn dặn, người nọ mau chóng lao vụt đi, tựa hồ biến mất tại chỗ.

    Xe đang leo băng băng trên đường thì đột nhiên mấy bụi trúc hai đua nhau đổ hàng loạt, chắn ngang con đường trước mặt. Con ngựa kinh hãi hí lên một cái, chóng hai vó trước làm xe bò thoáng chốc chao đảo. Người đàn ông bị đột kích bất ngờ nhưng vẫn giữ nét trầm ổn trên gương mặt, mi tâm khẽ nhíu rồi nắm cương ngựa, đồng thời chặt đứt dây thừng nối ngựa và xe.

    “Mai Hồng, nhanh xuống! Tôi đỡ bà leo ngựa.”

    Người đàn bà liền theo lời chồng, trèo xuống xe bò, dùng hết sức leo lên lưng ngựa cao hơn mình cả cái đầu. Đỡ vợ xong, Vũ đại nhân nhảy phốc lên yên, choàng tay qua hai bên người trước mặt, thúc ngựa hô một cái, điều khiển cho nó nhảy ngang qua đám tre trúc.

    Nhưng con ngựa đã bị thương, vết thương vẫn còn rĩ máu, lại chở trên lưng hai người, đường xa mỏi mệt kéo xe đã sớm không còn sức. Nó cứ vậy bất tuân lời chủ, ngọ nguậy đầu hì hì mũi, bốn chân vòng vo không muốn đi tiếp.

    “Mạnh Phi, mau nhảy qua!” Vũ đại nhân nhíu mày quất roi vào mông con ngựa, không may trúng ngay vết thương làm kinh đả con vật tội nghiệp.

    Nó lại hí lên một hồi dài, vùng vằng như muốn hất chủ mình xuống. Vũ đại nhân chau mày, tay siết chặt dây cương, hai chân kẹp chặt không chế con vật đang lồng lộn. Đã không có thời gian vuốt ve dỗ nó yên thì một đám người từ hai bên bỗng bay ra, chắn trước ngựa của Vũ đại nhân.

    Đám người này nhìn sơ khoảng mười người, đều vận đồ đen và che mặt, tay cầm kiếm, vận dụng vũ khí và thủ thế chuyên nghiệp. Nhiều thứ kết hợp như vậy, không khỏi có chút làm người khác nghĩ đến thích khách hơn là cướp thông thường.

    “Giết!” Một tên phất tay ra hiệu, khẩu khí cứng rắn, không hùng hổ, vừa đủ để đồng bọn xung quanh nghe.

    Ngay lập tức, đám người cùng lúc xông lên. Vũ đại nhân vung kiếm lên đỡ hai thanh kiếm chém xuống, đoạn vung chân đá vào bụng một tên, tên còn lại thì vung kiếm chém ngang cổ. Vừa xong tên này thì tên khác lại lao đến, năm sáu người vây quanh Vũ đại nhân. Ông ta coi vậy mà võ nghệ đầy mình, liên tục xuất đòn làm bị thương hai tên đứng trước rồi lại lộn nhào lên không, một cước giang chân đá ngã hai tên hai bên. Cát bụi bay mịt mù, tiếng sỏi dưới chân bị đoàn người quần vũ đạp lên không ngừng reo lên sột soạt như thể đang hưởng ứng trận đánh kịch liệt.

    Nhân lúc Vũ đại nhân không chú ý, một tên ở sau cầm kiếm vung đến đâm vào mạng sườn ông. Vũ đại nhân nén cảm giác đau đớn, vung kiếm chém gãy kiếm đối phương, một nhát chém đứt tay y, cánh tay văng lên không trung kéo theo dải máu đỏ thẫm rồi rơi bịch xuống đất. Ấy vậy mà tên thích khách chẳng hề hấn gì, cũng không gào lên đau đớn, dùng tay còn lại nhặt kiếm chém người trước mặt.

    Cùng lúc đó có tiếng la thất thanh của vợ ông truyền đến. Vũ đại nhân hốt hoảng nhanh gọn xử lí tên thích khách dai như đỉa, nhanh như cắt chạy đến cứu vợ mình. Ánh sáng chói loà từ kiếm thích khách loé lên, ngay khoảnh khắc lưỡi kiếm kề cổ người đàn bà, Vũ đại nhân vẫn còn cách vợ mình một khoảng xa. Ông tức khắc phóng kiếm về phía tên đang chém vợ mình thì bất ngờ, một tên thích khách khác lại vung kiếm, keng một cái hất bay thanh kiếm đang lao đến của ông.

    Tên thích khách ấy thoáng quay đầu nhìn ông, ánh nhìn lạnh lùng đầy sát khí, không biểu lộ chút cảm xúc nào.

    Tiếng thét của người đàn bà văng vẳng bên tai. Vũ đại nhân thất kinh hét lớn, hai đầu gối đập xuống nền sỏi, mắt giương giương nhìn vợ mình dưới lưỡi kiếm sắc lạnh. Ngay giây phút thập tử nhất sinh ấy, khi cơn tuyệt vọng không giấu được trong lòng ông trào ra thành nước mắt thì tên thích khách kia chợt buông kiếm. Vũ phu nhân trân trân nhìn hắn, không thét lên nổi nữa. Đầu của tên thích khách đã bay ra xa nhưng người của hắn vẫn đứng ngông nghênh trước mặt bà, máu từ cổ không ngừng phun ra, bắn hết vào mặt người đàn bà rồi ngã rầm ra đằng trước.

    Bà ta lại lần nữa thét lên trong kinh hoàng, đầu tóc, mặt mũi đều dính đầy máu, mùi hôi tanh tưởi tràn ngập không gian.

    Phía sau cái xác không đầu vừa ngã xuống xuất hiện một thanh niên vận y phục trắng xoá, tay cầm thanh kiếm cán đen chạm trổ cầu kỳ, đôi môi thoáng cười nhưng ánh mắt lạnh nhạt, từ trên cao khẽ nhìn xuống người đàn bà hoảng loạn quỳ trên đất.

    Cùng lúc đó, đám thích khách phía Vũ đại nhân đồng loạt la lên thất thanh. Từ phía này nhìn đến chỉ thấy nhân ảnh của ai đó đang không ngừng vung kiếm chém chém giết giết, bay qua nhảy lại như chú chim sẻ nhỏ, dụng kiếm mà như đang múa bút, uyển chuyển và lưu loát, loáng cái bọn thích khách đã bị hạ gục hết dưới chân.

    Cô gái kia đầu đội nón là gần như che nửa mặt, một thân áo viên lĩnh xanh nhạt, vải vóc tầm thường, dáng người không cao, thân hình mảnh khảnh đứng vững chãi giữa bãi hoang tàn ngập trong máu tươi. Sau khi đánh tan kẻ địch, cô gái lẳng lặng tra kiếm vào vỏ. Âm thanh trượt dài từ kiếm vang lên, lạnh lẽo như gió lạnh nơi sơn nguyên vắng, nghe kinh tai mà rợn hết cả da gà.

    Cô gái đưa tay búng vành nón lá ngửa ra sau, để lộ gương mặt xinh đẹp, đôi mắt nửa trong nửa đục như có ánh sao sáng lấp lánh, cứ vậy nở nụ cười rạng rỡ với người thanh niên đứng cạnh Vũ phu nhân, nụ cười như thể màn chém giết vừa nãy chỉ là một cuộc dạo chơi bắt bướm bình thường.

    Ngày cứ vậy trôi qua. Khối cầu tròn tròn ở phía Tây sau khi uể oải phả thứ ánh sáng hồng hồng cam cam lên những áng mây mềm thì dần dần di chuyển về khuất sau núi.

    *

    “Cháu mời bác!”

    Một bé gái khoảng bảy tám tuổi vui vẻ cầm chén cháo bằng hai tay, đưa cho Vũ đại nhân. Người đàn ông mỉm cười nhìn cô bé, chậm rãi nhận lấy bát cháo sứt mẻ. Vợ ông đang ở ngoài nấu thuốc, thấy vậy thì vội đặt quạt xuống, mau mau cầm lấy cái bát thổi thổi, đút chồng từng muỗng cháo.

    “Ông để tôi, cử động nhiều coi chừng ảnh hưởng đến vết thương mới băng.”

    Người đàn ông nhìn vợ mình bằng ánh mắt nồng ấm, khẽ đặt bàn tay gân guốc của mình lên tay bà, không nói không rằng, chỉ khẽ gật đầu. Dường như nhiều năm bên nhau, cùng trải qua bao sóng gió, bọn họ chẳng cần nói gì nhiều cũng đã hiểu được ý nhau, ánh mắt trao nhau đầy tin tưởng.

    Bé gái đưa cháo xong, nhìn vợ chồng họ thân mật hình như cũng cảm nhận được chút gì đó, cười một cái rồi bỏ ra ngoài ngồi quạt thuốc.

    Căn nhà lá nơi họ đang ngồi dựa lưng ngay vách núi, xung quanh rộng rãi nhưng chưa hút khỏi tầm mắt đã là vách đá cao sừng sững, tựa hồ khu vực này là một cái lòng chảo sâu vậy. Nhưng nếu để ý kĩ, chỗ này không phải lối cụt, hai đầu có lối ra đàng hoàng hay miễn cưỡng cũng có thể nghĩ chỗ này là một cái khe núi khá to đi.

    Nhưng nói gì thì nói, dựng nhà ở đây cũng quá nguy hiểm. Nhỡ tối người trong nhà đang ngủ, gặp phải đá lỡ thì biết làm thế nào?

    “Bác trai tỉnh rồi ạ? Bác gái thấy trong người thế nào rồi?”

    Một giọng nói trong trẻo từ ngoài cửa vang lên lanh lảnh. Vũ đại nhân ngước mặt lên thì bắt gặp một cô gái nhỏ nhắn đeo mạng che mặt, tay trái cầm một con gà chết rủ, tay phải cầm mấy bọc trắng xỏ dây, híp mắt vui vẻ nhìn hai người.

    Vũ đại nhân vội vàng đứng lên, thành kính chắp tay ra trước, cúi người đầy cảm kích.

    “Đa tạ ơn cứu mạng của cô nương. Nếu như không có cô cứu giúp, ắt vợ chồng tôi sớm đã đoàn tụ cùng ông bà rồi.”

    “Ấy… Bác nói gì vậy! Bác đừng làm vậy cháu ngại lắm! Cứu người là chuyện đương nhiên mà.”

    Bình Nhi vội bỏ con gà và túi thuốc xuống, chạy đến đỡ Vũ đại nhân, đoạn tiếp lời.

    “Hai bác cứ ngồi nghỉ. Cháu làm thịt gà cho hai bác tẩm bổ. Bác trai bị thương đừng vận động mạnh, thầy cháu vừa mới băng bó, bảo vào rừng hái ít thảo dược chuyên trị thương, tí sẽ quay lại ngay thôi. A! Thầy cháu về rồi.”

    Cô đang nói thì từ xa bỗng vang lại tiếng bước chân quen thuộc. Vợ chồng Vũ đại nhân khó hiểu nhìn nhau rồi lại nhìn ra cửa, đúng là thấy có bóng người đang tiến lại thật. Nhưng sao cô gái này không nhìn lại biết?

    “Thầy ơi!” Bình Nhi vung tay qua lại, hớn hở gọi người kia.

    Người kia không nói không rằng, khoé môi hơi cong lên, bước từng bước chắn chắn tới. Tóc đen dài qua vai, quần áo xanh ngọc chỉnh tề, mày mục thanh tú, mũi cao thẳng tắp, phong thái nhã nhặn càng thêm nổi bật. Vừa nhìn là biết người này không phải người bình thường có thể so được. Người đó vừa đến gần, Vũ phu nhân liền nhận ra ngay ân nhân, cảm kích đến nỗi chút nữa quỳ xuống cảm tạ người nọ.

    “Bác đừng khách khí! Cứ tự nhiên như ở nhà. Lúc nãy tôi đã xem vết thương, mất máu khá nhiều nên tạm thời bác trai cứ ở lại đây tỉnh dưỡng. Nếu sáng mai thấy khoẻ hơn, tôi gọi xe đến đưa hai người về.”

    “Thật sự rất cảm tạ… À, không biết nên xưng hô với hai vị thế nào?”

    “Tôi tên Mộc Kha, còn đây là học trò của tôi, Bình Nhi. Kia là em gái Nhi, Như Y.” Mộc Kha dang tay về phía cô rồi lại chỉ sang bé gái đang quạt thuốc ngoài sân. “Còn hai vị đây là…”

    “Thất lễ quá! Lẽ ra chúng tôi nên giới thiệu trước mới đúng. Tôi là Vũ Hoài Nam, đây là vợ tôi, Mai Hồng. Không giấu gì hai vị, chúng tôi đang trên đường chuyển nhà thì gặp phải cướp.”

    Nói rồi, Vũ đại nhân tường tận kể cho Bình Nhi và Mộc Kha toàn bộ mọi việc mà cả hai đã biết hết rồi, sau đó, ông ta ngẫm một hồi thì có nhắc đến một người thầy bói.

    “Không biết có phải do tôi nghịch ý trời nên mới rước phải hoạ này hay không, nhưng làm thế nào cũng không đem chuyện này ra khỏi đầu được.”

    Rồi người đàn ông bắt đầu kể.

    Chả là mới hôm qua, vợ chồng ông ấy có ra phố mua ít đồ chuẩn bị dời phủ thì tình cờ trông thấy một cảnh tượng lạ. Ngay góc ngã ba chợ, bên hông một quán rượu nhỏ xuất hiện một quầy xem bói mới mở. Nói là quầy chứ thật chất chỉ là một cái bàn tre đơn giản và một cái ghế tre thô sơ, một bên chân bị gãy nên dùng dây mây quấn tạm lại. Chủ quầy là một ông lão khoảng hơn năm mươi, tóc điểm hoa râm, râu ria phấp phới, ngồi im trên ghế mặc cho thiên hạ qua lại chỉ trỏ vẫn tĩnh tâm nhắm mắt, không rõ là đang ngủ hay đang ngồi thiền. Đáng chú ý, bên cạnh ông lão dựng một biển hiệu bằng vải thô màu đỏ, trên viết một chữ (Duyên) màu đen thật to.

    Hẳn sẽ không có gì đáng nói nếu như ông thầy bói kia không liên tục từ chối khách đến quầy nhờ xem bói. Hễ ai đến trước mặt ông ta, thậm chí chưa kịp mở miệng đã bị ông ta giơ tay chặn họng, nho nhã buông một câu: “Không bói.”

    Chưa kể có vị con quan đại phú đại quý đi qua, ngông nghênh đặt một túi bạc lên bàn tre, nặng đến nỗi mặt bàn yếu ớt kia oằn xuống như muốn gãy đôi, đề nghị ông xem bói nhưng ông ta vẫn một mực bảo không là không. Tức giận, tên con quan ngông cuồng giang thẳng chân đá vào người thầy bói một cái. Ấy thế mà ông ta vẫn không chịu mở mắt ra, cũng không né tránh hay chống cự, trực tiếp bay một phát xuống ghế, cả người lấm lem bùn đất. Vậy mà ông thầy bói không hề hé răng kêu vang, hai tay cứ mò mẫm trên nền đất như tìm kiếm vật gì đó, mồ hôi đổ từng hạt. Bấy giờ, người xung quanh mới phát hiện dưới gầm bàn có một chiếc gậy tre.

    Hoá ra lão thầy bói này bị mù.

    Nhiều người tỏ ra bất bình, ánh mắt chẳng mấy thiện cảm đồng loạt nhắm vào tên con quan phách lối nhưng không ai dám đứng ra dìu ông lão hay lên tiếng mắng mỏ, bảo vệ ông. Đơn giản bởi họ chỉ là dân thường, là tầng lớp thấp kém trong xã hội, đâu dám đắc tội với đứa con trai cưng của tên quan nổi tiếng tham ô nhất vùng.

    “Vô liêm sĩ! Thật chẳng ra thể thống gì!”

    Một tiếng quát đột nhiên vang lên. Tất cả mọi người động loạt hướng ánh nhìn về phía phát ra tiếng nói. Từ trong đám đông, một người đàn ông trung niên dõng dạc bước ra, thần thái ưu việt, tướng tá đạo mạo, lưng thẳng như trường đao. Người đàn ông mới xuất hiện kia tiến đến nhặt lấy gậy giúp lão thầy bói, đoạn đỡ ông ta đứng dậy.

    “Vũ đại nhân! Vũ đại nhân!”

    Trong đám đông có giọng nói chợt reo lên, không biết là của ai. Thế là, một làn sóng bắt đầu lan toả trong người người lớp lớp đủ mọi giai cấp đang chầu chực xung quanh, ai cũng reo vui, miệng không ngừng kêu lên: “Vũ đại nhân, Vũ đại nhân, quan thanh liêm của Đại Việt.”

    “Ngài ấy làm gì ở đây?”

    “Không phải đã cáo quan về quê ở ẩn rồi à?”

    “Có Vũ đại nhân ra mặt, cho tên kia biết tay!”

    Tên con quan bấy giờ nghe đến ba từ “Vũ đại nhân” thì mặt có hơi hoảng, động thái không còn kiêu căng như lúc trước, nhìn ông với vẻ dè chừng. Vũ Hoài Nam phủi phủi bụi trên người ông lão, đoạn liếc ánh mắt như găm dao về phía tên con quan bấy giờ đang như cọng bún thiêu nhưng vẫn cố ra vẻ ta đây, không ngần ngại trừng trừng nhìn ông.

    Vũ đại nhân híp mắt nhìn y đánh giá một lượt, hừ lạnh, nói với ngữ điệu hơi khinh miệt.

    “Nếu ta không lầm thì cậu chính là con trai thứ của tri phủ lộ Phúc Án, Nguyễn Không đúng chứ? Sao? Nhìn cái gì? Không nhận ra ta à? Cũng phải, lúc ta gặp cậu khi ấy cậu vẫn nhỏ, chỉ cao bằng chừng này, lại còn rất lễ phép.”

    Vũ đại nhân gật đầu cười nói rồi giơ tay ra như đang chạm đầu vào một đứa con nít. Giọng cười như đang trôi về miền quá khứ, thanh âm ngân dài như tiếng chim kêu cuối trời, nhưng chẳng bao lâu thì âm thanh ấy cũng ngưng bặt, cất giọng đều đều.

    “Vậy mà không ngờ, đứa trẻ ấy khi lớn lại thành cái dạng này. Giữa thanh thiên bạch nhật ăn hiếp một lão già mù. Trước đây, ta đã từng có chút hy vọng, ngươi sẽ không đi theo con đường của thầy ngươi. Nhưng quả là ông bà ta nói không sai, thầy nào thì con đấy.”

    “Ông nói cái gì?” Tên con quan nghe thấy liền trở nên hùng hổ, định lao vào đánh thì bị mấy gia nhân đi theo cản lại. “Chúng mày buông tao ra! Này lão già! Ông ỷ mình từng là quan lớn thì muốn nói gì thì nói à? Tôi nói cho ông biết, đụng chạm đến tôi thì được nhưng không được đụng đến thầy tôi. Lão già chó chết, có ngon thì lại đây!”

    Trông thấy hành động hùng hổ của y, bà con xung quanh lại được một phen bàn tán, thi nhau chỉ trỏ.

    “Coi nó nói chuyện kìa! Vũ đại nhân nói đúng rồi còn gì nữa. Đúng là thầy nào con đấy mà.”

    “Đúng rồi! Thầy nó tham ô lật lọng cả một vùng, ai mà không biết. Làm như hiếu thảo lắm ấy!”

    Bao nhiêu mắng nhiếc, sỉ nhục đều đổ lên đầu tên con quan vốn đã quen thói ngang tàng, không coi ai ra gì. Hắn hết lồng lộn với những người xung quanh rồi quay sang nhìn Vũ đại nhân bằng thái độ giận dữ. Như không nhịn được nữa, hắn la lên một tiếng rồi vung nắm đấm lao vào Vũ đại nhân. Dù khoảng cách đã rất gần với mình nhưng Vũ đại nhân không hề né tránh cho đến khi một lực thật mạnh đẩy Vũ đại nhân suýt ngã nhào sang bên. Vừa hay, lão thầy bói kia hưởng trọn cú đánh trời giáng vì ra tay nghĩa hiệp cứu người. Lão ngã oạch ra đất, toàn thân run rẩy rồi không chút động đậy. Vũ đại nhân đanh mặt chạy đến đỡ lão rồi quắt mắt nhìn tên con quan đang đắc ý, cười giễu cợt lão già đã mù còn bày đặt trỏ mũi vào chuyện người khác

    Bị Vũ đại nhân lườm đến phát sợ nhưng tên con quan kia vẫn một mực giương oai, tiếp tục lao vào Vũ đại nhân định sút cho ông một cú. Nào ngờ, tên ấy không những không chạm được vào Vũ đại nhân, còn bị ông ấy đánh cho một trận nằm la khóc dưới đất.

    Bình Nhi và Mộc Kha ngồi nghe say sưa, biểu cảm như mấy đứa trẻ đêm đêm ngồi nghe người già kể chuyện cổ tích ở các thôn làng.

    Ngoài trời bóng đêm đã gọi cửa, trăng đã sớm lên cao, ngọn đèn dầu yếu ớt cháy le lói, không đủ xua đi bóng tối bao trùm gian nhà lá rách nát cũng như bảo bọc con người ta khỏi cái lạnh.

    Mộc Kha lẳng lặng nhóm một ít lửa trước sân rồi cẩn thận dìu Vũ đại nhân ra ngồi sưởi ấm.

    “Tôi nghĩ đám người áo đen đó không phải bọn cướp rừng trong lời đồn.”

    “Sao Vũ đại nhân lại nghĩ thế?” Mộc Kha ném một thanh củi vào đám lửa, tàn lửa lất phất bay quần vũ, lốm đốm như đom đóm.

    Vũ đại nhân chậm rãi nhíu mày, hướng ánh nhìn xa xăm về phía triền núi. Từ phía núi đen kịt, bất giác ánh mắt lạnh lùng, đầy sát khí mà cũng rất bình thản xen lẫn nỗi cô độc của gã áo đen đột nhiên hiện ra trong tâm trí người đàn ông đã quá tứ tuần.

    “Là do tôi quan sát thấy kiếm pháp của bọn chúng, cả cách tấn công rất bài bản… và cả linh cảm mách bảo.”

    “Có khi nào là do vị công tử họ Nguyễn kia không?”

    Vũ đại nhân chậm rãi lắc đầu, khoé môi nở nụ cười nhạt.

    “Người như hắn không có gan đó đâu.”

    Mộc Kha lẳng lặng gật đầu, chẳng đáp cũng chẳng lộ biểu tình nào, nét mặt như ra chiều suy nghĩ lắm. Được một lúc thì Vũ đại nhân lại cất tiếng hỏi, tầm nhìn hơi chếch về phía căn nhà lá độc nhất giữa chốn hẻo lánh này.

    “Thầy Mộc, có thể cho tôi hỏi, tại sao cô bé kia lại đeo mạng che mặt vậy?”

    Vũ đại nhân vừa hỏi, trong đầu bất giác hiện ra khuôn mặt xinh đẹp tuyệt thế của cô gái nhỏ nhắn luyến thoắn vung kiếm cứu vợ chồng ông khỏi đám người áo đen, lòng không khỏi thắc mắc.

    “Chắc Vũ đại nhân không biết, học trò tôi chỉ có mỗi cái Nhi, vừa xinh xắn lại rất có khiếu… Ngặt nỗi con bé lại mắc phải bệnh lạ. Cứ hễ trời trở lạnh hoặc nóng một chút, mặt sẽ lập tức nổi những đốm đỏ rất khó coi.”

    Vũ đại nhân thốt lên một tiếng cảm khái, con ngươi đen láy hơi động, ra chiều cảm thông.

    “Ra thế. Thật tội nghiệp! Hãy còn rất trẻ cơ mà. Mà ngay cả thầy đây cũng không giúp được cho cháu nó sao?”

    “Tôi chỉ là một đạo sĩ, biết chút y thuật. Cũng đã từng dẫn hai chị em nó rong ruổi cầu thần y nhưng đều thất vọng trở về.”

    Vũ đại nhân gật đầu rồi hỏi tiếp.

    “Chốn hoang vu hẻo lánh này, ba thầy trò ở đây, không sợ gặp phải dã thú hay thổ phỉ gì sao? Dù là võ công cao đến đâu, e không tránh khỏi rủi ro.”

    “Cái này thì Vũ đại nhân không cần bận tâm. Đừng nói đến hai chục tên, hai trăm tên hay hai trăm con dã thú đều không cách nào làm hại chúng tôi được.”

    Vũ đại nhân nghe Mộc Kha đáp đầy tự tin, mắt tràn trề ý cười không khỏi khiến ông nghĩ người này quá kiêu căng, ngạo mạn. Nhưng nghĩ là nghĩ như thế chứ ông ấy cũng không tiện nói ra lời lẽ trong đầu, vừa định bắt sang chuyện khác thì Mộc Kha chợt lên tiếng, ngữ khí đầy ý cười tế nhị.

    “Đạo sĩ chúng tôi có thể làm được những thứ mà ngài đây không tưởng được. Không phải tôi kiêu căng, ngạo mạn, qua thời gian nếu còn gặp lại, ngài sẽ hiểu thôi.”

    Vũ đại nhân sững sờ nhìn người trước mặt, thấy hơi chột dạ nhưng vẫn cẩn thận che dấu bằng gương mặt trầm ổn, có điều đấy mắt hơi xao động. Người bình thường nhìn mặt đoán ý nhau không có gì lạ nhưng không hiểu sao ông lại có cảm giác như người này có thể đọc được ý nghĩ của mình.

    Ông tự cho mình là người nhạy cảm, có lúc đa nghi thái quá. Ai quen biết ông cũng điều nói thế, kể cả người vợ mấy chục năm chung gối với ông. Song cũng nhờ cái sự nhạy cảm quá mức này, ông mới tránh được không biết bao nhiêu tai hoạ đổ ập trên đầu mình suốt hai triều Đinh, Lý, trừ hôm nay.

    Khoảng lặng giữa hai người không kéo dài bao lâu thì cách đó không xa có tiếng nói trong trẻo truyền đến. Hai người ngoảnh đầu lại, thấy Bình Nhi, Vũ phu nhân và Như Y vui vẻ đi tới, tay cầm nào gà, nào chén đũa, nào chăn… trông có vẻ bận bịu.

    “Để tôi giúp bà.”

    “Đưa đây cho thầy.”

    Hai người đàn ông mau chóng đứng dậy đón lấy mấy món đồ trên tay đám người Bình Nhi. Mộc Kha cầm lấy con gà vừa vặt lông trên tay Bình Nhi, trông bộ dạng hớn hở chờ được ăn của cô thì không khỏi bật cười.

    “Coi kìa! Thèm đến nỗi muốn chảy cả nước dãi luôn rồi.” Hắn búng trán cô rồi nói với Như Y. “Con ra bên nhà hái ít chanh, mở túi thầy lấy ít muối đem lại đây bỏ đĩa.”

    Như Y ngoan ngoãn “vâng” một tiếng, đoạn chạy như bay về phía cây chanh cao ngang đầu mình. Bình Nhi xoa xoa trán, nhăn nhó cười bẽn lẽn. Hắn cũng không nói gì nhiều, trực tiếp đi về phía đám lửa, cầm thanh gỗ dài, nhọn chuẩn bị sẵn, đâm xuyên con gà rồi để lên trên lửa quay con gà đến khi chín vàng, mùi hương ngào ngạt kích thích bao tử rồi mới rút ra.

    Bốn người chia nhau phần gà, vừa ăn vừa chấm muối tiêu chanh, vừa xuýt xoa. Cơn đói cùng vị ngon lành trên lưỡi thông qua cuống họng dường như làm họ quên mất những khó khăn ác nghiệt của ngày dài. Ai nấy đang gặm nhắm phần gà của mình thì Vũ đại nhân chợt dừng lại, đôi mắt trở nên thất thần, không giấu nỗi buồn bã, thở dài một hơi.

    “Người làm phủ ta già có trẻ có, họ theo ta bao nhiêu năm, tin tưởng ta. Vậy mà chỉ vì chút bồng bột cùng tín toán sai lầm của mình, ta đã chà đạp lên niềm tin của họ… Lẽ ra… Ta nên nghe lời lão thầy bói kia…”

    Sau khi bị đánh cho một trận, tên con quan quần áo tơi tả, khóc lóc lồm cồm chạy đi, kéo theo lũ gia nhân mặt mũi bầm dập đuổi theo sau. Bà con đua nhau vỗ tay rầm trời. Lão thầy bói sau khi được đỡ dậy cũng hoàn hồn mở miệng, quay mặt về phía tiếng nói của Vũ đại nhân, nở nụ cười kì lạ.

    “Đa ta Vũ đại nhân đã cứu cái mạng già này! Để đền đáp ơn này, ngài có muốn lão xem qua một chút không?”

    Vũ đại nhân có hơi sững sờ nhìn lão. Mặc dù trên má vẫn còn lưu lại vệt tím do mới bị đánh nhưng lão ta sau khi rên rĩ mấy cái, vẻ hoảng hốt trên gương mặt đã không còn nữa mà thoáng chốc biến thành một nụ cười hiền, phong thái trở lại điềm đạm. Nói sao nhỉ, cứ như thể, những chuyện xảy ra vừa rồi, lão đã đoán biết trước hết rồi vậy.

    “Không cần đâu. Ta trước giờ không tin vào bói toán.” Vũ đại nhân cười đáp, đoạn như muốn cáo biệt rời đi.

    Lão thầy bói vẫn cười cười ngồi trên chiếc ghế tre vừa được dựng lại, miệng đột nhiên ngâm bài thơ.

    “Đại mộng thuỳ tiên giác

    Bình sinh ngã tự tri

    Thảo đường xuân thuỵ túc

    Song ngoại nhật trì trì.”

    Dịch:

    “Mơ màng ai tỉnh trước

    Bình sinh ta biết ta

    Thềm tranh giấc xuân đẫy

    Ngoài song bóng xế tà.” (1)

    Vũ đại nhân giương mắt nhìn lão, cuối cùng cũng bật cười, nho nhã cất tiếng.

    “Thật cảm khái làm sao! Một thời Xuân Thu chiến quốc. Ta tự hỏi nếu không có cuộc gặp gỡ năm đó, không có sự trợ giúp của Ngoạ Long tiên sinh, liệu rằng mọi chuyện sẽ thay đổi thế nào?”

    “Ha ha ha… Vũ đại nhân nói rất đúng. Đều nhờ một cuộc kỳ duyên mà ra. Giữa chúng ta cũng coi như là có duyên. Ngài bảo không tin bói toán, vậy việc ngài sắp chuyển nhà không phải đều là vì tin vào lời thầy bói bọn ta sao?” Lão thầy bói từ tốn nói, tay gõ gõ vào tấm bảng hiệu có chữ “Duyên”thật to của mình.

    Vũ đại nhân thoáng sững người nhưng rồi cũng mau lấy lại vẻ điềm tĩnh. Có gì lạ đâu, chuyện ông dời phủ, tháng tháng mời người đến xem ngày, xem giờ, có ai mà không biết chứ. Nhưng đó cũng chỉ vì bất đắc dĩ, nếu không vì gia đình bất hoà, cửa tiệm làm ăn sa sút kéo theo nhiều hệ luỵ, ông cũng không nhờ đến bói toán làm gì.

    “Vậy thì phiền ông rồi.” Vũ đại nhân bất đắc dĩ ưng thuận ngồi xuống đối diện ông lão, chứ tiếp tục kì kèo, không biết đến bao giờ.

    Vũ đại nhân còn nhớ rất rõ dặn dò của lão thầy bói, tuyệt đối không được xuất hành vào ngày mai, nếu không sẽ xảy ra chuyện lớn. Còn nói sắp tới họ sẽ được quý nhân giúp đỡ, vượt qua được hoạn nạn, chuyện con cháu sau này cũng không cần phải lo nữa.

    Vũ đại nhân nghe xong mặt hơi biến sắc, hai mày chau lại, có vẻ không hài lòng, khoé mắt chất đầy phiền muộn. Đó cũng là lí do tại sao ông ghét xem bói, gặp chuyện vui không nói, còn nếu là chuyện buồn, sẽ gieo sầu biết bao nhiêu. Vậy nên, sau khi nghe lão thấy bói nói xong, Vũ đại nhân lập tức đứng dậy, phất tay áo bỏ đi về phía xe ngựa đang đợi sẵn.

    Giờ nghĩ lại, có lẽ vì chút tức giận đó của mình, chút cô chấp đó lấn át lý trí nên Vũ đại nhân mới khiến người trong phủ đi đến kết cục hôm nay.

    “Vũ đại nhân, mạn phép cho tôi nói một câu. Có những chuyện trăm phương ngàn tính cũng không bằng ông trời tính cho mình. Đều là do số mệnh bọn họ, ngài không nên tự trách mình thì hơn. Đều là ‘thân bất do kỷ’ thôi.” (2)

    Vũ đại nhân nhìn Mộc Kha, gật đầu như thấu hiểu nhưng đáy mắt lại mơ hồ ẩn hiện nỗi đau cùng cực, như thể có màn sương mờ giăng kín vậy. Có thể thấy một đời lăn lộn trong bể khổ nhân sinh của người đàn ông này đủ để ông điều khiển được cảm xúc trào dâng. Chưa kể, ông cũng đã quá quen với cái gọi là sinh tử.

    Ánh mắt ấy có nét hao hao Mộc Kha. Mà dường như, chính ông ta cũng cảm nhận được người ngồi trước mặt mình đây cũng đã trải qua một đời gian truân không kém mới có được ánh mắt như thế.

    Nhưng là gian truân cỡ nào? Ở độ tuổi này ư? Nhìn đi nhìn lại, chàng trai này cũng chỉ mới hai mươi tuổi đầu. Sao có thể?

    Mộc Kha nhìn lão một cái, cười cười.

    “Người tu đạo chúng tôi thường trông rất trẻ. Ngài đừng vì nhìn bề ngoài mà nghĩ tôi năm nay hai mươi. Mùa xuân năm hai mươi của tôi đã qua lâu lắm rồi.”

    Lúc này, Vũ đại nhân không còn giữ được vẻ bình tĩnh ngoài mặt nữa. Bao nhiêu sóng trong lòng đều thi nhau dao động, biểu lộ hết ra bên ngoài. Ông ta ngỡ ngàng nhìn Mộc Kha, đoạn đặt miếng gà ăn dở xuống đống rơm, chắp tay ra trước, kính nể nói.

    “Tôi sống hơn nửa đời người mà có mắt như mù, hiểu biết nông cạn. Không ngờ ngài chính là quý nhân mà lão thầy bói ấy nói.”

    Mộc Kha thấy vậy thì cũng vội đặt miếng của mình xuống, đỡ lấy Vũ đại nhân đang cúi mình.

    “Ngài đừng làm vậy. Tôi không dám nhận đâu. Xin Vũ đại nhân đừng cúi đầu nữa!”

    “Kìa ông… Có chuyện gì sao?” Vợ Vũ đại nhân thản thốt nhìn chồng.

    Bình Nhi và Như Y đang vui vẻ gặm gà bên đống lửa bất đắc dĩ cũng bị hành động của hai người kia làm chú ý.

    Vũ đại nhân bấy giờ cũng chịu ngẩng mặt lên, dùng đôi mắt lóng lánh đầy nét vui mừng cùng cảm kích nhìn vợ. Đoạn, ông ta quay sang nói tiếp với Mộc Kha.

    “Thầy Mộc, lão thầy bói kia nói ông chính là quý nhân của vợ chồng tôi. Ân tình này tôi nhất định sẽ báo đáp. Nhưng trước tiên, có thể xin thầy đây ban cho một ân huệ được không?”

    Nghe thấy hai từ “ân huệ”, ba người còn lại càng mắt tròn mắt dẹt, nín thở chờ phản ứng của người kia, chỉ thấy Mộc Kha gật đầu một cái. Vũ đại nhân liền nói tiếp.

    “Thầy Mộc, ngài có thể… có thể… giúp vợ chồng tôi sinh một đứa con được không?”

    Tất cả mọi người thoáng chốc đều im lặng. Sự im lặng ấy khiến lũ dế đang râm ran trong bụi cây cũng phải im theo. Mộc Kha vừa định đáp lời thì đột nhiên có tiếng xé gió của vật gì đó lao đến. Từ trên vách núi, loáng thoáng có mấy bóng đen đang treo mình đu xuống, hành động kín kẽ không giống thú rừng. Năm người tức khắc cùng quan sát xung quanh thì phát hiện ra bốn phương tám hướng đều có bóng đen đang thả mình leo xuống vách núi.

    Vũ phu nhân sợ hãi siết lấy tay chồng, hơi thở trở nên nặng nề. Như Y cũng trở nên cuống quýt, mếu máo túm vạt áo Bình Nhi, cổ họng rên khe khẽ. Mộc Kha liếc mắt nhìn Bình Nhi ra hiệu, tay mon men chạm vào chuôi kiếm đeo sau lưng.

    Ánh trăng trên cao mờ dần đi, nhường chỗ cho màn đêm chính thức bao trùm vạn vật, chỉ còn lại một đám lửa nhỏ đủ soi sáng năm người.

    (1) Trích “Tam quốc diễn nghĩa”, bản dịch của Phan Kế Bính.

    Lưu Bị hai lần đến lều tranh cầu Gia Cát Lượng làm quân sư cho mình nhưng lần thứ ba mới được gặp. Khi đó, Gia Cát Lượng vừa mới ngủ dậy thì xuất khẩu thành bài thơ này.

    (2) Thân bất do kỷ: những việc không do mình làm chủ.
     
  2. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 21
    Quái nhân


    [​IMG]

    “Cẩn thận!”

    Giọng đàn ông trầm khàn vừa vang lên, kéo theo tiếng la chói tai của Vũ phu nhân, keng một cái, mũi tên đang lao đến như chớp trước mặt người đàn bà bị đánh bật ra. Mấy bóng đen xung quanh đồng loạt dừng lại ở lưng chừng núi, cùng lúc hướng tên về phía năm người đang đứng túm tụm dưới kia mà bắn.

    Ào một tiếng, trên bầu trời đen kịt có thể mơ hồ nhìn thấy mấy ánh chớp phản chiếu từ những vật dài đầu nhọn rơi xuống như mưa sa. Vũ đại nhân thoáng kinh, tay nắm chặt kiếm vung lên đỡ tên bay đến chỗ mình. Đột nhiên, ánh sáng vàng chói không biết từ đâu loá lên, từ chỗ ông đứng, phía bên tay phải phát ra một tiếng đùng như tiếng thuốc nổ, gió mạnh bỗng chốc đánh phật tay áo những người xung quanh, mạnh mẽ lan rộng như từng đợt sóng đánh dồn dập nơi biển lớn. Khí lực ấy mạnh đến nỗi, thanh kiếm dù được nắm rất chặt trên tay Vũ đại nhân vậy mà suýt nữa tuột khỏi tay.

    Mấy mũi tên bị ô Kim Quang của Bình Nhi phản kích, đồng loạt đổi đầu bay ngược ra sau, kéo theo tiếng la thảm thiết của đối phương rồi đến tiếng rơi phịch nặng nề nơi vách núi.

    Có lẽ bị tên bay lạc đâm trúng đây mà, đúng là “gậy ông đập lưng ông”.

    Mà cũng nhờ tiếng kêu la đó, tâm trí của Bình Nhi và Mộc Kha mới bừng tỉnh, như thể sợi dây bị cắt ngang. Khi ấy, cả hai mới dần ý thức được mọi chuyện đã vượt quá tầm kiểm soát, bắt đầu hết mực nâng cao cảnh giác.

    Ô Kim Quang sau khi phản tên cũng mất dần ánh sáng. Hậu quả là cú bắn vũ bão vừa rồi kéo theo ánh lửa đang cháy phừng phực dưới chân năm người cũng tắt luôn, đơn giản như ai đó vừa thổi một ngọn nến vậy. Vạn vật hoàn toàn bị bao trùm trong màn đêm âm u, lạnh lẽo.

    Vợ chồng Vũ đại nhân chưa kịp định thần, trong bóng tối cứ vậy mà im lặng. Vũ phu nhân tuy sợ hãi nhưng cũng không dám lên tiếng, lẳng lặng siết chặt tay áo chồng, do quá tối nên không rõ gương mặt bà có biểu cảm gì nhưng đoán chừng có vẻ là vô cùng sợ hãi, tiếng trống ngực đập thình thịch cứ dội thẳng vào tai Bình Nhi.

    Được một lúc, sau lưng Bình Nhi chợt vang lên tiếng thút thít khe khẽ của con nít. Nhanh như cắt, đối phương liền dựa vào đó xác định mục tiêu, loạt tiếng xé gió bay vụt đến. Bình Nhi và Mộc Kha vội đưa ô, kiếm lên, vừa đỡ vừa tranh thủ kéo ba người còn lại đi về phía nhà lá. Như Y không kiềm được khóc to lên, Vũ phu nhân cũng mếu máo, một tay nắm lấy chồng, một tay nắm lấy bàn tay nhỏ nhắn của bé gái mặt mũi đầm đìa nước mắt.

    Khi năm người đang di chuyển thì bầu trời bỗng hừng sáng. Hàng trăm mũi tên lửa cùng lúc bay ra, tụ hội trên trời sáng chói không thua gì ánh sáng của ô Kim Quang, đồng loạt cấm phập xuống đất. Gian nhà lá mới đó cũng nhanh chóng bị lửa thiêu rụi.

    “Đúng là phiền phức.”

    Mộc Kha lầm bầm trong họng, ý cười thường thấy nơi đuôi mắt hoàn toàn tan biến, thay vào đó là ánh nhìn âm u, thanh lãnh. Hắn vung kiếm lên trời, niệm chú. Tức thì, một vòng tròn sáng ánh bạc hiện ra dưới đất, vòng quanh năm người. Mấy mũi tên lửa lao đến như mưa, sắp rơi xuống đầu bọn họ kéo theo tiếng khóc la kinh hãi thì bất ngờ bị dòng xoáy như khối cầu bọc lấy năm người cuốn phăng đi, tựa như hàng ngàn cơn gió từ khắp nơi tề tựu lại bảo vệ bọn họ. Đáng nói ở chỗ, toàn bộ tên đang lao đến đều bị cuốn hết vào đó. Khối cầu xoáy chuyển từ trong suốt sang màu đỏ vàng phừng phực của lửa, thậm chí còn khiến người đứng trong cảm nhận rõ sức nóng của mấy mũi tên lửa ấy, nhưng rồi tất cả cũng mau chóng qua đi, khối cầu sau khi vô hiệu hoá hết đòn tên của kẻ địch lại trở về dạng trong suốt như cũ.

    Dường như đã hoàn thành xong nhiệm vụ, khối cầu xoáy dần tan ra, hoà cùng gió đông bay đi. Nhưng không vì thế mà cây cối xung quanh thôi rung bần bật, tiếng lạo xạo không dứt từ cây sang bụi rậm liên tục truyền đến tai năm người.

    Đúng là cái bọn ngoan cố! Có lẽ muốn cùng bọn họ đánh một phen mới chịu rút lui đây mà.

    Trước mắt đen như mực nhưng Bình Nhi vẫn có thể nghe rõ tiếng bước chân vồn vã của kẻ thù đang ngày một đến gần. Tức thì, cô vung Kim Quang kiếm lên, nhanh gọn chém một đường ngang họng đối phương. Thứ nước tanh hôi, nhớt nháp lập tức bắn ra, dính hết lên người Bình Nhi, hình như còn văng trúng ai đó, chỉ nghe thấy âm thanh hốt hoảng rít lên như ngựa non cất tiếng gọi mẹ.

    Máu bắn nhiều như vậy không lẽ là bay thủ cấp rồi?

    Nhưng cô đâu kịp nghĩ nhiều nữa, sau lưng lại nghe thấy năm sáu tiếng bước chân lao vụt đến, rồi lại không nghe thấy gì. Dứt khoác, cô xoay kiếm vung thẳng lên cao đâm một nhát vào vật mềm mềm đang nhảy bồ đến. Tên thích khách bị đâm trúng giữa khoảng không liền phát ra tiếng la vô cùng quái dị, nặng nề ngã rầm xuống đất. Nhân lúc hắn còn loay hoay chưa kịp đứng lên, Bình Nhi liền bước lên một bước, mạnh mẽ cấm mũi kiếm xuống, trực tiếp kết liễu đối phương.

    Quái lạ! Bình thường mắt cô nhìn đêm rất tốt nhưng hôm nay lại không nhìn thấy gì cả? Tại sao?

    Cũng may nhờ lỗ tai còn thính, cô vẫn có thể gọn gàng xử lí chục tên thích khách ngoan cố lao vào. Đao kiếm giao nhau trong đêm đến rợn người kèm theo tiếng la thất thanh của phụ nữ, Bình Nhi cũng chỉ có thể dựa vào đó mà biết Như Y và Vũ phu nhân có đang nguy hiểm hay không mà kịp thời đến cứu. Bỗng bên cánh trái chợt có tiếng la đau đớn của Vũ đại nhân, bên cánh phải là tiếng thét của Như Y và Vũ phu nhân nhưng rất nhanh sau đó lại nghe thấy tiếng giao kiếm kịch liệt, chứng tỏ Mộc Kha vừa cứu họ. Không suy nghĩ nhiều, Bình Nhi chạy nhanh về phía Vũ đại nhân.

    Bọn thích khách di chuyển rất êm, lại cẩn thận không để vũ khí phát ra tiếng động nên cô gặp chút khó khăn xác định vị trí kẻ địch. Nhân lúc Bình Nhi đang do dự, không biết là tên nào lợi dụng mà chém một đường dài vào tay cầm kiếm của cô. Bình Nhi nhất thời hoảng hốt, vốn không định buông kiếm ra nhưng vết thương chợt trở nên rất ngứa làm da thịt cùng gân tay của cô mất tự chủ giật liên hồi, Kim Quang kiếm rơi phịch xuống đất, chỉ kịp loé lên một tia vàng thanh mảnh như sợi chỉ.

    Trong bóng tối, kẻ nọ thét la lên một cái, theo sau là tiếng xé gió của kiếm chẻ dọc xuống, đỉnh đầu cô tê dại,cảm giác như lưỡi kiếm đã rất gần thì chợt một âm thanh xé gió lao đến đâm phập một phát, trước mặt cô là tiếng ngã nặng trịch của một cơ thể cao lớn. Cùng lúc, Bình Nhi đưa tay ra khoảng không, Kim Quang kiếm nằm trên đất nhanh như chớp bay trở lại tay cô. Bình Nhi bung ô lên, tức khắc ánh sáng chói loá như mặt trời hừng sáng, soi rõ cục diện hỗn loạn.

    Kẻ địch bấy lâu ẩn núp trong bóng tối tấn công họ cuối cùng cũng xuất đầu lộ diện. Dù đã phần nào đoán trước được thân phận đối phương nhưng những gì đập vào mắt Bình Nhi không khỏi làm cô rùng mình.

    Đám người lạ mặt lập tức xoay đầu về phía cô, mặt mày ai nấy xám ngoét, hai mắt đỏ như máu, tay lăm lăm đao, kiếm, miệng rên hư hừ mấy tiếng, hơi thở vô cùng hôi thối. Quần áo trên người bọn họ mới có, cũ có nhưng đa phần đều rách nát. Da thịt thì bung tróc, có chỗ còn thấy cả xương cùng ấu trùng quanh quẩn bò ra bò vào trên những chỗ thịt vữa, ruồi kiến bu đen, vô cùng kinh tởm.

    Hai mắt Vũ phu nhân mở to, gượng gạo mở miệng ú ớ như muốn la lên, rốt cuộc la không nổi nên ngất xỉu tại chỗ.

    Đúng lúc ấy, một tên từ sau bất ngờ cầm đao lao về phía cô, Như Y kinh hoàng thét lên. Bình Nhi ngay lập tức dùng tay trái cầm lấy thanh kiếm của kẻ địch chết gần đó, vung kiếm chém ngang người đối phương. Hắn rống to lên, thân người đứt làm hai, bắn ra thứ nước nhớt nháp, đen ngòm.

    Bấy giờ Bình Nhi mới nhìn lại người mình, cũng dính đầy thứ nước như vậy. Lúc đầu cô cứ ngỡ là máu, ai ngờ không phải, thảo nào lại có mùi kinh khủng thế.

    Do không gian đã được thắp sáng nên Vũ đại nhân dễ bề duy chuyển. Mặc dù lúc đầu trông thấy cái đám người không ra người, hay nói đúng hơn là đám người chết biết đi kia, ông cũng nhất thời kinh hoảng nhưng khi thấy hai thầy trò người ngợm bết bát, kiên trì đấu chọi với bọn quái nhân, Vũ đại nhân bèn lấy hết can đảm xông vào hỗ trợ.

    Dù sao họ cũng đã cứu hai vợ chồng ông một mạng, không thể cứ nợ càng thêm nợ. Thân là nam tử hán đại trượng phu, đâu thể núp dưới váy một cô bé mới mười lăm, mười sáu tuổi như vậy được.

    Mộc Kha đảo mắt nhìn quanh, thấy đám người đã bị tiêu diệt hơn một nửa, trận đánh chẳng mấy chốc cũng sắp kết thúc nhưng khi thấy thương thế của Bình Nhi, tâm thế phẳng lặng ngày thường của hắn bỗng trào dâng điên cuồng, ruột gan như có lửa thiêu đốt, bắt đầu mất kiểm soát.

    Yêu khí trong người hắn dần mất khống chế, không cầm cự được, bùng phát mạnh mẽ, dần dần lan toả theo huyết quãng chạy lên đỉnh đầu. Những lúc như vậy, lí trí của hắn sẽ mất đi và nghe theo bản năng của loài thú. Nếu không kịp thời ngăn cản, việc hắn hoá thành đại mãng xà dài mấy trăm trượng không còn là chuyện một sớm một chiều nữa.

    Không! Hắn không thể biến thân vào lúc này! Kế hoạch của hắn sắp thành công, Bình Nhi sẽ được cứu mà tên Mạn Quân kia cũng sẽ không chết yểu nữa. Duyên nợ của bọn họ sẽ chấm dứt. Còn có Cao tộc, Cao tộc rồi sẽ buông tha cho hắn, cho cô, cho Yêu Giới. Hắn không thể bỏ cuộc được!

    Giá như năm đó, hắn không nghe lời lão già kia, uống hết nội đơn của Cao tộc thì đâu đến bước đường này.

    Mộc Kha dùng hết sức nắm chặt kiếm, cấm phập xuống đất. Tức thì, nộ khí của hắn cùng kiếm khí trên lưỡi kiếm Tiết Mãng kết hợp lại phóng ra với tốc độ kinh hoàng, chém phăng hết lũ quái nhân, không chừa lại tên nào. Tất cả đều đứt thành hai nửa, thứ chất lỏng đen xì phụt ra khắp nơi, tưới ướt nền đất sỏi đá, mùi hôi thối cùng cực bốc lên làm người khác không cách nào kiềm nén cơn buồn ói. Mà Vũ đại nhân là người đầu tiên tống hết số gà vừa cho vào bụng ra ngoài.

    Cũng may khi ấy Bình Nhi kịp thời mở ô Kim Quang che chắn cho bốn người nên không bị sát khí của Mộc Kha lấy đi cái mạng.

    Núi đá và cây cối xung quanh cũng bị ảnh hưởng. Sau khi rung lắc mấy bận như vừa trải qua một đợt cuồng phong, cây xanh thi nhau đổ rạp, núi cao sừng sững thi nhau lỡ loét, thả đá lăn xuống bên dưới, khói bụi mịt mù đến nỗi hít thở cũng không thông. Gian nhà lá bị lửa thiêu rụi dưới chân núi bị đất đá đè bẹp, vừa hay dập tắt luôn đám cháy. Tuy không thiệt hại về người nhưng cũng thiệt hại chút tài sản cùng công sức vừa được Mộc Kha vất vả dàn dựng suốt một ngày rưỡi đêm hòng tiếp đón gia đình Vũ đại nhân trên đường bị thích khách truy đuổi có nơi tá túc.

    Kế hoạch có thể nói là thành công một nửa nếu như không gặp phải bọn quái nhân này.

    Sau khi thi triển pháp lực, Mộc Kha lảo đảo ngã uỵch xuống đất. Vì lúc nãy cố sức ngăn không cho bản thân biến hình, hắn đã liều mạng phong bế pháp lực, nhanh chóng ổn định thần trí và chuyển phần nội lực dồi dào ra ngoài nên nhất thời mất hết sức lực. Vả lại, tốc độ chuyển nội lực từ trong ra ngoài diễn ra quá nhanh mà cơ thể già cỗi này của hắn thì không tài nào thích ứng nỗi. Cũng may là hậu quả không nghiêm trọng lắm. Cũng may là Bình Nhi hiểu hắn, nhanh chóng dùng ô Kim Quang che chắn cho mình và bọn họ. Cũng may là kế hoạch không bại lộ. Cũng may là cô không bị sao. Cũng may…

    “Thầy Kha, thầy Kha!” Bình Nhi hoảng hốt lao như bay về phía hắn, miệng không ngừng gọi to. “Anh… “

    “Suỵt…” Mộc Kha nhìn cô lắc đầu, ý bảo cô không được gọi là “anh”.

    Bình Nhi vội gật đầu, không ngừng lo lắng nhìn hắn.

    “Đừng lo… Anh chỉ tạm thời mất pháp lực thôi.”

    Hắn nói thầm với cô, đoạn nắm lấy cánh tay bị thương của cô. Vết thương tuy dài nhưng không sâu, máu ở miệng vết thương hoá đen lại, trông rất kì dị. Càng nhìn càng thấy không ổn, Mộc Kha nhíu mày nhìn cô, giọng điệu có chút không thoải mái, lại hơi chua xót.

    “Vết thương này xem ra không ổn. Chốc nữa anh sẽ phát tín hiệu báo với Đình An, phòng khi anh không lấy lại kịp pháp lực vẫn có người giúp em giải độc. Em cố chịu một chút.”

    Cùng lúc đó, Vũ đại nhân vội vã cõng vợ đến gần, theo sau là bé gái Như Y mà Lục Bình Nhi lần trước nhận nuôi. Bốn người nhìn lại cục diện, trên mặt đất la liệt xác chết. Tất cả mọi chuyện diễn ra quá nhanh, Vũ Hoài Nam không ngờ có một ngày mình lại gặp phải cảnh ngộ như vậy, bị thích khách truy đuổi đã quá quen không cần nói nhiều đi nhưng cái đám quái nhân nằm trên mặt đất này là gì đây? Và còn những chiêu thức hai thầy trò kia sử dụng lúc nãy nữa, người bình thường có thể có nội công thâm hậu đến vậy sao?

    Sau khi Mai Hồng tỉnh dậy, mọi người mới lại di chuyển tiếp. Vũ Hoài Nam hoàn toàn từ bỏ ý định đến phủ mới ngoài kinh thành, trước tiên muốn tìm thầy thuốc chữa trị cho Bình Nhi và Mộc Kha. Bàn qua bàn lại, cuối cùng họ quyết định vào thành, tìm về phủ cũ của Vũ đại nhân.

    Năm người leo đồi, vượt dốc, băng rừng suốt đêm trở lại thành Thăng Long. E giờ này đến nơi, cổng thành cũng đã đóng nhưng Vũ đại nhân nghĩ, ít ra cắm trại ngoài thành cũng đỡ nguy hiểm hơn. Bọn đạo chích hay bọn quái nhân cũng thường chỉ xuất hiện chốn rừng sâu hoang vu, nơi dương thịnh âm suy đông đúc dân cư như Thăng Long ắt sẽ không dám công khai xuất hiện.

    Nhưng ai cũng kiệt sức vì trận chiến lúc nãy hết rồi, lại toàn phụ nữ, trẻ em, người già, cứ tốc độ thế này thì không biết bao giờ mới đến nơi. Chưa kể, con đường bọn họ chọn đi cũng là con đường được đồn đại là nơi trú ngụ của bọn sơn tặc hung ác. Buổi trưa vợ chồng Vũ đại nhân đã gặp phải thích khách rồi, cũng không nghĩ số mình lại xui như vậy, buổi tối đi còn gặp phải cướp.

    Quả nhiên không ngờ, số bọn họ đúng là xui như vậy đấy.

    “Khôn hồn thì đưa hết tiền đây!”

    Một toán đàn ông khoảng mười người mặt mày hung hiểm, tay cầm vũ khí chắn đường năm người bọn họ, Vũ đại nhân đoán nếu bây giờ cho ông rút một quẻ xăm, hẳn sẽ bóc trúng quẻ “đại hung”.

    Tên cướp cầm đầu nhìn chằm chằm vào Bình Nhi và Vũ phu nhân, trên gương mặt râu ria bẩn thỉu chợt nổi lên nét gian tà. Tên ấy nhoẻn miệng cười, để lộ hàm răng ố vàng hôi hám, trực tiếp ra lệnh với bọn đàn em.

    “Tụi bây, đem bắt đàn ông một bên, phụ nữ một bên! Hôm nay quả là trúng mánh rồi.”

    “Các ngươi muốn làm gì?” Vũ đại nhân quát lên, thẳng thừng rút kiếm.

    Tên kia không đáp, đàn em của hắn từ phía sau hung hãn xông về phía Bình Nhi và Vũ phu nhân, dùng ánh mắt ghê tởm tròng trọc nhìn hai người họ, đủ hiểu là có ý đồ gì. Vũ phu nhân bị kéo đi trước. Vũ đại nhân lập tức xông vào nhưng lại bị hai gã to con tấn công cản đường lại. Mấy gã khác nhìn Bình Nhi thèm thuồng. Nhưng trước khi bàn tay vạm vỡ của mấy gã to con kịp đụng vào người cô thì tiếng la thảm thiết liền vang lên, xé toạt màn đêm. Lát sau lại thêm mấy tiếng la khóc không ngừng, chỉ biết sau khi Mộc Kha thu kiếm, trên mặt đất la liệt tứ chi và đầu người, máu chảy thành vũng, chảy đến gót giày của tên cầm đầu.

    Bên này, Vũ phu nhân nước mắt lưng tròng nhìn đám người vừa đụng vào mình bị chém thành mấy khúc, không khỏi kinh sợ quỳ sụp xuống. Mấy gã khống chế Vũ đại nhân cũng bị Bình Nhi đâm xuyên ruột gan, có gã khi cô rút kiếm thì tim cũng cùng lúc bay thẳng lên trời. Quả tim nóng hổi sau khi rời chủ rơi phịch xuống đất vẫn đập mấy cái, trông hết sức ghê người.

    Mộc Kha nhoẻn miệng cười nhìn Bình Nhi. Tuy pháp lực của hắn bị phong bế nhưng khả năng dụng kiếm vẫn được xếp vào hàng số một. Thiết nghĩ nếu Mộc Kha là người bình thường, không có phép thuật đi chăng nữa, hẳn hắn vẫn an yên sống tốt giữa cảnh đời loạn lạc.

    Vũ đại nhân chạy đến ôm vợ mình, sự vui mừng và tức giận phun trào len lỏi trong lòng, hiện rõ trên gương mặt đã quá tứ tuần. Vũ phu nhân ôm chồng mà nước mắt lăn dài, rối rít cảm ơn Bình Nhi và Mộc Kha.

    Bình Nhi mặt mũi, người ngợm lấm lem máu mà môi hé nụ cười. Trong giấy phút ấy, câu nói “ta không ăn người thì người cũng ăn ta” cứ quanh quẩn, lặp đi lặp lại trong đầu cô. Đạo lý kẻ mạnh thắng kẻ yêu mà Mộc Kha dạy cô suốt mấy trăm năm qua, cô chưa bao giờ quên. Nhưng sao… Cô lại cảm thấy như mình vừa quên mất điều gì, quên mất thừ gì. Hình như trong đầu cô còn một tư tưởng nữa mà cô tưởng chừng như nó – cái tư tưởng mà cô đã quên mất ấy cũng đã theo cô, nằm trong lòng cô lâu lắm rồi.

    Khi cô nhìn xuống mấy cánh tay, cẳng chân dưới tầm mắt mình, trong lòng cô lại thấy áy náy. Vì sao? Cô áy náy vì đã giết người ư? Những năm dài kháng chiến cùng dân Bách Việt, cô đâu nao núng, ngày ngày khởi binh đâm đâm chém chém đó thôi, thì có làm sao? Không giết chúng thì chúng sẽ giết ta. Thế sao bây giờ, cô lại như vậy?

    Đây… Đây có thật là cô không? Người đứng ở đây bây giờ… là ai vậy?

    “Cái Nhi!”

    Bình Nhi giật mình nhìn Mộc Kha, ý thức vừa trôi tuột vào khoảng không bỗng chốc bị kéo về thực tại. Một giọt nước mắt tròn trịa bên mắt trái chợt rơi xuống, lóng lánh như ngọc trai.

    “Em khóc à? Sao lại khóc?” Mộc Kha đăm đăm nhìn cô, đáy mắt ánh lên nỗi lo lắng cùng bối rối cùng cực.

    Bình Nhi lắc đầu, hai mắt không ngừng rơi lệ. Cô ngồi huỵch xuống ôm mặt giữa bãi đất đầy xác người cụt tay cụt chân, chợt khóc to lên thành tiếng. Mộc Kha không biết làm cách nào, vội ôm lấy cô vỗ vỗ. Như Y đang thất thần đứng cạnh, toàn bộ cảnh tượng dã man vừa nãy cứ liên tục lặp đi lặp lại trong đầu cô bé, đến nỗi ngờ nghệt một lúc lâu, cho đến khi thấy Bình Nhi khóc, con bé cũng bất ngờ khóc to.

    Không gian mới đầy tiếng quát tháo, chém giết bấy giờ tràn ngập tiếng khóc lóc của trẻ em, phụ nữ, thậm chí một người đàn ông rắn rỏi, trải đời như Vũ đại nhân cũng không kiếm được nước mắt. Duy có Mộc Kha, hắn cứ ngồi đó ôm cô vỗ vỗ, đáy lòng chợt dâng nên nỗi xót thương, trong đầu như có tia sáng loé qua, giải đáp những thắc mắc, bí bách trong lòng.

    Hắn biết tại sao cô khóc.

    Nhưng cái Nhi, muốn tồn tại trên thế gian này, muốn giúp Mạn Quân hoàn thành đại sự, em không thể từ bi, lương thiện như một vị bồ tát được, cũng không thể áp dụng các quy tắc đã học ở Vạn Yêu sơn, không tổn hại dân thường. Vì trong thế giới người cũng như ma quỷ này, chúng ta tuy là yêu nhưng cũng chưa chắc đấu lại nhân tâm.

    Anh làm như thế cũng là vì em.

    Ta làm như thế là vì nàng.

    Hẳn người ấy khi trao cho em mạng sống này cũng hiểu rõ điều đó.

    *

    Bầu trời phía đông bắt đầu hừng sáng. Những tia nắng mai xuyên qua chân trời, len lỏi vào những đám mây, xoá tan cái lạnh đêm dài, thắp lên một ngày mới. Cỏ mọc khắp các ruộng, nơi được dọn sạch, nơi chưa. Hẳn bà con trong làng đang tất bật dọn cỏ, chuẩn bị cho vụ đông xuân.

    Nông dân vác cuốc ra đồng, người cầm cái nơm cái lờ đi bắt cá, người hai vai bận rộn gánh hàng ra chợ bán, bước chân nhịp nhàng và nhanh nhẹn.

    Thế nhưng, buổi sáng tưởng chừng rất đỗi quen thuộc của bọn họ hôm nay lại bị năm người lạ mặt làm thay đổi. Mấy bà gánh hàng, bán quán từ sớm sợ hãi nhìn đám người lấm lem là máu, mệt mỏi bước trên đường làng. Đàn ông thanh niên thì dũng cảm hơn, gương mặt rám nắng ánh lên vừa bất ngờ, vừa đề phòng. Từ dưới bãi ruộng, một thanh niên cao lớn, khoác áo cánh nâu không cài cúc để lộ thân hình rắn rỏi, đầu quấn khăn nâu, mặt mày sáng láng đầy những nét bạo dạn, tay lăm lăm cuốc đi tới chỗ họ. Lông mày của anh ta đậm như mực, đến gần năm người thì càng chau vào nhau, mắt ánh lên một tia dò xét.

    “Mấy người là ai? Đến làng chúng tôi có chuyện gì?” Người thanh niên cất giọng cứng cỏi, nhìn đám người y phục đầy máu cũng chẳng thấy lạ lắm, chỉ liếc qua một cái, ánh mắt quét tới Như Y đứng cạnh Bình Nhi đang mở to hai mắt nhìn mình, nét mặt mới dần giãn ra.

    Lúc này mặt trời đã lên một nửa, càng lúc càng có nhiều người vác cuốc ra đồng, càng có nhiều ánh mắt săm soi dồn về phía bọn họ. Vũ đại nhân nhìn sang Mộc Kha một lát rồi tiến lên, chắp tay đằng trước. Nhưng lời nói chưa ra khỏi miệng thì bỗng có tiếng la chói tai của một người khác bay đến.

    “Anh Tu, anh Tu!” Một thiếu niên ốm ốm, mắt hí, mặt dài nhanh nhảu chạy đến bá vai người thanh niên kia. “Có chuyện gì vậy? Mấy người này là ai? Trời ơi, sao máu không thế này? Là người xấu à? Không không, có con nít mà. Chắc là gặp cướp hả? Mà họ là ai thế anh Tu?”

    Thiếu niên phấn khởi bắn một tràn liên thanh, đến nỗi làm người thanh niên kia cau có mặt mày, lát sau không nhịn được bèn kí lên đầu thiếu niên một cái rõ đau. Thiếu niên ôm đầu hậm hực, không dám nói gì thêm, chỉ ngước mắt nhìn mấy người lạ trước mặt.

    “Chào các vị! Tôi là Vũ Hoài Nam, đây là vợ và các bằng hữu thân tín của tôi. Chẳng giấu gì các vị, chúng tôi đang trên đường dọn nhà thì gặp phải cướp, chỗ chúng tôi có người bị thương, cần tìm thấy thuốc gấp nên mới mạn phép vào làng.”

    Người thanh niên kia nghe vậy thì có chút hoài nghi. Mấy năm gần đây bọn cướp và mấy tay lừa đảo ở kinh thành hay dùng “khổ nhục kế” lừa người trong làng. Có người tốt bụng cho ở qua đêm, kết quả là cả nhà bị đánh thuốc mê, bao nhiêu tiền của tích góp được đều bị chôm hết sạch, kể cả quần áo lụa là có giá một chút chúng cũng không chừa. Thế nên làng Đại Cát của bọn họ không giống những làng khác ban đêm đi ngủ không cần đóng cửa mà ngược lại còn phải xây rào, hết sức đề phòng với người lạ vào làng.

    Trái với thái độ không mấy hoan nghênh của người thanh niên, cậu thiếu niên kia vừa nghe đến tên “Vũ Hoài Nam” đã bủn rủn tay chân, khoé miệng dần cong lên, hai gò má căng tràn, chỉ tay hét lớn.

    “Ngài… ngài là Vũ đại nhân nổi tiếng của thành Thăng Long ngày trước phải không? Anh Tu, người này là Vũ đại nhân, quan tri phủ lừng dang một thời đấy!”

    Thiếu niên gầy ốm phấn khích nói, đoạn như muốn nhảy cẫng lên. Nhưng người thanh niên cao lớn kia cứ đứng trơ ra đó, không có vẻ gì là tiếp thu những lời thiếu niên kia nói, đã vậy còn nhìn thiếu niên bằng ánh mắt quái gở. Thiếu niên kia cũng chẳng thèm để ý đến thái độ của người thanh niên kia nữa, trực tiếp đẩy người đứng cạnh ra trong sự ngỡ ngàng của người nọ, vui vẻ dẫn đám người Vũ đại nhân vào sâu trong làng.

    Người thanh niên một mực kháng cự, hình như không tin tưởng thiếu niên lắm. Thì lúc ấy, có một ông lão tóc hoa râm từ con đường đằng sau đi tới, vừa thấy Vũ đại nhân thì hai mắt hết nhíu rồi lại mở, cuối cùng gào lên một tiếng, quỳ xuống trước mặt Vũ đại nhân, hai hàng nước mắt lăn dài.

    “Ông nội!” Lần này, người thanh niên như không thể tin vào mắt mình, trố mắt nhìn ông lão, bất ngờ hét to. “Ông làm gì vậy?”

    Đúng là khi người lớn ra mặt, người nhỏ chẳng còn cái quyền gì sất. Năm người được mời vào nhà, được cho ăn cho uống, tiếp đãi nồng hậu. Lúc này, Vũ đại nhân còn chưa nhận ra cụ già ấy là ai. Nửa đời sống vì dân chúng, giúp đỡ không biết bao nhiêu người nên Vũ Hoài Nam không thể nào nhớ hết. Hai người nói chuyện qua lại một hồi, nói về vụ kiện gì đó giữa con trai ông lão và lão địa chủ nào đó thì Vũ đại nhân mới nhớ ra. Hoá ra trước đây khi Vũ đại nhân còn là quan dưới tiền triều (nhà Đinh) từng ra mặt giúp đỡ gia đình ông lão.

    Nhắc đến người thì Vũ đại nhân không nhớ nhưng nhắc đến những vụ việc, những kiện cáo đã kinh qua thì không thể nào quên. Tuy vụ của gia đình ông lão không phải là một vụ lớn nhưng lại liên quan đến mạng người.

    Năm ấy mất mùa, dân chúng phục dưới trướng bạo quân, địa chủ tham lam tự động tăng thuế, triều đình chẳng ai ra mặt dẹp tham quan mà con dâu ông lão năm đó, tức u của người thanh niên kia lại bệnh nặng. Bao nhiều tiền của đều phải nộp hết cho người ta, không có tiền thì bị người tới giày xéo, đánh đập. Vợ bệnh nặng không có tiền thuốc thang, con ông lão vì quá thương, lại nhìn bà con hàng xóm chết đói không miếng cơm ăn, một đêm mưa mới đến nhà lão địa chủ đòi công bằng, nào ngờ bị đánh chết rồi vứt xác vào ruộng. Con dâu ông lão biết tin thì bệnh tình trở nặng rồi mất.

    Ông lão chua xót kể, hai mắt trầm đục ươn ướt nhìn ra ngoài cửa sổ.

    “Các vị thứ lỗi. Thằng bé trước khi biết tin còn đang trên núi bái sư học võ. Nghe hung tin mới chạy về đây ở cùng tôi được ít tháng, tuy tính tình ngông nghênh nhưng rất tốt bụng.”

    Nói rồi, ông lão quay sang nhìn thanh niên đang đứng đan tay dựa cửa, miệng ngậm một khúc bông lau ngắn, vẻ mặt so với khi nãy đã đằm hơn nhiều, còn có chút ngại ngùng xen lẫn buồn bã.

    “Ba Tu! Đứng đó làm gì, qua đây tạ lỗi với các vị đi này.”

    Ba Tu nghe thế thì lấy làm đăm đăm nhưng liếc thấy gương mặt điềm nhiên đầy thiện ý của Vũ đại nhân, không hiểu sao lại thấy vị nể, lầm lũi đi đến, chắp tay gập người vái một cái.

    “Được rồi. Giờ mày vào lộ tìm thầy thuốc giỏi giỏi về trị thương cho Vũ đại nhân và các vị đi. Mình tao ở đây tiếp khách được rồi.”

    “Ơ… Từ đây vào lộ xa lắm! Con đi rồi ở đây ai giúp ông nội nhổ cỏ?”

    Ông lão quay sang thằng cháu định nói gì đó nhưng Vũ đại nhân đã vội chen ngang, bảo bây giờ bọn họ phải đi ngay rồi đứng dậy. Vũ đại nhân ôn tồn nhìn người thanh niên vạm vỡ, ánh mắt kiên cường ấy của anh làm ông chú ý, không nghĩ nhiều mà bước lại gần.

    “Này cậu! Hiếm thấy người có chí, gan dạ như cậu. Đã nhiều năm lên núi học võ, không lẽ không có ý định đầu quân cho triều đình sao?”

    “Dạ bẩm cũng muốn lắm! Nhưng ai đến đăng ký đều phải đút chút đỉnh. Mà nhà cháu lại không có tiền. Hơn nữa, cháu đi rồi, ở nhà ai giúp ông làm ruộng?”

    “Binh sĩ triều đình hằng tháng đều được cấp phát lương, đủ để hai ông cháu trang trải cuộc sống. Vả lại, ta tin chắc, với khả năng của cậu, chỉ cần có chí tiến thủ, sẽ không mãi chỉ làm một binh sĩ thường đâu.”

    Vũ đại nhân nói rồi dúi vào tay người thanh niên một quan tiền. Chưa kể, Mộc Kha trước khi rời đi cũng đưa cho Ba Tu một mảnh giấy, bên trong ghi chi chít chữ còn có con dấu của Mộc Kha, bảo sau này có nộp đi lính thì đưa kèm tờ giấy này. Ba Tu nhìn Mộc Kha một cách khó hiểu rồi lại nhìn vào tờ giấy, vì không biết chữ nên cũng chẳng biết hỏi gì, nhìn Mộc Kha gật đầu rồi cất tờ giấy vào, không quên nói tiếng cảm ơn.

    Bọn họ đi rồi, bấy giờ anh mới để ý, trên nền đất nhà Ba Tu bỗng xuất hiện những vụn đất nâu rơi vãi.

    Vì xảy ra chuyện ngoài ý muốn, vợ chồng Vũ đại nhân đành phải về phủ cũ. Ngạc nhiên thay, mới đi mấy hôm mà phủ cũ vốn không có gì đặc biệt lại trở nên xa hoa, tráng lệ, người hầu kẻ hạ quần là áo lượt ra vào tấp nập như chuẩn bị đón xuân.

    Chuyện gì thế này? Không lẽ là vào nhầm phủ? Nhưng rõ ràng là đúng chỗ này mà.

    “Các vị là ai? Đến phủ ta có chuyện gì?”

    Một người đàn ông cao to, mặt mũi tuấn tú, mày kiếm mắt sáng vừa từ lối rẽ bước ra. Trong bộ trường sam vải gấm màu lục, giày cũng bằng gấm thuê chỉ kim tuyến lóng lánh, tóc tai búi gọn cùng cử chỉ dứt khoác của người nọ càng làm toác lên phong thái đạo mạo, khí tức hơn người.

    Đây đích thị là một đại mỹ nam còn gì. Có điều nếu một bên má không có vết bầm mờ mờ, hẳn dung mạo sẽ còn xuất chúng hơn nữa.

    Người ấy nhìn vợ chồng Vũ đại nhân một lúc rồi lướt mắt nhìn sang Bình Nhi, đuôi mắt thoáng ý cười.
     
  3. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 22
    Con nuôi


    [​IMG]

    Mặc dù đã biết trước nhưng Vũ đại nhân không ngờ, người đó lại dọn đến mau như vậy, cứ như đã có sắp xếp từ lâu.

    Chả là trước khi dọn đi, ông đã rao bán phủ, rất nhanh sau đó đã có người đồng ý mua. Vũ đại nhân không chính thức nhìn tận mặt người nọ, chỉ biết là họ Trần, thông qua thuộc hạ của người đó mà trao đổi buôn bán. Lúc ấy ông cũng không suy tính gì nhiều, với ông bây giờ, bán dứt cái phủ xui xẻo này đi mới là chuyện đáng để quan tâm.

    Không ngờ ông trời xui khiến, nhân duyên giữa vợ chồng ông và phủ cũ chưa dứt, sau bao gian truân cũng trở về chốn này. Mà ngạc nhiên hơn cả, chủ mới của phủ bây giờ lại là người quen của thầy Mộc – đại ân nhân của vợ chồng Vũ đại nhân.

    Hiện tại Mộc Kha và Bình Nhi đã sang phòng nhỏ để thầy thuốc chữa thương, vợ chồng Vũ đại nhân thì ngồi trò chuyện với chủ nhà ở phòng lớn. Cảm giác này phải nói là rất lạ. Cách đây ba hôm vợ chồng họ còn là chủ nơi này vậy mà giờ trở lại đã ngồi ở vị thế khách rồi.

    “Mời ông và hai vị dùng trà ạ!” Một nữ tì vận áo viên lĩnh hồng, mặt mũi xinh xắn nhẹ nhàng cất tiếng.

    Trà vừa được rót ra, mùi hương liền dâng lên đến mũi, không gây nồng mà lại rất vấn vương.

    Trên đời này lại có thứ trà thơm đến mê mẩn như vậy sao?

    “Mời hai vị!” Đình An lịch sự nói, vừa phe phẩy quạt vừa cười hỉ hả. “Đừng khách sáo! Đều là người một nhà cả mà!”

    Người một nhà? Quan hệ giữa chủ cũ và chủ mới cũng có thể được gọi là người một nhà sao?

    Vũ đại nhân nhìn người trước mặt với vẻ quái dị, nhưng thiết nghĩ người ấy nói đùa nên cho qua.

    Đình An biết người trước mặt đang nghĩ gì nhưng không nói, chỉ cười cười. Anh bây giờ đang đóng vai người bình thường, cái gì cũng phải giữ kẽ, không thể như lúc còn làm thầy bói, tuỳ tiện dùng Độc tâm thuật với người đời kiếm chút bạc lẻ được. Mà nhắc Độc tâm thuật mới nhớ, ngoài thấy bói ra thì đạo sĩ cũng miễn cưỡng có thể dùng thuật này ra oai với kẻ khác. Lẽ ra vai đạo sĩ của Mộc Kha phải thuộc về Đình An mới đúng. Mà người đáng lẽ được kè kè bên Bình Nhi phải là anh đây nè! Nếu không vì Bình Nhi chẳng nhớ gì về ân oán giữa cô và Mộc Kha thì tên ấy làm gì có cửa.

    Càng nghĩ càng bực cái mình!

    “Ơ ông Trần, ông làm sao vậy?” Vũ đại nhân bất ngờ hỏi.

    Đình An ngớ người nhìn Vũ đại nhân, tâm trí lạc vào khoảng không bấy giờ trở về. Hoá ra vừa nãy, trong vô thức, Đình An đã đưa tay đập bàn, vội cười cười nói chữa.

    “À… Không có gì đâu. Vũ đại nhân đừng để tâm. Mà khoan… nghe kể về cuộc ẩu đả hôm qua, hai vị có bị thương gì không? Có cần ta cho gọi thầy thuốc đến xem luôn không?”

    Vũ đại nhân lắc đầu cười đáp, bảo có bị thương nhưng vết thương đã được Mộc Kha băng bó gọn ghẽ cùng xử lí chuyên nghiệp nên không vấn đề gì. Đôi bên trò chuyện thêm một lúc, vừa hay Mộc Kha và Bình Nhi cũng vừa được chữa trị xong. Mộc Kha thì không vấn đề gì nhưng thương thế Bình Nhi lại không tốt lắm. Chỗ bị chém trên bàn tay bị nhiễm trùng nặng, cũng không hẳn là nhiễm độc nhưng trông rất khó coi.

    Bình Nhi một tay băng bó, tay kia nắm tay Như Y tung ta tung tăng. Mộc Kha theo sau dìu dìu đỡ đỡ, dáng vẻ ân cần, quan tâm không khác gì một người chồng. Mà khung cảnh ba người nhìn chung y hệt một gia đình nhỏ đầy hạnh phúc.

    Hừ, vị trí của Mộc Kha bây giờ, mấy tháng trước cũng từng là của Đình An đấy thôi.

    Đình An âm thầm ném cho Mộc Kha ánh nhìn không mấy thiện cảm. Đáp lại, Mộc Kha trưng ra một nụ cười mỉm, nét mặt trông vô cùng hạnh phúc xen lẫn ý khiêu khích. Bình Nhi thì chẳng để ý gì đến hai người đàn ông đang lườm nguýt nhau như chó mèo này, vừa thấy vợ chồng Vũ đại nhân thì bước nhanh đến chào, miệng cười toe toét.

    “Hai bác thấy thế nào ạ? Đã khoẻ hơn chưa?”

    “Khoẻ, khoẻ lắm! Chỉ tội cho cháu… Thế nào? Có nặng không?” Vũ phu nhân nở nụ cười phúc hậu, nói câu quan tâm. “Cháu là con gái, bị thương không thể xem thường, không khéo để sẹo thì biết làm thế nào! Còn phải gả chồng nữa.”

    Lời vừa dứt, không khí bỗng trở nên trầm lắng. Sau tấm mạng che mặt, Bình Nhi vẫn nhoẻn miệng cười nhưng ánh mắt đã nhuốm màu buồn bã. Biết mình lỡ lời, Vũ phu nhân đành cười lấy lệ, gương mặt không giấu được sự bối rối, nắm tay cô an úi.

    “Vợ chồng bác sẽ cố hết sức tìm thấy giỏi giúp cháu. Bác lỡ lời. Cháu đừng buồn bác nhé!”

    Bình Nhi vội lắc đầu, bảo không sao nhưng bầu không khí vẫn khá lúng túng. Để kịp cứu lấy tình hình lẫn tâm trạng đang đi xuống của mọi người, Đình An vội cất tiếng mời tất cả đi dùng cơm. Năm người sau khi thay bộ quần áo sạch sẽ cũng trở nên thoải mái hơn hẳn. Nhìn trời cũng đã xế trưa, ai nấy không khỏi thở dài nghĩ đến chuyện hôm qua.

    Một ngày trôi qua cứ như cả thế kỷ. Không biết bao nhiêu sinh mạng đã bỏ xác nơi rừng sâu hoang vắng, để trong tim người ở lại một nỗi đau khó tả.

    Vũ đại nhân thở dài rồi tự tâm niệm, sau khi sắp xếp mọi chuyện ổn thoả, ông nhất định sẽ dành cho mỗi một người đã bỏ mạng vì mình một mộ phần an nghỉ cùng lo chu toàn cho gia đình bọn họ.

    Sau khi dùng bữa, nghỉ ngơi xong, vợ chồng Vũ đại nhân không tiện làm phiền Đình An thêm nữa nên xin phép ra về. Bọn họ dự định sẽ đến Đàm phủ lấy chút tiền bạc, tìm tạm trong thành một chỗ nghỉ chân. Đình An nghe thế thì tất nhiên không đồng ý, miệng lưỡi ngọt ngào bảo họ ở lại qua đêm, ngày mai sẽ tìm xe ngựa cùng cho người của mình đưa vợ chồng họ về đến nơi đến chốn.

    “Dù sao bọn cướp cũng đã chết hết. Xác cũng được chôn cẩn thận. Hai người đâu cần lo gì nữa.”

    Trong hoa viên, ba người lặng lẽ nhìn nhau.

    Lời Đình An vừa nói không phải không có lí nhưng không hiểu sao ngữ khí lại khiến người khác rợn sống lưng. Vũ đại nhân nhìn sâu vào mắt Đình An như thể tìm kiếm một ý gì đó, một chút tâm tư nào đó nhưng cũng đành bất lực.

    Giữa không gian tĩnh lặng, trên bầu trời đã tắt nắng để lộ một mảnh tịch mịch của ánh dương, đàn chim xoè cánh bay về phía Nam, bỏ lại sau lưng tiếng kêu vang vọng.

    Vũ đại nhân suy nghĩ hồi lâu, một cái gật đầu đổi lấy một nụ cười xán lạn. Tối đó, Đình An mở tiệc, cùng vợ chồng họ trò chuyện thâu đêm. Đình An tuỳ hứng nói mấy câu vô thưởng vô phạt nhưng không ngờ lại có sức ảnh hưởng đến vợ chồng Vũ đại nhân đến vậy. Và cũng nhờ đó, cuộc đời của vài người được nhắc đến trong cuộc trò chuyện cũng thay đổi chỉ sau một đêm.

    Mộc Kha và Bình Nhi đã rời đi từ lâu, bảo có việc bận nên vợ chồng Vũ đại nhân ở Trần phủ cũng không thắc mắc gì, tuy nhiên có hơi luyến tiếc. Nhưng sự luyến tiếc ngỡ nhẹ tựa heo may ấy lại biến thành sợi dây buộc chặt mối quan hệ của năm người, mà chính yếu là Bình Nhi và Như Y.

    Những ngày bình yên cứ thế trôi qua.

    Ở phủ dạo này rảnh rỗi không có gì làm, Mộc Kha buồn chán ngồi ở phòng lớn, thong thả xem vài cuốn thi thư. Đang chăm chú thì gia nhân trong phủ đột nhiên chạy vào báo nói là có thư của Vũ đại nhân, hình như được người của Đình An đưa đến. Nghe vậy mà hắn cũng chẳng buồn ngước mặt lên, lười biếng lấy hai ngón tay kẹp lấy bức thư rồi để lên chiếc bàn bên cạnh, chẳng thèm liếc mắt lấy một cái. Nội dung trong bức thư hắn đã sớm biết từ trước, chỉ đợi phản ứng của Bình Nhi thôi.

    Bình Nhi đang ngồi vẽ vời trong phòng, nghe người làm bảo Mộc Kha gọi mình thì mau chóng buông bút đi đến phòng lớn. Phong thư ngã vàng nổi bật được bọc kín nằm im lìm trên chiếc bàn gỗ nâu đậm nhanh chóng đập vào mắt cô, bên trên ghi rõ họ tên “Vũ Hoài Nam”.

    “Chúc mừng em. Kế hoạch thành công hơn mong đợi.” Mộc Kha nhàn nhã cất lời, mắt vẫn chăm chăm nhìn vào sách. “Cái miệng Đình An đúng là thật tài!”

    “Nhanh vậy sao?”

    Bình Nhi hớn hở hỏi, hai mắt sáng rỡ, không kiềm được kích động suýt nữa xé toạc bao thư. Nhưng mấy dòng chữ trong thư chưa kịp đập hết vào mặt, cô đã thấy choáng váng.

    Thế là thế nào?

    Mộc Kha bấy giờ mới chịu buông sách xuống, nhìn cô bằng ánh mắt ôn hoà như nước, khoé miệng khẽ cong, biểu hiện như thể muốn nói “không cần thản thốt như vậy”. Nhưng làm sao cô không thản thốt cho được. Chuyện thế này là ngoài tầm kiểm soát của hai người.

    “Anh Kha, thế là thế nào? Vợ chồng Vũ đại nhân muốn nhận em và Như Y làm con nuôi?” Bình Nhi trố mắt hết nhìn hắn rồi lại nhìn vào lá thư trên tay. “Không phải anh chỉ dặn Đình An là bảo vợ chồng họ nhận Như Y thôi sao? Sao lại có cả em nữa?”

    Mộc Kha lắc lắc đầu, cười cười nhấp ngụm trà.

    Thật sự thì ngay cả hắn cũng không hiểu hai người bọn họ đang nghĩ gì nữa. Dù lúc đầu đã lường trước chuyện như vậy, cố tình cho cô bị mất dung nhưng hắn thật không ngờ, vợ chồng họ bất chấp tất cả, bất chấp tuổi tác và lý lịch trích ngang của Bình Nhi mà nhận cô làm con nuôi.

    Để cô ra tay cứu họ lúc đầu có lẽ đã là quyết định sai lầm. Hắn dường như đã quên béng mất ấn tượng ban đầu quan trọng cỡ nào. Giống như ấn tượng ban đầu hắn dành cho cô vậy.

    “Không được. Em không đồng ý!” Bình Nhi nói chắc nịch, ngồi phịch xuống ghế bên cạnh. “Chắc chắn là anh An bày trò. Mai em sẽ đến đó hỏi cho ra lẽ.”

    “Để làm gì?” Mộc Kha nhướn mày nhìn sang, mở giọng phân tích hết sức lý lẽ. “Thay vì thông qua Như Y ở Vũ phủ, giờ em có thể tự mình hành động. Như vậy sẽ càng dễ bề thuận lợi thẳng mặt kết giao với Mạn Quân, cùng phối hợp với anh chia bè phái trong cung cấm, thuận nước đẩy thuyền đưa Mạn Quân lên ngôi. Có gì mà không tiện?”

    Nói thì cứng miệng nhưng thật tình thì Mộc Kha đang lo tên Mạn Quân kia có thể lợi dụng điểm này mà càng dễ dàng tiếp cận cô và kết thâm giao với vợ chồng Vũ đại nhân. Chỉ sợ…

    Ha ha… Mộc Kha ơi là Mộc Kha, mày đúng thật là nhỏ nhen. Lúc này là lúc nào rồi mà còn nghĩ đến chuyện như vậy nữa. Sẽ không đâu. Tên ấy sẽ không thật sự động lòng và kiên quyết cưới cô làm vợ đúng chứ? Hơn nữa, Bình Nhi chắc gì đã có tình ý với hắn.

    Chắc gì…

    “Không còn cách nào sao anh?”

    Bình Nhi giương mắt nhìn hắn, vẻ mặt ngỡ ngàng cùng tức tối khi nãy đã nguôi đi nhiều, thay vào đó là bộ dạng buồn bã đến thảm thương. Không hiểu sao, hắn lại thấy bộ dạng ấy bây giờ của cô đáng yêu như mèo con, suýt nữa làm hắn mủi lòng.

    Cố giấu hết tâm tư vào nơi sâu kín nhất trong tim, hắn nhàn nhạt trưng ra nụ cười mỉm, nhàn nhạt nhìn ra ngoài trời nắng trong, nhàn nhạt buông một câu.

    “Đành vậy thôi.”

    Tối đó, Mộc Kha cho người thu xếp hành lí của Bình Nhi và Như Y. Vì Như Y vừa được đón ở chỗ vợ chồng Sơn Tinh về nên đồ đạc không có gì nhiều, riêng Bình Nhi từ lúc mới về thì được hắn sắm cho đống đồ. Thành thử khi dọn ra, ôi thôi rương lớn rương nhỏ, túi lớn túi nhỏ chất đầy cả phòng lớn.

    Bình Nhi nhìn gia nhân bận bịu với đống đồ ấy cũng không khỏi giật mình. Có những thứ thậm chí cô chưa từng thấy qua bao giờ mà vẫn được Mộc Kha dặn gói ghém mang đi.

    “Anh Kha, có phải là em đi lấy chồng đâu. Mang nhiều như vậy làm gì?”

    Mộc Kha nghe cô hỏi thì bật cười, đưa tay vuốt tóc cô.

    “Em yên tâm. Những thứ này được gửi đi với danh nghĩa Đình An. Anh không muốn em sang nhà người ta phải chịu thiệt thòi.”

    Đúng là nghe như cô sắp gả chồng vậy. “Của hồi môn” cũng thật hoành tráng.

    Mặc dù sắp được làm con của gia đình giàu có, Bình Nhi lại chẳng thấy vui chút nào, trái lại con thêm lo nghĩ. Cô sợ mình là yêu quái, ở chung với họ không già đi sẽ bị nghi ngờ, sợ thầy u dưới suối vàng biết mình làm con người ta sẽ lấy làm buồn bã, sợ sẽ như bao cô gái khác, phải lấy người mình không biết làm chồng…

    Nói chung là cô lo lắng rất nhiều.

    Nhưng Mộc Kha thì không như vậy. Hắn liên tục trấn an cô, bảo vợ chồng họ tuổi này sống không được bao lâu nữa nên việc kịp nhìn cô già đi hay không không phải là vấn đề. Còn bảo thầy u cô dưới hoàng tuyền biết cô được người tốt nhận làm con chắc chắn sẽ vui mừng. Chưa kể với thân thể mang bệnh giả của cô bây giờ, bọn họ sẽ không ép cô lấy chồng sớm đâu. Thiên ngôn vạn ngữ cứ thế trôi tuột khỏi miệng hắn, thuyết phục, dỗ dành cả đêm rốt cuộc cô cũng hơi xiêu lòng.

    Bình Nhi đi qua đi lại đăm chiêu nghĩ ngợi, cuối cùng dừng lại trước mặt hắn, khẳng khái nói với hắn một câu.

    “Được, em nghe lời anh. Nhưng nếu họ bắt em dựng vợ gả chồng… Anh phải làm bia cho em đấy. Em thà lấy anh chứ không lấy người mà em không yêu đâu.”

    Mộc Kha hơi sững sờ, ngây người nhìn cô, đáy mắt khẽ xao động, trái tim thì không thôi nhảy loạn xạ. Khoảnh khắc đó, hắn cứ ngỡ thời gian đã đứng lại lâu lắm rồi và cũng chẳng biết phải mất bao lâu, hắn mới thốt lên được một tiếng “ừm” yếu ớt.

    Và dưới bầu trời đêm le lói ánh sao ấy, tại một nơi người trần mắt thịt không nhìn thấy được, có một cô gái nhỏ hí hửng móc nghoéo tay với hắn. Nụ cười bừng sáng như hoa mai nở rộ âm thầm len lỏi vào tâm can nam nhân, vĩnh viễn nằm lại trong tâm trí mà không cách nào xoá nhoà, vĩnh viễn…

    *

    Vũ phủ dù thuộc phạm vi ngoài thành nhưng tin tức về gia đình Vũ đại nhân vẫn nhanh chóng bay xa vạn dặm. Không biết là ai tung tin nhưng giờ cả trong và ngoài thành, từ dân đen đến giới quý tộc cao sang lừng lẫy ai cũng biết vợ chồng Vũ đại nhân vốn hiếm muộn lâu nay đã quyết định nhận con nuôi ở tuổi quá tứ tuần. Mà người được bàn tán nhiều nhất chính là cô gái có tên Lục Bình Nhi.

    “Nghe bảo ông ấy nhận nuôi hai đứa con gái. Một lớn một nhỏ. Mà hình như cô con gái lớn bị tật trên mặt ấy.”

    “Cái gì? Thật không? Thảo nào vợ chồng họ mủi lòng thương. Nhưng sao lại nhận con gái? Ít nhất cũng phải có một đứa con trai để nối dõi chứ!”

    “Ôi trời… Trai gái gì cũng là con nuôi cả mà. Ôi chao! Không biết ai tốt số được Vũ đại nhân nhận nuôi không biết.”

    Người này người nọ thi nhau bàn tán ầm trời, từ bà bán xôi đến ông bán thịt, cả chợ ồn ào hết lên. Có lẽ người không biết nhìn vào sẽ tự hỏi, chỉ là chuyện nhà của một người đã cáo quan mở tiệm buôn bán có gì hay ho mà khiến người ta xôn xao đến vậy? Bởi vì câu chuyện lâm li còn được giấu ở phía sau, câu chuyện tưởng chừng chẳng liên quan ấy lại kéo theo sự sụp đổ của cả một triều đại.

    Dù sao thì đó cũng là chuyện của nhiều năm về trước. Quá khứ không vui không nên lật lại, cứ để nó nằm im đó đợi phủ bụi vậy thôi.

    Bình Nhi và Như Y ngồi yên trong xe một ngựa kéo, không gian không rộng không chật, vừa đủ cho hai người ngồi. Như Y ngồi bên trái Bình Nhi, hiện giờ đang rất phấn khởi, cứ luôn miệng ríu ra ríu rít như chú chim non. Trái lại, Bình Nhi thì lại lộ rõ vẻ ảm đạm, mặc cho người ngồi cạnh niềm nở bắt chuyện cũng chỉ ừ hử vài tiếng hoặc đáp cho có lệ. Vì thế, tâm trạng Như Y cũng có chút sa sút nhưng không vì vậy mà đè nén niềm vui đang nở rộ như hoa trên cành.

    Bình Nhi ngồi im được một lát, cảm thấy bên trong hơi nóng nên vén màn xe nhìn ra thì liền trông thấy một nam nhân vận trường sam xanh nhạt, cưỡi ngựa trắng, mi mục thanh tú đang dõi mắt về phía xa. Mặt trời mùa đông uể oải chiếu xuống cảnh vật màu nắng nhạt thớt như nước lã, vô tình như phủ lên người nam nhân kia một lớp sương mỏng, gương mặt cơ hồ cũng mờ ảo, ở rất gần mà ngỡ như rất xa khiến cô phúa chốc trở nên bối rối, bất giác muốn chạm tay vào người nọ.

    Nam nhân kia lúc đầu không để ý đến cô, chỉ chăm chú nhìn thẳng, lát sau cảm thấy ngưa ngứa ở cổ nên mới cúi xuống nhìn. Bình Nhi cũng chẳng e ngại, trực tiếp công khai nhìn y chòng chọc đến mức đối phương đổ cả mồ hôi hột, không nhịn được nữa mới hỏi.

    “Em khát nước à? Hay đói rồi? Anh lấy gì cho em ăn nhé!”

    Cô lắc đầu.

    “Quên mất, em không giỏi ngồi ngựa. Thế này đi, cách đây một dặm có một thôn nhỏ, mình tới đó tìm một quán nước ngồi nghỉ nhé!”

    Cô lại lắc đầu, chống tay lên cằm, giương đôi mắt đen tuyền hơi đục nhìn Mộc Kha. Mộc Kha cũng giương mắt nhìn lại cô, cử chỉ dần mất tự nhiên, chăm chăm đối mắt với người trong xe một hồi, đáy mắt lộ một tia bất ngờ, rồi hắn lại cất giọng hỏi.

    “Em đang nghĩ gì thế? Sao anh không đọc được gì cả?”

    “Em?” Bình Nhi chớp chớp mắt như thể mình vô tội, ngẩn người suy nghĩ giây lát rồi ngơ ngác nhìn hắn lắc đầu. “Em có làm gì đâu.”

    Mộc Kha nghe vậy thì nhíu mày, ánh mắt hiện rõ sự ngờ vực xen lẫn hứng thú, khoé môi khẽ cong thành một đường bán nguyệt, nghiêng đầu ngắm cô như thể vừa phát hiện một đoá hoa lạ mọc ra từ sương trắng.

    “Em lại bày trò gì nữa đây?”

    Bình Nhi lập tức mở to mắt, huơ huơ hai tay qua lại, vừa định mở miệng phân bua với hắn thì đằng sau chợt có tiếng la của nữ nhi. Không biết là có chuyện gì, cô cũng tò mò thò cả nửa người ra ngoài cửa sổ hóng chuyện, tức khắc liền bị một vật lạnh lạnh gõ nhẹ lên trán một cái.

    “A! Đau.” Bình Nhi đưa tay che trán, hậm hực nhìn Mộc Kha.

    “Anh đi xem một chút.”

    Dứt lời, hắn thu cán kiếm lại, nhếch môi cười với cô, đoạn thúc ngựa vòng ngược ra sau. Bình Nhi dõi mắt nhìn bóng lưng hắn xa dần, trong lòng liền dấy lên cảm giác không yên, rốt cuộc cũng bảo lơ xe dừng lại, nhanh nhảu đuổi theo, không quên dặn Như Y ngôi yên trên xe.

    Đoàn người Vũ đại nhân cử đến rước cô không nhiều nhưng đồ đạc Mộc Kha cho tải theo cô về phủ thì dài phải biếc, có khi chạy hết con đường cũng không chừng. Cô cứ chạy mãi chạy mãi, đến khi đã thấm mệt, cuối cùng cũng nhìn thấy bóng dáng của Mộc Kha, đứng cạnh hắn là một người nữa. Người nọ vừa trông thấy cô, ánh mắt nhất thời bất động, tuy không tỏ vẻ kinh ngạc giống cô nhưng cũng có chút ngỡ ngàng, dù chỉ một chút.

    Bao nhiêu kỉ niệm phút chốc ùa về trong tâm trí cô, cứ như mới hôm qua vậy,

    “Cô ơi!”

    Tiếng gọi khẽ khàn xen lẫn yếu ớt kéo Bình Nhi từ trong mộng trở về. Tức thì, cô dứt ánh mắt khỏi người nam nhân nọ, dõi mắt về phía phát ra âm thanh vừa nãy.

    Dưới đất, ở vị trí trung tâm nơi đám người Mộc Kha đứng là một cô gái trông rất quen. Cô gái ấy vận áo viên lĩnh xanh nhạt, vải vóc bình thường, gương mặt hiền lành trông vô cùng dễ mến. Vừa trông thấy, Bình Nhi liền nhận ra ngay, vội tiếng đến hỏi thăm.

    “Cô là Lục Loan phải không?”

    Cô gái kia bất ngờ ngước nhìn Bình Nhi, hai mắt ngấn nước tràn đầy cảm kích, đôi môi hồng nhạt khẽ mấp mấy.

    “Cô… Cô nhận ra con sao ạ?”

    “Sao ta lại không nhận ra? Mà sao cô lại ngồi dưới đất thế? Nào, đứng lên.” Bình Nhi nhoẻn miệng cười với Lục Loan, đoạn đưa hai tay kéo cô gái đứng dậy.

    Cô gái khẽ rên một tiếng, Bình Nhi nhìn xuống chân, phát hiện chân cô gái chảy máu nên đề nghị cô gái cùng ngồi xe với mình. Tất nhiên, Mộc Kha không đồng ý vì Bình Nhi và Lục Loan thân phận cách biệt, là chủ tớ. Nếu bình thường đi với người Mộc phủ thì không sao nhưng trong đoàn còn có người của Vũ phủ, ít nhiều hắn phải giữ chút tôn ti cho cô, tránh khi về nhà mới lại bị người làm trong Vũ phủ khinh thường.

    “Anh Kha, anh nghĩ nhiều quá rồi đấy.” Bình Nhi nhìn hắn thở dài, đoạn nói câu trấn an. “Em là ai chứ, sao có thể dễ dàng bị bắt nạt được? Thôi thì cô ấy cũng là con gái, ai lại bắt đi bộ cả quãng xa thế này. Anh xem, giày cũng rách rồi, cho cô ấy ngồi xe cùng em nhé!”

    “Hừm…” Mộc Kha thở hắt, khoanh tay kiên định.

    Dù ý cười khoé mắt y chưa dứt nhưng Bình Nhi biết với thái độ của hắn hiện giờ, cô khó mà xoay chuyển được. Vốn dĩ chuyện chủ ngồi xe, người làm đi bộ theo sau không còn là chuyện lạ nhưng cũng phải xem thử quãng đường di chuyển là bao xa chứ. Huống hồ thành Thăng Long cũng không nhỏ, từ đây ra ngoại thành phải mất một quãng nữa, chưa kể vị trí xuất phát còn là Trần phủ – phủ cũ của Vũ đại nhân, là nơi gần trung tâm Thăng Long nhất.

    Một cô gái liễu yếu đào tơ như Lục Loan đây sao có thể đi nổi? Bình Nhi yên phận ngồi trong xe sáng giờ mà cũng thấy mệt muốn chết rồi đây.

    “Đâu phải em không biết. Xe ấy chỉ đủ cho hai người.”

    “Vậy…” Bình Nhi chống cằm nghĩ một hồi rồi đập tay nói. “Hay cho cô ấy ngồi ngựa với anh đi.”

    “Không được.” Mộc Kha tức khắc phản đối.

    “Tại sao?” Bình Nhi chớp chớp mắt, bắt hắn giải thích.

    Hắn nhìn cô trưng ra bộ mặt khó hiểu, bất giác cũng vắt trán suy nghĩ tìm một lý do nhưng nghĩ mãi cũng không tìm được lời giải thích nào hợp lí, chỉ thấy bản thân không thích, không bằng lòng ngồi cùng ngựa với người khác mà thôi. Nhưng hắn biết cô sẽ không chấp nhận lời giải thích này, đành ngoắc tay nói với nam nhân cao ráo đứng im lặng bên cạnh nãy giờ.

    “Phan Luân, phiền cậu rồi.”

    Nam nhân nọ lập tức cúi nhẹ đầu nhận lệnh, ánh mắt kiên định như núi không biểu lộ chút cảm xúc nào.

    Vậy là mọi chuyện tạm thời được giải quyết. Mộc Kha vẫn một mình một ngựa, Bình Nhi và Như Y vẫn chung xe còn Lục Loan cưỡi chung ngựa với Phan Luân.

    Lúc rời đi, ánh mắt Bình Nhi có hơi dừng lại trên mặt người nọ, cảm thấy thời gian vô cùng kì diệu. Cậu thiếu niên trẻ tuổi, ngông cuồng mới ngày nào còn thúc trâu đuổi theo chọc phá cô chạy đông chạy tây giờ đã là một thanh niên cao lớn, trầm ổn với khí thế hơn người.

    Ban đầu cô có chút không quen. Biết trước sẽ có ngày gặp lại Phan Luân, Nhất Tháp nên Bình Nhi đã tự mình nghĩ ra muôn kiểu tình huống khi chạm mặt cùng cách đối đáp, đấu khẩu với hai người họ ra sao. Mặc dù với cô mọi chuyện cứ như ngày hôm qua nhưng với Phan Luân và Nhất Tháp cũng đã gần một thiên niên kỷ, dù giữa cả ba từng thân thiết đến đâu, chưa chắc mối quan hệ sẽ lại được như lúc đầu.

    Huống hồ tri kỉ vài năm không gặp nhau còn có thể xem như người xa lạ. Cô có phải đã quá mộng tưởng rồi không?

    Và quả nhiên không ngoài dự đoán, nam nhân nọ chẳng hề mảy may để tâm gì đến cô, trực tiếp dẫn Lục Loan thúc ngựa rời đi. Dù đã chuẩn bị sẵn tâm lý nhưng không hiểu sao, Bình Nhi lại thấy buồn rười rượi.

    Đoàn người lại lên đường, băng qua bao con phố, bao khu chợ lớn nhỏ sầm uất bán đủ bánh trái ngày thường thích ăn mà cô chẳng thấy hứng thú nữa, chỉ mong sao cho đến nơi thật nhanh, vào phòng đóng cửa ngủ một giấc. Sáng ra mọi chuyện lại như cũ. Nếu không trở ngược lại quá khứ được thì cũng mong cho tâm tình cô mau chóng nguôi ngoai, để có thể chuyên tâm giúp Mộc Kha hoàn thành đại sự.

    Cô với Phan Luân nặng tình nặng nghĩa là vậy nhưng cô đâu hề hay biết, người nọ đối với cô, cách y nhìn cô lại hoàn toàn trái ngược, chưa kể còn có phần chán ghét và căm hận.

    Cô đâu biết thời gian tàn nhẫn đã lấy đi của cô những gì và mang đến cho cô những gì.
     
  4. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 23
    Hoài nghi



    [​IMG]

    Khi cả đoàn đến thôn Vũ phủ đóng thì trời cũng đã xế chiều. Lúc ngang qua khu chợ, giờ này đã tiêu điều vắng vẻ, trên mái đình xơ xác có thể mơ hồ nghe thấy tiếng đập cánh của chim trời rủ nhau bay về, cô bèn thở dài. Hễ liếc sang nam nhân cưỡi bạch mã song song bên cạnh, nghĩ đến giờ phút chia tay, cô lại thấy não nề, luyến tiếc khôn nguôi, cảm giác như sắp phải gả sang nhà người ta, thật sự không nỡ, cũng không cam tâm.

    Hay bây giờ cô lén Mộc Kha trốn đi nhỉ? Cô có phép thuật, sẽ chẳng ai biết đâu. Nhưng một người đang yên đang lành trừ lúc xuống giúp Lục Loan đến giờ chẳng hề bước ra khỏi xe nửa bước, đến nơi thì lại biến mất, người Vũ phủ sẽ nghĩ thế nào? Mộc Kha có bị liên luỵ không?

    Nghĩ đi nghĩ lại, cô đúng là không nên làm vậy. Đấy, vừa ở cạnh Mộc Kha mấy hôm, bản tính trẻ con, nhõng nhẽo lại nổi lên rồi. Không được, phải chấn chỉnh lại.

    Lục Bình Nhi, mày càng lúc càng hư mà!

    Nghe phu xe bảo sắp đến phủ, Bình Nhi không kiềm nổi lòng ngọ nguậy thò đầu ra. Từ đằng xa có bốn năm bóng người đang đứng ngóng trông về phía này. Trong số đó có hai người ăn vận đẹp đẽ hơn cả, vải vóc bóng bẩy, giày dép, khăn vấn cũng toát lên sự giàu có, kiêu sa, khác hẳn với ngày đầu cô gặp bọn họ.

    Trông dáng vẻ sốt ruột của hai vợ chồng, cô đoán hẳn họ phải đứng chờ lâu lắm rồi.

    “Như Y, dậy, đến nơi rồi này.” Bình Nhi đưa tay đập đập nhẹ lên gương mặt xinh xẻo đang nhắm nghiền mắt.

    Bị gọi dậy, Như Y liền cựa quậy, hai tay siết chặt tay cô, ý như muốn ngủ thêm. Bình Nhi phì cười nhìn cô bé, mở miệng doạ nạt.

    “Không dậy là chị bỏ em luôn đấy. Hay là muốn ở lại Mộc phủ với ông?”

    Nghe đến từ “ông”, gương mặt lạnh lùng cùng nụ cười rợn sống lưng của Mộc Kha lại hiện ra trong tâm trí Như Y. Cô bé rùng mình một cái, điên cuồng lắc lắc đầu rồi ngồi thẳng người dậy, dần lấy lại bộ dạng tỉnh táo.

    Từ khi về Mộc phủ, Bình Nhi mới gặp Như Y có vài hôm. Tuy là lần đầu gặp mặt nhưng cô bé này lại tỏ ra rất quý mến cô vì nghĩ cô là Lục Bình Nhi kia, hết gọi u lại gọi chị, loạn xạ hết lên. Cuối cùng cả hai thống nhất gọi chị, dù sao cô cũng chưa muốn có con sớm. Cô đã từng đọc qua về hoàn cảnh của Như Y qua báo cáo, cảm thấy rất thương cô bé. Thì ra thời nhà Lý này cũng không khá hơn lúc Bắc thuộc là bao. Cuộc sống tuy có sung túc, ấm no hơn nhưng mạng sống con người vẫn bị kẻ ngồi trên xem như cỏ rác, muốn lấy là lấy.

    Con nít thì có tội gì cơ chứ? U con bé cũng không có tội. Những người bị giết ở quán trọ hôm đó đều không có tội. Vậy đám người kia tại sao lại vì chút tranh quyền đoạt lợi của hoàng tộc mà làm liên luỵ đến bá tánh?

    “Em sợ thầy Mộc lắm!” Như Y tiu ngỉu nói, hai mắt to tròn cụp xuống. “Chị không biết chứ thầy ấy dữ lắm, em thích anh An hơn.”

    Bình Nhi nghe thế liền lắc đầu phì cười. Mộc Kha ngày thường nói chuyện tuy ân cần, hoà nhã nhưng một mặt lại tạo cho người khác cảm giác xa cách, khó gần, có nhiều chuyện đôi khi cũng rất nghiêm khắc, không hề tuỳ tiện. Trái lại Đình An lại khá hào phóng, cẩu thả, tuy bộc trực nhưng lại là người hiền lành, có phần dễ dụ hơn Mộc Kha. Cô và y không thân nhau lắm, phần là vì ít gặp mặt nhau, phần là vì cô từng làm hỏng cây trâm quý của u y để lại. Nói chung là có rất nhiều chuyện khiến hai người không thể thân thiết như anh em, bạn bè thông thường dù đã quen biết nhau một thời gian dài.

    “Bộ bình thường anh An cưng em lắm hả?” Bình Nhi không nén tò mò hỏi, chắc phải có gì đó mới khiến con bé thích Đình An như vậy.

    “Dạ! Lần nào anh ấy tới thăm cũng mua đồ ngon cho em. Mà anh ấy cũng cưng chị lắm chứ bộ. Em thấy lạ là sao giờ chị lại thân với anh Kha. Trước đây hai người còn…”

    Như Y nhanh nhảu đáp lời, hai mắt lóng lánh nhìn thẳng vào cô nhưng Bình Nhi chẳng tiếp thu được gì cả ngoài việc Đình An hay mua đồ ăn ngon cho cô bé. Cô còn đang thắc mắc, Như Y cũng chưa kịp nói hết câu thì rèm xe chợt vén toang một cách vội vàng, một giọng nói thân quen cất lên, ngữ khí mang chút khẩn trương.

    “Đến nơi rồi. Hai đứa mau xuống hành lễ với nghĩa phụ, nghĩa mẫu đi.”

    Trong một thoáng, cô thấy Mộc Kha hơi chau mày, ánh mắt trầm đục khẽ đanh lại nhưng rất nhanh sau đó lại trở nên trầm tĩnh, tựa như gợn sóng đầy bất an lấp lánh nơi đáy mắt người nọ mà cô vừa thấy chỉ là ảo ảnh do chính cô tạo ra thôi vậy. Như thể, hành động vừa rồi của nam nhân kia là cố tình ấy.

    Đến chính Bình Nhi cũng bất ngờ với suy nghĩ vừa rồi của mình. Không ngờ cô lại xem Mộc Kha là người như vậy, dù chỉ là vô tình. Cô vừa hoài nghi y đó ư? Nhưng vì điều gì chứ?

    Cô tự nghĩ rồi tự cười mình, khẽ lắc đầu.

    Thôi đi, chắc là đường xa mệt mỏi khiến đầu óc cô mịt mờ đây mà.

    “Bình Nhi, em sao vậy? Say xe sao? Nếu vậy cứ ngồi một chút, không cần xuống vội.” Mộc Kha cất giọng đầy ân cần, nỗi lo lắng hiện rõ trên gương mặt tuấn tú của y, không sao che giấu được.

    Y lo cho cô như vậy mà cô còn nghĩ xấu cho y nữa?

    Bình Nhi chợt cảm thấy vô cùng có lỗi, cũng muôn phần giận mình, bất giác không dám nhìn thẳng vào mắt người đối diện. Cô chậm rãi lắc đầu, khẽ siết lấy tay Như Y.

    “Dạ không sao. Mình xuống thôi em.”

    “Đã chuẩn bị xong hết chưa?” Mộc Kha lại hỏi, giọng điệu như muốn xác định lại lần nữa.

    Lần này, Bình Nhi không ngại ngần nhìn thẳng vào mắt y, mạnh dạn gật đầu. Lúc bước xuống xe, cô như biến thành một người khác hẳn. Vẻ ủ rũ, trầm mặc phút chốc được thay thế bằng dáng bộ hào hứng cùng nụ cười xán lạn như đào hồng trong xuân, vừa tươi thắm, vừa yểu điệu.

    Phải rồi. Bây giờ cô không được là cô nữa. Cô đang đóng giả thành cô gái đã chết trước kia, cô gái đã mượn tên cô để tiếp cận Mạn Quân, để giúp Mộc Kha hoàn thành chuyện anh ấy cần làm. Nhưng cô chưa bao giờ hỏi rõ, mối quan hệ giữa cô gái ấy và Mộc Kha là gì, có thể vì y mà chết, hẳn không đơn giản chỉ là thân phận chủ tớ, bạn bè…

    Phát hiện ý thức mình đang trôi tuột vào khoảng không, Bình Nhi giật mình trấn tĩnh lại. Cũng may nhờ Như Y vui vẻ chạy đến chào hỏi trước, phút lơ đãng vừa rồi của cô không làm vợ chồng Vũ đại nhân chú tâm lắm nhưng lại dễ dàng lọt vào mắt một người đang âm thầm tiến lại từ sau lưng Mộc Kha.

    Màn chào hỏi giữa đôi bên diễn ra chóng vánh, dù sao vợ chồng Vũ đại nhân đối với Bình Nhi, Mộc Kha và Như Y cũng không xa lạ gì nữa. Từ lúc thầy trò Mộc Kha nhiều lần cứu họ thoát chết, họ đã sớm định tâm đối phương như người thân thiết, không câu nệ chi tiểu tiết.

    Nhưng trong khi những gia nhân khác của hai phủ đang tất bật chuyển dọn đồ đạc, có một thanh niên cao ráo lạ mặt vẫn đứng lì ra đó cạnh Mộc Kha. Mặc cho trang phục y vận trên người đã nói lên phần nào về thân phận của y nhưng ánh mắt y thì không như thế, cứ đường hoàng, lạnh lẽo nhìn thẳng vào vợ chồng ông. Đôi mắt ấy vừa sắc vừa sáng, chợt làm ông nhớ đến một người đã từng đụng độ cách đây không lâu.

    “Vũ đại nhân, đây là Phan Luân, gia nhân riêng mà ông Trần đích thân gửi đến. Nói thì nói là vậy nhưng cậu ấy cũng như những gia nhân khác, Vũ đại nhân không cần quá chú tâm.”

    Thì ra là Phan Luân, là người đã được ông Trần nhắc đến hôm trước khi Vũ đại nhân ở phủ ông ấy bàn chuyện nhân con nuôi, sẵn tiện nhờ ông ấy giao giúp bức thư cho thầy Mộc, khi ấy rời đi không biết là dẫn chị em họ lang thang đi đâu.

    Thảo nào cái cậu Phan Luân này lại trông quen như vậy. Lần trước có đứng canh gác ở ngoài thư phòng của ông Trần mà ông không để ý. Đúng là người được ông Trần đặc biệt ưu ái phân phó kề cận, khí phách khác hẳn so với những gia nhân thông thường, nếu không muốn nói là có chút thờ ơ, kiêu ngạo.

    Người thanh niên vừa nghe Mộc Kha xướng tên, y liền vững vàng bước đến, cung kính chắp tay vái chào đúng lễ nghĩa.

    “Kính chào Vũ đại nhân, Vũ phu nhân. Tôi là Phan Luân, gia nhân riêng của cô cả.”

    Cậu ta xưng “tôi” chứ không xưng “con”? Hơn nữa lại còn đặc biệt nhấn mạnh câu “gia nhân riêng của cô cả”, khác nào muốn nói ngoài cô cả, y sẽ không tuân mệnh ai khác, kể cả hai người mang danh là nghĩa phụ, nghĩa mẫu của cô bây giờ. Thái độ chống đối chủ nhà ấy là ý gì? Cô dù sao cũng chỉ là con nuôi, phụ mẫu ruột thịt đều không có, thân cô thế cô như vậy, quan hệ với Trần phủ cũng tạm coi như là chỗ quen biết, y dựa vào đâu mà hống hách như vậy?

    Con người này, nhiều năm trôi qua, hoá ra là vẫn ngông nghênh như thế.

    Bình Nhi thấy lòng nặng trĩu, chợt thấy bất bình, vừa định lên tiếng nhắc nhở Phan Luân thì y lại nói tiếp.

    “… Nhưng nếu Vũ đại nhân, Vũ phu nhân cần sai bảo, tôi vẫn sẽ đáp ứng.”

    Lại cách nói chuyện ngang hàng có phần khinh khi người khác đó. Lần này, Bình Nhi chưa kịp lên tiếng thì Mộc Kha đã mở miệng mắng. Giọng hắn tuy nhẹ nhưng ngữ khí lại như dao sắc, bén chết người.

    “Kìa, không được vô lễ.”

    Mộc Kha vừa mới nhắc nhở một câu, Vũ đại nhân tựa hồ thấy nét mặt thanh niên kia vẫn như vậy nhưng không còn được như trước, có phần bị thu nhỏ lại. Phan Luân hé mắt nhìn Mộc Kha, đáy mắt kín đáo lộ vẻ không cam tâm nhưng vẫn cố nín nhịn, cúi đầu chân thành “vâng” một tiếng rõ to.

    Thì ra ngoài Đình An ra, lời nói của Mộc Kha với cậu ta vẫn có trọng lượng. Vũ đại nhân thầm nghĩ, không biết tại sao trong lòng lại lộ cảm giác bất an. Xưa giờ ông không quen trị sói, giá như giữ được Mộc Kha ở lại thì hay biết mấy.

    Mà chính ông cũng không hề biết, tưởng chỉ có tính cách y là giống sói thôi chứ nào ngờ cái người tên Phan Luân này chính xác là một lang yêu, mà lại còn là lang yêu ngang tàng, cao ngạo nhất thành An Lạc Độc ở yêu giới.

    Kinh nghiệm mấy chục năm nhìn người khuyên ông nên đề phòng người này, tốt nhất là không nên “rước hổ vào nhà”.

    “Vũ đại nhân, xin ngài cứ yên tâm. Phan Luân tuy tính tình khó chịu nhưng lại là một gia nhân tốt, một cận vệ tốt. Hơn nữa những gia nhân khác do ông Trần gửi đến đều có thân thủ không tồi. Ông Trần đã có lòng như vậy, Vũ đại nhân đừng đắn đo nữa. Chưa kể cái Nhi và cái Y là học trò cưng của tôi, thi thoảng lại ghé thăm. Lúc ấy có khuất mắt gì, Vũ đại nhân cứ thẳng thừng nói, tôi sẽ báo lại một tiếng với ông Trần.”

    Biết được Mộc Kha đã sớm nhìn thấu mình, Vũ đại nhân không lấy làm lạ, cũng không e dè nữa. Trong tích tắc, ông nhìn thoáng qua Bình Nhi, nét mắt dần trở nên ôn nhu, cử chỉ thả lỏng rồi quay sang Mộc Kha gật đầu.

    Đồ đạc Bình Nhi nhiều như người đi hội, chất đầy khoảng sân nhỏ trước phòng cô. Vợ chồng Vũ đại nhân cũng phải ngỡ ngàng khi nhìn các thứ, bao lớn bao nhỏ nằm chen ngang hết cả lối đi. Dù đã sớm nghe ông Trần nói giữa ông ấy và thầy Mộc có quan hệ vô cùng tốt nhưng không ngờ là tốt đến mức này. Học trò thầy Mộc theo nghĩa phụ nghĩa mẫu về phủ thôi mà đã mạnh tay chi trả thế này rồi.

    Chưa kể, mấy hôm gần đây, ông còn liên tục nghe tin mấy cửa hàng mình mở ở Thăng Long ngày thường khách khứa sơ sài vậy mà giờ đông khách hẳn lên. Số tiền mà vợ chồng ông lẽ ra kiếm được trong một tháng, chưa đầy một tuần đã thu được gấp đôi. Vũ đại nhân không phải là người ngu ngốc, ông biết rõ là do ông Trần – chủ của phường Lụa nổi tiếng kinh thành ra tay giúp đỡ, phần phước lộc này của ông không phải là nhờ nhận hai đứa con gái nuôi này sao.

    Tuy vậy, Vũ đại nhân lại không thấy thoải mái trong lòng, cảm giác như đang lợi dụng con mình vậy dù lúc đầu ý định của ông chỉ đơn giản là nhận con nuôi cho vui nhà vui cửa. Giờ thì ông không ngờ, hai đứa con gái này của ông lại trở thành cầu nối của một cuộc giao thương như vậy, chuyện tốt đẹp đến đâu, ông hy vọng sẽ không vượt quá tầm kiểm soát.

    Bình Nhi nắm tay Như Y, hết nhìn đống hành lý chướng mắt của mình rồi lại lúng túng nhìn sang vợ chồng Vũ đại nhân.

    “Nghĩa phụ, nghĩa mẫu, con làm phiền hai người rồi.”

    “Ấy, nghĩa phụ, nghĩa mẫu gì chứ? Nghe mệt chết đi được! Cứ gọi là thầy và u đi con.” Mai Hồng cất giọng mắng yêu, cử chỉ hết sức ân cần. “Hai đứa đi đường xa cũng mệt rồi, hành lý cứ để đấy cho người làm, vào tắm rửa nghỉ ngơi rồi ra ăn cơm với thầy u.”

    Bình Nhi thoáng đơ người, trong tích tắc có thể cảm nhận được sự diu dàng, thương mến của người đối diện truyền sang, đáy lòng chợt dâng lên cảm giác ấm áp khó tả.

    Như Y vui vẻ cười toe, thoải mái tận hưởng cảm giác quan tâm của nghĩa mẫu.

    Cả hai theo lời Mai Hồng, sau khi tắm rửa thì đến phòng lớn dùng cơm cùng hai vợ chồng. Vũ đại nhân kiệm lời, tập trung ăn uống, thi thoảng ngẩn lên hỏi cô vài câu nhưng ánh mắt nồng ấm. Mai Hồng mới đó rất mực ra dáng u, liên tục gắp thức ăn bỏ vào chén hai đứa con gái nuôi, còn dặn là phải ăn nhiều một chút.

    “Mạng này có hơi dài quá không? Có khó ăn không con?” Mai Hồng xót xa nhìn chiếc mạng vuông trắng phất phơ trên mặt Bình Nhi. “U có đan cho con một tấm mạng ngắn hơn, chốc nữa ăn xong theo u sang phòng lấy nhé!”

    Bình Nhi cảm kích nhìn lên, chưa kịp đáp lời thì Vũ đại nhân chợt cắt ngang.

    “Bà nó đừng chèo kéo con bé đấy. Để hai đứa nghỉ ngơi sớm một chút.”

    Mai Hồng lấp lánh nhìn chồng, ông ấy vừa gọi bà là “bà nó”, cuối cùng họ cũng có con rồi, giờ bà đã là u, là u của chúng nó, là u của các con mình. Đã lâu rồi bà không nghe chồng gọi mình bằng danh xưng này, từ ngày… Nghĩ đến đây, lòng bà lại trào dâng nỗi đau đớn, nỗi đau mất con không bao giờ nguôi ngoai của một người làm u như bà.

    Biết mình mất khống chế cảm xúc, bà vội dằn lòng, trưng ra một nụ cười lấy lệ nhưng hai mắt đã cay xè. Như Y thấy u mặt mũi bỗng trở nên khó coi, vô tư, nhanh nhảu gấp một miếng thịt luộc chấm nước mắm bỏ vào trong chén bà, vui vẻ vừa nhai vừa cười.

    Hành động nhỏ nhặt ấy của con bé làm bà cảm kích, tâm tình cũng nguôi ngoai phần nào.

    Ăn xong, Bình Nhi theo Mai Hồng đến phòng vợ chồng Vũ đại nhân. Căn phòng không lớn cũng không nhỏ, bày trí đơn điệu, đồ vật đặt trong phòng ngay ngắn, chai lọ trang điểm bóng bẩy, không chút xê dịch. Nhìn gương mặt nhu mì không phấn son của Mai Hồng, Bình Nhi đủ hiểu ra mấy thứ đó chỉ là chưng cho có.

    Mai Hồng chầm chậm đi đến chiếc bàn đặt trong góc, lấy ra một chiếc hộp, bên trong đựng toàn vải lụa kim chỉ. Trong hộp có đựng một hộp nhỏ nữa, chiếc mạng bà thuê được đặt bên trong, không chỉ một mà những hai cái.

    Bình Nhi trân trọng đón lấy. Mạng đẹp quá! Lụa mềm, bên trên thêu hoa lá mĩ miều nữa, những thứ này mua ở đường Lụa không thiếu nhưng cảm giác nhận được đồ do chính tay người thêu tặng, cảm thấy khác hẳn. Cô nâng niu chiếc mạng vuốt ve, phút chốc lại thấy áy náy.

    “Coi kìa, con đừng cười, u lâu rồi không đụng đến kim chỉ nên đường nét không được đẹp. Mạng che mặt nên thay liên tục cho sạch sẽ, con dù sao cũng là con gái.”

    Mai Hồng nói rồi nắm tay Bình Nhi ngồi xuống ghế, mắt tràn đầy tình cảm, còn dặn cô đi ngủ sớm, sáng mai lại sang đây cùng bà thêu thùa. Vũ phu nhân khi cùng Bình Nhi nói những chuyện mà đàn bà con gái thường làm thì giọng rất phấn khởi, đôi lúc cũng thầm thì, tựa như ôn lại chuyện cũ cùng cố nhân vậy, đầy ắp mong chờ.

    Cô và Như Y ở riêng phòng. Không biết bên Như Y có nữ tì nào túc trực không chứ bên cô thì có Lục Loan. Lúc cô trở về phòng liền bắt gặp cô gái yếu đuối ngồi bệt dưới đất trên đường lúc nãy đang cặm cụi bày chăn trên giường cho cô. Ánh nến lập loè nhỏ nhoi trong khay không đủ soi sáng căn phòng, Bình Nhi dù đã cẩn thận dò dẫm nhưng vẫn đá phải cái ghế cùng mấy vật không rõ trên sàn.

    Nghe có tiếng động, khuôn mặt xinh xắn của Lục Loan hơi hốt hoảng, đoạn quay lại nhìn.

    “Ơ cô cả… Cô có sao không ạ? Cô đứng yên đó để con thắp thêm đèn. Đồ bày biện nhiều lắm, cô phải cẩn thận.”

    Nói rồi, Lục Loan thoăn thoắt rảo bước trong bóng đêm, rất nhanh châm thêm ba cây đèn đặt đủ bốn góc phòng.

    Bình Nhi lịch sử buông tiếng cảm ơn nhưng cô gái không dám nhận, nói đó là bổn phận của mình. Cô tính giúp Lục Loan soạn lại đống đồ linh tinh trên nền nhà nhưng Lục Loan không chịu, bắt Bình Nhi ngồi im. Cô gái ngày đầu gặp cô đã khóc lóc, mới trưa nãy cũng khóc lóc vì đường xa không ngờ giờ lại dứt khoác như vậy, nói chuyện cũng bớt dè chừng. Lúc cô ngứa tay tính giúp Lục Loan lau bàn cũng bị Lục Loan la cho mấy câu.

    Mới một đêm thôi mà Bình Nhi không biết ai là chủ, ai là tớ nữa rồi.

    Cô đành bất lực ngồi im như khúc gỗ, âm thầm quan sát bóng lưng gầy gò của Lục Loan. Trăng hôm nay không sáng, cũng chẳng có sao, Bình Nhi buồn chán thở dài. Cô đảo mắt nhìn căn phòng giản đơn đầy ắp đồ của mình, ánh mắt chợt dừng lại một cái bọc nâu to vuông vức đặt trên bình gốm. Cô tò mò với tay túm lấy rồi mở ra xem, bên trong toàn sách là sách, đa phần đều đã cũ, giấy không ngả vàng cũng mục nát cả ra. Tuy giấy bên trong đã rơi rớt không ăn nhập gì với bìa nhưng không hề lộn xộn, hơn nữa vẫn giữ đúng thứ tự các trang.

    Hẳn chủ mấy cuốn sách này rất siêng đọc chúng, sách tuy cũ nhưng dấu sách còn nguyên vẹn đây này.

    Để xem, Ngũ kinh của Khổng tử, Kinh Xuân Thu cũng của ông ấy nốt, Đạo đức kinh của Lão tử, Nam Hoa Kinh của Trang Chu, còn có cả Sử ký Tư Mã Thiên nữa, hình như thiếu mất vài cuốn… Thơ thì có Ly Tao của Khuất Nguyên…

    Ơ… Ít thơ thế nhỉ? Thơ trong nhân gian còn nhiều lắm mà!

    Như sực nhớ ra gì đó, Bình Nhi nghiêng người quay lại hỏi Lục Loan, đùi vẫn ôm một hai chồng sách cao ngang ngực.

    “Lục Loan này, cái người em gọi là ‘bà’ hôm trước là ai vậy? Sách này là của…”

    Chưa nói hết câu, cả người cô liền lảo đảo. Sách nặng lại nghiêng người dữ quá nên cô đỡ không nỗi, cuối cùng bất lực ngã rầm xuống, đè lên núi sách và mấy thứ đồ linh tinh.

    Lục Loan hoảng hồn chạy đến đỡ cô đang khổ sở bò ra. Khi cô ê ẩm chống lưng nheo mắt nhìn lên liền trông thấy bóng đen cao to đứng ngoài sân trước cửa nghiêm nghị nhìn vào. Y quan sát cô hồi lâu, lạnh lùng hừ một tiếng, thái độ hống hách, khinh người ngày trước phô bày hết cả, không còn cầm chừng như lúc thỉnh an vợ chồng Vũ đại nhân. Có điều, đôi mắt ấy không phải đôi mắt cô từng quen.

    Đứng vững lên rồi, đột nhiên cô muốn nói gì đó nhưng lại không thốt lên được, chỉ lúng túng đảo mắt nhìn quanh đất.

    “Cô cả, cô không sao chứ?” Lục Loan lo lắng xem xét tay chân Bình Nhi, không quên liếc xéo thanh niên có vẻ mặt đáng ghét kia.

    Bình Nhi mỉm cười nhìn Lục Loan lắc đầu, quay sang Phan Luân nhỏ nhẹ buông một câu.

    “Theo tớ ra sau vườn đi.”

    “Không thích.” Phan Luân nhếch mép cười, không ngại dùng ánh mắt khinh bỉ hướng về cô. “Chưa gì cô cả đã ra oai rồi kia đấy.”

    Vừa định cất bước đi, bước chân của Bình Nhi liền chững lại, mặt mày sa sầm. Cô lặng lẽ ra hiệu cho Lục Loan, cô gái nhanh trí hiểu ý chủ mình, dứt khoác gật đầu rồi nhanh chân rời đi. Bình Nhi khom mình nhặt lại đống sách cũ nằm la liệt dưới nền, có vài trang đã rơi rớt, cô tạm gom lại chung một sấp, đợi hôm khác may lại. Phan Luân âm thầm dõi theo bóng lưng nhỏ nhắn lúi cúi trước mặt, trong lòng chợt nảy sinh cảm giác khó tả, nhất thời không biết tiếp theo nên dùng thái độ gì nói chuyện với cô. Được một lát, y chợt cười to, thanh âm vang vọng khắp khoảng sân nhỏ.

    “Cậu cười cái gì?” Vừa hay Bình Nhi cũng dọn dẹp xong đống lộn xộn dưới chân bàn, nhìu mày nhìn hắn, cô chỉ tay vào chiếc ghế đẩu bên cạnh. “Ngồi đi.”

    “Cô cả cao sang, tôi chỉ là một tên ở đợ hèn mọn, nào dám ngồi ngang hàng với cô đây!” Y buông lời mỉa mai, khoanh tay dựa cửa, mắt nhìn ra hàng cây nhô cao ngoài tường rào.

    Bình Nhi lại càng quẫn trí, mấy trăm năm không gặp, y khác trước nhiều quá, trừ cái thói ngông nghênh, hống hách trước kia là không đổi. Y vốn là con trai tướng quân thành An Lạc Độc ở yêu giới, thân phận cao sang ai cũng kính sợ, cho dù ngày ấy y ỷ lớn hiếp bé, tìm cớ bắt nạt cô nhưng tuyệt đối không lạnh lùng xa cách như bây giờ. Không biết mấy trăm trôi qua đã xảy ra chuyện gì.

    “Phan Luân, sau trận chiến ở nhân gian, tớ ngủ vùi gần chín trăm năm. Ở yêu giới xảy ra chuyện gì sao?”

    Cô không trực tiếp vào thẳng vấn đề, mượn cớ vòng vo lặng nhìn người đứng dựa cửa, cảm khái với sự thần kỳ của thời gian, hoá ra không chỉ tác dụng với con người mà với cả yêu quái.

    Mộc Kha sau ngần ấy năm, hầu như chẳng thay đổi mấy, vẫn là dáng người, tính cách, nụ cười ấy, cả Đình An cũng vậy. Nhưng Phan Luân thì không như vậy.

    Ngày trước y để đầu trọc theo phong tục Văn Lang, nhuộm răng đen, bình thường chỉ thích quấn khố dù thời tiết ở yêu giới lạnh hơn nhân gian nhiều, giờ y đã chịu để tóc ngắn rồi, kể ra trông cũng hợp, răng đã trắng chứ không đen nữa. Gương mặt tròn tròn đầy nét ngỗ nghịch của một đứa trẻ giờ thay bằng những đường nét rõ ràng, nam tính hơn, nhất là đôi mắt sâu hun hút không thấy đáy ấy, ngay cả cô thi thoảng cũng không dám nhìn trực diện. Y cao lên nhiều rồi, lúc trước nhỉnh hơn cô có một cái đầu, giờ cô chỉ đứng đến vai y, so với người thường có thể nói là khổng lồ ấy chứ, có điều dáng người cân đối chứ không lực lưỡng như Đình An.

    Phan Luân đứng được một lúc, hình như cảm thấy nóng, y cộc cằn sắn tay áo lên, để lộ hình xăm chi chít quanh cánh tay. Bình Nhi liếc nhìn gáy y cũng lờ mờ thấy được màu xanh xanh quen thuộc trên da thịt. Người Âu Lạc hầu như đều xăm mình, yêu quái ở nhân gian khi dời về An Lạc Độc sống vẫn giữ lại những nét truyền thống của Văn Lang nên việc xăm trổ cũng không ngoại lệ.

    Muốn vào An Lạc Độc, ai cũng phải xăm mình, cả cô cũng có hình xăm be bé ở thắt lưng nhưng không lớn, Mộc Kha và Đình An cũng xăm kín lưng đấy thôi. Chỉ riêng Phan Luân, trừ mặt, bàn tay, bàn chân ra, hầu như chỗ nào cũng dày đặc hình xăm cả rồi.

    Y lại khẽ cử động, vẫn cứng đầu quay lưng lại với cô nhưng không rời đi, cứ đứng trơ lì ra đó như muốn nói gì đó mà không thể thốt ra thành lời. Bình Nhi lắng tai nghe, không có tiếng vòng đồng va leng keng vào nhau như ngày trước nữa, thì ra y đã bỏ đeo trang sức rồi.

    Bầu không khí quá mức tĩnh lặng thôi thúc Bình Nhi phải nói gì đó, cô không chịu nổi sự ngột ngạt này thêm một phút một giây nào nữa. Lúc nãy có muốn nói gì đó với y kia mà, thiên ngôn vạn ngữ bay đâu hết rồi?

    “Tớ muốn hỏi là…” Mãi cô cũng ấp úng cất lên một câu. “Nhất Tháp và mọi người khoẻ cả chứ?”

    Nhắc đến Nhất Tháp, một gương mặt hiền lành chợt hiện ra trong tâm trí cô, trái tim như có dòng nước ấm chảy qua, vô cùng dễ chịu.

    Y hừ mũi, lạnh lùng đáp.

    “Không khoẻ!”

    “Sao lại vậy? Không lẽ lại khai chiến nữa à?”

    Ở An Lạc Độc không ngày nào là không có đánh nhau, lớn nhỏ gì cũng có nhưng đều diễn ra ngoài thành. Nhất Tháp và Phan Luân bây giờ cũng đến tuổi chính thức ra trận được rồi, tình hình ở đó không ổn chăng?

    Quả nhiên, khi nghe cô hỏi, y thản nhiên bật cười, cười đến mức khom lưng khuỵ gối. Tiếng cười không lớn nhưng đầy chua xót, như thể y đang cố để không phải hét lên với ông trời vậy.

    Gió lạnh không báo trước ùa vào căn phòng, cô hơi co người lại còn y cũng không cười nữa. Mãi đến giờ, y mới lại nhẹ nhàng buông một câu nhưng hàm ý hết sức nặng nề.

    “Chết rồi.”

    “Chết? Cái gì cơ?” Bình Nhi lơ ngơ không hiểu, đôi mắt dần mở to, hai tai dỏng lên hết mức để nghe cho rõ từng lời y nói.

    “Điếc à? Người cô vừa hỏi ấy… Chết rồi!”

    “Nói xằng!” Bình Nhi lập tức thét lên, tay đập mạnh lên bàn gỗ, vội đứng phắt dậy như không kiềm được cơn xúc động. “Dối trá! Tôi không tin!”

    Phan Luân liếc đôi mắt như dao găm chọc xoáy vào mặt cô, gằn giọng chế nhạo.

    “Cậu ấy chết, còn không phải là do ngươi sao?”
     
  5. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 24
    Rắc rối


    [​IMG]
    “Cậu! Cậu! Đợi con với cậu ơi! Cậu!” Thịnh Dật lúi cúi chạy theo thiếu niên trước mặt, miệng không ngừng mếu máo gọi.

    Người thiếu niên đi trước như không hề nghe thấy bất cứ âm thanh nào gọi mình, vẫn ngoảnh mặt làm ngơ, kiên quyết đạp lên lá trúc tiến vào rừng sâu.

    Hơi lạnh lãng đãng bay trong gió, khẽ khàng lùa qua gáy Thịnh Dật khiến cậu rùng mình một cái. Dù đêm khuya rất lạnh nhưng mồ hôi đã sớm làm ướt lưng áo, cậu nhóc mặt mày nửa trắng nửa xanh không kiềm được mới ngẩn đầu lên nhìn, chẳng thấy trời đâu mà chỉ thấy mấy ngọn trúc chen chúc đua nhau lắc lư xào xạc như tiếng hát ru vang vọng của người cõi âm.

    Bấy giờ, một bóng áo trắng từ đâu bay vụt qua, tà áo phất phơ như khói cơm chiều làm kẻ yếu bóng vía đứng dưới trông thấy không khỏi thét lên. Tiếng thét bất ngờ làm kinh động những con vật ăn đêm, chúng đua nhau bỏ chạy để lại tiếng động như bước chân người chạy cùng tiếng vỗ cánh giữa không trung, bầu không khí yên tĩnh bất giác bị một tên nhóc làm cho kinh động.

    Ánh sáng lờ mờ toả ra từ chiếc đèn lồng nhỏ trên tay người thiếu niên vội vàng duy chuyển đến bên cậu nhóc, soi rõ gương mặt tái nhợt của cậu, cứ như là vừa thấy ma vậy.

    “Gì thế? Thịnh Dật, làm sao vậy? Thấy gì à?”

    “Cậu… cậu… có… có… hu hu… ma…! Ma! Con sợ lắm!”

    “Ma? Ở đâu?” Mạn Quân trố mắt hỏi lại, đoạn quay mặt khắp nơi tìm kiếm, như muốn chứng thực lời nói của cậu nhóc.

    Thịnh Dật xem biểu cảm của chủ mình, lòng lại còn rối hơn, toàn thân như có lửa, một hai đứng dậy túm tay áo Mạn Quân kéo anh chạy băng băng. Mạn Quân chưa kịp phản ứng đã bị tên nhóc lôi đi chạy bán sống bán chết, ngọn nến trong đèn vốn đã yếu ớt liền tắt vụt. Hai con người chính thức hoà vào bóng đêm.

    Thịnh Dật lại thét lên khiếp đảm, dường như muốn bỏ mặt chủ mình, tay không níu người đằng sau nữa mà một hai co giò chạy muốn thủng đít quần.

    “Này cái thằng láo toét! Làm lồng đèn ta tắt còn bỏ ta chạy đi…”

    Mạn Quân bực tức la ầm lên, chưa nói hết câu thì trên đầu lại như có tiếng chim bay ngang, có điều âm thanh phát ra khá lớn khiến anh ngây người đứng lặng, chăm chú nghe xem ấy là tiếng gì.

    Hình như không phải là chim.

    “Cậu… cậu… Đi nhanh lên! Cậu…”

    Hức hức…

    Tiếng khóc nỉ non truyền đến từ sau lưng. Thịnh Dật như đứng hình hồi lâu, hai chân run lẩy bẩy, không dám quay lại nhìn.

    “Thịnh Dật! Ngươi đâu rồi?” Thấy tên nhóc nhát cáy nhà mình bình thường vẫn luôn miệng ồn ào, nay lại im bặt làm Mạn Quân không khỏi lo lắng, anh rảo bước về phía trước. “Sao không trả lời? Cái thằng… Thịnh Dật!”

    Mạn Quân lò dò bước đi, mơ hồ nghe thấy tiếng nức nở của phụ nữ, không rõ là ai lại gặp chuyện đau lòng đến độ nửa đêm chui ra bụi trúc ngồi khóc thảm thiết như vậy.

    Ánh trăng bàng bạc chiếu xuyên qua tán trúc, đủ để Mạn Quân thấy được hai bóng hình trước mặt. Một là của Thịnh Dật, người còn lại thì không rõ, có vẻ là một vị cô nương.

    “Cậu!”

    Thấy Mạn Quân như thấy được vàng, Thịnh Dật gào thảm một cái rồi nhảy tọt đến núp sau lưng anh, run rẫy chỉ chỉ người áo trắng tóc dài đang ngồi quay lưng về phía này.

    Hức hức…

    “Vị cô nương này, cô bị lạc sao?” Mạn Quân không hề bị vẻ mặt kinh hãi của Thịnh Dật hù doạ, bình tĩnh cất giọng hỏi han.

    Cô gái không đáp nhưng vẫn gật đầu, tiếng khóc cũng ngày một nhỏ dần.

    Sự kinh dị đã lên đến đỉnh điểm rồi đây.

    Thịnh Dật thấy mình sắp tè ra đến nới rồi, tuy vậy vẫn dùng chút sức lực hèn mọn còn lại, không ngừng ra hiệu, túm áo Mạn Quân bảo anh mau chóng rời đi, vừa kéo vừa rủa thầm thiếu gia nhà mình đúng là một tên ngốc. Đêm hôm giữa nơi vắng vẻ thế này đột nhiên xuất hiện một cô gái bí ấn ngồi khóc, cho dù không vận đồ trắng tóc dài đi nữa thì mười phần, hết chín phần cũng có thể xác định không phải là người thế giới này rồi, cũng may cô ta chưa cầm lược chải đầu hay ngồi ôm con. Bằng không…

    “Nhà cô ở đâu? Ở ngoại thành à? Ta cũng đang trên đường đến đó. Để ta đưa cô về nhé!”

    “Cậu!” Thịnh Dật khóc ròng, hai tay báu lấy cánh tay Mạn Quân, gào lên hết sức đáng thương. “Mình đi đi cậu, đi đi. Hu.. hu… Cậu ơi con lạy cậu, mình đi đi!”

    “Đừng đi mà…”

    Một giọng nói nhẹ như gió thoảng cất lên, giọng lúc nhỏ lúc to, có phần méo mó.

    “Đừng bỏ tôi mà…”

    Cô gái chậm rãi xoay mặt lại, gương mặt trắng toát không có ngũ quan, dáng người gầy gò ngoặc nghẹo, dưới ánh trăng mập mờ càng thêm ma quái kinh người. Lần này, Thịnh Dật hét thảm lần ba rồi lăn đùng ra đất, bất tỉnh nhân sự.

    *

    Đã một canh giờ trôi qua mà Thịnh Dật vẫn chưa tỉnh. Mạn Quân mệt mỏi lê bước, cuối cùng cũng ra khỏi rừng trúc, hiện đang tiến vào một thôn nhỏ ở ngoại thành Thăng Long. Cho dù Thịnh Dật chỉ là một tên nhóc mười tuổi thì cõng y trên lưng cả quãng đường xa lại còn leo dốc không phải việc tầm thường chút nào.

    Mạn Quân đặt Thịnh Dật ngồi tựa vào một cái lu nước ven sông, sau đó cũng ngồi phịch xuống thở phì phò. Cô gái đi cạnh thấy vậy bèn giúp Mạn Quân múc một gáo nước trong lu đưa cho anh, nhỏ nhẹ cất giọng.

    “Anh uống chút nước đi.”

    “Cảm ơn.”

    Mạn Quân nhận lấy và nốc cạn gáo nước. Cảm giác mát lạnh trôi tuột xuống cổ họng, vô cùng sảng khoái. Lần đầu tiên trong đời, Mạn Quân lại thấy nước ngon như vậy.

    “Nước ngon đúng chứ? Nước giếng thôn này là hết chỗ chê!”

    “Cô sống ở thôn này sao?”

    Mạn Quân liếc mắt nhìn cô gái ngồi cạnh, ánh mắt như đang tìm một điều gì đó thân quen nhưng vô tình chung lại rơi vào hụt hẫng. Anh tự nghĩ rồi lại tự cười.

    Sao có thể chứ, cô ấy sao có thể là Bình Nhi.

    Lúc nãy khi cô vừa ngoảnh mặt lại, Mạn Quân còn nghĩ mình gặp ma, không phải là vì cô gái ấy xấu mà là vì quá xinh đẹp. Chuyện ma quỷ giả dạng thành mấy cô gái xinh đẹp dụ dỗ người đi đường đâu phải chuyện gì quá xa lạ đâu. Trong một khắc, anh như bị hút hồn, mắt không rời được khỏi gương mặt người đối diện. Vẻ đẹp nghiêng nước nghiêng thành ấy, nét đẹp thanh tao thoát tục ấy, thiên ngôn vạn ngữ cũng đành bất lực trước dung mạo tuyệt trần này.

    May thay anh đã có người trong lòng, bất quá cũng chỉ là một chút xao động, anh không thể phụ lòng người thương.

    Nghĩ rồi, anh dứt mắt ra khỏi cô, tự nhủ lòng không được nhìn nữa.

    “À ừm… Một cô gái như cô, đêm hôm một mình ra ngoài, không biết nguy hiểm sao?” Thấy cô gái không trả lời, Mạn Quân bèn bắt chuyện tiếp.

    Cô gái cúi đầu không nói.

    “Có chuyện gì buồn à?”

    “Vâng! Vậy còn anh? Anh lặn lội đường xa đến đây là có việc gấp à?”

    “Không, tôi đến đây tìm người.” Mạn Quân nhoẻn miệng cười. “Khi nãy trông thấy cô đeo mặt nạ, tôi còn tưởng… À mà thôi!”

    Mạn Quân ngước mắt nhìn lên bầu trời, hai mắt lấp lánh như ánh sao. Chợt như có gì đó chạy ngang trong đầu, anh đánh liều hỏi thêm câu nữa.

    “Cô tên gì ấy nhỉ?”

    “Tôi? Tôi tên Gia Tển. Còn anh?” Cô gái hồn nhiên trả lời.

    Mạn Quân hơi ngớ người. Giọng nói gióng quá nhưng đáng tiếc là không phải. Tên không phải, ánh mắt cũng không phải? Anh lẩm nhẩm cái tên “Gia Tển” trong đầu rồi tự bật cười.

    “Lúc nhỏ hẳn cô khó nuôi lắm.”

    “Thế anh tên gì?” Cô gái cười phì, nhanh như chớp lại hỏi anh.

    Mạn Quân chớp mắt suy nghĩ một lát, chẳng rõ tại sao lúc này lại không muốn nói ra cái tên thường ngày mình hay dùng. Cuối cùng, anh cúi xuống nhìn cô, nụ cười bừng nở trên gương mặt hết mực tuấn tú, nói với giọng hết sức hãnh diện.

    “Đức Chính, Lý Đức Chính.”

    Khi Mạn Quân vừa thốt ra cái tên, cô gái ngồi cạnh hơi lấy làm bất ngờ, hai mắt khẽ cụp xuống như suy nghĩ gì đó, mơ hồ còn nghe được tiếng thở phào khó hiểu. Mạn Quân cũng lấy làm lạ, quay sang nhìn cô, thấy hai mắt đỏ ửng vẫn chưa ráo nước nên vội lấy ra một chiếc khăn tay đưa cô.

    Chiếc khăn lụa trắng với những đường chỉ tinh xảo hoàn toàn đối lập với trang phục thô kệch trên người thiếu niên. Cô gái nhận lấy chiếc khăn, chợt nhớ đến cách xưng hô của cậu nhóc với thiếu niên nọ, mọi chuyện mới dần sáng tỏ. Hoá ra là con nhà quyền quý. Không biết là người có thân phận thế nào mà lại được người này không quãng lặn lội đường xa đêm hôm đến thăm như vậy.

    “Tôi không biết cô nương buồn vì điều gì nhưng cứ giữ chiếc khăn ấy đi. Tôi thấy cô khóc đến khô người luôn rồi đấy.”

    Mạn Quân e ngại nói rồi ngán ngẩm nhìn qua tên nhóc đang ngủ say mèm bên cạnh.

    “Cảm ơn anh.” Cô gái bẽn lẽn đáp. “Người anh tìm sống ở thôn nào à? Có cần tôi dẫn đường cho không?”

    “Không cần đâu! Tôi nghĩ cô nên về nhà trước đi, không khéo gia đình cô lại lo lắng. Tôi thì thế nào cũng tìm ra được thôi.”

    Nhắc đến từ “nhà”, cô gái bỗng nhiên cười buồn, ánh mắt hướng xuống mặt sông phẳng lặng tựa hồ như cũng muốn buông xuôi theo làn nước. Từ khi hay tin người ấy mất, mọi hy vọng, mọi sự nhớ nhung tràn trề ngày qua ngày như đập nát trái tim bé nhỏ của cô. Cô không muốn về cái nơi được gọi là “nhà” ấy, về đụng mặt những con người ấy và nhất là kẻ đã cam tâm chọc xoáy vào tim cô những lời nặng nề, đớn đau nhất có thể.

    Nhà sao? Xưa nay cô vốn đã xem bốn bể là nhà, chưa hề nghĩ một ngày mình lại có được như hôm nay. Tuy thân phận quyền quý đấy, cao sang đấy, lại có u thầy đùm bọc nhưng chẳng khi nào cô thấy lòng được thảnh thơi. Nếu không vì cô chịu ơn dưỡng dục cưu mang như trời biển của người ấy, cô tuyệt đối cũng không muốn dấn thân vào những ngày tháng đen tối sắp tới với những mưu tính đáng khinh hờn của con người.

    “Tôi không muốn về nhà.” Cô gái lắc đầu nguầy nguậy.

    “Tại sao?” Mạn Quân trố mắt ngạc nhiên. “Không lẽ là vì bị ép gả sao?”

    Khắp nước Đại Việt này, Mạn Quân đã đi nhiều nơi, cũng hiểu rõ nhất trong số bao nhiêu những ép uổng nữ nhi phải chịu thì điều họ không chịu đựng nổi nhất mà hầu như chỉ biết phản kháng trong lặng lẽ đó là bị ép gả cho người mình không thương. “U thầy đặt đâu con ngồi đấy”, đạo lý ấy Mạn Quân hiểu, cũng một mực đồng tình vì con cái nghe theo bậc sinh thành, ấy là chữ hiếu. Nhưng từ ngày gặp Bình Nhi, bị tính cách phóng túng cũng như lối suy nghĩ khác thường của cô ảnh hưởng, anh cũng thấy việc này có chút bất công với người làm con.

    Đặt mình vào hoàn cảnh của họ, giả sử một ngày Bình Nhi bị u thầy ép gả cho tên đàn ông khác mà không phải mình, Mạn Quân nghĩ mình sẽ lật cả nhà, cả mồ mả mấy đời nhà hắn ta lên không biết chừng. Mà đổi lại là anh bị ép cưới người mình không thương, cho dù là được nạp thiếp, anh cũng thấy không ưng thuận, lại thấy bất mãn cho người vợ lẻ. Mà hoàn cảnh gia đình Bình Nhi như thế, cầu xin thầy anh cưới cô ấy làm cả, e là còn khó hơn lên trời.

    Vậy nên từ lúc hay tin Vũ đại nhân nhận hai cô con gái nuôi, một trong hai có tật ở mặt nên lúc nào cũng che mạng thì anh đã tức tốc lên đường đuổi theo đến đây ngay. Khổ nổi Lý Nhân Nghĩa cứ nhất nhất bắt anh phải chờ, đợi một thời gian nữa sẽ gửi thư mời cả nhà Vũ đại nhân đến Đinh phủ dự tiệc chúc mừng sinh thần của anh.

    Đùa à! Mạn Quân sinh vào tháng bảy, bây giờ còn chưa hết đông, xuân chưa về, hạ chưa đến lại còn bắt anh đợi đến mùa thu? Vậy là, cùng với Thịnh Dật, Mạn Quân lén bỏ đi ngay và luôn. Lúc đầu còn đi ngựa nhưng nửa đường đến đây lại bị trộm mất, không biết là thằng nhóc Thịnh Dật trông nom kiểu gì nữa.

    Mạn Quân lại hậm hực phóng ánh mắt sắc bén như dao găm vào tên nhóc đang ngủ thẳng cẳng cạnh bên, thầm nhủ sau khi trở về Đinh phủ sẽ cho cậu nhóc nếm mùi thế nào gọi là “lên núi đao, xuống biển lửa”. Tốt nhất là cứ giao cho Nguyễn Khánh, y vừa giỏi vừa nghiêm khắc, hẳn sẽ khiến cho tên nhóc Thịnh Dật sợ ma này lớn gan lên.

    “Không phải đâu công tử.”

    Giọng nói của cô gái cắt ngang dòng duy nghĩ của Mạn Quân, khiến anh bất giác quay lại nhìn kỹ cô lần nữa, trong lòng như có gì đó sắp tuôn ra.

    “Là vì tôi cảm thấy có lỗi.”

    “Cô… Cô vừa gọi ta là gì?” Mạn Quân bất ngờ hỏi, đoạn túm chặt lấy hai bên vai cô. “Công tử? Cô biết ta là ai à? Lặp lại đi! Gọi ta là công tử! Nhanh lên!”

    Phải rồi, “công tử”, “Đinh công tử”. Anh thích nghe tiếng gọi này từ cô nhất, dù ở đâu, làm gì, chỉ cần nghe người ấy gọi mình, anh sẽ không ngần ngại chạy đến ngay. Anh nhớ những lúc cô quấn quýt bên anh, nhớ những lúc đường xa nắng noi hay tập luyện vất vả có người nhẹ nhàng dùng tay áo lau mồ hôi cho mình. Anh nhớ ánh mắt long lanh như sao trời mỗi khi nhìn anh của cô, nhớ cái cách hay ương bướng cãi chày cãi cối của cô để rồi mấy khắc sau lại chủ động tìm anh năn nỉ, lại tiếp tục huyên thuyên như chưa hề có gì xảy ra, lại chọc cho anh cười. Và nhớ lắm những sáng khi anh chưa mở mắt đã nghe thấy tiếng rót trà cùng giọng nói ngọt ngào gọi anh thức dậy. Có lẽ trong đời Mạn Quân, Bình Nhi là cô gái tự tiện nhất mà anh từng gặp và cũng là người duy nhất mà anh nguyện yêu đến suốt cuộc đời.

    Thế nên khi đột nhiên cô không đến Đinh phủ nữa, Mạn Quân lại thấy xốn xao. Rồi từng ngày từng ngày trôi qua, anh lại càng thấy trống rỗng, nơi trái tim như có một lỗ thủng thật lớn, chỉ chờ có ai đó lấp vào. Để rồi một ngày cuối thu nọ, anh nhận ra cô đã hoàn toàn mất tích không một lời tiễn biệt. Anh không hiểu cô muốn làm gì.

    Né tránh anh ư?

    Ngày ngày anh như ngồi trên đống lửa, tự đặt ra không biết bao nhiêu lý do cô biến mất và anh sợ hơn là cô gặp chuyện gì đó không may. Anh cho người lục hết cả thành Thăng Long, thậm chí là những vùng hẻo lánh. Cho đến khi quan phủ phát lệnh truy nã cô, anh mới chợt vỡ oà ra, anh mừng phát điên đi được vì biết cô còn sống. Nhưng cô đã trốn thoát, chẳng ai biết cô ở đâu. Đúng rồi, đó mới chính là Bình Nhi anh quen biết chứ, sẽ không chấp nhận mình bị oan uổng như vậy. Anh tin cô, tin cô không phải loại người đó. Nhưng chưa tìm được cô, anh lại bị điều đi Trường Yên, không may trên đường gặp phải thích khách, toàn bộ tuỳ tùng đi theo đều bị giết, còn anh được một người thanh niên lạ mặt giúp đỡ, xoay xở trở về Trường Yên.

    Sau bao ngang trái, cuối cùng bọn họ cũng trùng phùng, rồi lại chia xa. Đã hai lần trái tim Mạn Quân như rơi vào vực thẳm. Một lần là nhìn thấy Bình Nhi thản nhiên mỉm cười cắt đứt dây thừng rồi rơi vào biển lửa ở Hoạ Giới. Lần thứ hai chính là lần đụng độ với một gã đàn ông được gọi là Minh Đằng, Bình Nhi bị đánh trọng thương. Nhưng anh chẳng làm gì được, chỉ có thể trơ mắt nhìn người đàn ông khác không ngại lao vào liều chết vì cô. Anh cảm thấy rất nhục nhã, cũng rất đau lòng, không ngừng đặt câu hỏi về mối quan hệ giữa Mộc Kha và Bình Nhi.

    Nếu chỉ là quan hệ xã giao đơn thuần, thật sự y có thể chấp nhận hy sinh bản thân vì một người xa lạ ư?

    Nhưng điều kinh khủng hơn là, Mạn Quân nghĩ cô đã chết, thế nên hôm nay anh mới có mặt ở đây để làm sáng tỏ mọi chuyện, mà tia hy vọng cuối cùng anh đặt cả vào Vũ Hoài Nam.

    “Ngài hiểu lầm rồi.” Bình Nhi nhẹ nhàng gỡ những ngón tay lạnh buốt của Mạn Quân ra khỏi người mình, lấy giọng bình tĩnh nói. “Chiếc khăn đẹp đẽ này không phải đã nói lên hết thân phận của ngài rồi sao?”

    Bắt gặp ánh mắt dịu dàng, kiên quyết của cô, Mạn Quân đành bất lực buông lỏng hai tay, đôi ngươi rơi dần vào khoảng không. Một lần nữa, anh lại tự bật cười giễu cợt cái tình bộp chộp của mình. Dù thầy anh đã cố ý ban cho chữ “Mạn” đi cùng với chữ “Quân” làm tên (1) xuất cung, có những chuyện anh vẫn không thể nào kiềm chế bản thân chậm lại được, như là chuyện này đây, chuyện tình cảm nam nữ.

    Huống hồ, anh bây giờ chỉ mới mười lăm, mười sáu, vẫn chỉ là một thiếu niên đa tình với trái tim si dại mà thôi.

    “Thì ra là vậy.” Mạn Quân cười buồn. “Thứ lỗi cho ta. Chiếc khăn này cô cứ giữ đi, khi khác trả lại ta cũng được.”

    “Chúng ta còn có thể gặp nhau sao?”

    “Được chứ.” Mạn Quân gật đầu, đoạn hướng mắt nhìn về phía xa. “Nếu người ấy đúng thật ở đây. Ta mong là thế!”

    Nhưng cảm giác bồi hồi, thương nhớ ấy không kéo dài được lâu, Mạn Quân chợt cảm thấy ngưa ngứa ở cổ, vừa chạm tay liền vớ phải một con sâu róm lông lá đen thui. Anh lập tức thét toáng lên như một thiếu nữ, mạnh mẽ hất văng con sâu, phản ứng kịch liệt đến nỗi suýt văng cả xuống sông. Cô gái ngồi cạnh cũng bị doạ cho một phen hoảng hồn, may thay kịp kéo anh lại. Mạn Quân sau khi lấy lại thăng bằng vẫn hùng hổ tìm một cành cây, mạnh mẽ giáng lên con sâu tội nghiệp những đòn thô bạo cho đến khi con vật bẹp dí mới thôi.

    Cô gái đứng cạnh Mạn Quân còn cảm thấy hành động vừa rồi của anh quá là tàn ác, kinh dị, không ngờ thiếu niên mặt mũi sáng láng, nhìn nhã nhặn, oai phong thế này lại sợ một con sâu bé xíu, sợ đến nỗi dường như trên mặt khắc ghi hai chứ “thù hận” luôn vậy.

    “Công tử! Công tử! Dừng tay lại đi! Nó chết rồi.” Bình Nhi vội cất tiếng khuyên can người đang điên cuồng nện gậy xuống đất bên cạnh.

    Nghe thấy tiếng cô, anh mới chịu ngừng lại, người nhễ nhại mồ hôi, ngồi phịch xuống đất. Cô gái nén cười trong lòng, đưa lại anh chiếc khăn anh đưa mình.

    “Công tử lau mồ hôi đi. Trời đêm gió lạnh, người ướt thế này không khéo bị cảm đấy.”

    Thế nhưng không biết vì sao, Mạn Quân lại một mực chối từ, còn kiên quyết đuổi cô về nhà. Nhìn hai má đổ ửng của anh, cô gái len lén cười rồi từ giã ra đi.

    Ra là còn biết ngại nữa cơ đấy!

    Màn đêm đi qua, chẳng mấy chốc, mặt trời đã mọc sau rặng cây.

    Bình Nhi trằn trọc nằm trên giường, hai mắt thâm đen vì cả đêm không ngủ. Nhớ lại chuyện tối qua và cuộc nói chuyện với Phan Luân, cô lại càng thêm nghi kị và đau đớn lòng. Nhất Tháp chết rồi, chết thật rồi! Hôm qua khi cô từ bờ sông trở về, ngang phòng Như Y thì tình cờ trông thấy Mộc Kha bước ra từ đó kèm theo mùi nồng nặc của Mê hồn hương. Vốn tưởng đã định giải mê cho cô bé nhưng cô không biết tại sao Mộc Kha lại đổi ý, chuốc thêm cho Như Y một lượng lớn mê dược như vậy. Dù cô đã cố tình làm ngơ nhưng những thắc mắc cứ ngày một dày đặc.

    Vậy là cũng vào đêm qua, cô và Mộc Kha đã có một cuộc cãi vã, lần đầu tiên sau nhiều năm bên nhau, cô dám lớn tiếng với hắn, chẳng thèm nghe hắn giải thích mà tự ý bỏ về phòng. Nhưng hễ nhớ đến những hy sinh của hắn đối với cô, Bình Nhi lại cảm thấy có lỗi và ăn năn vô cùng.

    “Bẩm cô cả, con là Lục Loan. Cô cả đã dậy chưa ạ?”

    Giọng nói êm ái từ ngoài cửa bỗng vang lên, Bình Nhi nghe vậy thì vội ngồi dậy, xoa nắn lại mặt mũi, nhẹ nhàng đáp.

    “Ta dậy rồi! Em vào đi.”

    Lục Loan vâng một tiếng rồi đẩy cửa bước vào, trông thấy vẻ mặt tiều tuỵ của Bình Nhi thì có hơi hoảng nhưng dần cũng lấy lại sự bình ổn trên gương mặt. Cô giúp Bình Nhi rửa mặt, chải lại mái tóc, giúp cô thay y phục. Bầu không khí buổi sáng ngoài tiếng chim hót, không có tiếng người trò chuyện vô tình lại làm cả hai trở nên gượng gạo. Bình thường Lục Loan luôn là người mở lời trước nhưng không hiểu sao hôm nay lại ít nói như vậy, sắc mặt cũng kém đi nhiều so với hôm qua.

    “Hôm qua Phan Luân mắng em à?”

    “Dạ thưa cô không có ạ!”

    “Hay là anh Kha?”

    “Dạ thưa không ạ!”

    “Thế sao hôm nay lại im lặng thế? Cảm thấy trong người không khoẻ sao?”

    “Dạ không ạ!” Lục Loan lại lần nữa lắc đầu.

    Bình Nhi vừa định hỏi tiếp thì ngoài sảnh chợt có tiếng nói to.

    “Là anh mắng cô ấy đấy!”

    Đình An nghiêm nghị bước vào phòng, hai tay chắp sau lưng, bộ dáng sừng sững càng làm Lục Loan bị áp đảo. Cô gái cúi đầu không dám ngước lên, chỉ khẽ thưa.

    “Cô ra ngoài canh chừng đi, có người đến thì báo ta ngay.” Đình An dịu giọng nói với Lục Loan. Cô gái gật đầu rồi mau chóng ra ngoài đóng cửa lại.

    “Sao anh lại mắng Lục Loan? Cô ấy làm gì sai à?” Bình Nhi nhíu mày hỏi, hình ảnh cô gái nhỏ nhắn buồn tủi ban sáng không thôi quẩn quanh tâm trí cô, bèn nhỏ nhẹ nói tiếp. “Cô ấy dù sao cũng là người của em, anh có gì không ưng ở cô ấy thì cứ đến tìm em, em sẽ tự mình xử lý.”

    Đình An đang quan sát gương mặt tiều tuỵ của cô, nghe thế lại càng bật cười, giọng cười có chút đè nén mà dường như làm cô hiểu thêm đôi chút, có khi anh ấy mắng Lục Loan là vì vấn đề nằm ở mình. Chủ làm tớ chịu, xưa nay luôn là cách hành xử của người giàu nhưng Bình Nhi lại thấy nó thiếu công bằng quá. Giàu nghèo gì cũng đều là người cả, sự thật hay lỗi lầm, ai làm người ấy gánh chứ sao lại trút lên một người vô tội?

    “Anh hiểu em đang nghĩ gì, đúng là như em nghĩ đấy.”

    “Anh có gì dạy bảo, xin cứ nói với em, em nhất định sẽ sửa sai.”

    “Hôm qua em cãi nhau với Mộc Kha đúng chứ?”

    Thì ra là vì chuyện này, nhưng chỉ có vậy thì làm có gì mà để Đình An kích động đến thế?

    “Lại còn tự tiện bay nhảy tới thành Thăng Long, còn không đeo mạng?” Đình An nói như gằn từng tiếng.

    Cô chậm rãi gật đầu, đầu không ngẩng lên.

    “Em điên rồi à?” Đình An đứng phắt dậy, quát lớn. “Con gái một mình ra đường vào đêm khuya không biết nguy hiểm, đã thế lại còn bị người khác nhận mặt, em nhìn đi!”

    Đình An ném lên bàn một bức tranh chân dung được vẽ như thật mà người trong tranh trông y đúc cô.

    “Tên thiếu gia nào đó nhớ được mặt em, cho người vẽ một bức tranh hệt người thật, sáng nay còn cho người tìm kiếm khắp hang cùng ngỏ hẻm để truy ra em, đòi cưới em làm vợ. Nếu người của anh ở Thăng Long không nhanh tay cướp được nó hẳn là đã tiêu tùng rồi. Em nghĩ xem, Vũ phủ cách Thăng Long có một ngày đường, với cái kiểu lùng sục như chó săn mồi ấy, thế nào lại không tìm ra?

    Chưa hết, chuyện này chưa chi đã kinh động đến Cao tộc rồi, chắc chắn có kẻ giở trò. Mộc Kha vì bao che cho em mà cược cả mạng sống, cho dù Cao vương là anh y thì sao? Tất cả người trong Cao tộc muốn y chết, y cũng phải chết thôi. Huống hồ chi em còn có thù giết… ”

    “Giết gì ạ?” Bình Nhi giương mắt hỏi khẽ, gương mặt tràn ngập căng thẳng.

    “Cái đó em không cần quan tâm. Quan trọng là mọi chuyện đang trên bờ vực rồi, nếu Cao tộc khai chiến trước, Mạn Quân không lên ngôi, yêu giới sẽ loạn, Đại Việt ắt sẽ loạn. Bình Nhi, em phải hiểu rõ, những việc em làm bây giờ, hậu quả không phải một mình em gánh chịu mà nó còn liên quan đến nhiều người nữa. Nếu Cao tộc tìm ra lối vào yêu giới, sẽ có biết bao nhiêu yêu quái bị sát hại em biết không? Cho dù là yêu giới có đánh bại được Cao tộc đi chăng nữa thì cũng sẽ có biết bao nhiêu kẻ phải bỏ mạng, thịt thà hoà với máu tanh. Em đã từng chứng kiến rồi còn gì?”

    Bình Nhi hoảng hốt ngước mắt nhìn Đình An, cảnh giết chóc ngày hôm đó vẫn cứ theo cô trong những giấc chiêm bao, cho đến tận bây giờ, làm cách nào cũng không thể xoá bỏ được những hình ảnh ghê rợn ấy ra khỏi tâm trí, ngày cả gia đình cô bị sát hại. Không bao giờ!

    Cô lảo đảo đứng dậy, níu nhẹ tay áo Đình An, lắp bắp lắc đầu.

    “Nhưng anh An… Em không hiểu, tại sao việc một người lên ngôi hay không lên ngôi lại làm liên luỵ đến nhiều người như vậy. Huống hồ gì hắn ta là con người.”

    “Em biết đấy, ‘thiên cơ bất khả lộ’, bây giờ anh chưa thể nói cho em biết. Để gỡ được đám dây nhợ rắc rối này, em buộc phải tìm được nút thắt, mà Mạn Quân chính là nút thắt ấy. Cái Nhi, em nhất định phải nhớ, cho dù xảy ra bất cứ chuyện gì, em cũng phải đưa Mạn Quân lên ngôi, yêu giới cần em, bọn ta cần em! Em hiểu chứ?”

    Đình An siết chặt lấy hai tay cô, từng lời từng chữ như gửi gắm những mong chờ, những nhiệt huyết đang sục sôi trong da thịt, trong ánh mắt đang nhìn trực diện cô bây giờ để rồi nhiều năm sau nhớ lại, cô mới nhận ra trong đôi mắt ấy thì ra còn chứa đựng một bóng hình đã rất đỗi thân quen.

    Đáp lại những chờ mong của Đình An, cô cũng phải gật đầu.

    Nhưng trước khi giúp hai người họ hoàn thành đại sự, cô cần phải tìm tên Lý Đức Chính kia trừ khử mới được.
     
  6. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 25
    Giết ngươi cứu ngươi



    [​IMG]

    Bình Nhi nắm chặt chuôi kiếm, trong đêm tối mịt mùng bỗng loé lên một tia sáng quắp rợn người. Cô gầm lên một tiếng trong đầu, thanh gươm bốn thước trong tay được vung lên, cứ thế chẳng ngần ngại đâm thẳng xuống người đang say giấc trên chiếc giường tre ọp ẹp.

    “Muốn cưới ta ư? Để ta xem rốt cuộc ngươi có gan đó hay không!”

    Mũi kiếm găm phập xuống lớp chăn dày, tiếp tục xuyên qua một thứ nữa rồi găm thẳng qua khe giường. Ấy vậy mà khi cô rút kiếm lên, lưỡi kiếm không hề dính máu, cũng chẳng hề có mùi tanh tưởi nào bốc lên.

    Nam nhân nhanh như cắt bật ra khỏi giường, mau chóng bắt lấy thanh kiếm cạnh bên chém về phía trước. Bình Nhi bị phản kích bất ngờ, hoảng loạn lùi lại, loạng choạng va phải chiếc bàn đằng sau. Chưa buông tha cô, nam nhân nọ tiếp tục huơ kiếm hất tung đồ đạc. Tiếng đồ vật rơi bể loảng xoảng, đánh thức chủ nhà cùng thằng nhóc Thịnh Dật vốn đang chìm trong mộng đẹp. Đèn đuốc nhanh chóng được thắp lên nhưng khi hai người bọn họ vào đến nơi thì người đã chẳng thấy đâu, trước mắt chỉ còn lại một đống lộn xộn.

    *

    “Ngươi là ai? Dám cả gan bắt cóc ta! Có thả ta ra không?” Mạn Quân cố sức vùng vẫy, miệng không ngừng quát tháo.

    Toàn thân bị trùm trong bao bố, tay chân còn bị trói, anh đành bất lực dùng võ mồm dù biết trong những thời điểm như thế này, vào đêm hôm khuya khoắc này chẳng có tác dụng gì, ngược lại còn khiến mình cận kề cái chết hơn. Nhưng lần này thì khác, người bắt cóc anh hình như là nữ, biết đâu sẽ vì anh la gào thảm thiết sẽ mủi lòng thương xót cũng nên.

    Nhưng cô lại đang rất bực mình. Cô cật lực vác người nọ trên vai, chạy như bay xuyên bóng tối, vừa chạy vừa thầm trách mình ngu ngốc, khi nãy quên không bịt miệng tên này lại, ai ngờ y lại to mồm như thế.

    “Ngươi mang ta đi đâu?” Mạn Quân to tiếng nói. “Ta nói ngươi biết, chuyện gì cũng có thể thương lượng được. Ngươi muốn bao nhiêu tiền? Chỉ cần thả ta ra, ta liền có thể đáp ứng.”

    “…”

    “Này! Có nghe không? ‘Bần cùng sinh đạo tặc’, ta hiểu, cũng không thấy mặt ngươi, ngươi không cần lo sau này ta báo quan đâu. Này! Trả lời đi chứ!”

    Phiền chết đi được!

    Bình Nhi thầm rủa xả trong đầu, tất nhiên không có ý định đáp lại người nọ, đang lao đi vun vút thì bất ngờ vai cô nhẹ bỗng, người nọ không hiểu vì sao lại có thể mở trói, bất ngờ lăn ra khỏi bao bố, lăn mấy vòng trượt xuống sườn dốc.

    Mạn Quân cứ vậy bị lăn đến chóng mặt, đến khi va phải một tảng đá thì mới ngừng lại được. Đầu anh đập thẳng vào tảng đá, chưa hết choáng váng anh lại thấy buồn nôn, đưa tay lên đầu sờ thử thì phát hiện trán đã ướt máu. Anh mắng một tiếng, nắm chặt con dao nhỏ trong tay, lảo đảo đứng dậy.

    Lúc này, Bình Nhi cũng vừa đuổi tới nơi. Thanh kiếm tầm thường khi nãy cô sử dụng giờ được thay bằng Kim Quang kiếm, nhìn từ xa còn tưởng là một thỏi vàng phát sáng nữa.

    “Cô…”

    Dù trời tối đen nhưng Mạn Quân vẫn cảm nhận được áp lực từ phía đối phương cùng ánh mắt lạnh lẽo, sắc bén kinh người nhắm thằng vào mình. Nhưng không hiểu sao, anh lại không muốn làm tổn hại người đó, ngược lại còn như muốn mở lòng với người trước mặt.

    “Cậu ơi! Cậu ở đâu?”

    “Đinh công tử!”

    Thịnh Dật?

    Mạn Quân như bắt được sợi dây giữa biển khơi, nhân lúc tiếng ồn ào tìm kiếm của mọi người làm cô phân tâm, anh đá vào khuỷ chân làm cô ngã xuống. Tức thì, anh lao vụt đi nhưng người kia chưa gì đã đuổi sát nút. Ánh lửa xa xa càng lúc càng di chuyển gần đến, anh banh họng định gào to lên thì từ trên cao có vật gì đó lao ầm đến, bổ nhào lên lưng anh, kéo theo cảm giác kinh hãi khi chân không chạm đất và cả người rơi thẳng xuống hố sâu. Tiếng gọi của Thịnh Dật mỗi lúc một xa rồi mất hút trong bóng đêm. Khi sắp chạm đáy, Mạn Quân đột ngột xoay người, kéo Bình Nhi lên phía trên mình.

    Cú tiếp đất không thuận lợi như anh đã nghĩ, cả hai ngã nhào ra đất, bụi đất dính đầy quần áo. Một lát sau thì Bình Nhi cũng đứng lên được nhưng Mạn Quân thì vẫn chật vật, chân trái đau điếng, từ trong xương tuỷ như có gì đó bị gãy, hoàn toàn không thể cử động được. Anh vẫn lì lợm dồn hết lực vào chân phải, chống tay vào hai bên vách cố đứng dậy nhưng không thành công, anh bò lăn ra đất. Mồ hôi bịn rịn trán hoà cùng vệt máu đã đông cứng lại, Mạn Quân tựa lưng vào vách, thở phì phò, nói như đùa.

    “Hình như ta bị gãy chân rồi, tay cũng trật khớp thì phải. Giờ ta không còn sức phản kháng nữa, muốn chém muốn giết gì tuỳ ngươi.”

    Bình Nhi lặng quan sát người trước mặt hồi lâu, không nói nên lời, nhớ đến lúc y dùng thân mình chắn cú chạm đất giúp cô, cảm giác tội lỗi bỗng âm thầm dấy lên, lại còn có chút biết ơn. Nhưng chẳng phải lúc đầu cô muốn giết y ư? Nghĩ rồi cô cúi xuống nhặt lấy kiếm, đi đến gần nam nhân nọ, làm động tác bung ô.

    Mạn Quân há mồm trợn mắt nhìn thanh kiếm trên tay bỗng chốc biến thành chiếc ô, hơn nữa ánh sáng lại còn mạnh mẽ vô cùng, không chừng còn sáng được lên đến miệng giếng ấy chứ.

    “Thế này là thế nào?” Mạn Quân tỉ mỉ quan sát chiếc ô thần kỳ, ngắm đến nổi chảy cả nước mắt.

    “Còn thế nào, ta không giết ngươi nữa.” Cô nói rồi đưa tay chắn trước mắt Mạn Quân. “Đừng có nhìn, không lẽ ngươi muốn mù luôn sao?”

    Mạn Quân vội vàng quay đi, lau nước mắt hỏi.

    “Vật này là vật gì mà kì diệu quá vậy?”

    “Vừa là kiếm, vừa là ô, tên Kim Quang.” Bình Nhi cũng đáp lại, đoạn nhìn xuống chân anh. “Chuyện lúc nãy, cảm ơn ngươi.”

    Mạn Quân khịt mũi, cười đắc ý dù chân mày vẫn nhíu chặt vì đau đớn.

    “Ta chưa chết nên ngươi thất vọng à? Ngươi yên tâm đi, dù sao thì ta cũng chẳng sống được bao lâu. Xem ra lần này, ngươi phí công rồi.”

    Bình Nhi liếc anh một cái, đáy mắt lộ vẻ tò mò. Anh lại cười, thở hắt một cái rồi ngước mặt nhìn lên bầu trời tròn vành vạnh trên cao.

    “Thầy ta rất giàu, ta là con trai trưởng, tương lai sẽ kế thừa sự nghiệp nhưng người khác lại thấy ta không xứng, luôn tìm cách hãm hại ta. Tính cho đến bây giờ, số lần ta gặp thích khách đã gấp ba lần tuổi của ta rồi. Nếu hôm nay người không giết được ta, đừng buồn, rồi sẽ có người khác giúp ngươi hoàn thành nó. Về báo lại với chủ ngươi, ta không chết nhưng bị thương nặng, giờ ta thấy… chóng mặt quá!"

    Sắc mặt anh dần tái đi.

    “Ngươi sao vậy?” Bình Nhi nhích lại gần, đoạn đưa tay chạm trán, chạm má anh. “Ngươi sốt rồi, có thấy buồn nôn không?”

    Trông thấy nét mặt lo lắng của cô, Mạn Quân chợt thấy buồn cười, đưa tay xoa xoa ngực.

    “Một chút… Mà không phải ngươi mong ta chết còn… Này! Ngươi làm gì vậy? Dừng tay! Trông vậy thôi chứ là vải tốt đấy! Ta bảo dừng ngay cơ mà!”

    Đến lúc Mạn Quân kịp phản ứng, y phục của anh đã bị xé tơi tả. Bình Nhi lấy mảnh vải vừa xé được trên người nam nhân khốn khổ kia quấn quanh đầu anh để cầm máu. Sau đó, cô lại thẳng tay xé rách ống quần trong sự giãy giụa bất lực của anh rồi lấy một khúc cây nằm trơ trọi ở mép giếng, dùng nó cố định chân anh.

    “Tạm thời cứ vậy đi. Mà sao nãy giờ, ngươi không la gào nữa? Không sợ người của ngươi không tìm ra ngươi rồi cứ vậy chết khô ở đây à?”

    “Miệng mồm ghê gớm thật! Hai ta tán gẫu nãy giờ, ta đoán người của ta đã đi xa rồi.” Mạn Quân tiếp tục giễu cợt. “Hôm trước gặp ở bờ sông, ngươi còn ra vẻ thục nữ chán, ai ngờ lại là phường trộm cướp, mà quên, bắt cóc giết người mới phải chứ.”

    Thấy cô không nói gì, anh cũng không có hứng thú trêu người nữa, đành chuyển chủ đề.

    “Cũng may là giếng cạn đấy.”

    Bình Nhi hừ mũi.

    “Nhờ thế ngươi mới bị gãy chân đấy.”

    “Thế ngươi muốn gặp giếng nước cho cả hai ngâm mình đến sáng à? Huống hồ… Ta lại không biết bơi.”

    “Ta biết.”

    “Ngươi biết?”

    Bình Nhi im lặng. Không hiểu vì sao, cô lại thốt lên câu đó nữa. Mỗi lời y nói, cái cách y nghĩ, giọng nói y, gương mặt y, càng tiếp xúc, cô càng cảm thấy thân quen. Dù cách đó không lâu, lí trí cô còn kêu gào giết chết y vậy mà bây giờ, ngược lại cô còn muốn bảo vệ y. Không ngờ cũng có một ngày, cô lại bị sự ngốc nghếch, chân thành của thiếu niên này làm cho cảm động, nhưng sự thật có phải đơn giản chỉ có thế không?

    Cô ôm đầu, nhắm mắt như cố nhớ lại gì đó. Chắc chắn là có gì đó cô đã bỏ lỡ hay vô tình đánh rơi mất. Có thể cô đã không ngủ suốt chín trăm năm, có gì đó lạ lắm mà cô không giải thích nổi. Ánh mắt khi Mộc Kha nhìn cô, cách hành xử của Phan Luân, của Lục Loan, toàn bộ người trong Mộc phủ dành cho cô có chút không bình thường. Như thể, tất cả bọn họ đang giấu cô điều gì vậy.

    Hay có thật là cô vẫn còn sống không? Hoặc cô đã chết trận từ thuở nào rồi nhưng họ thương cô không muốn cô biết. Không đúng, vợ chồng Vũ đại nhân là người vẫn nhìn thấy cô, Đàm tiểu thơ cũng nhìn thấy cô, cô bước ra đường, ra chợ, mấy người bán quán vẫn mời mọc cô. Không, cô vẫn còn sống.

    Vậy thì là lí do gì?

    Trước đây việc giết người với cô dễ dàng như vậy, bọn lính nhà Hán ngu ngốc lúc say ngủ vẫn bị cô âm thầm giết chết. Đôi tay cô đã nhuộm máu của biết bao kẻ, thủ cấp, tim gan kẻ địch nào mà cô chưa chém, chưa moi? Thế mà cái lần giết chết mấy tên cướp, cái việc cô thường tự coi là thay trời hành đạo, lần đầu tiên cô thấy ghê sợ nó, lần đầu tiên cô thấy mơ hồ trước mọi sự đến vậy.

    “Gia Tển, sao vậy? Cũng bị thương sao?”

    “Ngươi nên lo cho mình trước thì hơn.” Bình Nhi ngồi phịch xuống, bó gối, chống cằm, đoạn lơ đễnh đáp. “Không chừng chốc nữa ta đổi ý, lại muốn giết ngươi.”

    Nghe thế, Mạn Quân chợt bật cười, có điều, tiếng cười yếu ớt chứ không sang sảng như thường thấy nữa. Anh nheo mắt nhìn chiếc ô, quả là món đồ kì lạ, mà chủ nhân của nó cũng kì lạ không kém, bất giác làm anh nhớ đến một người, không phải người anh thường nghĩ đến – Bình Nhi, mà là cô gái anh gặp trên nóc tửu lầu năm năm về trước. Cô gái ấy cũng cầm một chiếc ô hệt như vậy, mắt hướng về ánh đèn hào hoa phố thị, buông tiếng thở than về nỗi nhớ dành cho Hoa Lư, câu nói ấy, ánh mắt ấy thật sự đã chạm vào đáy lòng của anh.

    Ánh mắt ấy… Tuy hình ảnh về cô gái ấy đã không còn rõ nữa… Nhưng…

    Mạn Quân quay phắt lại nhìn cô rồi lại nhìn chiếc ô, tâm trí anh như bừng tỉnh, bất ngờ có nhưng chua xót nhiều hơn.

    Thì ra, không phải cuộc tương phùng nào trên thế gian này cũng đẹp, nếu có thì nó cũng không xảy ra với anh.

    “Cô bảo năm năm sau gặp lại, là ý này ư? Lấy mạng ta?”

    “Sao chứ?”

    Bình Nhi chau mày liếc mắt về phía anh, dung nhan hết mực xinh đẹp, thanh thoát hiện rõ trong ánh sáng của ô Kim Quang, đến Mạn Quân dù đang có ấn tượng không mấy tốt với cô cũng trở nên bối rối mất kiểm soát, cơn tức giận cũng nguôi ngoai phần nào. Người con gái này, đúng là “hoạ thuỷ hồng nhan” mà, anh không nên tiếp xúc nhiều thì hơn.

    “Thăng Long năm năm trước, nóc tửu lầu, cô còn nhớ không? Khi ấy ta mới mười tuổi, lén trốn gia đình đi ăn tết một mình.”

    “Tửu lầu?” Bình Nhi nhếch môi. “Mới mười tuổi đã tập tành uống rượu, thảo nào lại yếu như sên. Va quẹt một chút là gãy chỗ này chỗ nọ.”

    Mạn Quân nghe thế thì cự nự, đòi đấu tay đôi nhưng sực nhớ ra mình đang bị thương nên lại thôi. Thì ra cô không còn nhớ gì nữa, chỉ có anh là để trong lòng mà thôi. Hoặc cũng có thể anh nhận lầm người, trước kia anh còn khăng khăng Bình Nhi là cô gái anh gặp ở tửu lầu bởi dáng vóc giống nhau. Cô gái này thì nhỏ người hơn, không chừng là bằng tuổi anh cũng nên, chỉ là một thiếu nữ bị dồn vào bước đường cùng, phải làm chuyện giết người kinh tởm này.

    “Theo ta về đi.” Mạn Quân chợt cất tiếng, giọng đầy chân tình. “Phật nói ‘quay đầu là bờ’, không bao giờ là quá trễ đâu. Nghe ta này, bỏ nghề này đi. Ta sẽ giúp cô, có thể đến phủ ta làm việc cũng được.”

    “Sao ta tin ngươi được đây? Vừa nãy ta suýt nữa giết ngươi, lẽ ra nên giao ta cho quan phủ mới phải.”

    “Ngươi giết ta?” Mạn Quân cười giễu. “Ngươi có lầm không? Chẳng phải vì không giết được ta, ngươi tức đến độ dùng thủ đoạn bắt cóc ta về nhà sống chung sao?”

    Tự cao tự đại, hắn nghĩ hắn là ai?

    Cô lườm anh cháy mặt, thiết nghĩ không biết lúc này là lúc nào rồi mà người này còn đùa cho được. Cơ mà lời y nói khá là cảm động, tâm địa người này xem ra không xấu, ánh mắt thẳng thắn lại cương trực, không có nửa phần tính toán. Tuy cô chưa dùng nhuần nhuyễn Độc tâm thuật nhưng xem tướng thì cô cũng xem được sơ sơ, nhìn chung cũng có thể đoán được tâm ý đối phương, tạm thời có thể xác định người này bị ám sát nhiều quá thành ngây ngốc, mất phảng kháng luôn rồi, không phân biệt được trắng đen nữa.

    Ai lại để kẻ thù sống chung nhà bao giờ, rõ là trêu người.

    “Ta có tay có chân, không cần ai bao nuôi cả. Không giống như ngươi, ăn sung mặt sướng thành thói, riết rồi đầu óc cũng có vấn đề luôn rồi. Ta không muốn thành cái dạng giống ngươi.”

    Bình Nhi ngồi nghịch mấy tảng đá dưới chân, mở miệng chế giễu khiến người nọ tức anh ách. Nhìn bộ dạng như muốn đập phá đồ nhưng lại không cử động được của anh, cô lại thấy tức cười, không ngờ chọc ghẹo người này cũng có cái vui thật. Giá như…

    “Nếu lúc đầu ngươi không làm ầm ĩ đòi cưới ta, mọi chuyện đâu ra nông nỗi này.”

    “Gì chứ?” Mạn Quân bất chấp đau đớn, ngoác miệng hét lớn. “Lạy thím, ối trời ơi thím ơi, thím có nhầm không? Cho vàng con cũng không cưới thím đâu, nhầm lẫn tai hại rồi!”

    Thấy Mạn Quân phản đối kịch liệt cùng hết mực than vãn, cô vừa thấy nhẹ lòng lại vừa thấy tổn thương, Ít ra thì trông cô đâu đến nỗi tệ để mà nghe câu “có cho vàng cũng không thèm cưới”? Tuy vậy cô vẫn còn hơi nghi ngờ, bèn nhích lại gần anh túm áo hỏi lại, trăm lần hỏi thì vẫn trăm lần nhận được thái độ cự tuyệt cùng oan ức của anh.

    Vậy thì đêm đó, người trông thấy cô và vẽ lại bức tranh ấy không phải người này. Nhưng cô nhớ rõ ràng hôm ấy có đến thành Thăng Long, phố xá im lìm chẳng có ai cả, chưa kể cô còn mang theo một chiếc mặt nạ chưa đục mắt, ngoài anh ra thì còn ai khác nhìn thấy nữa chứ? Trong bán kính vài chục dặm, cô đâu hề ngửi hay nghe thấy bất kì âm thanh nào của con người nữa đâu?

    Chuyện này xem ra có ẩn khúc. Có thể kẻ nào đó đã âm thầm theo dõi cô hòng phá bĩnh, gây náo loạn giữa các phe phái, một kẻ không tầm thường chút nào và chắc chắn là trên cơ cô. Cô nghĩ mình nên báo chuyện này lại với Mộc Kha, không nên phí phạm thời gian ở đây nữa, huống hồ, tình trạng của người này đang ngày một xấu đi.

    “Này, tỉnh lại đi!” Bình Nhi lay người Mạn Quân khi anh đang lim dim mắt. “Gắng giữ mình tỉnh táo, ta sẽ tìm cách đưa hai ta ra khỏi đây.”

    Nhưng trong khoảnh khắc ấy, cô lại nghĩ, biết đâu để anh hôn mê lại là một việc hay, khi đó cô có thể yên tâm cõng anh bay ra khỏi giếng rồi. Tuy vậy, cô không dám đánh cược, có những người khi đã nhắm mắt thì không bao giờ mở ra được nữa. Với chuyện đó, cô đã quá ám ảnh rồi. Đáng lẽ, hôm ấy, cô nên giữ cho thằng Tục tỉnh táo thay vì bảo nó nghỉ ngơi mới phải, giờ thì nó chết thật rồi, vì đã nghe lời cô. Lúc nào cô cũng cứ nghĩ, nó chết là lỗi của mình. Cảm giác tội lỗi này sẽ đeo bám cô cả đời và cách để cô cảm thấy bớt tội lỗi hơn chính là tham gia vào nghĩa quân, tiếp tục chiến đấu cùng dân chúng, dành độc lập cho dân tộc.

    Không ngờ chưa chi cô đã chết giữa đường, nhưng không sao, đất người Việt vẫn lại vào tay người Việt, vậy là cô mãn nguyện rồi. Tính ra bây giờ, cô đang là bát vĩ nhỉ? Đột nhiên cô lại muốn kiểm tra thân thể của mình.

    Cô liếc thiếu niên đang rên rĩ ngồi cạnh, ý định tế nhị ấy nhanh chóng bị loại bỏ, người này hình như mệnh đoản, xem ra không còn trụ được bao lâu. Đành vậy!

    “Có ai không? Cứu tôi với! Cứu tôi!”

    Bình Nhi đột nhiên banh họng thét lớn khiến Mạn Quân giật mình tỉnh dậy.

    “Có ai ở trên đó không, dưới giếng có người bị thương này! Cứu tôi!”

    Tuy đã cố hết sức, âm thanh của cô cũng không đủ sức xé toạc màn đêm tĩnh lặng, lại càng không có khả năng bay được đến thôn làng cách đó hơn chục dặm. Cô ước gì mình đừng khoẻ như thế, cõng nam nhân này chạy cả một quãng xa, ngã xuống giếng để rồi ngồi đây than khóc.

    “Lý Đức Chính, ngươi tỉnh lại đi! Này! Nghe ta nói không?” Bình Nhi vội lay lay người Mạn Quân.

    Nóng quá, toàn thân anh như có lửa vậy, máu ở đầu tuy đã ngừng rồi nhưng mà…

    Cô phải làm sao đây? Bây giờ, cô thật sự không muốn anh chết. Nếu có hiểu lầm thì phải giải quyết cho ra lẽ, cô không thể lại hại chết thêm một người nữa. Tại cô, lỗi tại cô!

    Anh Kha, anh ở đâu? Có nghe em nói không? Em cần anh.

    Ầm ầm ầm… Trời đang yên đang lành đột nhiên nổi gió, sấm chớp sáng chói như ban ngày. Bình Nhi ngẩng đầu lên nhìn, bất ngờ trông thấy một con vật khổng lồ, dài thườn thượt uốn lượn dữ tợn qua những đám mây, miệng không ngừng phát ra tiếng gầm gừ như sấm dội.

    Cuồng phong nổi lên từng đợt, thổi bay hết tất thảy những thứ ngáng đường đi. Người dân trong vùng đang yên giấc cũng phải tỉnh lại, mau mau đóng cửa sổ, cài then cửa. Vài người ló đầu ra xem, há mồm trợn mắt khi nhìn thấy cảnh tượng kì ảo trên trời, đồng loạt hô to: “Long vương, thần tiên!”

    Anh Kha?

    Bình Nhi trố mắt nhìn lên trời, bản thân cũng trở nên ngờ nghệch. Không phải rắn mà là rồng. Mộc Kha có thể hoá rồng từ bao giờ?

    Ông trời làm mình mấy độ, cuối cùng cũng chịu trút mưa xuống. Mưa tưới ướt đẫm gương mặt thanh tú của cô, da mặt lạnh ngắt, cô liền bừng tỉnh, đưa tay chạm đất ấn một cái, đất ở đó tức khắc trở nên cứng rắn như đá mặt ghềnh sông. Đoạn cô nhấc ô Kim Quang che cho Mạn Quân đang mê man bên cạnh. Chẳng bao lâu, mực nước trong giếng đã dâng lên đến quá nửa người ngồi, cô mới dìu Mạn Quân lảo đảo đứng dậy, đặt anh dựa vào sau lưng.

    “Ngươi cố bám sát ta, đừng siết cổ nếu muốn cùng chết, không được buông tay!”

    Cô ngắn gọn ra lệnh rồi cởi áo viên lĩnh ngoài, vòng áo sau lưng anh và buộc lại trước bụng mình.

    “Cô… nói chuyện như con nhà võ ấy.” Mạn Quân thuề thào trên vai cô, mặt mày xanh xao.

    “Ngươi nhất định phải sống, không được để đám người ghét ngươi hả hê được. Ngày xưa ấy, tổ tiên ngươi còn khổ hơn ngươi nhiều, chịu nhiều khổ sở hơn ngươi nhiều, ngươi không được vì chút chuyện nhỏ này mà chết!” Bình Nhi nghiêm túc dặn dò, giở giọng ra vẻ từng trải. “Nhóc con, ngươi còn nhiều thứ phải học lắm, ngươi phải sống để ta còn chuộc lỗi với ngươi. Ngươi không biết Đại Việt ta đẹp đến nhường nào đâu, kỳ hương dị thảo, hoàng hôn sơn vu, bình minh biển lớn, non sông gấm vóc ta mỗi một tấc đất đều là một thắng cảnh. Chỉ cần ngươi còn sống, ta nhất định sẽ dẫn ngươi đi. Ngươi cũng đừng quên nguồn gốc của mình. Chúng ta là ai? Là con rồng cháu tiên. Ngươi ngước mắt mà xem, giao long cũng hiện thân mà cứu ngươi kìa, cơn mưa này là để cứu ngươi chứ không phải giết ngươi… Ngươi không được phụ lòng trời, phụ lòng phụ mẫu, phụ lòng những người tin tưởng ngươi. Rõ chưa? Vậy nên, banh mắt ra mà nhìn cho ta, chúng ta… sắp thoát rồi.”

    Khi Bình Nhi vừa dứt lời, nước đã dâng lên đến miệng giếng. Cô đã phải cố gắng lắm mới kéo Mạn Quân nổi lên theo nên vừa trèo lên được đến thành giếng, cô đã không còn đủ sức mà lăn xuống nữa. Ánh sáng trên tay ô Kim Quang dần trở nên yếu ớt, chứng tỏ pháp lực cô đã cạn, phen này cô phải tịnh dưỡng lâu đây.

    “Cái Nhi, anh đây.”

    Theo giọng nói thân quen, cô chầm chậm hé mắt thì trông thấy bóng hình cao lớn vững chãi. Khi người đó dang rộng vòng tay ôm lấy mình, cô liền yên tâm ngủ thiếp đi. Trong mơ, cô đã nhìn thấy anh cả, người đã rất lâu rồi cô không được gặp, đến gương mặt cũng đã hoen mờ, chỉ còn âm thanh vang vọng nơi suối xa hôm nào: “Đừng lo, sẽ không sao đâu. Em đi trước đi. Anh nhất định sẽ tìm được em.”

    Nói dối! Anh nói dối! Anh đã không tìm em! Mọi người nói dối, chẳng ai quay lại hết, cô chỉ còn một mình, chỉ còn một mình mà thôi.

    Tại sao? Sao không đưa em theo? Thầy u, sao lại bỏ con? Con muốn theo mọi người.

    Ánh sáng chói loá đập vào mắt, cô chợt thấy có gì đó ươn ướt ở mặt và tai.

    “Tỉnh rồi, con bé tỉnh rồi. Mai Hồng, giúp con bé uống chút nước đi.”

    Vũ phu nhân vâng lời chồng, vội cầm bát nước ân cần kê vào miệng cô.

    “Từ từ kẻo sặc đấy!” Mai Hồng vuốt nhẹ lên lưng cô. “Con doạ thầy u sợ phát khiếp đấy con ạ!”

    “Con xin lỗi.” Cô thì thầm đáp, cả người dường như không còn chút sức lực nào.

    Hôm qua sau khi ngoi lên được khỏi giếng, cô không còn nhớ gì nữa. Pháp lực của cô dạo này sao yếu quá, mới vận động một chút đã đuối sức, nếu Mộc Kha mà biết, cô sợ…

    “Tỉnh lại là tốt rồi, cố gắng đừng suy nghĩ nhiều.”

    Bình Nhi giật mình hướng mắt về phía có tiếng nói, lập tức chạm phải ánh nhìn sâu thẳm của Mộc Kha. Cô run bắn người, đầu cúi gằm không dám ngẩng lên. Nhớ lại cảnh tượng hôm qua, lòng cô càng dấy thêm e sợ, trên cả việc sợ bị trách mắng, cô sợ mình lại gây thêm rắc rối cho anh.

    “Hôm qua mưa to gió lớn mà đêm hôm con đi đâu ra ngoài. Con biết không, trận mưa hôm qua là do rồng thần gây ra đấy, u còn lo… Không sao, về là tốt rồi. Con có đói không, u bảo người dọn bữa cho con nhé!”

    Mai Hồng dịu dàng nắm lấy tay cô, nhỏ nhẹ cất lời thay vì trách mắng.

    Vũ đại nhân thì trầm tĩnh hơn nhưng mặt mũi sa sầm, tiếng thở cũng nặng nề. Có lẽ, ông ấy muốn tức giận với cô lắm nhưng trong phòng nhiều người, không tiện trách cứ đứa con gái nuôi này. Dù sao, cô cũng mới về đây ở dăm ba hôm, xét về bên lý là con của họ, xét bên tình thì vẫn còn là người dưng, mọi mối quan hệ nếu muốn tốt đẹp nên bắt đầu từ việc giao hảo, nhẫn nhịn nhau. Cô hiểu điều đó.

    “May phước là chiều qua ông Trần đến phủ ta thăm hỏi, Bình Nhi, con mau tạ ơn ông Trần, ông ấy là người đã không ngại mưa bão đi tìm con đấy.”

    Bình Nhi đảo mắt nhìn quanh phòng, lúc này mới kịp nhìn rõ người đang ngồi trên ghế sau bóng lưng của Vũ đại nhân, mặt mũi lầm lì lạnh toát cả sống lưng. Cô cúi đầu tạ ơn Đình An, lòng nặng nề khôn tả.

    “Không cần khách sáo. Vũ đại nhân, Vũ phu nhân, phiền hai người có thể ra ngoài một chút được không? Tôi và Mộc Kha có chuyện cần nói với Bình Nhi.”

    Trong lúc Mai Hồng còn lưỡng lự không chịu ra, sợ hai người họ sẽ nặng lời với cô thì Vũ đại nhân đã hấp tấp nắm tay bà kéo ra ngoài. Giờ trong phòng chỉ còn lại ba người, không khí ngọt ngạt đến nổi khiến người ta hít thở không thông.

    “Em có biết hôm nay em đã gây ra chuyện gì không?”

    “…”

    “Em biết hắn là ai không?”

    “…”

    “Hở một chút là chém chém giết giết, em nghĩ bây giờ vẫn còn là Bắc thuộc chắc? Luật pháp nhà Lý tuy còn thô sơ, lõng lẽo, song vẫn có quốc pháp, ở hiền chưa chắc gặp lành nhưng phạm tội sẽ bị trừng trị, dù bỏ sót cũng không nhắm mắt làm ngơ, kẻ dưới không truy thì người trên sẽ tra cứu. Suýt nữa thì em đã phạm phải chuyện tày trời. Em có biết hắn mà chết đi thì sẽ có bao nhiêu người mất mạng không? Uổng công Mộc Kha nuôi dạy, cho em đọc sách thánh hiền, vậy mà vẫn cứ ấu trĩ như vậy! Sống mấy trăm năm mà suy nghĩ không bằng một đứa trẻ lên ba, vậy thì còn sống nữa làm gì?

    Máu nóng dồn lên đỉnh đầu, Đình An giận dữ đập bàn, không ngần ngại to tiếng la mắng cô. Bình Nhi ngồi im chịu trận, biết mình có lỗi nên không dám phản kháng, chỉ có thể cúi đầu trong im lặng. Mộc Kha trầm tĩnh nhìn dáng vẻ đáng thương của cô thì đành bước đến chỗ Đình An, giơ tay vuốt lưng anh.

    “Đình An, được rồi. Con bé mới tỉnh dậy, đã biết lỗi rồi. Anh về phủ trước, chuyện ở đây cứ để tôi lo. To tiếng thế này, không chừng người ngoài nghe thấy.”

    Đình An xụi mặt liếc Mộc Kha. Thâm tâm anh biết, ngoài phòng Bình Nhi làm gì còn người, ai nấy kéo nhau ra phòng lớn hết rồi. Mộc Kha chỉ vì xót thương cô mà thôi. Nghĩ cũng hay, lúc trước Đình An đóng vai Thạch Sanh, Mộc Kha đóng vai Lí Thông, giờ thì đảo lộn hết rồi. Nhưng biết làm sao, bây giờ người Bình Nhi cần không phải là anh và cả sau này cũng vậy.
     
  7. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 26
    Ngày bình thường


    [​IMG]
    Vào thời điểm cuối đông thế này mà trời lại nổi cơn giông, kể cũng là chuyện lạ. Nhưng từ khi đức vua đăng cơ đến giờ, chuyện lạ như vậy cũng không còn hiếm nữa. Thiên tượng bất thường cùng với sự xuất hiện bất ngờ của giao long chẳng mấy chốc đã trở thành chủ đề bàn tán ở khắp mọi nơi. Dân chúng xôn xao, quan lại mượn chuyện trình lên đức vua, bảo là thiên cơ đã định, đến lúc cho con dân nước Việt biết đến sự tồn tại của Đông cung Thái tử và cũng là dịp để quần thần biết mặt vị vua tương lai của họ.

    Tiếc thay, một lần nữa, kiến nghị của bọn họ lại bị gạt phăng.

    Hơn mười năm trôi qua, kể từ lúc Trịnh Minh hoàng hậu hạ sinh con đầu lòng, đứa trẻ đột nhiên mất tích, nói đúng ra là đã được mai danh ẩn tích khi chưa kịp nằm nôi. Bá quan văn võ, thậm chí đến người thân cận với vua nhất cũng chỉ biết đất nước Đại Việt này có một vị Thái tử nhưng lại không rõ là vị chân nhân nào. Cho nên, suốt một thời gian, triều đình thường xuyên chịu lời ra tiếng vào, rằng ai cũng đoán rất có thể đứa trẻ Trịnh Minh hoàng hậu sinh ra năm ấy đã chết, rằng Đông cung Thái tử chỉ là cái danh hư ảo mà thôi.

    Tất nhiên, những kẻ miệng mồm ác ý đó sau khi được triệu kiến vào cung dự tiệc cũng không còn tự mình bước trở ra được nữa. Cứ thế, tin đồn thất thiệt dần dần lắng xuống, không ai dám đàm tiếu nửa lời.

    Câu hỏi về việc Đông cung thái tử là ai, có thật hay không vốn từng là chủ đề bàn tán sôi nổi, đến nay đã bị bỏ ngõ từ lâu.

    Tuy bằng mặt là vậy nhưng sâu thẳm trong lòng của rất nhiều con người, họ vẫn luôn ngấm ngầm cho rằng, nhị hoàng tử Lý Long Bồ có lẽ mới chính là đế vương tương lai. Mà vị hoàng tử kia từ lúc sinh ra, dù không được ban cho thân phận Thái tử cũng đã tự cho mình cái quyền được người khác tôn thờ theo cách họ nghĩ. Cho đến khi, người ấy xuất hiện.

    “Khánh, tức tốc giao hết mấy lá thư này trong ngày cho ta, không về kịp thì nhịn ăn trưa đấy. À, còn thằng nhóc Thịnh Dật, từ giờ giao lại cho ngươi.”

    Bình thường giao thư bằng bồ câu, nay anh lại nổi hứng muốn hành hạ đầy tớ, còn có ý gì khác chăng?

    Lúc đầu Nguyễn Khánh không nghĩ gì nhiều, ngoan ngoãn nhận xấp thư Mạn Quân đưa rồi bỏ đi, được vài bước, như cũng cảm thấy có gì đó không ổn, y liền ngoảnh đầu lại, hai mắt híp thành đường thẳng.

    “Nhìn gì? Mau đi đi!” Mạn Quân gác bút lên nghiêng mực, chớp chớp mắt nhìn y, thái độ không mấy tự nhiên.

    “Cậu…” Khánh khoanh hai tay lại với nhau, nói với giọng hoài nghi. “Không phải lại định trốn đi nữa chứ?”

    Như bị nói trúng tim đen, Mạn Quân giật thót, bất chợt không biết nên tránh ánh mắt đi đâu. Cái tên Nguyễn Khánh này, lúc nào cũng tinh tường như vậy.

    Cơ mà, tớ mà nhìn chủ chòng chọc thế là thế nào?

    Nghĩ rồi, anh mau mắn lấy lại bình tĩnh, điềm nhiên hếch cằm ra vẻ không hài lòng.

    “Ngươi nghĩ ta là loại người gì? Đừng nói nhiều nữa, đi đi. Đây là mệnh lệnh!” Mạn Quân nhấn mạnh từng từ.

    “Vậy…” Khánh hít sâu một hơi, gật gật đầu. “Để con đi báo ông trước đã…”

    “Ấy ấy!”

    Nghe thấy từ “ông”, Mạn Quân tức khắc nhảy vọt lên, một phát lao thẳng đến trước mặt Nguyễn Khánh, gấp đến độ chưa kịp mang giày. Khánh có hơi hoảng, khẽ nhích chân lùi ra sau nửa bước, vừa định cất lời thì Mạn Quân đã nắm tay y, mở miệng van nài.

    “Xem như ta cầu xin ngươi, đừng nói thầy ta. Ta định sẽ đi xác thực một lát, nhất định sẽ không đi lâu.”

    “Không được!” Khánh phản đối ngay, giọng có chút bất bình. “Ông đã đặc biệt căn dặn Khánh phải canh chừng cậu cẩn thận. Mong cậu hiểu cho.”

    “Khánh à, ngươi nghe ta. Ta chỉ đi một chút thôi. Ngươi không muốn đi đưa thư cũng được, hãy lánh đâu đó đi, vờ như không biết ta đã rời phủ. Người thế ta ta đã lo liệu hết rồi, ông nhất định sẽ không bắt tội ngươi đâu. Ta đứng ra đảm bảo! Khánh à, ta xin ngươi, ta phải đi xác thực một chuyện, ta muốn biết người ấy có phải Bình Nhi hay không.”

    Khánh thất vọng trừng mắt với Mạn Quân, trong họng như có nắm cơm kẹt lại, nghèn nghẹn không thốt nên lời.

    Kể từ hôm Mạn Quân mất tích đến giờ đã năm ngày trôi qua, bầu không khí cả phủ như chìm trong bóng tối. Nếu không nhờ Lý Nhân Nghĩa mau chóng ổn định sự việc, hẳn đã sớm ‘tai bắt mạch rừng’, kinh động đến đức vua và triều đình.

    Đêm hôm dẫn theo một tên hầu bỏ đi như vậy, chỉ để lại một lá thư, anh tưởng mọi chuyện đơn giản như vậy sao?

    Hẳn Mạn Quân không hề biết, chuyện nọ chồng chuyện kia, Lý Nhân Nghĩa đã sớm xem Bình Nhi là cái gai trong mắt, định bung nếu không diệt trừ sẽ gây hậu hoạ về sau. Bản thân Khánh cũng không thích gì Bình Nhi, về nguyên nhân thì có nhiều mặt, nhưng có lẽ thứ chính là do từ lúc cô xuất hiện, Mạn Quân bắt đầu lơ là việc luyện tập. Suốt ngày anh chỉ biết mơ tưởng đi đâu, chẳng còn màn đến chính sự.

    Nghĩ lại cái ngày Mạn Quân bảo Khánh dẫn toàn bộ binh lính ra canh phòng cửa trước, y đã thấy có gì đó không bình thường, hoá ra là để một cô gái ngu ngốc tưởng mình là giỏi dễ dàng đột nhập vào cửa sau, gây náo loạn một phen. Từ đầu, Khánh đã biết Bình Nhi không phải Đàm Lệ Thu. Tuy đứa con gái rượu này của Đàm đô thống ít tiếp xúc với người ngoài, ít ai biết mặt mũi cô ra sao nhưng mà Khánh lại biết, cũng hiểu rất rõ một thiếu nữ dịu dàng, đáng yêu như vậy sẽ không bao giờ hành xử tuỳ tiện. Chưa kể, Đàm tiểu thơ cũng là người Khánh thầm thương trộm nhớ, làm sao không phân biệt thật giả?

    Khánh biết hết, cũng hiểu chủ mình có ý gì với Bình Nhi nhưng Khánh không hài lòng. Chủ tử của y ngoài mặt là một người trông có vẻ ham chơi, tuỳ tiện nhưng đó chỉ là lớp vỏ bọc bên ngoài hòng không để thế lực chống đối triều đình để mắt nhiều. Tuy không giảm được số lượng thích khách, truy lùng không ít kẻ và thủ tiêu vô số nhưng y không có gì đảm bảo rằng một khi Mạn Quân lơ là, anh chưa chắc sẽ bảo toàn được tính mạng. Ấy vậy mà chỉ một người con gái không danh không phận ngày nọ bước vào Đinh phủ, Mạn Quân không còn là Mạn Quân trước kia, không còn là chủ tử mà Khánh tôn sùng nữa.

    Tuy vậy, lòng trung của y với Mạn Quân vẫn bất di bất dịch. Vì trung với anh nên Khánh càng phải tìm cách đẩy Bình Nhi ra xa.

    “Cậu này, con biết là không nên nói điều này nhưng mà… Dạo này cậu bị làm sao vậy? Thần trí điên đảo, chấp mê bất ngộ đặt hết tâm trí, sức lực vào một người mới quen đôi ba tháng. Cậu rốt cuộc bị làm sao?”

    Đoạn, y kéo Mạn Quân đi thẳng ra ngoài vườn hoa, trên nền đất sỏi đá, mặc cho anh đang đi chân trần, mặc cho gió rét lùa qua lớp áo mỏng manh trên người anh.

    “Ngươi làm gì thế? Lạnh!”

    Mặc kệ Mạn Quân phát run trong gió rét, Khánh tiếp tục nói lí lẽ.

    “Cậu đứng đây và cảm nhận đi. Dưới chân cậu thế nào, toàn thân cậu ra sao. Cậu banh mắt ra nhìn cho kĩ, chóng tai nghe cho rõ, ngoài kia còn biết bao người phải chịu cảnh không giày thiếu áo giữa trời đông lạnh giá này, còn biết bao nhiêu tiếng khóc gào oan ức của bá tánh đang chờ chúng ta mang đến cho họ sự ấm no, công bằng. Con biết con không có đủ tư cách nói những lời này với cậu bởi con là con của tham quan nhưng cậu à… Chỉ một lần này thôi, xin cậu, tỉnh táo lại đi! Cậu quên chúng ta đã cố gắng thế nào mới đạt được như ngày hôm nay à? Cậu đã quên những người đã hi sinh vì mình rồi sao? Cậu quên cậu đã thề trước trời đất những gì à? Cậu quên con dân Đại Việt đang cần cậu sao? Trong tương lai ai sẽ gánh vác non sông này? Vì một người con gái, cậu đành lòng quên hết sao?”

    Nguyễn Khánh nhìn Mạn Quân bằng ánh mắt nghiêm túc, giọng nói bộc trực có chút van xin, lại có phần cay đắng. Đây là lần đầu tiên Mạn Quân trông thấy Khánh như vậy. Cậu trai chính trực này lớn tuổi hơn anh, vì lòng ngay mà quyết bỏ nhà ra đi và quyết liệt chống đối tham quan, bất chấp cho đó là thầy mình đã khiến Mạn Quân muôn phần cảm động. Dù bị mang tiếng là bất hiếu, từ một cậu ấm chấp nhận từ bỏ vinh hoa, đi đầu quân cống hiến sức mình cho triều đình, mặc cho bọn con quan cười nhạo, người nhà từ mặt, Khánh vẫn kiên trì chống chọi, đi theo tiếng gọi của chính nghĩa, đôi mắt lúc nào cũng toả sáng và đầy kiên định. Chưa bao giờ, chưa bao giờ anh thấy y tỏ vẻ yếu đuối và mất niềm tin như thế. Vậy mà bây giờ…

    “Cậu à! Cậu biết không, từ lần đầu tiên con gặp cậu, chứng kiến sự anh minh sáng suốt của cậu, con đã biết ông trời đã chọn đúng người, con đã chọn đúng người. Nếu bây giờ cậu từ bỏ, mọi hy vọng của con đều tan biến, mọi nỗ lực của mọi người cũng tan vào hư vô.”

    “Khánh! Ta không từ bỏ. Ngươi đừng như vậy. Ta hứa với ngươi sẽ không từ bỏ, cũng không quên trọng trách của mình.” Mạn Quân chắc nịch nói, khoé mắt hằn những tia máu, hay tay nắm lấy vai Khánh, đỡ y nửa quỳ nửa đứng thẳng dậy. “Ta là ai chứ? Làm sao có thể quên chuyện to tát như vậy? ‘Quân tử nhất ngôn’, ngươi biết ta không phải tiểu nhân mà.”

    Đinh phủ một ngày không nắng. Giữa bản thân và đại nghiệp, giữa con tim và lí trí, anh buộc phải chọn cái thứ hai.

    *

    Sau khi Đình An quát cô một trận, cuối cùng anh cũng chịu bỏ ra ngoài. Bình Nhi yểu xìu kê đầu lên gối, tự nhủ may thay mình còn chống cự được, chứ hồi nhỏ nghe Đình An mắng mấy câu đã khóc thét lên rồi. Khi ấy, Mộc Kha vẫn luôn là ngươi bao che, dỗ dành cô. Bên anh, cô tự cho mình được phép nhõng nhẽo, được phép yếu đuối, được phép giở thói hư tật xấu. Bởi bây giờ với cô, Mộc Kha là cả gia đình và có khi, còn hơn thế nữa.

    “Em làm anh nhớ mấy lần Đình An doạ em có chút xíu mà em đã làm ầm lên rồi, anh còn tưởng là lũ đến nơi ấy chứ. Hoá ra toàn là em gài Đình An vào tròng. Bảo sao y không khắc khe với em cho nổi.”

    Mộc Kha ngồi bệt bên giường cô, chống tay lên cằm, đắc ý cười. Trái ngược với dáng vẻ ôn nhu của Mộc Kha, Bình Nhi lại thấy vô cùng nặng lòng, giá như Mộc Kha có thể mắng cô như cách Đình An vừa làm, hẳn cô sẽ thấy nhẹ nhõm hơn, thay vì cứ phải trưng ra nụ cười miễn cưỡng như thế này.

    “Em ăn chút cháo đi này. A…” Mộc Kha đi đến bàn lấy bát cháo vừa được mang vào, múc một muỗng cháo thổi thổi, giọng vẫn dịu dàng, ngon ngọt.

    Cô nhìn anh giây lát, hai mắt ngấn nước, môi run run. Cô biết anh thất vọng về cô rất nhiều, buồn phiền rất nhiều nhưng thay vì bộc lộ cảm xúc của mình, anh vẫn chọn cách giấu chúng vào một khoảng riêng, để không ai có thể xem nó làm điểm yếu của anh và cũng không để bản thân anh xem nó làm điểm yếu của mình.

    Người đàn ông này, lúc nào cũng chọn lựa gánh vác một mình như vậy, đơn độc như vậy.

    “Sao thế? Cáo con, mở miệng ra đi. Anh mỏi tay lắm rồi.” Mộc Kha chớp chớp mắt nhìn cô, vờ giở giọng than vãn.

    Cô nuốt nước mắt ngược vào trong, khuôn miệng xinh xẻo há to nuốt ngụm cháo, cô nói.

    “Anh Kha, em xin lỗi, lần này sẽ là lần cuối cùng. Em hứa sẽ không bao giờ phụ anh nữa đâu. Anh tin em nhé!”

    Mộc Kha nhìn cô bằng đôi mắt hiền từ, đáy mắt hơi dao động rồi như gạt phăng hết tất thảy, hắn khẽ ừm một cái. Trong khoảnh khắc ấy, trái tim hắn như lại bị những mảnh dằm găm xước, từng chút từng chút, cứ không ngừng dày vò, làm hắn đau đớn. Nụ cười của cô, những lời dịu dàng của cô vừa tưới hắn ngập trong hạnh phúc nhưng đồng thời cũng nhấn hắn chìm trong vũng bùn của tội lỗi, càng vũng vẫy lại càng lún sâu. Nét rạng rỡ như ánh dương của người con gái ấy tuy đã bị chôn vùi bới những bi thương sa trường nhưng vẻ đẹp thanh tao thoát tục vẫn mãi lấp lánh trong bóng hình xưa. Không ngờ có một ngày, người con gái vì hắn mà chịu nhiều phẫn uất này cũng lại vì hắn mà lần nữa toả hương.

    Liệu còn có cách nào khác trả thù hắn tốt hơn ngoài việc bản thân có thể sống tốt hơn hắn?

    Không sao hết, hắn tự nhủ, hắn xứng đáng bị như thế.

    Cái Nhi à,em có biết không, anh mới chính là người đã phụ em.

    Những ngày sau đó, có lẽ ba người Mộc Kha, Đình An, Bình Nhi đã tốn công lo lắng vô ích khi vụ việc không những không bị tra cứu mà còn bị đè xuống. Mộc Kha và Đình An có thể không ngừng thắc mắc nhưng Bình Nhi thì lại hiểu được. Người có khả năng không làm rùm beng chuyện này, không truy nã thủ phạm ngoài ai khác là nạn nhân đâu.

    Và sau vụ này, cô cũng biết thêm, Đinh Mạn Quân tên thật là Lý Đức Chính và đó cũng là tên thật của Đông cung Thái tử. Người ta thật ra đâu có giấu giếm thân phận, chỉ tại cô lơ ngơ không biết mà thôi. Thế nên, nhân lúc bị Đình An cấm túc ở Vũ phủ một tháng, cô tranh thủ lục lọi hết đống sách trong phòng sách của Vũ đại nhân mà đọc ngấu nghiến. Đời trước là ai cai trị, trước trước nữa là ai, giai đoạn nào nước ta thoát khỏi Bắc thuộc, vua nào trị vì lâu nhất hay có nhiều hoàng hậu nhất, đời sống dân chúng, hiện nay đất nước có mấy lộ, mấy phủ, cô phải tìm hiểu hết. Nếu có gì không hiểu, cô liền chạy đi hỏi Vũ đại nhân hoặc viết thư cho Mộc Kha xin vài cuốn sách. Và tất nhiên, lần nào cô cũng nhận được mấy bọc sách liền.

    Vũ đại nhân thấy cô ham học thì rất vui, tuy nữ nhi không thể thi cử nhưng thân là con quan văn, thêm chút kiến thức trái lại càng có ích. Ngặt nỗi Vũ phu nhân lại không thấy như vậy, bà cho rằng phận là con gái thì phải chú trọng “tam tòng tứ đức”, “công dung ngôn hạnh” chứ không phải “Ngũ kinh” hay mấy cái sách Nho học gì đó. Thế là lựa lúc trời trong nắng sớm, Lục Loan đã bị bà thúc sang gõ cửa phòng Bình Nhi, gọi cô dậy sớm sang phòng bà học thêu thùa.

    Với mấy chuyện thục nữ khuê cát này, Bình Nhi nghe xong chỉ có biết kêu trời nhưng “con cãi u thầy trăm đường con hư”, cô đành phải lết thân sang bên đó.

    “Chỗ này con thêu sai rồi, con nhìn bông hoa Như Y thêu xem, đấy, đây này, phải thoải mái như thế. Con thuê chặt quá, làm lại u xem.”

    “…”

    “Không đúng, không đúng! Để u làm mẫu cho con. Đừng có gồng tay như thế, chỉ là một cây kim thôi, phải nhẹ nhàng, như thể cầm bút ấy!”

    “…”

    “Ấy! Con đâm mạnh như vậy là muốn giết ai à? U đã bảo con thả lỏng người cơ mà! Con bé này, lại rụt cổ, còn không mau thẳng lưng lên!”

    Cô cứ ngồi thuê thuê vá vá như thế, không biết đã bao lâu trôi qua, cứ vậy là hết một ngày. Cơm trưa cô còn chưa được ăn, chỉ vì không thêu xong đoá hoa cúc đó.

    Cực hình! Đúng là cực hình mà! Còn hơn là ngày ngày ngồi đánh cờ với mấy bô lão ở Mê Linh, sáng tối luyện kiếm, đi quyền ở An Lạc Độc ấy chứ!

    “Nghỉ ngơi sớm đi, sáng mai lại sang phòng u thêu nốt nhé!”

    Hồn phách cô như lên mây, tay thì run run, toàn thân đau nhức, được thả về phòng một cái là ngã ầm lên giường, mắt nhắm tịt, bằng giá nào cũng không muốn dậy nữa.

    “Cô cả, cô cả! Cô đã dậy chưa ạ? Sáng nay cô phải dậy sớm, ông bảo sang phòng gặp ông có việc ạ!”

    Bình Nhi nghĩ, hẳn dạo gần đây cô đã bị chòm sao xui xẻo nào chiếu trúng rồi. Đợi hôm nào Đình An nguôi giận, cô phải đến nhờ anh ấy giải giúp mới được. Ôi, nghĩ tới người đó là cô lại thấy sợ, với cô thì nghiêm khắc là thế mà với cô gái tiếp cận Mạn Quân lần trước, theo Như Y nói thì lại cưng chiều. Hai người cùng làm một nhiệm vụ mà tại sao anh ấy lại phân biệt đối xử thế?

    Chuẩn bị xong xuôi, Bình Nhi trấn tĩnh tinh thần rồi qua chỗ Vũ đại nhân. Vừa trông thấy bàn cờ trước mặt ông ấy, cô có cảm giác như được giải thoát. Ít ra thì việc này còn nằm trong khả năng của cô. Vậy nên, cô hí hửng đi đến, tủm tỉm cúi chào nghĩa phụ.

    “Được rồi, con ngồi đi.”

    “Vâng ạ!” Bình Nhi vui vẻ đặt mông ngồi đối diện.

    Vũ đại nhân không hẹn gặp trong phòng ngột ngạt mà hẹn ngoài sân, rất hợp ý cô, đúng lúc cô đang muốn dạo mát, hít thở không khí thay vì cứ phải ngồi lì một chỗ, tập trung làm cái việc mình ghét, như việc hôm qua chẳng hạn.

    “Con chơi cờ giỏi lắm đúng không?” Ông cười hiền với cô.

    “Dạ không, chút chút thôi ạ!”

    Vũ đại nhân gật gật đầu, đoạn xuất quân đi trước.

    “Hôm trước khi về thầy Mộc có đến tìm thầy, bảo thầy giúp đỡ cho con.” Vũ đại nhân ôn tồn nói rồi ghé sát tai cô thì thầm. “Nên nếu không muốn sang chỗ u học mấy món của nữ nhi thì cứ đến chỗ thầy nhé!”

    Cô nhìn Vũ đại nhân đầy cảm kích, sau đó cả hai cùng bật cười.

    “Vâng ạ! Con cảm ơn thầy ạ!”

    “Ừm. Đến lượt con đấy.” Ông thúc rồi đùa với cô. “Biết kiếm thuật, giỏi võ, còn giỏi chơi cờ, xem như ta có được một đứa con trai rồi nhỉ?”

    Cô cười thẹn, thầm nghĩ, thì ra ngồi đánh cờ hằng ngày với mấy cụ ông ở Mê Linh không phải không có ích, không ngờ cũng có lúc áp dụng được.

    Lúc trước cô đâu thích món này, ngày nào cũng bị mấy lão ông vác đi so cờ, riết rồi việc chơi cờ trở thành thói quen, có lúc chơi cờ hăng say đến mức quên cả ăn cơm. Chơi thì vui mà cô than vãn cũng nhiều, thiết nghĩ ngày qua ngày ăn đi ăn lại một món cũng phải ngán chứ, ấy vậy mà mấy lão cứ bắt cô cùng chơi. Nhưng giờ cô có muốn than cũng chẳng biết than với ai, ván cờ bỏ ngỏ, cảnh cũ người xưa tìm nơi nào. Thiết nghĩ, đôi khi thời gian thật tàn nhẫn với con người, chớp mắt một cái đã bạc trắng mái đầu, rồi sau đó bỏ lại tất cả những gì đã gây dựng mà về với cát bụi.

    “Nước cờ này…” Vũ đại nhân nhíu mày. “Tạm gác lại vậy.”

    “Vậy là con lại thắng nữa rồi.” Bình Nhi hí hửng reo lên.

    “Con bé này!” Vũ đại nhân tặc lưỡi, giả vờ tức giận, đoạn nheo mắt nhìn trời. “Ôi trời, nắng đã lên rồi kia đấy. Mình vào thôi con. Ta có chuyện cần căn dặn.”

    Bình Nhi vâng lời theo sau Vũ đại nhân, đi một mạch theo ông vào phòng sách. Nơi này mấy hôm liền là địa bàn của cô, vị trí cô cũng thông thuộc. Trong lúc ngồi chờ Vũ đại nhân tìm tòi gì đó trên chiếc bàn dài đặt gần khung cửa sổ tròn tròn, Bình Nhi bèn tìm vài cuốn thi thư, ngồi vào chiếc ghế tựa trong góc đọc vài trang cho khuây khoả.

    Nắng ngoài nhàn nhạt chiếu vào trong góc, soi rõ mấy hạt bụi bay lãng đãng trong phòng, khung cảnh hết mực yên tĩnh và nên thơ, chợt làm cô có cảm tưởng trước đây dường như mình cũng đã từng gắn bó với một nơi như nơi này, không phải rất lâu trước kia mà là gần đây thôi.

    “Đây rồi, thầy lẩm cẩm quá! Cái Nhi, lai đây thầy bảo.”

    Bình Nhi dứt mình khỏi mộng ảo, vội đặt sách xuống bước vội đến chỗ thầy mình. Vũ đại nhân đưa cho cô một mảnh giấy.

    “Ngày mai con với Như Y đi sắm vài bộ đồ thật đẹp. Đây là giấy giao ước của ta và chủ tiệm, hai con cứ đến đó sẽ có người lo liệu, không cần chi trả gì cả. U các con cũng muốn đi lắm nhưng ngày mai u thầy có chút việc bận.”

    “Thế thì hôm khác đi cũng được mà thầy? Có gì gấp lắm ạ?”

    Vũ đại nhân gật đầu, buông tiếng thở dài.

    “Vài ngày nữa Đinh phủ mở tiệc, cả nhà chúng ta đều được mời đến dự.”

    “Thật sao ạ?” Bình Nhi cười toe, lâu rồi cô không được dự tiệc. “Nhưng sao… Thầy có vẻ không vui?”

    Đúng là ông không thể vui được. Một bữa tiệc lớn thế này, danh sách khách mời toàn những người có chức có quyền, đâu đến lượt một người đã cáo quan như ông, đến lượt Vũ phủ nhỏ bé này. Trừ phi, chủ tiệc còn có dụng ý khác, ông sợ sẽ không lo lắng chu toàn cho gia đình mới này của mình khi có bất trắc xảy đến.

    “Không có gì đâu. Thầy đang lo hai đứa sắm nhiều quá thầy lo không xuể thôi.”

    “Hì hì… Thầy yên tâm đi! Con nhất định chỉ chọn thứ mình cần.”

    Ngày hôm ấy, nhờ Vũ đại nhân, Bình Nhi tạm thời thoát nạn. Giờ cô mới biết hai vợ chồng này có cùng điểm chung đó là mê cái gì thì sẽ chẳng thèm quan tâm đến mọi thứ xung quanh nữa, bao gồm cả việc cơm nước. May thay lúc sáng Vũ phu nhân biết cô ở chỗ chồng mình nên không sang gọi, lại nổi hứng dẫn Như Y ra ngoài dùng bữa, cả ngày cô và bà ấy không chạm mặt nhau, nếu chạm mặt e là…

    Tưởng tượng thôi mà cô đã toát hết mồ hôi hột rồi. Cây kim bé tí mà với cô khi cầm lên còn nặng hơn cả kiếm nữa.

    Sáng sớm hôm sau, vợ chồng Vũ đại nhân lên xe ngựa rời đi. Vũ phủ tuy không đến mức rộng thênh thang nhưng vườn vắng thưa người, gia nhân trong phủ cũng không có bao nhiêu, lại kéo nhau đi làm việc thành thử khoảng sân nhỏ chỉ còn có hai chị em càng thêm hiu quạnh.

    Như Y buồn chán ngồi nghịch mấy đoá sen đã rũ bên hồ, hai mắt lim dim.

    “Chừng nào xe ngựa mới đến đón mình hả chị?”

    “Chắc là chốc nữa. Ngoài trời lạnh lắm, mặt trời chưa mọc, em có muốn vào trong ngủ thêm tí nữa không? Xe đến chị sẽ gọi dậy.”

    “Dạ thôi. Em không buồn ngủ.”

    Nói xong, cô bé ngáp một cái rõ to. Bình Nhi bật cười, vội đi vào lấy một cái áo choàng khoác lên người Như Y. Cuối tháng mười hai, trời càng lúc càng lạnh, nếu không lo giữ ấm, cô sợ con bé vô tư này bị cảm lúc nào không hay. Rồi cô lại nhớ đến những đêm dài mùa đông ở doanh trại lúc còn khởi nghĩa, cô cùng mọi người không ngại dãi nắng dầm sương, chịu đói chịu rét để đợi thời điểm thích hợp phục kích giặc. Tuy không có chăn ấm nệm êm, cơm ngày ba bữa như bây giờ nhưng cái lạnh không làm hoá đá những trái tim nhiệt huyết sục sôi như lửa mà ngược lại còn lấp đầy những cái bụng đói bằng niềm tin chiến thắng trong nay mai.

    Đã từng có thời gian, cô cứ nghĩ ấy chỉ là “giấc mộng kê vàng” (1) nhưng không ngờ đất nước mình đã thật sự làm được điều đó, hậu bối đã không làm thất vọng tiền nhân, đáng tiếc là tiền nhân không thể sống đủ lâu để chứng kiến ngày họ mong chờ.

    Cô đúng là kẻ may mắn. Nhưng kẻ may mắn như cô liệu còn có mấy người?

    “Nghĩ vẩn vơ gì thế?”

    Tiếng nói vừa cất lên, Bình Nhi đã mừng rỡ đứng dậy, đáy mắt thoáng ngỡ ngàng.

    “Anh Kha? Sáng sớm thế này anh làm gì ở đây?”

    “Còn làm gì nữa, hôm nay tôi sẽ làm phu xe cho hai vị tiểu thơ đây.” Mộc Kha lém lỉnh đáp, anh cởi chiếc áo choàng ngoài, rất tự nhiên khoác lên người cô, dịu dàng xoa đầu. “Trời lạnh thế này mà cô cả ăn mặt phong phanh, cô bệnh, tôi biết ăn nói thế nào với ông bà?”

    Bình Nhi và Như Y khúc khích cười. Không khí ảm đạm buổi sáng chẳng mấy chốc trở nên có sinh khí hơn hẳn.

    Xe ngựa lộc cộc lăn trên còn đường đất đỏ, thi thoảng bị xốc nảy vì cán qua những hòn đá. Bình Nhi trước giờ ngồi xe không quen, nhất định phải nhìn thấy phong cảnh bên ngoài, phải hưởng thụ được tí gió mới thoải mái lên được nên cô thường hay vén rèm xe.

    Tiểu thơ khuê cát ai đời làm thế, phơi mặt ra cho người này người nọ nhìn ngó, có điều cô không phải là tiểu thơ, một tiểu thơ từ lúc còn trong nôi.

    Tuổi thơ của cô, có lẽ chúng không phải lúc nào cũng đẹp như một câu chuyện cổ tích được kể vào đêm trăng, không đài cát, xa hoa như cuộc sống của những cậu ấm cô chiêu nơi phố thị, nhưng cô trân trọng nó và không bao giờ cảm thấy bản thân vì xuất thân nghèo hèn nên mặc cảm, tự ti.

    Chỉ cần cùng người mình yêu quý trải qua những ngày tháng yên bình, hạnh phúc, cô đã thấy bản thân mình giàu có lắm rồi. Sự giàu có phải xuất phát từ trong tâm, anh cả cô từng nói với cô như thế.

    Cửa tiệm Vũ đại nhân nói nằm gần cổng Thăng Long nên không mất quá nhiều thời gian, cả ba đã đến nơi. Mộc Kha lần lượt đỡ Như Y và Bình Nhi xuống. Hôm nay, y không vận trang phục trắng toát từ đầu đến chân như thường thấy nữa mà thay vào đó là áo thổ cẩm nâu cùng khăn quấn đầu cùng màu đơn giản cho phù hợp với thân phận đang sắm hiện giờ. Tuy vậy, bộ trang phục bình thường ấy không những không làm anh trông tầm thường đi mà ngược lại còn làm nổi bật phong thái tao nhã, cuốn hút của anh.

    Vậy nên khi ánh mắt y quét qua mấy cô nàng đang đứng lựa hàng trên phố cùng với nụ cười mỉm đầy mê hoặc, nhiều cô gái đã phải e thẹn quay đi mà không dám nhìn thẳng vào đôi mắt phù quang ma mị kia.

    Đôi khi cô cảm thấy tò mò, rất nhiều cô gái nhìn trúng anh nhưng anh chưa bao giờ để ý một ai, việc ấy thỉnh thoảng làm cô nghĩ mình chính là vật ngáng đường tình duyên của Mộc Kha. Nếu không vì nỗi bận tâm dành cho cô, Mộc Kha sao có thể chịu ở giá lâu như vậy?

    Những suy nghĩ ấy không cầm chân cô quá lâu, nhân lúc Mộc Kha buộc ngựa vào cột, Bình Nhi nắm tay Như Y vào trong trước. Tiệm không đông khách, chỉ vài ba người lẻ tẻ, đa số là phụ nữ và duy nhất một người đàn ông khác ngoài chủ cửa tiệm đang đứng bên quầy. Khi người ấy quay mặt lại cười với cô, Bình Nhi như chết trân tại chỗ, một bước cũng không nhích được.

    (1) Điển tích “giấc mộng kê vàng” hay còn gọi là “Hoàng lương” nghĩa là giấc mộng đẹp không có thật.
     
  8. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 27
    Mất tích


    [​IMG]

    Dạo này Mộc Kha cảm thấy tay của hắn không sạch, dù đã lâu rồi hắn đã bỏ thói quen rửa tay ngày trăm lần, hôm nay hắn chợt muốn tìm lại thói quen cũ. Cảm giác chạm vào gã đàn ông trước mặt khiến Mộc Kha rợn cả da gà, dù hành động ấy chỉ để chặn bàn tay bẩn thỉu của gã lên người Bình Nhi đi chăng nữa. Mộc Kha thật sự muốn ói.

    Bình Nhi nắm tay Như Y núp sau lưng Mộc Kha, hai hàng lông mày khẽ chau, đáy mắt thoáng chút lo sợ nhưng vẫn bất chấp nhìn trực diện đối phương.

    Cao Viễn Bằng chệnh choạng đứng dậy, trước ngực áo còn in rõ dấu chân của Mộc Kha. Gã phủi phủi quần áo, đảo mắt nhìn cả ba người, vết sẹo lồi trên mặt khẽ co giật trông vô cùng dữ tợn. Sau đó, gã nhất cái chân què quặt của mình bước lên trước, điệu bộ như kẻ say rượu, chăm chăm nhìn vào cô gái nhỏ nhắn đứng sau Mộc Kha.

    “Lũ chúng mày sống vui vẻ nhỉ? Còn có con nữa kia đấy!” Gã nhếch mép cười, hơi thở từ miệng phả ra vô cùng hôi thối.

    Mộc Kha nhích vai che khuất tấm nhìn gã, đoạn đấy hai người lùi ra sau. Không phải vì hắn sợ gã sẽ làm gì Bình Nhi, gã giờ đã là một kẻ tàn phế, pháp lực cũng chỉ bằng tiểu yêu, gã có thể làm gì được ba người bọn họ đây, mà là hắn sợ gã sẽ nhận ra điểm bất thường ở cô, sợ gã sẽ vì nói gì đó mà làm hỏng kế hoạch, biết đâu được mọi chuyện sẽ bị phanh phui bởi người hắn không ngờ nhất.

    “Dạo này anh cả khoẻ chứ?” Mộc Kha hỏi cho có lệ, đôi mắt phù quang chăm chú nhìn gã không hề náo núng.

    “Khoẻ! Khoẻ lắm! Và sẽ còn khoẻ hơn nếu chúng mày đưa tao ít tiền.”

    “Anh muốn bao nhiêu?”

    “Bao nhiêu nhỉ? Một trăm lượng bạc được không? Tao không có nhà, hay mày cho tao nhà của mày đi! À, cả vợ con mày nữa… Chơi xong tao sẽ trả lại, nhá!”

    Nói rồi, gã ngửa cổ cười sung sướng, thân hình ốm đói co rụt lại, bộ dáng hết sức ghê tớm. Lúc này, Như Y đã quá sợ hãi, bàn tay nhỏ nhắn bấu chặt áo cô, hai mắt ngấn nước hết sức tội nghiệp. Ngay khoảnh khắc Bình Nhi nắm tay Như Y quay đi thì đằng sau chợt vang lên tiếng hét chói tai.

    Cô tức khắc ngoảnh đầu lại, liền bắt gặp cảnh Viễn Bằng đau đớn ôm cổ tay đầy máu bò lăn dưới đất. Tiết Mãng kiếm trên tay Mộc Kha nhuộm một màu máu, trên nền đất tiệm vải loang lổ những chấm đỏ. Thoáng kinh người, cô rút khăn tay từ trong túi áo chạy đến cầm máu cho gã. Gã thô bạo đẩy cô ra, khinh bỉ phun một bãi nước bọt.

    “Bình Nhi!” Mộc Kha vội vàng chạy đến đỡ lấy cô, tức đến nỗi thái dương lộ rõ gân xanh, đoạn quắt mắt nhìn gã trừng trừng. “Cút đi ngay!”

    Bắt gặp ánh mắt của Mộc Kha, từ đau đớn, gã chuyển sang cười cợt, hai chân run rẩy bám đất đứng lên, tay nọ ôm tay kia chặn máu, cất giọng khàn khàn.

    “Mày được lắm! Vì con đàn bà này mà bán đứng gia đình, tao có làm ma cũng không tha cho lũ chúng mày!”

    “Ma ư? Người như anh làm trùng dế cũng không xứng, đừng nói là làm ma.” Mộc Kha thản nhiên đáp, nét mặt cũng dần dịu lại nhưng thanh âm vô cùng nặng nề.

    Khi gã đi rồi, chủ tiệm mới hoàn hồn đi đến chỗ ba người, khổ tâm nói.

    “Ba vị thông cảm. Thằng điên ấy, gặp ai cũng bảo người ta hại cả nhà nó! Trời xui đất khiến thế nào hôm nay nó lại mò vào tiệm tôi, thật là xui xẻo!”

    “Ông Liêu không cần bận tâm, gặp chuyện mất hứng, không tiện nán lại lâu, quần áo đã dặn, ông may xong chưa?”

    Chủ tiệm vâng dạ rồi lật đật đi vào trong, đem ra hai bộ quần áo, vải vóc thượng hạng, chạm vào như nước mát luồn ngón tay, hoa văn thuê chìm cỏ cây hoa lá, đường may tỉ mỉ khó chê, quả không hổ danh là lụa Vạn Bảo (1) nức tiếng một vùng.

    Xong xuôi, Mộc Kha dẫn hai người dạo qua sông Nhuệ gần đó. Khúc sông này chỉ là một nhánh sông nhỏ của sông Đáy nhưng hoạt động mua bán trên sông rất sôi nổi, vì đang là mùa đông nên bà con chủ yếu bán bánh trái hoặc xôi chè, muốn mua chỉ việc đứng trên bờ gọi, người bán sẽ chèo xuồng đến hoặc đạp thuyền khác đem qua cho mình.

    “Cô ơi, cho ba nắm xôi đi ạ!”

    “Cô cậu muốn ăn xôi gì? Gấc, giò hay cúc? Ngô thì để tháng sau được mùa đã nhé!”

    “Thế cho chúng cháu ba loại đi ạ!”

    Người đàn bà ừ một cái rõ to rồi mau chóng đem ba nắm xôi nóng hổi đến chỗ ba người. Tiết trời hanh khô lạnh lẽo, đứng bên bờ sông một lúc mà cô nổi hết da gà, hai tay vừa áp vào nắm xôi gấc của mình, vừa hà hơi sưởi ấm. Mộc Kha cúi xuống chỉnh lại áo choàng cho cô, dịu dàng mỉm cười, ánh mắt nhàn nhạt thường thấy pha chút ấm áp, ân cần bảo.

    “Cô cả thấy lạnh thì để tôi đưa cô về xe. Có muốn ăn gì, bảo tôi đi mua là được. Phải chú ý sức khoẻ.”

    Mặc dù cách xưng hô của y xa cách để phù hợp với thân phận chủ tớ hiện giờ, Bình Nhi lại thấy lòng như được sưởi lửa, hai má mới lạnh buốt đó giờ hơi ửng hồng, cô nhẹ nhàng gật đầu. Ngặt nỗi Như Y lại không chịu về, con bé cứ đòi sang bên kia đường xem mấy con tò he (2) đủ màu đủ hình thù. Sau chuyện vừa rồi, Mộc Kha không dám để ba người tách riêng, quay sang nhìn cô như dò ý, hắn cũng nhận được cái gật đầu. Như Y mừng rỡ lật đật chạy trước, hai người theo sau dõi theo chỉ biết phì cười.

    Ngày xưa, cô cũng từng trộm hết tiền của Mộc Kha chỉ để mua một đống tò he, nhiều đến nổi cái chõng tre cũng chứa không xuể nhưng cô nhất nhất không chịu để chúng xuống đất. Khi ấy Mộc Kha chỉ im lặng nhìn cô và lắc đầu, cuối cùng cả hai phải trải chiếu ngủ dưới đất. Quả là một kỉ niệm đáng nhớ.

    Hính như chưa bao giờ Mộc Kha nặng lời với cô, chưa bao giờ, dù đôi khi y có hay giở chứng như lúc mới đón cô về Mộc phủ chẳng hạn.

    Mọi chuyện diễn ra đang hết sức bình thường thì bỗng từ xa có tiếng la thất thanh truyền đến.

    “Hổ về làng bà con ơi! Hổ về làng! Đàn ông mau đốt lửa đi đuổi hổ. đàn bà trẻ con thì tìm nơi ẩn náu đi! Hổ về làng rồi!”

    “Ôi trời ơi… Giữa ban ngày ban mặt mà! Dọn đồ gì nữa, xua thuyền rời đi đi con!”

    “Cái bọn người Man đang khai chiến rồi mà lũ súc sinh này còn giở chứng! Thật là khổ cái thân!”

    Khung cảnh trở nên bát nháo hơn bao giờ hết. Người trên bờ đua nhau bỏ chạy, người dưới xuồng ghe thì mau chóng chèo đi. Giữa biển người hỗn loạn, cô và Mộc Kha chẳng còn tìm thấy Như Y nữa.

    “Cái Y! Em ở đâu? Cái Y!”

    “Chị ơi! Chị! Hu hu… Chị Nhi ơi!”

    Giọng của Như Y le lói trong biển người, dù con bé cố sức gào to đến đâu cũng bị tiếng la đầy sợ hãi của những người xung quanh át đi mất. Cô bé bắt đầu bật khóc rồi vô tình bị ai đó xô ngã ra đất. Tiếng con nít khóc vang, người lớn thì nhốn nháo, ai nấy đua nhau bỏ chạy, chẳng biết vô tình hay cố ý mà không ai thèm ngó ngàng đến bé gái đang bật khóc nức nở kia thì lúc ấy, đột nhiên có một chàng trai khuỵ gối xuống hỏi.

    “Em gái, không sao chứ? Người nhà của em đâu?”

    “Em không biết. Anh ơi, giúp em tìm chị với thầy em đi!” Như Y thút thít.

    Chàng trai lau vội nước mắt cho Như Y, nhanh lẹ bế cô bé lên.

    “Anh đưa em đi nấp trước, chốc giúp em tìm người nhà nhé!”

    Nói rồi, chàng trai mang cô bé theo dòng người ùa đi. Nhờ được bế lên cao nên Bình Nhi mới có thể nhìn thấy Như Y. Trông thấy cô bé bị người lạ mặt đưa đi, lòng cô không khỏi hốt hoảng, vội nắm cánh tay Mộc Kha, mắt không ngừng nhìn về phía nam nhân nọ.

    “Anh Kha! Có ai đó đưa cái Y đi rồi, anh nhìn kìa!”

    “Không sao đâu.” Mộc Kha nheo mắt nhìn rồi vỗ vỗ tay cô trấn tĩnh. “Em về xe ngựa trước, anh sẽ trở lại sau.”

    Dường như chẳng hề bị nỗi sợ hãi của những người xung quanh làm ảnh hưởng, Mộc Kha cứ ung dung, điềm nhiên như thế. Người đàn ông này lúc nào cũng làm cô an tâm khi ở cạnh, cho dù trước mắt có là núi đao biển lửa thì chỉ cần một câu trấn an của hắn, trông thấy ánh mắt dịu dàng như nước cùng nụ cười mỉm thường trực ấy, tưởng tượng chẳng gì trên thế gian này có thể làm cô gục ngã được.

    Những lời hắn nói, cô lắng nghe và thấu hiểu. Còn với hắn, cô chính là tất cả những gì hắn có và muốn có, cho dù người trước mặt hắn bây giờ không phải Lục Bình Nhi thật sự, hắn vẫn không thể không bận tâm.

    Bởi hắn yêu cô, yêu cô sâu đậm.

    Mộc Kha đưa cô về xe trước, dặn dò kĩ lưỡng, còn nhét vào tay cô một con dao nhỏ để phòng thân rồi mới chạy đi tìm Như Y. Bóng áo nâu của Mộc Kha ngày một xa rồi hoà vào đám đông hỗn loạn. Trong lúc dầu sôi lửa bỏng, cô chỉ có một hy vọng nhỏ nhoi chính là hai người có thể cùng nhau bình an quay trở về. Bởi có trải qua chia ly, con người ta mới biết quý trọng khoảnh khắc được ở cùng nhau, lại càng thắm thía hai từ “tương ngộ”. Giá như cô hiểu điều ấy sớm hơn, hẳn trong đời cô sẽ không có nhiều chuyện để hối hận đến vậy.

    Hổ vào làng vào ban ngày đã là chuyện lạ, nhưng lạ hơn là con vật này vào làng chẳng phải để bắt gà, vịt, rõ ràng không phải vì đói mà là như đang lên cơn điên loạn. Đặc biệt hơn, con vật được mệnh danh là chúa sơn lâm này to hơn những con hổ bình thường, có thể là gấp đôi hoặc hơn, ánh mắt và hành động như có trí khôn, không khỏi làm những người có mặt đang ra sức đuổi hổ khi ấy phái thốt lên hai từ.

    “Hổ tinh!”

    Con vật như có phản ứng, trừng mắt nhìn đám người đang huơ lửa vào mình, nhăn răng gầm gừ đe doạ rồi gào lên một tiếng âm vang cả núi rừng. Mọi người bị doạ cho giật mình, hoảng loạn lùi ra sau, có người suýt đánh rơi cả đuốc. Ai nấy mồ hôi như tắm, chân không va lập cập thì cũng mồ hôi nhễ nhại hoặc chết trân tại chỗ.

    “Không xong rồi, ai đấy nhanh đi báo quan đi, gọi pháp sư đến đây đuổi hổ. Không thì chết cả lũ!”

    Người đàn ông vừa len lén nói với những người đứng cạnh, nhỏ thế mà con vật vẫn nghe được, nó điên cuồng lao đến chỗ ông ta, giơ bàn chân với những móng vuốt sắc nhọn giáng xuống ngực người đàn ông nọ, hất ông ta bay thẳng vào chuồng lợn phía sau, vỡ cả cửa chuồng. Đám lợn thấy có biến náo loạn kêu thảm, thi nhau chen lấn tìm lối ra, giẫm cả lên người ông ta. Manh áo trước ngực bị xé toang, để lộ một mảng thịt đầy máu, trông vô cùng đáng sợ.

    “Chú tư!”

    Một thanh niên vội hét lên khi trông thấy ông ta bất động, từ sợ hãi chuyển sang giận dữ, sau đó cậu ta dùng hết khí thế quát ầm lên, vừa quát vừa điên cuồng huơ đuốc đánh tới tấp vào con vật hung hãn. Thấy vậy, những người xung quanh như được tiếp thêm sức mạnh, dẹp đi những lo sợ, nắm chặt đuốc cùng gậy cuốc, phối hợp cùng người thanh niên đuổi hổ.

    Bị đông người áp đảo, con vật mấy phần chần chừ, nửa lùi nửa tiến, cuối cùng cũng bị một ngọn đuốc bạt trúng má trái. Con vật lập tức rống lên một tiếng vang trời, sau đó một chân hất văng ngọn đuốc làm mình bị thương rồi lao đến đè người đánh nó nằm xuống đất, cái miệng đầy răng lởm chởm há rộng, đôi mắt vàng mật như muốn ăn tươi nuốt sống con mồi. Bốn chân con vật không chế tứ chi người nọ, móng vuốt của nó găm sâu vào da thịt anh ta khiến anh ta hét thảm, nước mắt nước mũi tuôn trào như suối.

    Mọi người thất thanh hét lớn khi thấy con vật chuẩn bị cho người nọ đòn kết liễu thì bỗng từ đâu bay đến một vật với tốc độ kinh hoàng, sượt ngang qua gáy con hổ. Tuy không trúng nó và chỉ để lại một vết thương nhỏ trên cơ thể con vật, vết thương tưởng chừng chẳng ăn thua gì ấy lại khiến nó ngã vật ra đất. Gáy con hổ xì xèo bốc ra khói trắng, mùi thịt khét bắt đầu lan toả trong không gian.

    Định thần nhìn kĩ lại, mọi người mới phát hiện hoá ra đó là một mũi tên, uy lực mạnh đến nỗi làm nứt cả thân cây.

    Những người có mặt ở đó đang thắc mắc không biết là thần thánh phương nào ra tay tương trợ thì chợt từ đằng sau, một thanh niên trong bộ áo nâu tầm thường bình tĩnh bước tới, dáng người cao ráo, thon gọn như một thư sinh, đôi mắt dài toả ánh sáng trầm đục, môi hơi mím nhẹ, chẳng nói chẳng rằng đưa tay lên trước mũi con vật như kiểm tra hơi thở.

    “Cần thận! Nó chỉ bất tỉnh thôi!” Một người kinh hãi la lên.

    Người áo nâu kia vẫn tỉnh rụi, bỏ ngoài tai lời cảnh báo của người khác, thản nhiên lật mình con vật ra sờ nắn một lượt. Sau đó, người đó gật gật đầu, thoáng như thở phào rồi đứng dậy đối mặt với những người đang há hốc mồm nhìn mình, vui vẻ nói.

    “Con hổ này đã bị tôi gây mê, trong vòng hai canh giờ nữa chắc chắn sẽ không tỉnh lại. Chuyện ở đây cứ để tôi giải quyết, mọi người không cần lo lắng nữa.”

    “Vậy… vậy… vị này là?”

    “À, tôi quên giới thiệu, tôi tên Mộc Kha, trước đây từng là đạo sĩ. Hôm nay hộ tống tiểu thơ của đại nhân vào phố sắm sửa, tình cờ biết được sự việc nên chạy đến đây giúp bà con đuổi hổ.”

    “Ra vị này đã có kinh nghiệm bắt yêu. Thật sự cảm ơn ân nhân đã ra tay giúp đỡ, bằng không không biết sẻ xảy ra chuyện gì. Thành thật cảm tạ ân nhân!”

    Mộc Kha mỉm cười đáp lại, sau đó cùng trai tráng trong làng nâng hổ lên xe bò, kéo vào rừng thả.

    “Đây là hổ tinh, động Am Tiên lần trước vừa để xổng một bầy hổ tinh hung dữ, không biết con vật này gốc gác ở đâu, chỉ e nếu đúng là ở động ấy, ra tay giết nó sẽ kéo theo đồng bọn đến trả thù. Tốt nhất là nên thả nó ở một nơi xa làng.”

    “Ân nhân nói chí phải, nhưng chẳng may chuyện hôm nay lại xảy đến lần nữa… Chúng tôi biết phải làm thế nào?”

    Mộc Kha chững lại nhìn người thanh niên vừa cất giọng hỏi mình, khoé miệng khẽ cong. Khi đã đưa được con hổ đến nơi thích hợp, người thanh niên vạm vỡ kéo xe ban nãy nhẹ nhàng hạ tay cầm xuống, sau đó cùng mọi người đẩy con hổ lăn xuống đất. Nếu không phải vì thấy bụng của nó còn phập phồng, hẳn ai nấy đều nghĩ con vật đã chết.

    “Giờ chúng ta làm gì nữa đây thưa ân nhân?”

    Sau khi người kia cất tiếng, Mộc Kha chẳng nói chẳng rằng vẽ một đường tròn vòng quanh con hổ, nhìn vị trí của mặt trời và xem độ dài bóng đổ trên đất, căn cứ vào đó để xác định thời gian hiện tại mà biết được chính xác các hướng Đông, Tây, Nam, Bắc. Bốn gốc cây quanh con hổ đều được dán bùa chú màu trắng, kế đến hắn tự dùng dao làm xước một đường trên ngón cái và quệt vào mấy lá bùa. Cuối cùng, Mộc Kha rút Tiết Mãng kiếm vắt bên hông ra, quệt ngón tay chưa khô máu lên lưỡi kiếm.

    Kì lạ thay, hoạ tiết trên lưỡi kiếm tưởng vô tri vô giác bỗng hệt như vật thể sống, lập tức hút máu hắn chạy dọc theo từng đường chạm nổi. Khi đã lấy đủ một lượng máu nhất định, thanh kiếm như hả hê sau khi được chén bữa no say, lập tức phát sáng. Nhanh như cắt, hắn chĩa kiếm vào con vật, bốn lá bùa xung quanh cũng phản ứng theo, tự động phát ra luồn sáng tựa dây thừng kết với thanh kiếm, hút đám lá khô quanh con hổ bay lên mạnh mẽ như vòi rồng, che khuất con vật.

    Những người xung quanh hốt hoảng lùi ra xa, dường như không tin được vào mắt mình. Sau khi ánh sáng biến mất, lá khô cũng tự động rơi rụng xuống thì con vật to lớn kia cũng biến mất tăm không chút giấu vết.

    “Ôi thầy u ơi… Con hổ, con hổ đâu mất tiêu rồi?”

    Trai tráng trong làng đứng sau Mộc Kha lập tức nhốn nháo. Ngay lúc ấy thì bỗng có một người nọ run rẩy mon men lại gần khu vực con hổ biến mất vừa nãy, khom người như muốn nhặt gì đó. Khi bước chân vừa chạm vào vòng tròn được vạch thô sơ trên đất, người nọ bỗng thét lên rồi nằm ôm chân, lặn lộn một hồi nhưng không cách nào đứng lên được, cứ nằm đó mà rên la.

    “Nóng quá! Chân tôi!”

    Những người xung quanh tức khắc vây lại, giúp người nọ cởi giày và vén ống quần, liền bắt gặp cảnh tượng kinh khủng. Cái chân vốn dĩ bình thường tấy đỏ và sưng vù lên như chân voi, quanh chân nổi đầy mụn nước to nhỏ, sinh sôi với tốc độ dị thường. Mỗi lần chúng vỡ ra là chất dịch màu vàng bắn tung toé, mùi hôi thối bốc lên, kéo theo tiếng la thất thanh của người nọ.

    Mộc Kha vội định thần, tra kiếm vào vỏ, bắt gặp ánh mắt lo lắng cùng kinh sợ của những người xung quanh dành cho người nọ thì thong dong bảo.

    “Ai đó vác anh ta lên xe bò kéo về đi. Cái chân ấy không dùng được nữa đâu. Ở đây hết việc rồi, vậy tôi đi trước đây.”

    “Ân nhân, ân nhân xin hãy cứu mạng!” Người nọ bỗng cầu xin.

    Mộc Kha ngoảnh đầu lại, tỉnh bơ hỏi.

    “Cứu mạng gì cơ?”

    “Chân của tôi, chân của tôi… Xin ân nhân cứu tôi, tôi không muốn thành người tàn phế!” Người nọ đỏ mặt, khóc lóc cầu xin.

    “Thế thì liên quan gì đến tôi?” Mộc Kha nhíu mày ra vẻ khó hiểu, đoạn tiến lại gần người nọ. “Là tôi bảo cậu bước tới gần đó à? Hay tôi là người khiến chân cậu thành ra như vậy? Đều không phải.”

    Người thanh niên nọ trố mắt, tất cả mọi người đứng gần đó cũng đều hết sức ngạc nhiên khi thấy sự trở mặt của người mới mấy khắc trước họ còn gọi là ân nhân.

    “Ơ… Mặc dù như thế nhưng ân nhân đừng bỏ mặc cậu ấy như vậy. Ở chỗ chúng tôi cậu ấy là người tội nghiệp nhất, từ xa đến Thăng Long làm thuê lấy tiền chuộc em gái ở kỹ viện ra thôi. Ân nhân thương tình chữa thương cho cậu ấy đi.”

    “Các ông gọi thế nào là tội nghiệp nhất? Nước Việt này tôi đi không nhiều, nhưng người thảm hơn không thiếu. Hơn nữa có bệnh thì tìm đại phu, bảo tôi thì có ích gì đâu chứ?”

    Người thanh niên lại la gào thê thảm, gương mặt tột cùng đau đớn. Mộc Kha khẽ nhăn mặt, hai mày chau lại, nói với cậu ta một câu.

    “Đứa bé cậu dẫn đi ban nãy bây giờ đang ở đâu? Khai ra, tôi sẽ cứu chân của cậu.”

    “Đứa bé nào? Tôi không biết gì cả…” Người nọ một mực lắc đầu.

    Tra khảo một lúc, người kia vẫn khăng khăng không biết gì cả, chỉ xin Mộc Kha cứu mình. Hắn bắt đầu lấy làm nghi ngờ, rõ ràng là cùng một người, người dẫn Như Y đi có gương mặt, vóc dáng giống hệt người này, trừ phi…

    Có kẻ nào khác đã giả mạo người này để bắt cóc Như Y. Quả không ngoài dự đoán của hắn, kẻ bồng Như Y đi lúc trước trên người nồng nặc hắc khí, không chừng còn là yêu quái. Nhưng yêu quái cất công vào tận làng của con người để bắt một đứa trẻ, lẽ nào là vì tên ấy biết thân phận thật sự của Như Y? Hoặc không chừng, mục tiêu của kẻ ấy không phải Như Y, Như Y chỉ là con mồi để dụ hắn.

    Hình ảnh Bình Nhi chợt hiện ra trong tâm trí hắn.

    Trong lòng như có lửa, ngay tức thì, Mộc Kha ném một bọc thuốc xuống đất, bảo là để giải độc rồi dùng khinh công lao đi trong sự ngơ ngác của những người khác. Đường phố vắng tanh không một bóng người, chỉ vài khắc sau, Mộc Kha đã có mặt nơi bờ sông cũ nhưng chiếc xe ngựa dừng bên góc đường chẳng còn thấy đâu.

    Hắn điên cuồng chạy khắp hang cùng ngõ hẻm bằng tốc độ nhanh nhất, thô bạo đạp cửa từng nhà, hỏi thăm từng người để tìm ra cô. Bởi hắn biết nếu hắn không nhanh chân, hắn có thể sẽ lại ân hận. Bởi khi đã lạc mất nhau, có những người sẽ còn gặp lại, cũng có những người sẽ chẳng hai lần ghé lại trong đời và hắn biết ông trời đã thương tình cho hắn một cơ hội chuộc lại lỗi lầm, hắn quyết không bỏ lỡ.

    Hắn đã mất đi người con gái ấy một lần nên thời gian bên cô bây giờ đây, hắn đều trân trọng, vô cùng trân trọng.

    “Bình Nhi! Em ở đâu? Lục Bình Nhi!”

    Không có tiếng ai đáp trả, chỉ có vài người ló đầu ra ngoài ngó xem thử là tên điên nào rồi lắc lắc đầu. Mãi đến khi có người khua chiêng gõ trống vừa đi vừa báo đã đuổi được hổ, người người mới lại đổ xô ra đường. Ai nấy chen nhau mà đi, người chạy đến khua thuyền rời khỏi, người hấp tấp ba chân bốn cẳng dắt con trẻ chạy về nhà. Trước mắt là biển người, hắn không thể tìm ra cô.

    Không còn cách nào khác, hắn phải dùng Xà Nhãn, dù Xà Nhãn không dùng được lâu, hắn lại vì tìm cô mà dùng suốt một canh giờ. Cho đến khi những tia máu nơi khoé mắt nhỏ những giọt nước đỏ như nước sông Đà vào mùa thu, hai mắt đau nhói như bị cắm dao, hắn mới chịu nhắm mắt lại. Như một kẻ mù loà, dựa vào xúc giác của da thịt, cảm nhận nơi có hơi nước bốc lên, ấy chính là con sông Nhuệ mà ban sáng ba người bọn hắn còn vui vẻ nhâm nhi bữa sáng, hắn nhảy thẳng xuống sông. Mặt sông nổi những bọt nước trắng xoá rồi im lìm, chứng tỏ người nọ đã chìm xuống đáy hồ.

    Đám đông hối hả trên đường trở nên nhốn nháo, tạm hoảng công cuộc bỏ chạy lấy thân mà thi nhau chỉ trỏ. Vài ba thanh niên cũng vội lao theo cứu người, nhưng bất kể ngụp lặn suốt nửa canh giờ cũng không vớt được người kia.

    Chẳng biết nước sông Nhuệ muốn đưa hắn đi đâu mà lại vội vàng đến vậy.

    Một trận cuồng phong quét qua vườn hoa Mộc phủ. Lão Hàm vừa xoay người lại liền thấy Mộc Kha ngã oạch trên đất, hai mắt rướm lệ máu. Lão dường như vứt luôn chậu lan quý báu của mình, chạy lại đỡ Mộc Kha ngồi dậy, không khỏi lo lắng.

    “Kìa ông, ông bị sao vậy? Hai mắt ông sao lại thành ra nông nổi này?”

    “Mau…” Hắn ngắt lời. “Lấy thuốc bột cho ta, ta phải chữa khỏi mắt này ngay bây giờ. Lập tức phái người sang Vũ phủ, bảo cậu ta huy động lực lượng tìm Bình Nhi, cả Như Y nữa. Ta nghi ngờ chuyện này có liên quan đến Vũ tộc.”

    “Vâng, lão biết rồi. Có cần báo lại với cậu Trần không?”

    Ý của lão Hàm là báo cho Đình An. Nhưng Mộc Kha lại lắc đầu.

    “Không cần. Mục tiêu đầu tiên của bọn chúng là Đình An, may thay ta đã tìm cách đưa anh ấy đến nơi an toàn rồi. Lão mau đi đi! Không còn nhiều thời gian đâu.”

    Lão Hàm gật đầu rồi mau chóng phái người làm theo những gì Mộc Kha bảo. Sau khi giúp Mộc Kha bôi thuốc lên mắt, lau sạch máu trên mặt, lão dùng một miếng vải băng lại, đoạn đỡ hắn trở về phòng.

    “Nhờ lần trước cậu Trần có ghé cho ít thảo dược mới, rất công hiệu. Bảo đảm chưa đầy ba canh giờ nữa, mắt ông sẽ khỏi ngay thôi.”

    “Những ba canh giờ?” Mộc Kha nhíu mày, giọng nói trở nên khó chịu. “Không được, ta không yên tâm. Vũ tộc bạo gan như thế, ắt đã chuẩn bị chu toàn, Đình An lại không có ở đây. Lão Hàm, đưa ta đến phòng luyện đơn!”

    “Kìa ông, ông định dùng nội đơn ư?”

    Lão Hàm hơi hoảng. Nội đơn do Cao tộc bào chế từ gân cốt yêu quái tứ phương, không những có tác dụng trị thương, bồi bổ mà còn gia tăng công lực cho người sử dụng một cách đáng kể. Trước đây lúc Mộc Kha bị nhốt trong hang, không nước không lương thực, nếu không nhờ lão cho uống một lượng nội đơn lớn, hẳn hắn đã chầu trời lâu rồi chứ đâu sống khoẻ mạnh đến ngày hôm nay.

    Ngặt nỗi thuốc ấy có tốt đến đâu thì cũng là nhờ đạp lên xác của trăm nghìn yêu quái mà thành. Uống một lượng lớn nếu không biết cách kiểm soát sẽ khiến người dùng tẩu hoả nhập ma, uống một lượng nhỏ lại làm gia tăng yêu khí, Mộc Kha đã bỏ dùng thứ ấy từ lâu nên mới giữ được bản thể thanh sạch, sau mấy trăm năm kiên trì luyện được long cốt, nếu bây giờ dùng lại, không biết sẽ có hậu quả gì.

    “Ông đừng vội, bây giờ lão sẽ cho người đến núi Tản Viên cầu kiến Sơn Thần. Bà và ngài ấy dù sao cũng là chỗ thân thiết, nhất định sẽ ra tay giúp đỡ.”

    “Ngươi quên y là thần sao?” Mộc Kha vội ngăn cản. “Đừng để y nhúng tay quá nhiều vào chuyện của yêu giới, bứt dây động rừng không phải là một cách hay.”

    “Vậy phải làm thế nào?”

    Mộc Kha im lặng một lát, có vẻ là đang suy nghĩ. Rồi hắn hít một hơi, khẽ nói với lão Hàm.

    “Bây giờ lão hãy viết một lá thư, bằng mọi cách giao tận tay Đinh Mạn Quân, nội dung thư bảo đã tìm được Bình Nhi, hẹn y ở căn nhà lá ven bìa rừng cách thành Thăng Long năm dặm về phía Tây. Sau đó thì giao tiếp một bức thư nữa đến thành An Lạc Độc, bảo Đông cung Thái tử bị Vũ tộc tấn công, cần chi viện gấp.”

    “Lão đã hiểu. Thế có cần lão sắp xếp người mai phục ở đấy sẵn hay không?”

    Mộc Kha lắc đầu.

    “Không cần phiền phức như vậy. Bảo Phan Luân làm chứng nói lại với người của An Lạc Độc là đã nhìn thấy Vũ tộc hãm hại Thái tử, bắt cóc Dạ hồ. Thời gian cấp bách, bọn họ sẽ không hỏi rõ nguyên nhân, tính mạng Thái tử quan trọng hơn. Hãy nghĩ ra một cái cớ thật thuyết phục, tên Mạn Quân ấy không phải kẻ ngốc. Việc còn lại ta tự có sắp xếp, lão mau hành động ngay đi.”

    “Thưa vâng!”

    Lão Hàm cúi đầu rồi nhanh như gió biến mất không để lại dấu vết.

    Mộc Kha tựa lưng vào ghế thở dài. Nếu hắn không nhanh chóng tìm ra cô thì việc dùng đến Lục Bình Nhi thứ ba chỉ là chuyện một sớm một chiều.
     
  9. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 28
    Phá hỏng kế hoạch


    [​IMG]

    Con chiến mã lao vùn vụt trên phố, bộ lông đỏ rực như một ngọn lửa, quét qua mọi thứ xung quanh. Dù mang tiếng là thành Thăng Long nhưng đường ở đây lại chẳng rộng như Biện Kinh nhà Tống, người lại đông mà hàng quán bày như nấm, phải vất vả lắm, Mạn Quân mới có thể tìm được một con đường thưa người đôi chút để phi.

    “Cô bác làm ơn tránh đường! Mau tránh đường!” Mạn Quân vừa thúc ngựa vừa hô to.

    Người mau mau né, người lầm bầm chửi, có người chưa kịp kéo đống rau củ hiếm hoi vừa bày ra vào lề đã bị vó ngựa giẫm cho nát bét, không thèm để ý trang phục người nọ vận tố giác địa vị ra sao, điên tiết mắng.

    “Tổ sư thằng điên! Hỏng hết rau của bà rồi! Mày có đứng lại hay không?”

    Giọng chua chát của người đàn bà nhỏ nhắn ấy thế mà lại đuổi kịp người trên ngựa kia, tuy vậy anh không dừng lại mà chỉ để lại một câu.

    “Xin lỗi bác gái! Giờ cháu gấp lắm, khi quay lại sẽ đền bù cho bác!”

    Người đàn bà nghe vậy mà mặt mày vẫn sa sầm, bước chân đất qua đống rau, vén váy ngồi bệt xuống đường.

    “Lũ phá phách chúng mày chỉ giỏi cái mồm!”

    Mạn Quân vừa quất ngựa, tai lại vừa ngứa. Chuyến này đi xem ra anh bị rủa không ít, nhưng cứu người quan trọng, anh còn cách nào khác? Bây giờ trong lòng anh chỉ tồn tại duy nhất một chuyện, đó là hy vọng người con gái anh thương hiện giờ vẫn bình an vô sự.

    Bọn thích khách càng quấy bình thường đã cố nhân nhượng bọn chúng, nay lại dám đụng đến người của anh. Nếu để anh biết cô có tổn hại gì, dù chỉ là một cọng tóc, anh tuyệt đối sẽ không bỏ qua. Cả đời anh luôn tự cho mình là người tài giỏi, há gì một người con gái nhỏ bé lại không bảo vệ được?

    Nhưng khi đến nơi, anh mới biết là mình bị lừa, đúng hơn là chấp nhận để mình bị lừa. Trong số những kẻ thủ đao gươm trước mặt anh đây, chẳng có ai là cô cả, thậm chí trong vai trò là con tin cũng không. Lúc ấy, Mạn Quân mới thầm thở phào nhẹ nhõm. Anh rút từ thắt lưng một cái ống trông như đốt tre, giật nút trên miệng ống, tức khắc một làn khói trắng bay vụt lên trời, nở bùm một phát rồi tản thành những đốm sáng mập mờ mơ hồ trông như đoá hoa giữa trời quang.

    “Các ngươi biết đúng chứ? Là pháo hoa đấy!”

    Ngay lúc ấy, một đợt pháo nữa loé lên, sáng choang chắn tầm mắt của bọn người kia, lúc đầu chúng còn lo sợ Mạn Quân giở trò chạy trốn, không ngờ khi ánh sáng tắt đi, anh vẫn điềm nhiên ngồi trơ ra đó, khinh khỉnh nhìn xuống bọn chúng.

    Đám người nọ trông dáng vẻ tỉnh rụi của Mạn Quân mà như bị khiêu khích, không đợi ý của người cầm đầu, đồng loạt tiến lên tấn công Mạn Quân. Anh tức khắc rút ra hai cái nỏ vắt hai bên hông, nhắm thẳng vào mấy tên gần nhất mà bắn. Vì cự ly gần nên ba trong số mười tên không kịp né, trực tiếp lãnh sáu phát tên từ Mạn Quân.

    “Nỏ tầm xa người của ta sáng chế đấy! Lợi hại chứ! Tiếc là ta không mang theo nỏ liên hoàn.”

    Mạn Quân nói rồi vứt hai cái nỏ đi, vung kiếm quét ngang cản lưỡi đao một lượt rồi thúc ngựa chạy đi. Đám người kia chưa chịu bỏ cuộc, lập tức giương cung bắn tên về phía anh. Mạn Quân nhanh trí nhảy khỏi yên ngựa, tay nắm chặt dây cương, đu qua đu lại hai bên lưng ngựa như đang biểu diễn, nhờ vậy mà né được mấy mũi tên.

    Hai bên truy bắt nhau một hồi, tuy chạy bộ không đuổi kịp ngựa nhưng hay ở chỗ bọn chúng vẫn lần ra được dấu vết của Mạn Quân, khi ấy anh không thúc ngựa nữa mà đã dừng lại ở một ngọn đồi thoai thoải, dáng vẻ như đang chờ bọn họ vậy.

    Một tên trong đám định vung đao tiến lên nhưng lại bị một người khác chặn lại.

    “Đợi đã! Có gì đó không ổn!” Người đó cất giọng dè chừng. “Một mình hắn đối đầu với hơn mười người, thế mà vẫn ung dung, khiêu khích chúng ta. lại còn chủ động dừng ở nơi hoang vu, vắng vẻ này.”

    Người kia nghe nói thì lấy làm giật mình, vội cùng những người khác quay đầu ngó nghiêng xem xét. Tức thì, một mũi kiếm không biết từ đâu phóng đến như chớp, găm thẳng vào tim một tên cung thủ, trực tiếp kết liễu mạng sống. Kế đến, từ hai bên cánh rừng bỗng xông ra vô số người, thân thủ lanh lẹ, tay cầm vũ khí tấn công đám người.

    “Cậu! Không sao chứ ạ?” Một thanh niên trông tinh tường, mẫn cán nhất trong quân cứu viện chạy đến chắn trước mặt Mạn Quân, theo sau là bốn năm người nữa cũng bay đến vây quanh anh, lập thành lá chắn.

    Mạn Quân thoáng nhíu mày nhìn người nọ, khoé miệng khẽ cong hơi kệt cỡm, sau đó búng tay một phát.

    “Nguyễn Khánh?”

    “Vâng ạ?” Khánh hơi chếch đầu quay lại, bắt gặp ánh mắt khác lạ của chủ mình, trong lòng dấy lên cảm giác mơ hồ không rõ.

    “Giết hết bọn chúng.”

    “Sao ạ?”

    Dường như không tin vào tai mình, Khánh bất ngờ hỏi lại, chỉ thấy Mạn Quân gật đầu một cái xác nhận. Lần này, y không thể tin vào mắt mình, hai mắt vốn thẳng một đường chỉ nay mở to, miệng vô thức há hốc, mà mấy người xung quanh nghe Mạn Quân hạ lệnh như thế cũng hết sức bất ngờ.

    Cậu cả, thiếu gia từ bi, hiền hậu nhà bọn họ không biết gần đây đã chịu phẫn uất gì để có thể trở thành người máu lạnh như thế này, cho dù là trăm lần bị thích khách vậy khốn suýt mất đi cái mạng vẫn một mực không truy cùng đuổi tận, hơn nữa trong lúc dầu sôi lửa bỏng, vẻ mặt vẫn hết sức ung dung, lại có chút ngông cuồng, là vì sao?

    “Còn đứng đó làm gì? Ta bảo, giết.”

    “Nhưng…”

    Mạn Quân nhướn mày nhìn xuống, biểu lộ không mấy hài lòng về hành động chần chừ của Khánh, lại nói tiếp, “Ngươi không giết người thì người sẽ giết ngươi. Đạo lý này chưa từng nghe qua sao?”

    Đến mức này thì Khánh không cãi lại được nữa. Lời đã vào tận tại, không những một lần mà là hai, phận tôi tớ phải làm theo lời chủ, sao có thể cãi lại? Nghĩ rồi, Khánh nắm chặt chuôi kiếm, quay lại nhìn những người xung quanh ra hiệu, đoạn hét lớn.

    “Không cần bắt sống! Cậu đã có lệnh, giết hết!”

    Lần đầu tiên cận vệ Đinh phủ nhận lệnh giết người thay vì bắt sống, lòng có chút cả kinh nhưng tình thế hỗn loạn không nghĩ được gì nhiều, mọi kiềm nén như được giải phóng, đường kiếm trở nên lưu loát, ai nấy cũng hiếu chiến điên cuồng. Thay vì những động tác giằng co, giờ đây mỗi một lần vung đao của bọn họ đều là đòn chí mạng.

    Ai mà biết được cận vệ Đinh phủ lại lợi hại như vậy, thoáng cái đã làm đối phương liêu xiêu không kịp trở tay. Mà Vũ tộc xưa nay nổi tiếng dùng tiễn và các kĩ thuật ngắm bắn, khi xuất chiêu cũng sẽ sử dụng pháp lực nhưng những người đang đấu với bọn họ bây giờ lại là người, luật yêu giới là không thể để lộ thân phận, thế nên mới thua thảm hại như vậy. Trận đánh từ việc bị thương đã chuyển sang việc một người bên phe Vũ tộc gục ngã, rồi lại một người nữa.

    Có vẻ như trận chiến bây giờ mới thật sự bắt đầu.

    Khi người của Đinh phủ chưa kịp định thần thì lần lượt từng người từng người bị lôi tít lên trời, chỉ kịp để lại tiếng thét chói tai. Lông vũ lượn lờ trong không tru, rơi lả tả mà nhìn thoáng nhìn cứ ngỡ là lá vàng rơi trong trời đông lạnh này. Chiến mã cũng vì thế mà hoảng loạn, chổng vó hí vang như muốn hất văng chủ mình. Ngay lúc ấy, một vật không rõ nhanh như cắt túm lấy người ngồi trên lưng ngựa, kéo y bay vụt lên không trung.

    “Cậu!”

    Nguyễn Khánh giật mình la lớn rồi như vũ bão đoạt lấy cung tên của người đúng cạnh nhắm thứ màu đen đang lôi Mạn Quân trên cao mà bắn. Nhưng tên chưa kịp rời khỏi cung thì một giọng nói bỗng vang lên đầy khẩn trương, đồng thời hất văng cung tên trên tay y.

    “Điên rồi à?” Một cô gái mặt mũi nhem nhuốc, quần áo bẩn thỉu trông hệt như ăn mày không biết từ đâu xuất hiện, giận dữ nói. “Anh muốn cậu ta chết chung luôn sao? Ngu ngốc!”

    Lúc này Khánh mới hoàn hồn, vừa kịp nghĩ ra nếu bắn thứ ấy trọng thương thì Mạn Quân sẽ bị rơi theo, từ độ cao ấy chắc chắn chỉ có nước chết.

    “Nhưng chủ của ta đang gặp nguy!” Khánh sôi máu nhìn tên “ăn mày” bí ẩn, trong lúc cấp bách không biết nên làm gì, bèn quay sang nói với những cận vệ còn sót lại cũng đang hoảng hốt không kém. “Phía Tây Bắc, mau đuổi theo, ta sẽ gọi chi viện.”

    “Cơ mà… bọn họ hình như… không phải người.” Một người nuốt nước bọt nói, mồ hôi ướt đẫm trán. “Yêu… yêu… quái! Là yêu quái!”

    “Thì sao? Là yêu, là quỷ hay ma cỏ đi chăng nữa, chỉ cần động đến một sợi tóc của thiếu gia, ta đều không tha! Còn chần chờ gì mà không đuổi theo? Cái đầu của các ngươi không muốn giữ trên cổ nữa à? Còn không mau đi!”

    “Vâng…”

    Đám người lắp bắp tuân lệnh rồi kéo nhau đuổi theo. Biết làm thế nào, người bị bắt là thiên tử, mà bọn họ không làm tròn trách nhiệm, đi cũng chết, ở lại thì chắc chắn chết, thôi thì quyết định đi may ra còn cứu được người, may mắn còn giữ được mạng. Nếu bọn họ lỡ có mệnh hệ gì, gia quyến của bọn họ không những không bị liên luỵ mà còn có thể được chăm lo đầy đủ.

    “Cẩn thận!” Tên “ăn mày” bỗng hét lên rồi chạy đến đè Khánh ngã lăn ra đất.

    Khi y kịp đình thần thì liền phát hiện có một tên đang tức giận lao đến định đâm cả hai. Tức tốc, Khánh vốc lấy nắm cát ném thẳng vào mặt gã, nhân lúc gã bị tung hoả mù không thấy đường, y liền đứng dậy chém một nhát vào ngực gã rồi mạnh chân đá vào bụng làm gã ngã vật ra đất.

    Ngay sau đó, bên tai Khánh chợt nghe tiếng đập cánh, chưa kịp phản ứng, hai chân y đã lơ lững, chẳng mấy chốc đã bay thẳng lên trời xanh. Gió cuồn cuộn thổi qua người, y có cảm giác bản thân như một con diều trong bão tố, vô định và vô cùng hoảng loạn.

    Y biết đám bọn họ chạm trán không phải là người, là yêu quái hay nôm na còn gọi là người chim, sở thích của chúng là gắp người lên trên cao rồi thả xuống đất. Trước đây nghe lão nhân kể chuyện, y còn tưởng là bịa đặt, nào ngờ bây giờ lại có dịp trực tiếp chạm trán, cái mạng nhỏ của mình còn bị bọn chúng đe doạ. Trên đời này đúng là cái quái gì cũng có thể xảy ra.

    Thay vì hô hoáng, vùng vẫy, la hét đòi thả ra như những người trước đó, Nguyễn Khánh lại bám chặt lấy thứ đang kéo mình bay lượn giữa không trung, như cây liền cành, nhất quyết không buông. Vậy nên, người đòi được buông tha khi ấy không phải là nạn nhân mà lại là hung thủ.

    “Thằng điên này! Bỏ tao ra! Bỏ ra!”

    “Không! Có chết thì cả hai cùng chết!” Khánh cứng miệng hét.

    “Mày không bỏ thì tao cho mày lượn vài vòng hưởng tí gió nhé!”

    Nói rồi, tên ấy lôi Khánh bay tít lên cao, không biết là cao bao nhiêu, chỉ biết là khi y nhìn xuống thì thành Thăng Long cách đó không xa đã thu bé lại như một tấm bản đồ. Chưa hết, tên yêu quái ấy còn lượn vài vòng, lúc thì bay hết tốc lực như muốn đâm vào vách đá rồi lại đột ngột đổi hướng lượn sang bên. Mặt mày Khánh xanh xao hết lên, cảm thấy thức ăn trong bụng như muốn trào ngược lên cổ họng. Lúc tên ấy xốc nách Khánh thả vào rặng cây, khắp người y đầy là sâu, ngứa ngáy không chịu nổi. Thấy vậy, yêu quái liền cười ha hả.

    “Chú em dơ dáy quá! Phải tắm thôi!”

    Dứt lời, tên ấy nắm Khánh xoay tít trên không như con quay rồi nhúng y xuống hồ nước, nhúng xong rồi lại kéo y lên rồi lại nhúng xuống, có khi gã không thèm kéo y lên nữa mà cứ để vậy dìm y dưới nước rồi tiếp đến lê y lượn vòng quanh hồ. Cuối cùng, không chịu được nữa, Khánh đành phải bất lực buông tay, để mình chìm dần xuống nước.

    Tên yêu quái khanh khách cười, từ trên cao nhìn người thanh niên gan lì kia từ từ mất hút sau mặt hồ, banh họng doạ nạt.

    “Ta nghe nói dưới ấy có cá sấu đấy! Ta mà là chú em thì sẽ không chịu ở dưới ấy đâu! Ha ha ha…”

    Cá… cá sấu?

    Hai từ ấy nhanh chóng bay thẳng vào lỗ tai y. Hình như lúc trước Khánh từng nghe có người bị cá sấu tấn công khi đang bơi trên sông Tích. Nếu đụng độ con vật hung hãn ấy, y có mà chết toi. Nghĩ rồi, Khánh lập tức quạt tay nổi lên mặt nước rồi nhanh chóng bơi vào trong bờ, tìm một gốc cây ngồi tựa lưng vào, vừa nghỉ vừa thở hổn hển.

    Yêu quái lại tiếp tục cười, dường như thích chí lắm, khoái trá ôm bụng cười ngặt nghẽo. Khánh tức tối cầm mấy hòn đá nhỏ ném liên tục về phía gã nhưng gã đều né được hết, hơn nữa còn trêu tức y. Điên máu, y nhặt ngay một hòn đá to ngay mép hồ, định dùng hết sức chọi thẳng vào đầu tên đáng ghét kia thì đầu óc bỗng chao đảo, trong vô thức thả hòn đá trên tay khiến nó rơi tạch xuống chân.

    Khánh đau điếng thét lên, ôm chân nhảy lò cò. Tên yêu quái lại được phen cười vỡ bụng, đưa tay chùi nước mắt.

    “Thằng nhóc, cố quá coi chừng quá cố! Còn sức thì lo mà đi tìm nhặt xác chủ ngươi đi! Há há…”

    Bấy giờ Khánh mới nhớ đến chủ mình. Y tự đập đầu mình một cái cho tỉnh rồi ba chân bốn cẳng lật đật chạy về hướng Tây Bắc, trước khi đi còn ném cho gã kia ánh mắt sắc như dao, như thể quyết trả thù này. Ấy vậy mà gã chẳng thèm xem y ra gì, còn nhìn y như không, vô tư la lớn.

    “Đi đường mạnh giỏi nhé chàng trai trẻ! Cẩn thận kẻo gặp sói đấy!”

    Đi thêm khoảng một dặm nữa, Khánh chợt nghe có tiếng la hoảng từ xa thì vội chạy đến. Âm thanh phát ra rất gần đó nhưng trước mặt Khánh chỉ toàn là bụi cây, ngõ cụt, không nhìn thấy bất cứ người nào cả, mà nghe tiếng thì có vẻ là rất nhiều người.

    “Quái lạ! Không lẽ tai mình bị ù rồi?” Y lẩm bẩm rồi nghiêng đầu dốc nước hai bên tai ra.

    Vừa hay, một giọng nói quen thuộc cất lên.

    “Trưởng vệ, cứu tôi với! Cứu chúng tôi với! Trên này này!”

    Khánh lập tức ngước lên nhìn, liền trông thấy cơ man là người của Đinh phủ giắt đầy trên mấy cái lưới cá màu vàng kì lạ giăng đầy trên những tán cây cao, thoáng trông như mấy cái mạng nhện bẫy người vậy.

    Gì thế? Không phải là đụng phải nhện tinh nữa đấy chứ?

    Bị ý nghĩ của mình hù cho giật mình, y lắc lắc đầu đẩy những suy nghĩ tiêu cực ấy đi xa rồi một hai trèo lên định cắt lưới giúp bọn họ. Nhưng vừa trèo chưa cách gốc cây mấy thước, y đã kiệt sức tuột xuống thở dốc.

    “Đợi một chút! Ta cần nghỉ mệt.”

    “Anh đùa à? Quỷ tha ma bắt, mau lên cứu chúng tôi khỏi cái thứ này nhanh đi! Mẹ kiếp, không có thời gian ẻo lã đâu!”

    Thế là cả đám người bắt đầu tru tréo chỉ trích Khánh. Bực bội, y đành quát lên.

    “Sao mấy người không tự trèo xuống đi? Không biết bây giờ thiếu gia sống chết ra sao.”

    “Thiếu gia cái gì nữa? Là giả mạo, giả mạo đấy! Kẻ vừa rồi không phải thiếu gia của chúng ta đâu!”

    “Cái gì cơ?” Khánh tức khắc ngước mặt lên. “Làm sao ngươi biết?”

    “Chúng tôi nhìn thấy đấy! Trời ơi!” Một người khác liền lên tiếng. “Mấy tên nhân điểu kia thả chúng tôi xuống đất, bị mắc vào lưới này, chính mắt chúng tôi thấy thiếu gia… à không, thằng giả mạo kia lột mặt nạ, thong dong ngồi dưới đất đếm số người mắc lưới, không biết định giở trò gì!”

    “Thật ư?” Khánh bất ngờ hỏi lại, thảo nào lúc ở trên đồi, y đã thấy Mạn Quân có gì đó bất thường.

    “Thật với chẳng giả! Nhân lúc tên ấy đi, anh còn không mau cứu bọn này, trời ơi nhanh lên, đừng có ngồi đấy nữa! Sau vụ vừa nãy, tôi sợ đến tè ra quần rồi này!”

    Sự việc có vẻ nghiêm trọng, vốn tưởng chỉ là một vụ hành thích bình thường như bao lần trước, nào ngờ phía sau lại có kẻ khác giở trò. Nhưng khi lá thư được giao đến tay Mạn Quân ở Đinh phủ, y vẫn ngồi cùng anh suốt cả ngày, trực tiếp nghe anh hạ lệnh dẫn Đinh vệ mai phục ở phía sau đồi, chờ anh dụ địch đến. Vậy cho nên có thể suy ra, trên đường đến đây, Mạn Quân đã bị giả dạng, hoặc tệ hơn là đã bị đánh tráo, sống chết không rõ.

    “Hào, tháo cung thả xuống cho tôi.”

    “Lạy ông, chúng tôi mà cử động được thì đã tự cắt lưới, không đợi cậu lên cứu.” Người tên Hào liền mở miệng than vãn.

    Hết cách, Khánh đành phải dốc hết sức leo lên cây, tiếp cận rồi dùng tay rút kiếm bên hông của một người trong số họ. Lạ thay, cho dù anh có cố cắt lưới bao nhiêu lần thì cái lưới cũng không đứt, cứ như chúng được làm bằng vàng chứ không phải bằng tơ vậy.

    “Này, kiếm của cậu bị lùi rồi à? Sao cắt mãi không đứt?”

    “Tôi nào có biết.” Người kia đáp, giọng lo lắng. “Bây giờ làm sao hả trưởng vệ? Không lẽ chịu chết ở đây?”

    Khánh nhíu mày không đáp rồi kiên trì dùng gươm cưa lấy cưa để nhưng tấm lưới quả thật thần kỳ, không hề sứt mẻ miếng nào mà ngược lại, y lo thanh kiếm trên tay không khéo còn gãy nữa ấy chứ.

    “Coi chừng!” Hào đột nhiên la lớn.

    Bất ngờ, một mũi tên từ bên trái bỗng bắn ra, bay sượt qua bên má y. May thay y nhanh nhạy bám tay lên lưới xoay người né được, bằng không đã mất một cái lỗ tai rồi.

    “Là ai?” Khánh tức giận định buông tay đáp đất đối mặt với kẻ bắn lén nọ nhưng không tài nào rút tay ra được.

    Y đành thở dài tự trách mình ngu ngốc, tự sa vào cái bẫy giăng sẵn, lẽ ra y không nên nắm lấy tấm lưới mới phải.

    Trong góc khuất, đột nhiến có tiếng cười phát ra.

    “Đừng tự trách mình, lưới ta đan có sức hút như thế, dù biết là lửa thì cũng có khối kẻ liều chết nhảy vào thôi.”

    Một người đán ông tóc ngắn cao lớn, khoác trên người bộ trang phục kì lạ với hoa văn chi chít bước ra, giữa bụng đeo một cái thắt lưng bản tròn màu vàng thật lớn. Áo y mặc dường như chỉ là áo khoác, để lộ khung ngực rắn chắc cùng cơ bụng sáu múi, cổ đeo trang sức cầu kì, đầu đội một chiếc mũ miện màu bạc óng ánh, thoạt nhìn như được làm từ nước vậy. Đáng chú ý hơn, gương mặt y đẹp như tạc, đôi môi đỏ bất thường trên làn da trắng tựa cánh hoa hồng trạm trên mặt sứ trắng cùng đôi mắt sắc quyến rũ chết người đủ làm chao đảo cả giang sơn, đến nam tử cũng phải mê mẩn.

    Đi cạnh y là một người đàn ông khác cũng tóc ngắn, dáng người cao xấp xỉ người bên cạnh, vận trên người bộ trang phục mà lúc nãy Mạn Quân đã mặc lúc rời phủ. Người đàn ông ấy nhìn Khánh, nhếch môi cười đểu, ánh mắt toát lên vẻ ranh mãnh, hung ác như loài sói.

    “Chính hắn, thằng đấy đấy Khánh! Nó là tên giả dạng thiếu gia chúng ta đấy!”

    “Đúng rồi, nó đấy! Nó là đứa giăng lưới bắt anh em Đinh phủ mình đấy!”

    Những người mắc trên lưới vừa hướng ánh mắt giận dữ về phía Phan Luân, miệng vừa la gào ỏm tỏi. Người đàn ông đứng cạnh Phan Luân có chút không hài lòng, y bình thường đã không thích ồn ào nên với những người này lại càng khó chịu ra mặt, khẽ nhíu mày hờ hững nhìn Phan Luân.

    “Bao giờ thì người của An Lạc Độc và Mộc Kha mới đến?”

    “Khoảng một chén trà nữa (1).”

    “Cậu làm trái ý Mộc Kha, không sợ bị cậu ta trách phạt sao?”

    Nghe vậy, Phan Luân liền cười mỉa.

    “Anh ta dám làm gì tôi chứ? Tôi và anh ta giờ chung hội chung thuyền, nếu lật thuyền thì cả đám cùng chết thôi.”

    “Cậu nghĩ cậu ta sợ chết sao?” Người nọ hỏi lại, giọng nói có chút bỡn cợt. “Hắn cầu chết còn chẳng được.”

    “Không.” Phan Luân lắc đầu. “Đúng là hắn không sợ chết, nhưng hắn sợ một người khác ngồi chung thuyền chết.”

    Đến đây, người nọ bắt đầu lấy làm hứng thú, hai mắt sáng rỡ nhưng cũng dấy lên đôi nét nghi ngờ. Y ồ lên một cái rồi gật gật đầu, y không hỏi, chỉ im lặng, dường như đang chờ đợi một điều gì đó. Ban đầu y vốn tưởng mình chỉ là khách mời trong một âm mưu vô vị nào đó chứ không ngờ bản thân y lại tìm được niềm vui từ nó.

    Mộc Kha làm hết những thứ này vì muốn bảo vệ kẻ đó à? Vậy thì y muốn xem thử kẻ đó là ai.

    Ở phía đối diện, Khánh căng tai lắng nghe hai người đàn ông đối diện nói chuyện nhưng căn bản chẳng nghe được gì. Có điều, nhờ đọc khẩu hình của gã đàn ông giả dạng Mạn Quân kia nên y có thể nắm bắt sơ lượt những gì hắn nói, còn người đàn ông đẹp mê mẩn đứng cạnh khi phát âm lại quá kín kẽ nên chẳng đọc được gì.

    “Tên kia đọc được khẩu hình của cậu đấy. Có muốn doạ hắn một chút không?”

    “Người đẹp” khẽ nhướn mày về phía Khánh nói.

    “Không cần đâu. Dù sao cũng chẳng ảnh hưởng nhiều đến tôi.”

    Đang giữa cuộc nói chuyện, từ xa chợt có tiếng ngựa hí vang. Bước chân dồn dập, đốc thúc như thế, không cần áp tai xuống đất Luân cũng biết là ai đang đến. Đúng như y đoán, khi Mộc Kha vừa kéo quân của An Lạc Độc đến, hắn liền nhảy xuống ngựa, đi thẳng đến chỗ Luân và cho y một cái bạt tai.

    Mộc Kha không nói gì, cơn thịnh nô của hắn như đã dồn hết vào cú tát vừa nãy, mạnh đến nỗi khiến Phan Luân phun ra một búng máu. Một binh lính của An Lạc Độc thấy vậy thì tức tối định tiến tới thì bị một người trông có vẻ già dặn hơn chặn lại, khẽ lắc đầu.

    Người đàn ông ăn vận kì lạ đứng cạnh Phan Luân chứng kiến cảnh tượng đó thì đưa tay bụm miệng cười, xem chừng rất lấy làm vui vẻ, đoạn y quay sang đối mắt với Mộc Kha thì gọn ghẽ nhận ngay ánh mắt như giết người của hắn cùng hai từ.

    “Thả người.”

    “Người đẹp” sau khi nhận lệnh đâu dám làm trái ý người đang giận dữ, tức khắc phóng phi tiêu vào lưới làm bung một góc, người của Đinh phủ theo đó mà lăn bành bạch xuống dưới đất.

    “Hay quá, hết dính rồi!”

    Ai nẩy mừng rỡ đứng hết dậy, khi trông thấy “người đẹp” cũng đang mỉm cười nhìn bọn họ thì tất cả đều ngơ ngẩn.

    “Đẹp, đẹp quá!” Một cận vệ của Đinh phủ lắp bắp.

    Tiếc thay, người đẹp lại chẳng thèm đoái hoài gì đến bọn họ, chỉ ghé tai Phan Luân nói nhỏ, vỗ vai an ủi.

    “Đừng buồn. Nếu là ngày xưa thì cậu không chỉ nhận một cái bạt tai thôi đâu. Cố lên!”

    Nói rồi, y đuổi theo Mộc Kha đến tận bìa rừng, hắn mới chịu dừng bước, không thèm nhìn lại phía y mà lạnh lùng hỏi.

    “Anh Trạch, Bình Nhi đâu?”

    “Bình Nhi? Chú nói gì, anh không hiểu.”

    “Anh không hiểu? Anh không hiểu mà lại giúp Phan Luân phá hỏng kế hoạch của tôi à? Và còn nữa, Mạn Quân đâu?” Mộc Kha xoay người lại đối diện với y, cất giọng trầm thấp. “Thái tử giờ đang ở đâu hả anh Trạch?”

    “Thái tử? À, cái người Phan Luân giả dạng ấy à? Anh cũng không biết.”

    Mộc Kha thở hắt một cái, gương mặt hoàn toàn xám xịt. Bây giờ hắn đang phân vân không biết nên làm gì với người đàn ông này. Trước đây bọn họ đã từng rất thân, nhưng từ sau khi Bình Nhi ra đi, mối quan hệ của họ cũng không còn tốt đẹp như trước, mà mấu chốt có lẽ là cái chết của Nhất Tháp.

    “Được rồi. Thế thì anh biết gì?”

    Mộc Kha gắng lấy lại bình tĩnh, nghiêm mặt đối chấp với Trạch, biết đâu sẽ khai thác được chút thông tin gì đó từ người này, bởi người hắn quan tâm nhất bây giờ là Bình Nhi và Mạn Quân. Nếu Bình Nhi chết sẽ là nỗi đau trong hắn, còn nếu đổi lại là Mạn Quân, hắn không chỉ trắng tay mà nhân gian và yêu giới đều sẽ vô cùng hỗn loạn. Tất cả những gì hắn có, hắn đã cược hết vào ván đấu này, hắn nhất định phải thắng.

    “Thôi được, anh sẽ nói. Anh giúp Phan Luân vì cậu ta nhờ anh giúp đỡ, cậu ta đến tận chỗ anh. Anh giúp cậu ta vì trước đây anh chịu ơn anh cậu ta… Nhất Tháp…”

    “Chỉ vậy thôi sao?”

    “Ừ, vậy thôi đấy.” Trạch gật đầu xác nhận, đoạn lộ nét cười gian. “Nhưng nhờ vậy, anh mới biết được một tin: Lục Bình Nhi, dạ hồ làm mưa làm gió ngày trước vẫn còn sống. Anh tưởng con bé đã chết trong lúc cứu Vạn Thọ khỏi đợt lũ ấy rồi chứ.”

    Mộc Kha hít sâu một hơi, bình tĩnh đáp lại, “Anh biết không, nếu anh là người thì tôi sẽ dùng câu mà mọi người thường nói với những kẻ khốn kiếp, ‘Mày không xứng làm người’.”

    “Ồ thế à… Cũng may, anh không phải người.”

    Khi Mộc Kha định quay lại giải quyết mớ lộn xộn Phan Luân gây ra, Trạch chợt nói với theo.

    “Nếu như anh đoán không lầm, Bình Nhi đang dùng pháp thuật cấm đúng chứ? Nếu thứ chú đang tìm là cái đuôi của con bé, sao không chạy đến tìm chủ mà hỏi. Anh dám chắc con bé biết thứ ấy đang ở đâu. Mà không chừng, con bé đã thu đuôi lại rồi cũng nên.”

    Mộc Kha không thèm ngoảnh mặt lại nhưng lỗ tai thì lọt hết từng từ. Không chừng Thuỷ Tinh nói đúng, có lẽ vì có trục trặc gì đó nên Bình Nhi đã mang đuôi của mình về lại, nếu không thì tại sao hắn đã cho huy động hết lực lượng truy tìm khắp thành Thăng Long mà vẫn tìm không ra người. Nghĩ rồi hắn lại lầm lì bước, đi thêm một quãng, sau lưng hắn lại vang lên giọng nói đầy ẩn ý.

    “Chú biết tại sao anh thích chú không? Vì chúng ta giống nhau.”

    Phải, vì hắn và y giống nhau nên những chuyện này mới xảy ra, vậy mà hắn cứ nghĩ tìm được người giống mình là chuyện tốt. Giá như thời gian quay ngược trở lại, hắn nhất định sẽ tránh xa y, chắc chắn vậy.
     
  10. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 29
    Chuyến ghé thăm


    [​IMG]

    Đình An he hé mắt tìm kiếm ánh sáng. Vừa rồi anh gặp ác mộng, trong giấc mơ của anh, tất cả mọi người đều chết, chỉ duy nhất anh còn sống và tệ hơn, điều đó đã từng xảy ra.

    “Tỉnh rồi tỉnh rồi! An nó tỉnh rồi này, Kha, cháu mau vào xem.”

    Ông Trúc suýt nữa nhảy cẫng lên khi thấy Đình An cục cựa. Nghe tiếng ông gọi, Mộc Kha mau chóng bước vào trong miếu, tiến đến cái chõng tre anh nằm, nhanh chóng kiểm tra mạch.

    “Có vẻ thuốc có công dụng rồi.”

    “Vậy ư? May quá!” Ông Trúc mừng rỡ, đoạn quay sang nói với Đình An. “May lắm đấy con ạ! Thằng Kha nó mà không mau chóng mang thuốc cho bây uống thì không biết bây có chịu nỗi đến tối không nữa.”

    “Chuyện gì xảy ra vậy ông?”

    “Có kẻ bày mưu đầu độc khiến anh hoá hổ gây rối trong làng, nhân cơ hội đó bắt cóc Như Y và… Bình Nhi.”

    “Sao cơ? Chú nói cái Nhi và con bé Như Y bị bắt á?”

    Đình An hoảng hốt bật dậy nhưng lại bị cơn đau sau gáy làm run cả người. Anh đưa tay ra sau sờ thì chạm phải một một lớp vải. Bấy giờ anh mới phát hiện cổ mình được băng bởi một lớp vải dày, giật mình la toáng lên.

    “Chú mày băng bó kiểu gì thế? Đắp thuốc rồi băng mỏng mỏng thôi, cố anh chứ có phải bánh trái gì đâu mà quấn lắm thế?”

    “Không phải tôi băng, ông Trúc đấy!”

    Bị cáo buộc, ông Trúc quay sang nhìn Đình An cười cười. Đình An bất lực lườm lão thở dài.

    “Với tài nghệ băng bó này thì ông cứu được cái Nhi đã là kỳ tích rồi đấy.” Đình An buộc miệng than vãn, lát sau mới biết là mình lỡ lời, vội ngước nhìn Mộc Kha đã thấy mặt hắn xám xịt.

    Năm đó bị Cao tộc truy sát, Bình Nhi rơi xuống vực khi trong người không còn chút pháp lực nào. May thay phúc lớn mạng lớn, cô rơi trúng ngay miếu của ông Trúc và được ông cứu sống. Đáng nói hơn, kẻ cầm đầu trong đợt truy sát ấy lại là Mộc Kha.

    Biết đã chạm đến nỗi lòng của hắn, Đình An vừa định chữa cháy thì ngoài cửa miếu có một con rắn bò vào. Mộc Kha liền tiến lại đưa tay để con rắn quấn lấy, lát sau thì thả nó đi. Đó là cách hắn nắm bắt tin tức xung quanh, những con rắn ấy là tay sai của hắn, nếu có động tĩnh gì sẽ vội tìm về để báo cho hắn biết.

    Thi thoảng Đình An cũng muốn tạo một đội quân như thế, nhưng anh là hổ tinh, chỉ có thể sai khiến được hổ. Thử tưởng tượng anh muốn điều tra gì đó, phái một lúc cả chục con hổ đi khắp nơi dò la tin tức, nghĩ cũng thật quá phô trương, không khéo còn gây ra hoạ lớn.

    “Sao rồi? Có tin gì chưa?” Ông Trúc lo lắng hỏi.

    Mộc Kha sầm mặt lắc đầu, thở hắt một cái. Trông nét mặt đăm chiêu ấy của hắn, dáng vẻ không yên ấy của hắn, Đình An hiểu hắn đang lo sợ như thế nào, dù không biểu lộ ra quá nhiều. Anh biết hắn vẫn có cách để tìm ra cô, cho dù là không có cách, hắn vẫn sẽ tìm được cô. Vì trong đôi mắt đục ngầu ấy vẫn còn loé lên một tia sáng.

    “Chú cần anh giúp đúng không?” Đình An chống tay đứng dậy. “Chú muốn giúp thì cứ nói ra đi. Anh không phải người nhỏ nhen.”

    “Em muốn đến chỗ Bình Nhi. Em nghĩ cái Thất (1) đang ở chỗ cô ấy.” Như chỉ đợi câu nói ấy, Mộc Kha lập tức buông lời.

    Đình An bật cười, điềm nhiên vỗ vai hắn, không nói không rằng ra hiệu để hắn theo mình. Và cũng rất tự nhiên, khi Mộc Kha vừa bước ra khỏi miếu, Đình An liền nhảy phốc lên lưng hắn, tứ chi quấn chặt như khỉ con đu khỉ mẹ, thản nhiên nói.

    “Cõng anh.”

    “Anh chán sống à? Xuống ngay.”

    Mộc Kha nhíu chặt mày kiếm, họng phát ra thanh âm trong như nước nhưng lạnh buốt đáng sợ. Tuy vậy, Đình An lại càng ương bướng, rướn người bám hắn chặt hơn.

    “Anh chán sống đấy! Chú lo Bình Nhi mất một cái đuôi, anh thì không. Chú không không cõng, anh không giúp chú, xem ai hơn ai.”

    Lấy đại cục làm trọng, dù không cam tâm, Mộc Kha vẫn phải cắn răng cõng y bay đi. Trên đường đi, Đình An luôn miệng than vãn, nào là xui xẻo bị kẻ gian hãm hại, nào là Mộc Kha độc ác không nể tình anh em ra tay tàn nhẫn bắn tên vào gáy y làm y không những đau về thể xác mà còn đau đớn lòng, nào là Mộc Kha quá ốm nên làm y nằm trên lưng không thấy thoải mái, nào là cảnh này không đẹp, người qua đường kia không xinh, nói chung là rất nhiều chuyện.

    Bình thường Đình An nói rất nhiều nhưng hôm nay nói nhiều hơn thường lệ, Mộc Kha biết là vì y có ý tốt, muốn hắn phân tán suy nghĩ, giảm mối lo vì sắp chạm mặt cô. Chính bản thân Đình An cũng hiểu, không phải Mộc Kha không đủ bản lĩnh phá kết giới của Bình Nhi để vào tìm cô mà là vì y không đủ can đảm.

    Vì đang gấp rút nên dù có cõng thêm một người trên lưng, Mộc Kha vẫn bay khá nhanh, chẳng mấy chốc đã tới nơi. Hắn ném Đình An xuống khi chân còn cách đất cả thước, may thay người trên lưng vẫn chú ý đề phòng nên kịp thời thích ứng, làm động tác xoay người tiếp đất vô cùng phong độ.

    “Chú mà còn đối xử với anh như vậy nữa là anh đổi ý đấy.”

    “Đừng nói nhiều nữa, vào trong đi.” Mộc Kha hờ hững đáp lại.

    Đình An lắc lắc đầu tỏ ý không hài lòng, nghĩ dù gì cũng đã đến nơi nên đành nhường Mộc Kha một tiếng rồi rút bảo kiếm rạch một đường thẳng giữa không trung, tức khắc khung cảnh trước mắt bỗng rung động, ranh giới của nơi Bình Nhi sống và nhân gian tưởng chừng chỉ cách nhau qua một làn nước mỏng, thi thoảng còn có thể trông thấy rõ những gợn sóng xô nhau dọc trên bức tường ranh giới trong suốt ấy, vô cùng ảo điệu.

    Đình An thành thạo bước qua cái khe mình vừa tạo rồi quay lại thúc giục người nọ.

    “Nhanh lên, cửa không giữ được lâu đâu. Chú là con người sao? Có phải lần đầu nhìn thấy cảnh kiểu này đâu. Còn không mau bước qua.”

    Bấy giờ Mộc Kha mới hoàn hồn, ngơ ngác đối diện với Đình An, ngơ ngẩn gật đầu. Quả thật, nếu không chứng kiến nét mặt của Mộc Kha khi ấy, hẳn Đình An sẽ không tin cái tên trông như đứa ngốc này và kẻ khát máu không từ thủ đoạn để đạt được mục đích trước kia là cùng một người.

    Đế giày Mộc Kha chậm rãi giậm lên lớp cỏ xanh mềm bên kia kết giới, hắn tức thì có thể cảm nhận thấy, bầu không khí xuân đang hối hả tràn về, khác xa với cái giá rét của mùa đông lúc này ở nhân gian. Nghĩ đến đấy, hẳn chợt ước giá như ban sáng, hắn khoác cho cô một lớp áo dày hơn, mua sẵn đồ ăn sáng cho cô, nếu hắn làm như thế, có lẽ cô đã không đòi ra bờ sông mua nắm xôi nóng hổi để lấp đầy dạ dày cũng như để làm ấm người ấy.

    Khi bước hẳn vào trong, hắn vẫn không thể tin mình đã làm điều đó. Kể từ ngày cô nắm con dao trên tay hắn tự đâm một nhát vào tim rồi lao xuống vực, hắn không nghĩ sẽ có ngày đường hoàng gặp lại người con gái này. Hắn không còn mặt mũi, rất xấu hổ khi nghĩ đến những chuyện năm xưa mình làm. Trước đây hắn đã dùng bộ mặt trơ tráo để đối mặt với cái Bát (2) hòng che đi những hối hận triền miên trong lòng nhưng hắn không giữ nó được lâu. Hắn không phải người hát chèo, hắn không giỏi diễn kịch, hắn không làm được.

    “Chú nhìn này.”

    Đình An bước ngang qua người Mộc Kha, đoạn đưa tay chạm lên bức tường nước mỏng rồi vuốt xuống, tức thì mọi thứ trước mắt đều hoá thành núi cao. Có nghĩa là khi kẻ khác nhìn vào sẽ nghĩ đây đơn giản chỉ là một vách núi chứ không nghĩ là một mật đạo do yêu quái bày ra.

    “Bởi thế thi thoảng con người ta cứ đi mãi một đường mà không tìm được lối ra dù vốn dĩ ấy là con đường rất quen với họ. Đáp án là đây, là do chúng ta đang cố che giấu nơi ở của mình. Những điều này anh không nói, hẳn chú cũng biết.”

    Mộc Kha vẫn giữ thái độ im lặng. Chờ Đình An bước vào trong, hắn mới đi theo sau. Cây cối ở đây cao như núi, mà núi ở đây thì cao chọc trời. Đi thêm một quãng, nhìn bên trái là một cái đình nhỏ, mái đình chạm trổ hình rồng uốn lượn cùng được điêu khắc biểu tượng trời mây, bên trong là một bộ bàn ghế bằng đá, trên bàn còn để sẵn một ấm trà nguội, Mộc Kha đoán hẳn chỗ này là nơi cô nghỉ ngơi những khi dạo mỏi.

    “Cái đình này con bé mới xây, dựa vào kiểu cách của nhà Lý bây giờ. Con bé bảo khi nào dạo chơi thấy mệt thì ra đây nghỉ, sẵn kiểm tra lại kết giới có phòng vệ tốt hay không.”

    Mộc Kha gật đầu, lại tiếp tục theo chân Đình An bước lên khoảng chục bậc đá thì đến một cái hồ rộng. Nước ở đây trong vắt như gương, không sâu, chỉ đến cẳng chân người. Nói là hồ thì cũng không phải, trông giống suối hơn, phía trước là một con thác trải dài bằng bề ngang hồ, trên thác ấy là một cái hồ và một con thác nữa, rồi lại một cái hồ và một con thác nữa, tạo thành những bậc thang nước nối nhau. Chỗ Mộc Kha và Đình An đang đứng khi ấy là bậc thang đầu, có nghĩa là nước từ những bậc trên cao đều sẽ chảy về đây nhưng nước từ đây lại không chảy xuống nữa mà chảy ngược vào những cái khe vạch sẵn trên vách tường rồi chảy ngược lên, tuần tự như một cái bánh xe đang lăn vậy.

    “Nghịch lý lắm đúng không?” Đình An cười. “Trông thì giống yêu giới nhưng còn nhiều cái vui hơn nhiều. Để anh giới thiệu cho chú, chỗ này gọi là ‘Thang Thu’, kết hợp giữa chữ ‘thang’ trong ‘bậc thang’ và chữ ‘thu’ trong ‘mùa thu’. Trời đất, đúng là cái tên dở hơi cám lợn mà!”

    Đình An nói xong cũng cảm thấy cái tên này quá là xấu nhưng bản thân cũng chẳng tìm được một cái tên nào khá hơn để đặt.

    “Chỗ vừa nãy chúng ta qua là ‘Rừng Xuân’, chú đừng có thắc mắc mùa xuân gì mà toàn màu xanh, không có hoa hoè làm gì, đến anh cũng không biết. Tại con bé thích thế thôi.”

    “Vậy bây giờ Bình Nhi đang ở đâu?” Mộc Kha đột ngột chuyển chủ đề, gương mặt bắt đầu tỏ vẻ nghiêm trọng.

    Hình như sau một hồi chìm trong lo lắng cùng ngắm cảnh nơi đây, Mộc Kha mới lại nhớ đến nguyên nhân tại sao bọn họ lại có mặt ở chỗ này. Nhưng chuyện đó lại làm mất nhã hứng của Đình An. Y mở miệng trách móc.

    “Không phải khi nãy chú bảo cái Thất đang ở đây với Bình Nhi sao? Vậy thì còn phải lo gì nữa.”

    “Cái đấy chỉ là suy đoán của tôi thôi. Sao anh lại xem nó là thật như vậy?”

    “Thì chú có nói đâu mà anh biết?”

    “Vấn đề này mà còn phải nói nữa ư? Óc của anh là óc lợn à? Có phải thầy bói thật không thế?”

    “Chú tưởng thầy bói là trời à? Biết được hết? Mà chú nói ai óc lợn hả? Chú mới óc lợn ấy!”

    “Anh…”

    Cả hai nhanh như cắt rút kiếm ra, đang lúc chuẩn bị lao vào nhau thì một giọng nói quen thuộc vang lên cắt ngang bầu không khí sôi sục.

    “Anh Kha!”

    “Bình Nhi!”

    “Cái Nhi!”

    Cả hai tức tốc lao ngay về phía Bình Nhi, quên luôn cả việc đánh nhau.

    “Cái Nhi! Em không sao chứ? Bị thương chỗ nào không? Em đã đi đâu vậy? Làm mọi người lo lắng quá!” Đình An chạy đến trước ôm chầm lấy cô, vừa ôm vừa luôn mồm hỏi han khiến cô không kịp xoay sở.

    Bất ngờ được Đình An đối xử như vậy, cô cảm thấy hơi gượng gạo, tay chân không biết để đi đâu, cũng cứng họng không nói được lời nào, chỉ biết ú ớ, giương mắt nhìn Mộc Kha cầu cứu.

    “Anh làm cái gì vậy? Bỏ ra!”

    Mộc Kha tức khắc kéo Đình An, bước đến kéo cô gần mình kiểm tra một lượt rồi gườm gườm nhìn Đình An, tỏ vẻ không hài lòng, sau đó ho một tiếng rồi buông cô ra.

    “Không sao là tốt rồi. Nói anh nghe, sáng giờ em đã đi đâu? Tại sao…” Mộc Kha ngập ngừng. “Sao em lại có mặt ở chỗ này?”

    Bình Nhi không đáp tiếng nào, cứ lấm lét nhìn Mộc Kha. Hành động ấy của cô làm hắn càng thêm lo sợ, không chừng việc cái Thất có mặt ở đây đúng là chủ kiến của Bình Nhi, không chừng Bình Nhi đổi ý đã nói hết mọi chuyện cho cái Thất, rằng cô bây giờ chỉ là quá khứ của cô ấy, rằng cô không có thật, hoặc tệ hơn là đã nói cho cái Thất biết toàn bộ sự việc diễn ra sau này. Có lẽ sau khi nghe xong cô sẽ không tin, nhưng nếu cô tin, trong lòng đang chất chứa hận thù và căm phẫn, nhân cơ hội này Bình Nhi có thể mượn tay cái Thất trừ khử hắn, sau đó lại giết luôn cái Thất vì đã hết giá trị lợi dụng.

    Đành rằng hắn chết hắn cũng cam tâm, nhưng hắn không thể để cái Thất chết, càng không thể để Bình Nhi vì hắn mà lại mất thêm một mạng nữa. Thà hắn tự tử để bảo toàn mạng cho cả hai, nhưng hắn không chết được. Loài rắn, càng sống lâu, sau mỗi lần thay da thì lại càng mạnh hơn. Hắn đã thử nhiều lần nhưng không bao giờ được toại nguyện, chỉ có thể tiếp tục sống những năm dài đằng đẵng ôm trong tâm một nỗi cay đắng và dày vò sau những chuyện mình gây ra mà thôi.

    “Bình Nhi! Theo anh ra ngoài trước đi.” Mộc Kha lạnh lùng quay lưng đi, trong ánh mắt chất chứa bao điều không thể nhìn thấu.

    “Chú sao thế, con bé còn chưa trả lời. Ở đây có nhiều nơi đẹp lắm! Chú không dạo xem để biết con bé mấy năm rầy sống tốt thế nào à? Tạo được một khu biệt lập lại tú lệ như vậy không phải là chuyện đơn giản đâu. Này!”

    “Anh An!” Mộc Kha đứng phắt lại, nghiến răng nói nhỏ. “Anh còn không hiểu chuyện gì xảy ra à? Cái Thất đã gặp Bình Nhi, hơn nữa…”

    Mộc Kha hất mặt ra hiệu cho Đình An nhìn. Vẫn là cô đấy thôi, nhưng sao gương mặt có gì đó khác khác. Đình An vội rời chỗ Mộc Kha, bước nhanh đến chỗ cô, ánh mắt như muốn đâm thủng người đối diện, biểu cảm gần như không thể tin được.

    “Cái Nhi… Mặt của em, hình như… xấu đi thì phải.” Đình An không kiên nể, nói thẳng, hơn nữa lại còn săm soi. “Không có sức hút của một hồ ly, lại đen hơn. Em… em bôi cái gì lên mặt à?”

    Nói rồi, Đình An dùng hai tay nắm lấy mặt cô kì lấy kì để nhưng chẳng ra cái gì, sau đó mới hoảng hốt la lên.

    “Là đứa nào? Đứa nào huỷ dung của em? Em bị trúng tà thuật gì rồi? Dạ hồ nghiêng nước nghiêng thành, một cái nhíu mày chao đảo giang sơn đi đâu hết rồi? Nói! Kẻ nào biến em thành ra như vậy?”

    “Anh An… Anh khoan đã! Em… Là tại em đấy ạ!” Bình Nhi rụt đầu, cúi mặt đáp khẽ. “Vì em ăn phải trái rừng có độc nên mới thành ra như vậy. Thật ra… thật ra lúc đầu còn tệ hơn nhưng nhờ có một chị tốt bụng giúp em giải bớt.”

    “Trái rừng? Chị?” Trong đầu Đình An tức khắc hiện ra bóng dáng một người, liền khổ não đập tay lên trán. “Cái người giúp em tên gì? Em biết chứ?”

    “Chị ấy ạ? Tên Phiến. Lê Thị Phiến ạ! Chị ấy cũng là yêu quái, hơn nữa còn rất đẹp anh ạ! Em ngây ngẩn cả người. Lần đầu tiên em trông thấy có một người đẹp đến như vậy.”

    Đình An nghe xong thì thầm mắng trong lòng, nếu không vì cô không biết người cô vừa gặp là mình hẳn y đã nghĩ cô tự luyến rồi. Nhưng mà cô không biết thật, hơn nữa với nhan sắc như bây giờ thì không thể tự luyến kiểu đó mà trông ánh mắt cô có vẻ như bị trúng thuật vậy, chắc chắn là trúng tà rồi.

    “Phiến?” Đình An bật cười. “Em gặp người đó ở ‘Vườn Hạ’ à?”

    “Vườn Hạ ạ? Em không biết. Chỗ ấy nóng lắm anh ạ! Nhưng đổi lại có rất nhiều cây trái.”

    “Đi! Chúng ta đến đấy.” Đình An nắm tay cô kéo đi một mạch.

    “Cơ mà đi đâu hả anh?” Cô tì Đình An lại hỏi.

    “Thì đi đòi lại cái mặt cho em đấy!” Đình An cau có quát.

    Trong lúc cô còn đang lưỡng lự thì Mộc Kha từ phía này bước lại, xem gương mặt hắn đã trấn tình được vài phần, vội cầm tay cô kéo ra.

    “Cũng không phải chuyện gì to tát. Ngũ quan vẫn vậy chỉ có điều người ngoài nhìn vào không nhận ra em ấy xinh đẹp nữa thôi. Vậy cũng tốt, sau này có thể dễ dàng hành sự, không cần đeo mạng hay mặt nạ gì nữa.”

    Hồ ly hút người khác dựa vào mê lực, cho dù nhan sắc có đẹp đến mấy mà lại không có mê lực thì cũng coi chẳng khác gì bao người qua đường khác. Nhưng với hắn việc này có quan trọng đâu chứ, cô trở về bình yên là tốt rồi, đoạn hắn quay sang dịu dàng nói với cô.

    “Cáo con của anh chỉ giảm đi vài phần xinh đẹp cho bằng với người thường thôi chứ không xấu đi đâu em nhé!”

    Bình Nhi đưa tay chạm lên mặt như thể muốn kiểm nghiệm sự thay đổi của mình, đoạn cô nhìn xuống mặt nước dưới chân, quan sát một hồi rồi ngước lên tươi tỉnh.

    “Nói thật là em thấy em chẳng thay đổi gì nhiều. Mà ban nãy lời anh Kha nói em cũng vừa khớp với lời chị Phiến. Lúc giải độc cho em xong thì chị ấy cầm lấy mạng của em cười bảo sau này em không cần đeo mạng nữa, thích đi đâu thì đi, làm gì cũng dễ dàng, còn tốt hơn là ‘hồng nhan bạc phận’. Em thấy chị ấy nói đúng đấy anh, các cụ vốn bảo đẹp quá chỉ tổ hại nước hại dân, có chồng thì hại chồng, em cũng không ham.”

    Bầu không khí chìm trong im lặng, mãi sau mới nghe thấy tiếng của Đình An vang lên.

    “Em mà cũng nghĩ đến chuyện lấy chồng? Thôi, em không thấy thiệt thòi thì anh cũng không nói gì nhiều. Mà sao em nhắc đến người ta nghe có vẻ cung kính thế nhỉ? Và còn người ta có nói gì với em nữa không?”

    Bình Nhi nhìn Đình An với đôi mắt sáng rỡ, hào hứng nói.

    “Dạ không có. Sau khi giải độc, chỉ ấy ngồi kể vài câu chuyện phiếm rồi bỏ đi. Còn việc anh hỏi tại sao em cung kính à? Trời ơi, người ta vừa đẹp vừa khí chất ngời ngời anh ạ! Lại còn biết nhiều nữa. Em phục lắm! Sống lâu thế ắt đạo hạnh cao lắm!”

    Đình An phì cười vỗ đầu cô.

    “Con bé ngốc, sống lâu hơn em không có nghĩa là đạo hạnh cao đâu. Nói gì thì nói, em đi qua hết ba mùa, vậy đã đến đảo mùa đông chưa?”

    Nhắc đến vụ thăm thú, khắp người y lại khí thế bừng bừng, mạnh dạn dẫn cô qua mép hồ đứng chỉ tay lên một khối đất to bay lơ lửng. Nhìn từ xa, thứ ấy trông như một hòn đảo nhưng không phải giữa biển mà là giữa trời.

    “Qua bên ấy cũng giống như Chân Đằng bên mình (2). Tuyết rơi trắng xoá rất đẹp, em có muốn qua chơi không?”

    Nghe vậy, cô chớp mắt nói với Đình An, vội từ chối.

    “Ơ… Khi nãy chị Phiến bảo không được sang đấy. Chết người anh ạ! Em sống chưa được bao lâu, vẫn còn yêu đời, không như anh An đây, tuổi cao sống dai, pháp lực vô biên, thôi thì em ngồi đây chờ anh vậy.”

    Khụ…

    Đình An hầm hầm quay qua nhìn Mộc Kha đang bụm miệng cười, tâm trạng thăm thú gì đó của anh cũng theo đó bay biến hết, liền phất tay áo bay đi trước.

    “Anh An giận em ạ? Anh đi đâu vội thế? Chờ em với!” Bình Nhi nén cười rồi vội đuổi theo anh.

    Mộc Kha nhìn theo cả hai mà chỉ biết lắc đầu, mới thả lỏng vài hôm, cái thói trêu người của cô lại trở về, không khéo sau này lại bày trò phá phách khiến Đình An tức chết như hồi ở An Lạc Độc. Nhưng chắc cô đã quên hồi ấy hễ gặp chuyện gì đều có Nhất Tháp che chở, không biết cô có còn nhớ người ấy sớm đã không còn trên cỏi đời này nữa không.

    Đình An từ xa chém một kiếm rạch một vết rách trên mặt kết giới, ba người theo đó nối đuôi bay ra. Đình An ra ngoài trước, sau đó đưa tay đỡ Bình Nhi tiếp đất, tiếng cười vang lên không ngớt. Bình Nhi dùng hai mắt lóng lánh nhìn Đình An, nức ở khen.

    “Anh An, lâu rồi không gặp, pháp lực của anh vẫn cao thâm như trước. Em đuổi mãi mà không kịp.”

    Đình An được khen thì mũi hếch lên trời, đắc ý cao giọng đáp.

    “Sao lại là vẫn? Phải nói là cao thâm hơn! Là thiên hạ đệ nhất!”

    “Đúng vậy đúng vậy! Cao thâm hơn! Là thiên hạ đệ nhất!” Bình Nhi vui vẻ hùa theo anh, một bước đưa Đình An lên tận mây xanh.

    Mộc Kha đứng bên tặc lưỡi nhìn anh khoác lác, thôi thì cứ cho người này tự đắc một lát đã. Mấy khi có dịp mọi người được cùng nhau nói cười vui vẻ thế này, hắn không nỡ phá hỏng bầu không khí. Nghĩ rồi, hắn ngoảnh đầu nhìn lại một lát, đôi ngươi trầm đục cố giấu đi nỗi tiếc nuối, nén thành tiếng thở dài, thôi thì không gặp cũng tốt. Nếu sớm biết thế này, hắn đã không mất công lo toan nhiều đến vậy.

    “Đình An, Bình Nhi, chúng ta mau về thôi. Trước khi trời tối phải về đến nơi, sắp xếp ổn thoả chuyện của Vũ tộc và An Lạc Độc.” Đoạn hắn chỉ tay vào cô hăm he. “Còn em, đừng vội mừng. Chốc nữa về anh sẽ hỏi tội. Đừng hòng trốn thoát!”

    Bình Nhi cúi đầu im bặt không dám hó hé, lấm lét đi theo bước chân của Mộc Kha rời khỏi cánh rừng. Nhưng mới đi được một quãng ngắn, bọn họ lại bị tiếng gọi quen thuộc làm cho giật mình. Giọng ấy với cô nghe quen lắm, mà với Mộc Kha và Đình An thì còn quen hơn. Hai người đàn ông quay lại nhìn nhau có chút ngỡ ngàng rồi dáo dát nhìn xung quanh, liền phát hiện một thiếu niên cao lớn bị treo ngược trên cành cây, ngay trên đỉnh đầu họ.

    “Thầy Mộc, ta là Đinh Mạn Quân đây! Mau giúp ta xuống với!”

    “Đinh Mạn Quân?” Đình An khẽ thốt.

    “Ơ kìa cậu An gì đấy cũng ở đây sao? Vậy thì Bình Nhi… Bình Nhi…” Mạn Quân lúc lắc người một hồi, cuối cùng cũng mặt đối mặt với cô vốn đang đứng khuất tầm của anh, bất ngờ la lớn. “Sao lại là cô thế? Sao cô lại đi với hai người họ vậy?”

    Mộc Kha gật đầu ra hiệu cho Đình An rồi ngước lên nhìn Mạn Quân tỏ vẻ hoảng hốt.

    “Đinh thiếu gia, sao ngài lại bị treo ở đây vậy?”

    “Đừng nói nữa! Mau thả ta xuống đi!” Mạn Quân đau khổ rên la.

    Thấy vậy, Mộc Kha mau chóng gật gật đầu, rút kiếm ném thẳng về phía Mạn Quân. Anh hô lên một tiếng, sợ hãi nhắm tịt hai mắt lại, tiếp đến thì ngã vật ra đất.

    Đình An vội dùng thân hình cao lớn vượt trội của mình giấu cô sau lưng, thoạt nhìn như gà mẹ bảo vệ con vậy. Bên này, Mộc Kha vừa ríu rít xin lỗi, vừa giúp Mạn Quận đứng thẳng dậy, biểu lộ vẫn chưa hết ngạc nhiên, nhẹ giọng hỏi.

    “Đinh thiếu gia, sao ngài lại bị treo trên đấy vậy?”

    “Trời ơi, ta bị người khác hãm hại. Ta còn nhớ là đang đối đầu với lũ thổ phỉ, chớp mắt đã bị treo ở đây. Ta cũng không biết tại sao.” Mạn Quân phủi phủi quần áo rồi ngờ vực nhìn ba người. “Còn ngươi? Sao ba người lại ở đây? Cô gái hôm trước ám sát lại còn bắt cóc ta, sao lại ở đây cùng hai người? Chẳng lẽ… Các ngươi cùng một phe?”

    Mạn Quân lùi ra sau một bước, dáng bộ hết sức đề phòng. Thấy vậy, Mộc Kha liền bày ra điệu bộ hoảng hốt, vội chắp tay thưa.

    “Thiếu gia sao ngài lại nói thế? Tôi chỉ là một đạo sĩ nhỏ bé, nào có gan lớn như vậy.”

    “Gan của ngươi có lớn hay không thì liên quan gì đến thân phận của ngươi?” Mạn Quân vẫn tỏ vẻ nghi hoặc, ánh mắt quét ngang ba người rồi dừng lại ở phía Đình An.

    Mộc Kha liền cười, đoạn nhích lên một bước, kính cẩn đáp.

    “Mộc Kha tôi một lòng ngay thẳng, không thẹn trời, chẳng thẹn đất, quả là phúc lớn ba đời tổ tông để lại mới được Dực Thánh Vương tin tưởng giao trọng trách quản lễ ở cố đô Hoa Lư, cả đời tận trung với đức vua, nào dám nghĩ đến chuyện càn quấy như vậy.”

    Mộc Kha cố tình nhắc đến Dực Thánh Vương hòng nhắc nhở cho Mạn Quân biết rằng hắn là người của chú anh, nếu Mạn Quân nghi ngờ Mộc Kha làm phản, chú anh cũng không tránh khỏi việc bị liên luỵ điều tra. Vả lại mới nhìn bên ngoài anh cũng chỉ dựa vào cảm tính phán đoán, không rõ thực hư ra sao mới đành dịu đi.

    “Thầy Mộc, ta nói lời này thật ra là vì cô gái đứng đằng sau người kia. Lần trước cô ta đã mạo phạm ta, suýt nữa hại còn hại chết ta, lần ấy quả là ‘cận kề cái chết’, mặc dù ta đã tha nhưng gặp lại trong lòng vẫn không thấy thoải mái. Ta đã nói những lời quá đáng, xin thầy Mộc lượng thứ, nếu như là hiểu lầm, thầy giải thích sao về thân phận cô gái này? Cô ấy…”

    Mạn Quân nhích lại gần người đang núp sau lưng Đình An, chăm chú quan sát bóng dáng người ấy, cảm giác quen thuộc bỗng tràn về, phút chốc bản thân như mất kiểm soát, chỉ muốn lao đến túm lấy hỏi cho ra lẽ.

    “Có phải Bình Nhi không?”

    (1) Phiến: quạt.

    (2)Châu Chân Đằng: Hà Giang.
     
  11. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 30
    Giải trừ


    [​IMG]

    “Bình Nhi? À… Người Đinh thiếu gia nói tới có phải cô gái họ Lục mà tôi gặp ở Trường Yên hôm trước không?”

    Mạn Quân quay lại nhìn Mộc Kha như xác nhận. Thấy vậy hắn liền cười, khẽ lắc đầu, điềm nhiên đáp.

    “Thiếu gia nhận lầm người rồi. Đây là học trò của tôi, tên Phiến, lặn lội theo tôi bôn ba nhiều năm, không được học lễ nghi nhiều, tính tình bộp chộp đã làm chuyện không phải với thiếu gia. Đinh thiếu gia, nay tôi thay học trò tạ tội với ngài, mong ngài không lấy ‘bụng tiểu nhân đo lòng quân tử’.”

    “Phiến?” Mạn Quân chậm rãi lập lại cái tên vừa nghe, xong lại nhếch mép cười. “Lần trước gặp ta rõ ràng bảo tên Gia Tển, ta nhớ rất rõ. Giờ lại tên Phiến, rốt cuộc có bao nhiêu cái tên?”

    Mạn Quân vừa nói xong thì phía Đình An liền phát ra tiếng cười khúc khích của cả nam lẫn nữ. Đình An vốn dĩ định nhịn nhưng không kiềm chế được, bèn cười to nói với Mạn Quân.

    “Đinh thiếu gia ơi, ngài ngẫm kĩ lại xem, đây đâu phải là cái tên.”

    “Không phải tên thì là gì… Cơ mà khoan đã! Gia Tển… Gia Tển là ‘tên giả’?” Mạn Quân lẩm nhẩm lại hai chữ mình vừa nói, hai má trở nên đỏ gay gắt khi biết mình bị lừa, chỉ tay vào người Đình An hét lớn. “To gan! Dám lừa cả ta? Cái tên thích khách đáng chết nhà ngươi, quả là chán sống rồi đây mà!”

    Nói rồi, Mạn Quân lao ngay đến chỗ Đình An túm lấy vạt áo cô. Ngay tức khắc, Mộc Kha vội nhảy vào can ngăn, hy vọng cứu vãn tình hình.

    “Đinh thiếu gia xin bớt tức giận. Học trò tôi tuổi còn nhỏ, hành sự lỗ mãng, ngài đừng nóng nghe tôi giải thích đã. Đinh thiếu gia!”

    Bị hai người đàn ông ngăn cản không cho tiếp cận, Mạn Quân đành phải buông tay ra, chống nạnh thở dốc.

    “Học trò ngươi phạm tội mưu sát đã là tội lớn, lại còn đem ta ra làm trò cười. Ta ngay thẳng cái gì cũng nói thật cho y biết, còn tha cho y. Ta đúng là đã mất cảnh giác rồi, quá nhẹ dạ rồi!”

    Đúng là nghĩ lại, Mạn Quân mới thấy mình bị điên khi bỗng dưng lại mở lòng với một người xa lạ, chưa kể hôm sau gặp lại phát hiện cô là thích khách vẫn quyết định thả cô đi. Anh còn tưởng mình bị hồng nhan làm si mê lú lẩn, hôm nay nhìn lại quả là ‘có mắt như mù’, cô không những không có điểm nào giống Bình Nhi mà cũng chẳng đẹp như trong trí nhớ, rõ ràng quyết định tha tội cho cô không phải do anh yếu lòng trước dung mạo tuyệt trần mình vẫn nghĩ mà là do đầu óc anh có vấn đề mới đúng.

    “Thầy Mộc, ta xin lỗi, không thể nể mặt ngài, học trò ngài đã phạm phải tội lớn, không thể dung tha. Nếu đúng như ngài nói ngài một lòng tận trung với đức vua thì với người có thân phận như ta, chuyện này phải giải quyết cho ra lẽ.”

    Đoạn anh dứt áo quay lưng bỏ đi. Đường rừng dễ vào khó ra, tưởng anh vì không tìm được đường mà quay lại thương lượng với Mộc Kha, nào ngờ lại rút ra một cái nỏ giắt chân, đốt lửa vào đầu tên rồi bắn thẳng lên trời. Đây là cách báo tin anh nghĩ ra, trước đó đã bàn bạc trước với Khánh, chỉ cần thấy mũi tên lửa bay lên trời sẽ lập tức chạy đến cứu viện. Bây giờ trời cũng đã xế chiều, ánh lửa nhỏ nhoi dù gây chú ý cũng không bay được xa, không lâu thì tắt vụt, hoàn toàn trái với mong đợi.

    “Đinh thiếu gia, ngài đừng đi một mình, rất nguy hiểm, chi bằng đi cùng chúng tôi, có gì còn có thể đỡ đần cho nhau.” Mộc Kha hướng mắt nhìn bóng lưng Mạn Quân, nhỏ nhẹ khuyên.

    “Đỡ đần cho nhau hay hại nhau vẫn còn chưa biết!” Mạn Quân không thèm ngoảnh đầu lại, ương bướng rẽ nhánh đi tìm mấy cành cây khô gom lại một chỗ định đốt lửa.

    Đáng lý bây giờ ba người Mộc Kha, Đình An, Bình Nhi đã có mặt ở nhà nhưng nào ngờ giữa đường lại xuất hiện một người không mong được gặp, thành thử cả ba không thể bỏ mặc người này ở lại mà một mình bay về được, huống hồ người này lại là mấu chốt quan trọng trong kế hoạch họ đang tham gia.

    “Đình An, lần trước anh bảo khi nào vợ chồng Vũ đại nhân sẽ tiến hành đổi tên cho con nuôi?”

    Đình An bấm tay, ghé đầu đáp khẽ.

    “Theo ta tính thì phải năm ngày nữa.”

    “Ngày mai có được không? Gia đình Vũ đại nhân sắp đưa cái Nhi sang Đinh phủ dự tiệc, sợ sẽ làm hỏng kế hoạch.”

    “Đến đấy không phải cứ cáo bệnh là xong ư?”

    Mộc Kha thở hắt, giọng nặng nề.

    “Anh thấy đấy, mọi chuyện lại không trong những gì dự tính, nếu lần này không nhờ Vũ đại nhân ra mặt, cái Nhi khó thoát tội. Nhất định phải dẫn con bé theo.”

    “Chú nghĩ kĩ chưa? Tội Bình Nhi phạm phải không phải tội nhỏ, là tội mưu sát thiên tử, là mưu phản đấy! Vũ đại nhân cho dù có có là con cháu đức vua đi chăng nữa cũng không tránh khỏi bị liên luỵ. Chú nghĩ ông ấy sẽ vì đứa con gái nuôi mới nhận này mà hy sinh cả dòng họ sao?”

    Trái với thái độ bất an của anh, Mộc Kha lại khá là bình thản, chân mày cũng từ từ nhíu ra, ánh mắt tràn ý cười, nói như giễu.

    “Anh nghĩ Mạn Quân thật sự sẽ tố giác Bình Nhi chuyện lần này ư?” Đối diện với vẻ khó hiểu của Đình An, Mộc Kha liền tiếp lời. “Mạn Quân thích Bình Nhi, chắc chắn sẽ không dồn con bé vào chỗ chết. Đợi cậu ta nguôi ngoai, chúng ta mượn một cái cớ lấp liếm chuyện này là ổn.”

    “Nhưng chú vừa bảo còn bé không phải Bình Nhi còn gì?”

    “Anh nghĩ cậu ta tin ư?” Mộc Kha khẽ nhướn mày, đoạn liếc về phía Mạn Quân lúc này đang chăm chăm quan sát Bình Nhi. “Tôi chắc là bây giờ cậu ta cũng đang rất mâu thuẫn với suy nghĩ của mình. Mà cho dù cậu ta không tin đi nữa, tôi cũng có cách làm cho cậu ta tin.”

    “Sao chú lại tự tin như vậy? Trực giác con người cũng có thể sai, huống hồ…”

    Không để Đình An nói hết câu, Mộc Kha từ tốn chỉ tay vào ngực của mình rồi hếch cằm sang Bình Nhi và Mạn Quân. Đến lúc ấy Đình An mới chợt nhớ ra một chuyện cốt lõi, trong người của Mạn Quân có một mảnh chân nguyên của Bình Nhi, cho dù là chân trời góc bể, chết đi sống lại, cả hai không thể tách rời nhau mà cũng sẽ vô duyên vô cớ muốn bảo vệ đối phương.

    *

    Sau khi hành lễ xong, Đình An cáo lui trở về, Vũ Hoài Nam liền đưa cho Bình Nhi một tấm thẻ gỗ, trên khắc rõ hiệu “Nữ trưởng Vũ gia”, tên “Vũ Ngọc Phiến”. Như Y cũng được nhận thẻ nhưng tên thì vẫn giữ nguyên vì con bé vốn đã mang họ “Vũ”, tên thì theo ý Đình An vẫn là tên thích hợp với Vũ gia nên không đổi.

    “Thầy đã không còn làm quan từ lâu nhưng thẻ gỗ thì vẫn cần, phòng trường hợp có người làm khó dễ hai con. Hôm qua trong làng bỗng dưng xuất hiện hổ giữa ban ngày ban mặt, thầy và u con vô cùng lo lắng không biết hai con trên đường xảy ra chuyện gì, may thay là bình an vô sự trở về. Thời gian hai con tránh không nên một mình ra ngoài thì hơn.”

    Nghe dặn dò của thầy, hai người con gái cùng lúc đáp “vâng” một tiếng. Vũ Hoài Nam gật đầu nói tiếp.

    “Thầy đã hẹn đại phu chốc nữa sẽ sang bắt bệnh cho cái Nhi. Nghe đồn rằng ông ấy chữa bệnh có tiếng, không biết chừng lần này sẽ có hy vọng.”

    Trong lòng Bình Nhi vô cùng cảm kích. Từ lúc biết cô bị chứng bệnh lạ, vợ chồng bọn họ không những không vì vậy mà xa lánh, trái lại còn nhận nuôi cô cùng dốc sức chữa trị cho cô. Tấm lòng của vợ chồng họ, cô không biết làm thế nào để đáp trả tương xứng, càng hổ thẹn vì bệnh tình của mình chỉ là giả mà thôi. Nhưng có điều lần này Mộc Kha đã bảo cô không cần phải đeo mạng, có nghĩa là chuyện cô được chữa khỏi hẳn là chuyện trong tầm tay.

    Vũ Hoài Nam dặn dò mấy câu rồi rời đi. Mẫy bữa nay cửa tiệm làm ăn khá khẩm, Vũ đại nhân bận tối mặt, hiếm khi ở nhà như dạo trước. Kể ra đó cũng là chuyện tốt, việc bọn cô có thể làm để trả ơn cho Vũ gia đều đã làm hết sức rồi.

    “Vậy bây giờ, em phải gọi chị là chị Phiến rồi nhỉ?” Như Y nhoẻn miệng cười đằm thắm, đôi mắt tĩnh lặng như rừng cây, đúng nghĩa ra dáng tiểu thơ khuê cát.

    Nhớ lại hôm qua khi ba người trở lại chỗ Vũ tộc và An Lạc Độc sau khi đưa Mạn Quân về phủ an toàn, bọn họ liền gặp được Như Y. Khi thấy bọn họ, cô bé xinh xắn, ánh mắt trong ngời bỗng chốc biến thành một cô nương yêu kiều, diễm lệ, ai thấy đều phải động lòng. Đứng sau lưng cô là một người trông khá bẩn thỉu, trông đầu tóc và quần áo không khỏi làm người khác liên tưởng đến một tên ăn mày, nhưng tên ăn mày này nhìn kĩ lại là con gái.

    “Lục cô nương có nhớ ra tôi không?” Như Y chậm rãi cất tiếng hỏi, đôi môi khẽ mỉm cười.

    Bình Nhi quay lại nhìn Mộc Kha như thể muốn hỏi việc này là sao thì cô gái kia lại lên tiếng.

    “Cô nên nhớ ra tôi vì lần trước chúng ta đã từng gặp nhau.”

    “Ở đâu?”

    “Thì… ở trong rừng dạo ấy, lúc tôi bị truy sát, cô đã cứu tôi đưa về chỗ Sơn Thần. Khi tôi tỉnh dậy, chưa kịp cảm tạ cô đã đi mất, sau đó tôi lại bị người của Vũ tộc truy đuổi, trúng phải tà thuật, hoá thành một đứa trẻ.”

    “Ra là vậy.”

    Dù rất ngạc nhiên nhưng Bình Nhi chỉ thốt ra được ba từ, cảm giác gần gũi như chị em ruột thịt trước kia giữa cô và Như Y, giờ đây đứng trước cô gái này bỗng chốc ta biến như bọt biển.

    “Vậy bây giờ cô muốn thế nào?”

    “Sao cơ?”

    Bình Nhi nhẫn nại lặp lại, trong tâm không còn cảm giác lưu luyến, khắn khít như trước nữa mà hoàn toàn lạnh nhạt như nước lã. Như Y có hơi khựng lại, ngỡ rằng cô sẽ hỏi thêm vài câu, ai ngờ lại dứt khoác tuyệt tình như vậy, mau chóng nở nụ cười.

    “Tôi muốn trả ơn cô.”

    “Không cần.” Bình Nhi giơ tay chối từ. “Qua những gì cô nói, chắc là bây giờ cô đã lấy lại được nguyên trạng rồi, Như Y lúc chín tuổi cũng không còn nữa, cô muốn đi đâu thì đi. Vũ gia chắc sẽ đau lòng mấy hôm, nhưng xét cô chỉ là con nuôi được nhận vài bữa, tôi nghĩ đâu sẽ sớm hoàn đó thôi.”

    Mộc Kha trông thái độ cứng rắn của cô thì rất ưng ý, vội đưa tay tiễn người.

    “Vũ cô nương, cái Nhi nhà tôi đã nói như thế, cô không cần miễn cưỡng ở lại. Cô sống tốt đã xem như báo đáp con bé rồi.”

    Đoạn hắn quay sang kính cẩn nói với chỉ huy An Lạc Độc có chuyện muốn bàn riêng thì lại bị ông ta từ chối thẳng.

    “Có nó ở đây, ta tuyệt đối sẽ không bàn đại sự.”

    Nói rồi ông ta liếc mắt gườm Đình An, chỉ thấy y lẳng lặng ngoảnh mặt nhìn sang hướng khác, vẻ mặt đầy tâm sự. Không cần nói, tất cả mọi người ở đây đều biết, người đàn ông cao lớn trông uy nghiêm, dữ tợn này chính là thầy của Đình An, Đình An chính là con ruột ông ấy. Nhưng sau này vì làm trái ý thầy mình, Đình An đã bị ông ấy đuổi đi, từ đó chu du khắp nơi, từ một vị tướng oai phong, lừng lẫy của An Lạc Độc trở thành kẻ tứ cố vô thân, lấy việc xem bói làm nghề kiếm sống.

    Mộc Kha vừa định mở lời, Đình An đã vội chặn họng hắn.

    “Không cần nói gì cả. Tôi tự đi.”

    “Cái Nhi, em cũng tránh mặt một lát. Anh có việc cần bàn với Trần tướng quân.”

    Bình Nhi vâng lời tránh mặt nhưng Như Y và cô gái lem luốc đi theo cô ta vẫn được phép ở lại, không biết là có chuyện gì. Khoảng một nén hương sau, Mộc Kha mới trở ra, hơn nữa còn dẫn theo hai người nữa. Lúc này người của An Lạc Độc nhân lúc trời chưa tối cũng vội thoát lui, rầm rộ cưỡi ngựa nhảy qua một cái hố đen khoét dọc, trở về yêu giới.

    Vũ Như Y cẩn trọng bước từng bước theo sau Mộc Kha, vẻ mặt vẫn kênh kiệu như cũ, đăm đăm nhìn Bình Nhi. Bình Nhi vẫn bình tĩnh dõi mắt về phía hắn, bản thân đã chuẩn bị sẵn tâm lý, chờ nghe hắn nói.

    “Bình Nhi, Như Y thật ra là Thánh nữ của Vũ tộc. Đáng lẽ cô ấy sẽ là người kế nhiệm mẫu thân mình nhưng lại có kẻ làm phản. Cô ấy ở cùng chúng ta lâu ngày ắt đã biết phần nào kế hoạch của chúng ta, không thể để cô ấy rời đi, chúng ta buộc phải giữ cô ấy lại.”

    “Nhưng mới có mấy hôm, Như Y không thể tự dưng trở thành một thiếu nữ thế này. Chưa kể chúng ta sẽ ở lại đấy một thời gian dài, có dùng thuật biến hình cũng không giữ được lâu.”

    “Chuyện này thì còn đợi cô lo? Ta đường đường là Thánh nữ Vũ tộc, ba cái pháp thuật cỏn con nào làm khó được ta?”

    Như Y khoanh tay nói với giọng điệu cao ngạo, dường như còn có vài phần thách thức Bình Nhi. Tuy cô không nói gì, những người có thái độ như vậy lúc trước cô thấy đã quen nhưng Đình An lại thấy không vừa mắt, liền nói.

    “Ta biết Thánh nữ Vũ tộc pháp thuật cao cường, không ai sánh nổi. Nhưng khi cô còn là một đứa bé rất ngoan ngoãn, lại biết nghe lời, tính tình cô bây giờ như thế không sợ vợ chồng Vũ gia nói cô bị tà nhập sao?”

    “Ngươi nói cái gì? Nói ta bị tà nhập là có ý gì?” Như Y lập tức trừng mắt với Đình An, bốp chát. “Các ngươi nghĩ các ngươi là ai? Chỉ là một đám tay chân của An Lạc Độc, sao có thể sánh với Thánh nữ như ta?“

    Rồi cô ta lần lượt chỉ vào mặt từng người, nhếch môi cười bỡn cợt.

    “Ngươi đừng tưởng ta không biết các ngươi là ai. Một tên phản đồ của An Lạc Độc, một con chó của Cao tộc và cả… một dạ hồ chuyên mang xui xẻo cho người khác. Các ngươi nghĩ mình là ai? Dựa vào đâu mà dám nói ta chứ? Được đưa ta về là phước mấy đời nhà các ngươi. Ta chính là Thánh nữ của Vũ tộc! Là Thánh nữ!”

    Cô ta bỗng lồng lộn như một con ngựa điên. Bình Nhi không hiểu, tại sao một cô bé đáng yêu, xinh xắn như thế mới đó lại biến thành một người như thế này, không có cái gì là lọt vào mắt, không có gì là lọt được vào tai, cứ như biến thành một người khác vậy.

    Cách duy nhất để đối phó với những người như thế này là không làm gì cả. Cho nên cả ba chỉ ngấm ngầm trao đổi ánh mắt với nhau rồi âm thầm rút lui, bỏ Như Y lại. Như Y chỉ biết đứng trơ người nhìn ba người rời đi, mọi biểu lộ đều được đè nén lên đôi mắt bấy giờ đã hơi hoen đỏ. Tì nữ trông giống ăn mày theo sau cô ta tức giận thay chủ mình, vội mắng theo nhưng bọn họ đã bay đi xa.

    “Chủ nhân, chủ nhân, phải làm thế nào đây? Nếu bọn họ không nhận chúng ta, chúng ta… chúng ta sẽ chết đấy!” Nữ tì nọ nửa đứng nửa quỳ, mếu máo khóc với Như Y.

    “Lưu Nghi, em đứng lên đi.” Như Y nắm tay cô gái đỡ dậy, tuy nước đã chất đầy khoé mắt nhưng lệ không chảy, gương mặt vẫn vô cùng lạnh lùng. “Nhân cơ hội Vũ tộc vừa bị An Lạc Độc đuổi đi, em hãy trốn đi, sang đất Bắc. Ta nghe nói yêu quái bên ấy có thể mở được cửa Cửu Châu (1), em hãy đến đó sống, đến được đó rồi sẽ không lo bị Vũ tộc truy đuổi nữa.”

    “Vậy còn chủ nhân? Người vừa chọc giận bọn họ, bọn họ không nhận người nữa. Nếu Vũ tộc mà biết ở đây người không có ai che chở, chúng sẽ lại tìm đến giết người!”

    “Ta sẽ không sao, em đi đi.” Như Y liền ngoảnh mặt đi, che giấu dòng nước mắt vừa chực trào ra. “Em theo ta chỉ tổ phiền phức, vướng víu tay chân ta mà thôi. Đi đi!”

    “Chủ nhân!” Lưu Nghi gào lên, túm lấy áo cô.

    “Đi!”

    “Khóc lóc cái gì?”

    Bỗng một tiếng nói vang lên, cắt ngang khung cảnh sướt mướt. Đình An từ sau rặng cây cười cười tiến lại, ánh mắt nhìn hai người như thể thích thú lắm. Bình Nhi cách Đình An một khoảng, Mộc Kha lại cách hai người họ một khoảng xa hơn, không lại gần mà chỉ âm thầm quan sát. Trời đã nhá nhem tối nên ngoại trừ Đình An đang đứng gần bọn họ thì Bình Nhi và Mộc Kha đứng dưới tán cây tối, người bên phải, người bên trái trông giống hệt như tượng đá, thoáng có chút lạnh lẽo, nổi da gà.

    “Sợ chết như vậy thì cứ theo bọn ta. Ban nãy còn ra vẻ làm gì?”

    “Vũ tộc bây giờ rất loạn, lại xảo trá không thua Cao tộc, chưa giết được ta, chúng sẽ không chịu bỏ cuộc đâu.”

    Nghe câu trả lời của Như Y, Đình An ngửa cổ bật cười, cười cho đã, anh quay mặt lại hỏi hai “tượng đá”.

    “Hoá ra Thánh nữ sợ liên luỵ chúng ta! Anh đây không sợ, hai người có sợ không?”

    Từ trong rừng sâu thăm thẳm, một giọng nói văng vẳng vang lên, giọng còn lại hình như là tiếng cười.

    “Chúng ta về thôi! Vũ gia bây giờ giàu như thế, không ngại thêm bát đũa đâu.”

    Vậy là mọi chuyện được giải quyết như thế.

    Mặc dù đứng cạnh cô bây giờ vẫn là Như Y lúc nhỏ nhưng cảm giác không giống như trước, giữa hai người như có bức tường thật dày ngăn cách, làm thế nào cũng không trở về thân thiết như xưa nữa.

    Sau khi đại phu đến khám thì bắt cho Bình Nhi than thuốc uống, dặn dò kĩ lưỡng rồi rời đi. Mai Hồng thay mặt chồng tiễn đại phu ra tận cửa chính, lo lắng hỏi.

    “Con gái ta thế nào hả ông? Có trị được không?”

    Đại phu gật đầu cười hiền, đáp.

    “Bệnh của cô nhà trước đây tôi từng gặp qua nhưng biến chứng không lên đến mặt. Do trước đây có lẽ đã ăn phải thức ăn không tốt nên trong máu có sinh vật sinh sống làm da nổi mẩn khi tiết trời khắc nghiệt. Bà lớn yên tâm, tôi đã kê đơn thuốc cùng để lại ít thảo dược hiếm, uống thuốc đều đặn là sẽ khỏi ngay thôi.”

    Mai Hồng nghe thế thì mừng hết lớn, vội cảm tạ đại phu nọ. Đến trưa Vũ Hoài Nam về, bà liền mừng rỡ báo tin cho chồng biết, đúng lúc có một người quen vừa săn được mấy con bồ câu béo trong rừng đem biếu Vũ gia, ông liền lấy đó làm bữa trưa, sẵn dịp ăn mừng.

    Thịt bồ câu được đầu bếp trong nhà chế biến thành nhiều món: chiên, xào, cháo, canh… Khi thịt bồ câu được bưng ra, Mai Hồng vui vẻ gắp bỏ vào bát Như Y một miếng.

    “Ăn đi con gái. Bình Nhi, con cũng ăn đi.”

    “Dạ vâng…” Như Y đơ người nhìn những món ăn thịnh soạn bày trên bàn rồi lại nhìn miếng thịt trong bát cơm của mình, do dự cầm đũa.

    “Sao vậy con? Hay là ăn bát cháo bồ câu này trước nhé!”

    Như Y lầm lì không đáp, tay cứ siết chặt đũa.

    “Sao vậy? Trông con có vẻ không khoẻ. Có sao không?” Vũ Hoài Nam lên tiếng khi thấy người Như Y đổ mồ hôi ròng ròng, mặt tái xanh.

    “Dạ vâng. Lúc nãy dạo chơi ngoài vườn, không cẩn thận hình như bị trúng gió rồi ạ!”

    Vậy là tức tốc, Mai Hồng cho người dìu cô về phòng nghỉ rồi lại gọi đại phu sang khám bệnh. Kết quả tuy không xấu nhưng cần phải để cô tịnh dưỡng mấy ngày. Mai Hồng nghe thế thì yên tâm nhưng Vũ đại nhân là ôm chút sầu muộn, nghỉ đến buổi yến tiệc ngày mai lòng càng không yên.

    “Con bé đột nhiên trở bệnh như vậy, ngày mai làm sao tham dự tiệc ở Đinh phủ chứ?”

    “Ông ấy… Con cái bệnh hoạn ông không lo, lại đi nghĩ không đâu vậy.” Mai Hồng nhẹ nhàng quở trách.

    “Bà nói cũng phải. Tôi hồ đồ rồi. Tôi cáo quan đã lâu, với nhân dân chỉ làm chút việc như muối bỏ bể, không biết tại sao Đinh đại nhân lại cho gọi gia đình chúng ta. Chỉ e…”

    “Chỉ e thế nào?”

    “Chỉ e triều đình lo ngại tôi được lòng dân, tranh quyền với đức vua, miệng bọn gian thần không đùa được. Sợ là… Thôi để một lát tôi viết một lá thơ gửi ông Trần nhờ ông ấy trông coi gia hộ. Nếu tôi có mệnh hệ gì cũng sẽ cố gắng không làm liên luỵ đến bà và sấp nhỏ.”

    Mai Hồng chợt rơi nước mắt, ngước mặt nhìn chồng đầy quở trách. Tuy đã lường trước từ lâu nhưng bà lại không muốn nhắc đến chuyện này, càng không muốn nghe những chuyện không vui. Chồng bà như thế nào, bà là người hiểu rất rõ. Cách để không làm tổn thương sâu sắc một người chính là làm tổn thương người đó trước. Mấy năm nay ông vẫn luôn dùng cách đó với bà, nhưng lần nào nghe xong bà cũng rơi lệ, chỉ là nghe càng nhiều thì lệ càng ít đi thôi.

    “Mong là lần này cũng như những lần trước, vạn sự bình an, gặp dữ thì hoá lành.”

    *

    Đinh phủ trước giờ vốn đã xa hoa lộng lẫy nhất vùng, nay lại càng tráng lệ hơn, chưa kể lại còn nườm nượp khách khứa, kiệu chất đầy sân, xe ngựa xếp đầy đường, chen hết lối đi. Quà cáp không phải bàn cãi, cả phủ tuy rộng là thế nhưng lại không đủ chỗ chứa quà.

    Vũ gia tuy bây giờ cũng thuộc hàng thương nhân giàu có nhưng không thể so bì với những vị quan lớn trong triều, thay vì những món quà xa hoa, quý hoá, Vũ Hoài Nam lại khiêm tốn hơn, chỉ tặng một bộ ấm bằng gốm men ngọc. Tuy bấy giờ người trong và ngoài nước đều rất ưa chuộng sản phẩm thế này nhưng so với những món quà khác Đinh phủ nhận được thì Vũ Hoài Nam lại bị nói là keo kiệt.

    Nhưng không ngờ, trong số hàng trăm món đồ xa xỉ, Mạn Quân lại đặc biệt để ý mỗi bộ ấm ấy. Chiếc ấm tròn đơn giản nhưng bóng như ngọc, phủ bên ngoài một lớp men dày màu xanh mát, điểm xuyết một vài hoa văn nhỏ chạm rỗng chỗ tay cầm và nắm ấm trông vô cùng thanh tú. Bộ tách đi kèm nho nhỏ bề ngoài trông cũng trang nhã như vậy nhưng để ý kĩ bên trong có chạm hoa sen xung quanh, đường nét vô cùng tinh xảo, hẳn phải là nghệ nhân xuất chúng lắm mới tạo ra được một tác phẩm như vậy.

    Ngắm đi ngắm lại, anh liền gọi một người hầu lại hỏi về chủ nhân của món quà, khi nghe là Vũ đại nhân thì có chút bất ngờ, sau lại càng trân quý, thầm nghĩ: “Bình Nhi con gái ông ấy ta đã ưng ý, nay thầy cô ấy lại càng làm ta ngưỡng mộ hơn, chuyến này đúng là không uổng công ta.”

    “Gia đình Vũ đại nhân giờ đang ở đâu?”

    “Dạ sao ạ? Ý cậu là ông Vũ ấy ạ? Đang ngồi ở sảnh chính cùng những người khác chờ cậu ạ!”

    Nghe rồi, Mạn Quân vui vẻ bước đi, không quên dặn dò gia nhân nọ cất hộ mình bộ ấm. Vừa bước vội, anh vừa gọi to.

    “Nguyễn Khánh! Nguyễn Khánh!”

    “Cậu gọi con?” Khánh hớt hãi chạy đến khi nghe tiếng la như cháy nhà.

    Không thèm ngoảnh mặt nhìn y lấy một cái, Mạn Quân bước một mạch qua các sảnh, băng qua sân sau vườn, vừa đi vừa phủi phủi quần áo.

    “Trông ta thế nào? Có ổn không? Lúc nãy ngồi ngựa gấp về đây nên có hơi xộc xệch, tóc thế nào? Có rối không?”

    “Dạ? Để con bảo một gia nhân đến chuẩn bị giúp cậu. Nói thật thì trông có hơi không chỉn chu.” Khánh hì hục cố bước cho kịp Mạn Quân.

    Anh lườm y một cái rồi cười toe.

    “Đúng là chỉ có ngươi dám nói thẳng với ta. Cũng được, gọi người nào có thẩm mỹ tốt một chút. Ta không muốn thành trò cười cho đám quan quyền hám lợi trong một ngày như hôm nay đâu.”

    Sau khi chuẩn bị xong xuôi, anh tự tin đi đến sảnh lớn, lúc này mọi người đã có mặt đông đủ, vừa trông thấy Mạn Quân, tất cả đều lập tức đứng dậy, niềm nở tâng bốc anh đến tận mây xanh. Đám người này ai cũng rõ Mạn Quân là con nhà quyền quý, có gia thế lại lắm tiền nhiều của. Thầy anh là Thị lang được đức vua hết lòng tin cậy, ban cho họ Lý, vì thường xuyên được cử đi sứ nên mọi việc lớn nhỏ trong phủ anh đều quán xuyến chu toàn dù tuổi đời còn trẻ, lại thường hay đi khắp nơi phân phát gạo, mỗi lần ra tay vô cùng rộng rãi, tiếng thơm vang xa. Mấy khi có dịp Đinh phủ rộng cửa đón khách nên ai nấy đều sẵn dịp tranh thủ lấy lòng, kết thâm giao với gia đình lừng lẫy nhất nhì kinh thành này.

    Mạn Quân niềm nở tiếp đón dù trong lòng biết rõ bụng dạ từng kẻ từng kẻ trong đây. Sổ sách mấy năm này Nhân Nghĩa đều báo hết cho anh biết, hoạch định thu chi, số tiền cứu trợ dân chúng so với ngân lượng triều đình phân phát bị ăn chặn thê thảm. Nếu không vì gần đây phụ hoàng đang đau đầu dẫn binh dẹp Man thì anh đã gom hết đống bằng chứng mình thu được, cắt chức hết bọn tham quan, nịnh thần.

    Khi tất cả đã yên vị chỗ ngồi, mâm trên mâm dưới sắp đủ cả, mọi người bắt đầu nâng chén. Đang lúc vui vẻ, anh bỗng đứng dậy, cao giọng hỏi.

    “Mọi người có biết vì sao hôm nay ta mời mọi người đến đây không?”

    Tất cả đều nhìn nhau, có người thưa.

    “Chúng tôi nghe bảo thầy cậu đây vừa được đức vua ban thưởng, gọi mọi người đến chung vui.”

    “Ha ha… Ngài thật biết nói đùa. Nếu là tiệc của thầy ta, ông ấy đã không vắng mặt trong một ngày như hôm nay rồi.”

    Mọi người lại nhìn nhau, thầm thì gì đó. Mạn Quân bất cười, tự tay rót một chén rượu, nâng chén bằng hai tay, uống cạn rồi nói.

    “Thật ra hôm nay ta gọi mọi người đến đây là vì muốn thông báo với mọi người một tin. Ta muốn cưới một trong số con gái các vị.”

    Tiếng xì xào lại tiếp tục vang lên, bầu không khí bỗng trở nên phấn khởi hơn bao giờ hết. Vừa dứt lời, anh quét mắt nhìn qua một lượt những trụ cột đang có mặt ở đây rồi dừng lại ở phía Vũ Hoài Nam, hai mắt sáng ngời.

    “Ông Vũ, ông thấy sao? Tôi nghe nói ông có hai người con gái, có thể gả cho tôi chứ?”
     
  12. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 31
    Bữa tiệc ở Đinh phủ


    [​IMG]

    “Chuyện này…” Vũ Hoài Nam chần chừ một lúc rồi buông đũa đứng dậy, kính cẩn đáp. “Thưa, rất tiếc là không được. Hai đứa nó không phải con ruột vợ chồng tôi, không hiểu phép tắt, quy củ gì nhiều, vẫn còn phải dạy dỗ thêm. Huống hồ con gái lớn của tôi lại có bệnh, con út còn quá nhỏ. Mong Đinh thiếu gia hiểu cho.”

    Tiềng xì xầm bán tán nãy giờ mãi vẫn không tan, sau khi Vũ Hoài Nam dứt lời thì những âm thanh xung quanh lại càng làm người ta liên tưởng đến tiếng ve ồn ào của mùa hè, nghe ít thì vui nhưng nghe nhiều thì thật nhức đầu.

    “Thế còn những người khác thì sao? Phạm đại nhân, ta nghe nói cô hai nhà ông rất đẹp, lại tài giỏi hơn người, nghe danh đã lâu.”

    Lập tức, Phạm đại nhân liền xua tay từ chối, một hai bảo đó chỉ là lời đồn, con gái mình còn kém, không xứng với Mạn Quân. Chưa chịu bỏ cuộc, anh tiếp tục hỏi sang những người khác thì đều bị khước từ thẳng thừng. Anh biết trong lòng bọn họ đang nghĩ gì. Sắp tới đức vua sẽ tổ chức tuyển tú nữ, họ đâu ngu gì gả con gái mình cho Mạn Quân chứ. Mặc dù anh giàu thì có giàu, lại tài hoa phong độ nhưng suy cho cùng chỉ là một cậu ấm, mười lăm tuổi đầu vẫn chưa có công danh gì nổi trội. Nói trắng ra, hôm nay bọn họ có mặt đông đủ ở đây đều là nhờ nể mặt thầy anh. Chưa kể phe phái trong triều nhiều vô số, trận chiến còn chưa đến hồi kết, cho dù Lý Nhân Nghĩa có mạnh thế nào, họ đâu biết liệu ông ta hay người nào khác sẽ là kẻ chiếu tướng.

    Gả con gái cho nhà nào đồng nghĩa với việc chèo chung thuyền với người đó, thà rằng cho con gái họ thử vận may trong đợt tuyển tú nữ lần này còn hơn đánh cược một cách bừa bãi.

    “Nào mọi người, không cần căng thẳng như vậy! Ta đùa chút vậy ấy mà!”

    Mạn Quân cất tiếng cười phá tan bầu không khí đang dần ảm đạm. Lời nói của anh như ngọn lửa thắp lên tinh thần bọn họ, chẳng mấy chốc bữa tiệc lại trở nên náo nhiệt.

    Ở phòng khác, các bà các cô cứ ngó nghiêng sang phòng các ông, tò mò không biết bên ấy đang nói gì mà lại rôm rả như vậy. Riêng Mai Hồng lại đứng ngồi không yên, sự lo lắng lộ rõ trên gương mặt hiền từ. Trong khi đàn bà con gái xung quanh vừa thưởng thức món ăn, vừa trò chuyện rôm rả thì bà chỉ mong sao cho buổi tiệc chóng tàn, ngày đêm qua mau.

    Bình Nhi gắp cho u mình một miếng thịt chấm sẵn nước mắm, ân cần nói.

    “U ơi, u ăn đi, thầy sẽ không sao đâu.”

    Mai Hồng bất ngờ quay sang nhìn đứa con gái lớn, hỏi nhỏ.

    “Con biết? Ai nói cho con biết?”

    “Dạ không ai nói cả. Do con tự đoán ra, thầy đã cáo quan, nay nhà ta lại được mời tham gia bữa tiệc chung với các quan lớn thế này…”

    “Suỵt!” Mai Hồng đưa ngón tay lên miệng một cách nghiêm nghị rồi lắc đầu thở dài. “Con là con gái, sao lại nghĩ những chuyện này làm gì? Phụ nữ có đức không nên có tài. Con nhớ kĩ điều đó. Chuyện vừa rồi không được nói với ai. Hiểu chưa?”

    “Nhưng thầy Mộc vẫn thường bảo con…”

    “U không biết trước đây con theo thầy cư xử thế nào nhưng đã vào nhà ta thì phải cư xử cho ra vẻ một tiểu thơ khuê cát. U không muốn nhắc đến việc này lần nữa, con ăn đi.”

    Giọng Mai Hồng khi đáp rất nhẹ nhưng lại không dễ chịu chút nào, còn có chút lạnh lùng, xa cách. Bình Nhi biết mình đã lỡ lời nên đành im lặng tập trung dùng bữa. Nếu có Như Y ở đây, bà ấy chắc chắn sẽ so sánh cô với con bé. Trước đây cô từng thắc mắc tại sao một bé gái xuất thân trong một gia đình bình thường lại có thể có được cung cách xử sự đúng mực như vậy, lại còn học hỏi rất nhanh. Giờ đây cô đã biết, hoá ra đâu chỉ là một bé gái bình thường mà bé gái thoạt trông vẻ ngoài mới chín mười tuổi ấy lại là Thánh nữ tương lai của Vũ tộc, nếu như người của Vũ tộc không làm phản sau khi u Như Y mất, hẳn cô bé sẽ không lưu lạc đến mức này, trở thành một công cụ trong kế hoạch của các tộc, như cô.

    Bản thân cô cũng không muốn trở thành công cụ, nhưng trong kế hoạch này, cô biết mục đích chính là tiêu diệt Cao tộc. Cô tự nhủ chỉ cần loại bỏ được cái tộc đáng ghê tởm đó, trả thù cho u thầy và anh cả thì cô sẽ rời đi, đi đâu cô không biết, chỉ cần không còn ở trên mảnh đất Đại Việt này nữa thì có lẽ sẽ giúp cái quá khứ cứ mãi ám ảnh cô bị bỏ lại phía sau. Mà cô sẽ không đi một mình, sẽ đi với Mộc Kha. Cô không biết tâm tình hắn từ trước đến nay như thế nào, hắn là người đứng giữa, giúp tộc khác diệt tộc mình, hắn có suy nghĩ như thế nào? Hắn kể Cao tộc giết u hắn, hắn hận, nhưng dù sao hắn cũng là ruột thịt của Cao tộc. Cho nên đi đến quyết định ngày hôm nay, hắn đã bao giờ hối hận chưa?

    Mộc Kha… Cao Minh Vệ… Rốt cuộc hắn đang nghĩ gì trong đầu, dù là trong hoàn cảnh nào, tại sao hắn cứ luôn mỉm cười hoà ái như vậy? Ước gì cô biết được con người thật của hắn, ước gì…

    “Ngọc Phiến, Ngọc Phiến!”

    Mai Hồng huých nhẹ cùi chỏ vào cô, ra hiệu cho cô nhìn ra ngoài sân. Bấy giờ cô mới ý thức được mình không còn tên là Bình Nhi nữa mà là Ngọc Phiến. Mau chóng lấy lại ý thức, theo hướng u cô nhìn ra phía sân vườn ngập nắng liền trông thấy một thiếu niên cao ráo, bảnh bao, vận trên mình chiếc áo sam đẹp đẽ đang đứng chăm chăm nhìn mình. Cô bất giác rụt cổ lại, né tránh ánh mắt phức tạp của anh.

    “Cậu, cậu đang nhìn gì vậy ạ?”

    Nguyễn Khánh đi theo sau tò mò hỏi, đoạn nhìn theo hướng Mạn Quân đang nhìn, chỉ thấy đàn bà con gái đang dùng bữa, có gì đang xem đâu, mà nhìn kĩ hình như phát hiện thiếu gia nhà y đang để ý một thiếu nữ trạc tuổi.

    “Cậu, cậu thích cô ấy à?” Khánh hỏi thẳng.

    Mạn Quân không thèm nhìn y lấy một cái, hừ mũi đáp, “Ta mà thích cô ta, ta đi bằng đầu.”

    Nói rồi, anh thẳng lưng bước đi, nét mặt vẫn giữ nguyên vẻ đăm đăm như lúc nhìn cô ban nãy. Khi anh đi rồi, cả cái phòng ăn cứ rôm rả hết lên, bàn tán xem rốt cuộc ban nãy cậu Đinh, thiếu gia hào hoa nhà này vừa để ý ai mà trông có vẻ suy tư như vậy. Riêng Mai Hồng thì tặc lưỡi, lắc đầu.

    “Cậu Đinh thì cậu Đinh, ai lại khi không nhìn chằm chằm trong lúc đàn bà con gái đang dùng bữa như thế. Thật…”

    Rồi bà lại quay sang nói nhỏ với cô con gái mặt mày lấm lét ngồi cạnh.

    “Sau này nếu có gả con thì phải chọn một người có ý tứ hơn cậu ta. Ừm… Phải tốt hơn, tốt hơn. U đã nghĩ kĩ rồi, đợi con hết bệnh, bây giờ con mười bốn, sang năm hoặc năm tới nữa có thể lấy chồng rồi.”

    Bình Nhi nghe thế thì giật thót nhưng không dám quá manh động, vội gác đũa, nắm tay Mai Hồng.

    “Kìa u… Con mới về nhà mình không bao lâu, chưa kịp trả hiếu cho u thầy, nào đâu dám nghĩ tới chuyện đó. Hay là… Hay là… Thầy u cho là con phiền phức quá nên không muốn con ở cùng thầy u nữa không?”

    “Cái con bé này, con nói bậy bạ gì vậy? Phải thương con thì thầy u mới nhận nuôi con, sao con lại tự ti như thế? Mạng thầy u là do con cứu, thầy u cũng chưa nuôi con được bữa nào, con đâu cần phải báo hiếu. Mấy hôm này u bắt con học thêu thùa, nấu ăn là vì để sau này con có lấy chồng, không phải chịu thiệt thòi. Cũng không vì con về nhà ta ở mà bỏ lỡ việc chung thân đại sự của một đời con gái. Con hiểu không?"

    “U đừng nói thế, nếu không nhờ thầy u không ngại gian lao tìm người chữa trị, con đã không được như hôm nay. Nhưng u ơi, con xin u, cho con được sống ở nhà mình lâu lâu một chút để kịp chăm sóc thầy u, u nhá!”

    Mai Hồng chớp chớp mắt ra chiều khó xử rồi cũng gật đầu cười hiền từ.

    “Ừ, để u về nói lại với thầy. Chỉ sợ con thiệt thòi.”

    “Con không sợ. Được sống với u thầy, con không thấy thiệt thòi gì cả.”

    “Được rồi, tiếp tục dùng bữa đi con. Mọi người sắp ăn xong cả rồi kìa.”

    Sau khi mọi người trong phòng nhỏ dùng bữa, gia nhân trong nhà liền xuất hiện dọn hết mâm bàn. Theo chỉ dẫn của gia nhân trong nhà, mọi người được đưa sang hoa viên ngắm cảnh. Lúc đầu ai cũng phản đối vì đang đông lạnh lẽo, hoa đã rụng, sen đã tàn, lấy đâu ra cảnh để thưởng thức. Nhưng gia nhân trong nhà chỉ cười và bảo mọi người đi theo nên ai nấy đều miễn cưỡng giắt tay nhau đi.

    Đinh phủ rộng lớn, ai cũng đi mỏi cả chân mà vẫn chưa đến nơi. Băng qua mấy dãy nhà mái ngói xanh tráng lệ, vòng sang mấy khúc hành lang quanh co trong hẻm lại phải băng qua một khu vườn hoang, cây cối thưa thớt lại nhuốm màu lạnh lẽo nên tất cả đều có chút lo sợ.

    “Này, đằng ấy không nhầm đường ấy chứ? Sao trong phủ lại có nơi tồi tàn, vắng vẻ như vậy?” Một người trong số những phu nhân quyền quý lên tiếng.

    “Dạ không nhầm đâu ạ! Con ở phủ này làm việc đã ba năm rồi, các bà các cô cứ yên tâm theo con ạ! Sắp đến nơi rồi ạ!”

    Mọi người nghe vậy thì cũng im lặng, xoa xoa hai tay vào nhau để giữ ấm. Mai Hồng cũng có chút lo lắng, quay sang nhìn Bình Nhi, trông cô vẫn bình tĩnh, lại nhớ đến bản lĩnh của con gái mình trước đây nên cũng yên tâm phần nào. Dù sao họ cũng ở trong khu vực Đinh phủ, những ngưởi này đều là vợ và con của quan chức quyền quý, ai dám làm gì họ chứ.

    Bình Nhi cẩn thận dìu u bước qua con đường đất đá gồ ghề, khung cảnh xung quanh hoang tàn hơn rất nhiều, chẳng có gì là giống với Đinh phủ cả, lại nhớ mấy hôm ở Mộc phủ, Mộc Kha có kể lúc Đinh phủ mới được dựng, Đinh gia về ở không lâu thì cách hôm lại có trộm cướp. Thăng Long khi ấy mới được lập nên nên rất loạn, khi chưa trở thành kinh đô Đại Việt, chỗ này là nơi chứa chấp lưu dân cùng những kẻ nghèo khổ, thiếu thốn. Việc những người giàu ở Hoa Lư theo đức vua về đây định cư như miếng mỡ trong mắt mèo vậy. Ban đầu chưa ai ý thức được điều này nên cũng chẳng đề phòng gì, mà Đinh phủ là nạn nhân lớn nhất. Thế nên việc người Đinh gia cứ cách tháng là đi phân phát thức ăn cho người nghèo đói, có người nói là họ có lòng từ bi, có người nói họ muốn phô trương thanh thế. Mà đúng thế thật, thậm chí cố đô Hoa Lư, người ta còn biết đến Đinh phủ.

    Nhưng trộm cướp thì có kẻ bất đắc dĩ, có kẻ lại có sẵn dã tâm, xem trộm cướp là miếng cơm nuôi thân. Hôm nay Đinh phủ mở tiệc chiêu đãi người giàu, quả là miếng mồi béo bở.

    Nhưng chuyện này chỉ có mỗi Bình Nhi nghĩ tới. Lúc trước ở doanh trại bọn người Hán cũng được nghe nhiều chuyện trên đất của bọn chúng. Ở bên ấy còn lâu mới có chuyện đi ngủ không cần đóng cổng như bên này, sơ suất một chút là mất gà mất chó, mất mạng cũng là chuyện thường. Có điều đã rất nhiều năm trôi qua rồi, Bình Nhi không rõ con người đã trở nên tốt hơn hay xấu đi nữa, hoặc có thể do cô nghĩ nhiều thôi.

    Đột nhiên có người bảo muốn đi về, rồi càng thêm nhiều người nữa. Khi bọn họ chưa kịp ngoảnh đầu lại thì từ trên cây bỗng có người phóng xuống, dùng vũ khí không chế hết tất cả bọn họ. Tiếng la hét vang lên thất thanh nhưng chưa được bao lâu thì bị một tên cướp doạ cho xanh mặt.

    “Con la nữa tao cắt lưỡi!”

    Rồi hắn tiến lại gần gia nhân kia, ngông nghênh hỏi.

    “Sao rồi, đủ cả chứ?”

    “Yên tâm, giữ lũ này làm con tin, tiền chuộc đủ để các anh tiêu xài cả đời.” Gia nhân kia nghiễm nhiên đáp.

    Nói xong, cả bọn phá ra cười. Từ trong đám người bị bắt, bỗng một người đàn bà ăn mặc sang trọng chỉ tay vào gia nhân nọ quát.

    “Thì ra là mày! Mày đồng loã với bọn cướp! Chồng bà mà biết thì mày sẽ không yên đâu!”

    Tên gia nhân liếc mắt nhìn bà ta một cái rồi thì thầm với tên đầu sỏ đứng đối diện. Hắn nhìn y phì cười rồi ra hiệu cho hai tên đàn em kéo bà ta đi.

    “U ơi! U! Các người thả u tôi ra! Thả ra!” Cô gái đứng cạnh người đàn bà ra sức kéo tay u mình, khóc lóc la gào.

    Tên cầm đầu bỗng lại gần cô gái, dùng ánh mắt dung tục lướt qua người cô rồi chỉ tay ra lệnh cho bọn đàn em.

    “Đưa nó đi luôn đi! Tụi mày đừng có đụng gì, chốc nữa tao xử trước!”

    Dứt lời, hai tên đàn em khác liền đi đến kéo cô gái. Người đàn bà la khóc níu lấy tay cô gái thì bị một tên đứng gần thô bạo tát cho một cái điếng người. Khi hai người họ bị giải đi, những người khác chỉ biết ngồi co cụm với nhau thút thít, không dám làm gì manh động.

    Mai Hồng nắm chặt tay Bình Nhi, tay và cả người bà run bần bật, mồ hôi lạnh ướt cả lòng bàn tay, đủ để thấy rõ bà đang sợ hãi thế nào. Thế nhưng, trái với thái độ sợ sệt của những người khác, Bình Nhi lại rất bình tĩnh, cô chăm chú quan sát từng kẻ như để lưu lại hết gương mặt của bọn chúng vào trong đầu, ánh mắt gợn đục trở nên lạnh lẽo.

    Hành động khác thường ấy của cô bị tên cầm đầu chú ý. Hắn hạ cái rìu đang vắt trên vai chống xuống đất rồi chỉ thẳng vào mặt cô.

    “Mày… Ra đây.”

    “Con ơi…” Mai Hồng giật mình siết chặt tay cô, lắc đầu nhìn bọn cướp. “Xin đừng bắt con tôi. Tôi xin các ông!”

    “Đừng nói nhiều! Tụi mày lôi nó ra đây!”

    Một tên đàn em đứng gần cô nhất hung hăng xô Vũ phu nhân ngã nhào ra đất.

    “U!” Bình Nhi vội chạy đến đỡ bà.

    “Mày đi theo tao!”

    Tên đàn em túm lấy áo cô định kéo đi nhưng chưa kịp làm gì đã bị cô đá bay ra xa. Những người khác trố mắt nhìn cô. Chỉ một cú đá trông bình thường mà tên cướp lại văng như một hòn đá.

    “U ơi! U có sao không?” Mặc kệ những kẻ khác, Bình Nhi lo lắng đỡ Mai Hồng dậy.

    Quá bất ngờ, tên cầm đầu cùng những người khác chết trân tại chỗ. Mãi khi cô dìu Vũ phu nhân đứng dậy, bọn chúng mới lại nhào vào lôi cô đi. Lúc này Bình Nhi không nhẫn nhịn nữa, trực tiếp dùng tay đấm thẳng vào cằm một tên đang lao đến, đoạt gậy gỗ trên tay hắn rồi phan vào đầu tên đứng cạnh làm cho hắn bất tỉnh.

    Tên cầm đầu kinh hãi trố mắt nhìn cô rồi hùng hổ ra lệnh cho lũ đàn em.

    “Chúng mày nhìn cái gì? Xử nó cho ông!”

    Chỉ một tiếng hô, cả đám đàn ông mười mấy tên cùng một lúc vung vũ khí lao vào một cô gái nhỏ nhắn chỉ cao vừa quá vai bọn chúng. Nhưng ngoại hình không đi đôi với năng lực. Cô thoăn thoắt đạp lên cây cao đứng cạnh, trở mình giáng vào đầu một tên. Máu từ đầu và lỗ tai hắn bắn ra khiến đám đàn bà con gái la hét khiếp đảm.

    “Còn đợi gì nữa? Mau chạy đi!” Bình Nhi sốt ruột hét.

    Nghe tiếng thúc giục của cô, nhân lúc cả lũ cướp đang tập trung vào Bình Nhi, ai nấy đều thi nhau bỏ chạy. Họ phải chạy về báo tin để gọi người đến cứu, không có con tin cô sẽ dễ dàng ứng phó hơn nhiều. Trong khoảnh khắc, gương mặt cô hiện rõ sự hài lòng đầy khó hiểu nhưng rồi mau chóng tắt vụt đi khi thấy Mai Hồng còn đứng trơ người ra đó.

    Bình Nhi cầm gậy gỗ đục vào mũi và mặt một tên, dùng hết sức đánh thẳng vào đầu hắn. Chiếc gậy gãy tan tành, cô lại thét.

    “U! Chạy đi! Chạy đi u!”

    Mai Hồng dù đang rất sợ hãi vẫn mím môi nhìn cô lắc đầu, nước mắt lăn dài trên má. Phát giác mẫu thân cô vẫn còn có mặt ở đây, một tên cướp bỗng đổi hướng nhắm thẳng về phía Mai Hồng. Hắn giơ cao thanh đao sáng loáng giáng thẳng xuống đầu bà, Mai Hồng chưa kịp hét lên, tên cướp đã bị đánh trọng thương nằm lăn một chỗ.

    “Làm thế nào mà nó…” Tên đầu sỏ sững sờ nhìn cô.

    Rõ ràng lúc nãy hắn thấy cô bị đàn em của hắn bao vây, làm sao trong chốc lát có thể xuất hiện ở chỗ kia chứ?

    “U chạy đi! Mau chạy về báo tin cho mọi người đi!” Bình Nhi nóng lòng giục bà.

    Mai Hồng kiên quyết lắc đầu, nhăn nhó khóc, “Không được, con là con gái u. U không thể bỏ con!”

    “U mà ở lại thì hai người sẽ cùng chết!”

    Bình Nhi chưa kịp nói hết thì một viên đá bỗng bay sượt qua đầu cô. Liền kề sau đó, một vật nhọn dài lao thẳng về phía Mai Hồng. Lấp tức, cô dùng tay đẩy Mai Hồng ra, tay còn lại mạnh mẽ hất văng vật đó, để lại trên cánh tay một vết cứa sâu, máu từ vết thương mon men chảy xuống cổ tay. Mặt đất sỏi đá dưới chân cô liền nhuốm đỏ.

    “Cái Phiến!” Mai Hồng hét lên.

    Từ đằng xa, người đàn bà và cô con gái bị bắt đi vừa nãy bỗng thất thểu chạy ra.

    “Vũ phu nhân!” Người đàn bà run rẩy gọi Mai Hồng.

    “Hai người giúp ta đưa u chạy với! Nhanh lên đi!”

    Hai người nọ răm rắp gật đầu rồi kéo tay Mai Hồng rời khỏi. Mai Hồng vừa khóc vừa đi theo hai người họ, bịn rịn quay lại nhìn con gái mình. Người vừa đi không bao xa, Bình Nhi lập tức triển khinh công, bay thẳng lên lùm cây cao. Bọn cướp ngỡ ngàng trông như gà mắc thóc rồi lại nhìn sang đại ca của bọn chúng, thấy hắn cũng đang trợn mắt há mồm không nói nổi lời nào.

    “Đai cạ! Làm sao bây giờ?”

    “Leo lên cây! Tụi mày leo lên cho tao! Phái bắt cho bằng được ả! Tụi bây! Xông hết lên!”

    Cả đám liền vắt vũ khí vào quần rồi bám người vào thân cây. Nhưng chưa leo được bao xa thì hết người này lại người khác rơi xuống. Thân cây thẳng tắp lại không có điểm tựa, cây dừa còn dễ leo hơn nhiều.

    Khi cả lũ còn đang chật vật quanh gốc cây thì từ trên cao, một vật sáng chói bỗng găm thẳng xuống mặt đất với tốc độ kinh hoàng, thổi bay hết những người đứng xung quanh. Bình Nhi thả người đáp xuống, đưa tay rút vật đó ra. Kim Quang kiếm vừa được nhấc lên, bắt được ánh nắng thì run bần bật như biểu lộ sự thoả mãn. Kiếm khí vàng chói như hơi lạnh toả ra, lưỡi kiếm sáng choang. Cô hào hứng vung kiếm, kiếm không chạm người mà quét qua kẻ nào thì trên người kẻ đó liền để lại dấu tích bị chém, quần áo rách bươm. Ai cũng kinh hãi, cho là đã gặp phải người bọn chúng không nên đụng độ, từ mãnh thú hung hãn bỗng như hoá sung, rụng như mưa, không ai dám tiến lên nữa cả.

    “Đại ca! Em chịu… Nó như không phải người vậy!”

    “Đúng đấy anh! Bọn em thua… Anh lên đi!” Một tên khác xúi giục.

    “Chúng mày! Được! Để tao!”

    Nói rồi, tên đầu sỏ vừa gào vừa lao đến. Hắn vung rìu chém nhưng cô mau chóng né được, chỉ không ngờ có sau lưng minh có một kẻ phục sẵn, đợi lúc cô thiếu phòng bị thì đâm có một nhát. Khi cô định nâng kiếm đỡ thì lưỡi kiếm đã gần kề, trước mặt cô tên tướng cướp lại vung một chiếc rìu bổ củi đầy man rợ, trong tình cảnh này cô chỉ có thể dùng phép làm cả hai bất động, nhưng như vậy sẽ bị lộ thân phận. Nếu cô bị lộ thân phận, cô sẽ phải giết hết những người chứng kiến cảnh ấy, nghĩa là giết hết đám lưu manh đáng chết này.

    Nghĩ rồi cô thấy mạng mình vẫn quan trọng hơn, bèn giang hai tay định chạm vào chúng thì bất ngờ hai thanh kiếm bỗng từ đâu phóng đến xẹt ngang tay hai tên cướp khiến chúng chới với bật ngược ra sau. Chiếc rìu chuẩn bị rơi xuống đầu cô thì bỗng một người lao đến ôm cô ngà nhào ra đất, dùng tay ân cần đỡ phía sau đầu cô, tránh cho cô bị va đập.

    Người dịu dàng và xuất hiện cứu cô đúng lúc như thế chỉ có thể là Mộc Kha nhưng khi cô ngước lên thì chợt nhận ra không phải.

    “Không sao chứ?” Mạn Quân lo lắng cúi xuống nhìn cô rồi quay đầu lại nhìn lũ cướp.

    Đằng sau lưng anh, cô nghe thấy tiếng đánh nhau. Chắc là anh đã dẫn người tới, đoán chừng không bao lâu sau, bọn cướp sẽ bị bắt gọn ghẽ.

    Quả nhiên, không quá nửa nén nhang, bọn cướp đã quy hàng. Tất cả bị gô cổ trói quỳ thành hàng tại chỗ. Mạn Quân bước qua một lượt nhìn kĩ gương mặt từng người, không thấy ai quen cả thì mới sinh nghi, cất tiếng hỏi.

    “Ai là thủ lĩnh?”

    Cả đám lén`lút nhìn nhau, một tên lên tiếng.

    “Ta!”

    “Tốt lắm! Này ông chú, ai chỉ ông lối vào đây vậy?”

    “Bọn ta tự vào.”

    “Xàm xí! Đừng hòng lừa ta, chỗ này hoang vắng nên ta cho người đặt rất nhiều bẫy. Nhất định phải có kẻ dọn đường sẵn thì các ngươi mới thuận lợi vào đây được. Nói! Là ai?”

    Tên cầm đầu nhất quyết không nói. Hết cách, Mạn Quân đành ra hiệu cho Khánh. Khánh gật đầu, định tiến lại chỗ tên đầu sỏ thì Mạn Quân liền ngăn cản.

    “Ấy đừng… Chọn tên nào nhát gan chút. Đỡ tốn nước bọt.”

    Khánh nghiêm túc gật đầu, đảo một vòng xem mặt từng tên, cuối cùng chọn ra một tên trông to con nhất bọn nhưng hai tay thì lại đang run lẩy bẩy.

    “Ngươi, mau nói ai dẫn các ngươi vào đây? Nếu khai ra sẽ được giảm tội.”

    Tên ấy lén lút nhìn Khánh rồi lại nhìn sang đại ca của mình, tên ấy lườm một phát, hắn tuyệt nhiên không dám nói nửa lời. Khánh hừ mũi quay lại nhìn Mạn Quân, thấy anh gật đầu một cái, y ngắn gọn hạ lệnh.

    “Vả mồm.”

    Hai người đứng sau Khánh vâng một tiếng rồi đi đến thay phiên nhau tát vào mặt tên cướp kia.

    “Không được dừng, vả tiếp cho ta!”

    Khánh nghiêm nghị quát, giọng nói lạnh như tiết trời đương đông khi ấy bất giác khiến Bình Nhi rùng mình. Cô bấu hai tay vào nhau định xoa cho ấm thì vô tình chạm phải vết thương. Cô khẽ thốt lên, âm thanh bé bé ấy lại lọt vào tai Mạn Quân. Anh liếc mắt nhìn cánh tay đỏ thẩm được buộc sơ bằng miếng vải trùng màu với bộ quần áo anh đang mặc, bâng quơ hỏi.

    “Có cần ta xé nốt tay áo còn lại băng cho cô không?”

    “Không cần đâu, giờ tôi về nhà gọi đại phu đến khám là được rồi.”

    Nói rồi cô toan bỏ đi thì bị Mạn Quân chặn lại, lý sự.

    “Ai cho cô đi? Cô phải ở đây đợi bọn chúng khai ra chủ mưu, cô nhận diện rồi mới được phép đi.”

    Bình Nhi nhíu mày nhìn tên cướp bị vả bán sống bán chết mà vẫn không khai, bèn châm biếm nói với Mạn Quân.

    “Đợi ngài tìm được chủ mưu, tôi chưa kịp nhận diện đã chết vì mất máu rồi. Tôi thấy cách này không khả thi, hay là vậy, lúc nãy không phải có một mình tôi thấy mặt gia nhân đó. Giờ ngài hỏi những người đi cùng tôi ban nãy rồi nhờ hoạ sĩ vẽ lại gương mặt tên ấy là xong chuyện thôi. Không cần tra khảo nữa, dù gì chúng cũng chẳng chịu nói. Giải quyết xong rồi, Đinh công tử, tôi xin phép về trước.”

    “Khoan đã.” Mạn Quân thôi chống cằm suy nghĩ, tiếp tục chặn trước mặt cô, phân bua. “Ta thấy cách này của cô cũng hay, nhưng ngặt nỗi bây giờ chẳng ai còn đủ bình tĩnh ngồi miêu tả mặt mũi hung thủ để vẽ lại cả, còn bận khóc lóc đằng kia. Chỉ còn mỗi… Cô…”

    Bình Nhi trợn mắt thở hắt ra, cố nén cơn đau đi lại chỗ bọn cướp. Thấy cô bước đến, bọn chúng đột nhiên giật thót, luống cuống né né tránh tránh, không dám đối mặt trực diện với cô. Không ngờ mới thấy chút chuyện lạ, cô chưa kịp làm gì nhiều mà chúng đã sợ như vậy, thế mà cũng đòi làm cướp.

    “Các người làm gì vậy? Các người là cướp sao lại sợ tôi? Tôi không ăn thịt các người, các người không cần sợ. Ai cũng thấy rồi đấy, tên gia nhân các người cố sống cố chết không khai đã bỏ các người chạy thoát thân một mình rồi đấy. Việc gì mà phải nghĩa khí với hắn làm gì?”

    “Bọn ta không nghĩa khí, hắn nói nếu bị bắt chỉ cần không khai ra hắn, hắn sẽ tìm cách giúp bọn ta trốn thoát!” Một người bỗng lên tiếng.

    “Thằng Cạp! Mày muốn chết à?” Tên đại ca nghiến răng quát tháo. “Đúng là ngu như bò!”

    “Cậu ta không ngu đâu, phải nói là rất thông minh.” Mạn Quân từ phía sau chậm rãi bước đến, tiện tay nhặt một hòn sỏi dưới chân, vừa ngắm vừa nói. “Tra khảo chỉ là cho có, nếu đã xác định được là người Đinh phủ, ta cho gọi tất cả tôi tớ trong nhà ra kiểm tra là xong. Nếu thiếu mất ai thì hắn chính là đồng loã, nếu còn có mặt hắn, các ngươi không khai ra, hắn sống, các ngươi thì phải chết. Ta nhân từ, độ lượng mãi nhưng kẻ nào cũng lòng tham vô đáy, xem Đinh phủ này là mỏ vàng, lười biếng bất minh, thay phiên nhau trộm cướp! Vụ việc hôm nay đã đánh động tới người nhà của các quan lớn, ta không cho qua, bọn họ không cho qua, các ngươi chỉ có đường chết! Không những vậy còn phải lục tung ngóc ngách cả nước Đại Việt này, tìm cho được người nhà các ngươi an táng theo để dân chúng lấy đó mà xem gương mới phải tội. Ngược lại nếu khôn ngoan nói hết sự thật, ta không những giúp các ngươi giảm tội mà còn giúp các ngươi tìm một công việc đàng hoàng để các ngươi lo cho gia đình. Thế nào?”

    Nghe đến đây, tất cả đều có vẻ lo sợ, điều kiện Mạn Quân đưa ra cũng rất có lợi cho bọn họ. Dù là cướp nhưng không ai tự dưng có mặt trên cõi đời này, đều được thai nghén chín tháng mười ngày, đều có u thầy, đều có người thân. Làm cướp có thể là bất đắc dĩ nhưng người nhà thì họ vẫn phải bảo vệ.

    “Tôi khai tôi khai! Người dẫn chúng tôi vào đây là một người tên Đậu. Mấy hôm trước hắn tìm đến chỗ chúng tôi nói là có vụ làm ăn lớn, nói đã chán làm tôi tớ, muốn kiếm chút bạc trốn đi thật xa. Hơn nữa, hắn còn đặt trước tiền cho chúng tôi, bảo sau khi bắt người tống tiền thì đổ hết tội lên đầu Đinh thiếu gia.”

    Mạn Quân dóng tai lắng nghe từng lời tên ấy nói, ngay tắp lự gật gù.

    “Hoá ra là nhắm vào ta. Thế hắn cho các ngươi bao nhiêu?”

    “Một rương tiền đồng, chúng tôi để ở chỗ ở.”

    Tức khắc, Mạn Quân phái Khánh áp giải một tên cướp dẫn đường, đột phá sào huyệt. Sau khi tìm thấy rương tiền, Khánh cho người tải lên xe bò chở về Đinh phủ, kiểm tra kĩ lưỡng số tiền.

    “Bẩm cậu, con đã xem xong, nhìn sơ khoảng một trăm quan tiền ạ! Tất cả đều là Thuận Thiên đại bảo (1).”

    Mạn Quân nhíu mày thắc mắc, “Rương to lắm sao?”

    “Vâng, có những năm rương, có điều, rất có thể là tiền giả. Trong thời gian này ít nghe vụ trộm cắp lớn nào, cùng lắm là vài ba vụ lẻ tẻ, gộp lại chưa tới năm tiền. Cho dù là gia nhân ở lâu nhất trong phủ ta, trong suốt năm năm, không tính chi tiêu, nhiều lắm cũng chỉ tích góp được năm quan tiền.”

    “Hừm… Năm năm cho năm quan tiền, vậy một trăm quan tiền trong thời gian đó là không thể.” Mạn Quân nhẩm tính rồi bật cười nói với Khánh. “Khánh, ngươi mau đưa chúng đi giám định, không chừng lần này chúng ta không chỉ phá được một vụ cướp mà còn phá được một đường dây đúc tiền giả nữa.”


    (1): Đồng tiền được in theo niên hiệu Lý Thái Tổ lúc bấy giờ.
     
  13. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 32
    Đề nghị


    [​IMG]
    Mai Hồng đứng ngoài phòng chờ, hai hàng nước mắt lăn dài trên má. Vũ Hoài Nam đứng cạnh an ủi vợ, mắt cũng không ngớt ngóng vào bên trong.

    Cửa hé mở, một người đàn ông tóc hoa râm bước ra, tay xách theo một hộp gỗ hình chữ nhật, vuốt vuốt râu nhìn vợ chồng Vũ đại nhân.

    “Ông Vũ bà Vũ không phải lo lắng nữa, vết thương tuy sâu nhưng may được cầm máu kịp lúc, tôi đã băng bó kĩ lưỡng, những ngày này nên tránh ăn rau muống gây mưng mủ cũng như thức ăn có đặc tính nóng như thịt gà, gạo nếp, tránh cả thịt bò, thịt chó, trứng cùng các thứ đồ tanh như hải sản thì da thịt sẽ theo ngày tháng lành lặn, không để lại sẹo.”

    “Cảm tạ đại phu!”

    Đại phu vừa đi khỏi, hai vợ chồng liền đẩy cửa vào thăm cô. Được một lúc, ngoài hành lang chợt có tiếng người, người đó không ai khác là cậu cả của cái phủ này, người tổ chức buổi tiệc hoành tráng và cũng là người bắt được bọn cướp, giải vây cho cô kịp thời – Đinh Mạn Quân.

    Hai bên cúi chào nhau. Trao đổi vài câu, Mạn Quân bỗng mời Vũ Hoài Nam ra ngoài nói chuyện. Thính lực Bình Nhi tốt nên định nghe lén một chút, nào ngờ hai người họ kéo nhau đi dạo một khoảng xa nên cô chẳng thu thêm được tin tức gì.

    “Lúc nãy con nghe đại phu dặn rồi đấy, phải kiêng ăn đủ cả.” Mai Hồng rưng rưng nhìn con gái, nhẹ vuốt tóc cô. “Lần sau không được mạo hiểm tính mạng như thế nữa nghe không con? Nếu con có gì thì u…”

    Nói rồi, Mai Hồng đưa khăn tay chấm nước mắt, bịn rin nói.

    “U không chịu được nỗi đau mất con lần nữa đâu.”

    Bình Nhi thấy Mai Hồng rơi lệ thì vội an ủi bà, luôn miệng nói sẽ nghe theo lời bà, cùng cảm thấy thương xót cho bà. Bản thân cô hiểu hơn ai hết nỗi đau ấy sâu sắc đến cỡ nào, tột cùng bi ai đến nhường nào bởi chính cô cũng đã từng trải qua. Dù rằng giờ đây vết thương ấy đã lành hẳn nhưng mỗi khi nhớ lại không khỏi khiến bản thân bùi ngùi chực rơi lệ.

    Nghỉ ngơi đến chiều, cả nhà cô được xe ngựa của Đinh phủ đưa về, còn cả mấy cận vệ được phái đi theo bảo vệ ba người suốt dọc đường. Khi về đến phủ, Vũ Hoài Nam có ghé ngang phòng cô để thăm hỏi cũng như để nói với cô vài chuyện.

    “Trưa này Đinh công tử có nói riêng với thầy rằng muốn con đứng ra làm chứng vụ việc lần này.”

    “Thưa thầy, cướp đã bắt, chủ mưu đã chạy, vậy còn cần con làm chứng chuyện gì nữa ạ?”

    “Đã bắt được chủ mưu rồi.”

    “Nhanh vậy sao thầy? Còn chưa hết một ngày.”

    “Lúc nãy cho gọi các gia nhân tập trung hết ở sân, để những người đi cùng u và con ra nhận mặt. Đã chỉ ra được thủ phạm rồi.”

    “Thế nó có nhận tội không hả thầy?”

    Thầy cô chắp tay ra sau, nói với giọng suy ngẫm, “Không nói gì cả. Tất cả mọi người đều chỉ đích danh nó, nhưng nó thì lẳng lặng không nói gì.”

    “Vậy thì lạ thật thầy ạ!” Bình Nhi chống tay nghĩ ngợi. “Bắt cóc lộ mặt, còn không chịu chạy trốn mà vẫn ở lại phủ. Rốt cuộc hắn có mưu đồ gì? Có khi nào là bắt lầm người không hả thầy?”

    “Thầy cũng thấy lạ nhưng các bà các cô có mặt đều đinh ninh là hắn. Tạm thời Đinh công tử vẫn trói hắn ngoài sân, chưa giao quan phủ vội.”

    “Con thấy ít ra nên báo quan để quan giải quyết, để vậy không ổn thầy ạ! Vả lại trong chuyện này còn nhiều khuất mắt.”

    Vũ Hoài Nam thở hắt, đoạn chỉ tay vào cô nhắc nhở.

    “Con ấy, cái Phiến. Ở nhà thầy u hiểu tính con, con muốn tranh luận chuyện lớn chuyện nhỏ gì với thầy cũng được. Có điều ra ngoài phải cho ra dáng một cô cả, không được tụ tập với mấy bà tám bàn tán lung tung. Cái miệng hại cái thân, con phải nhớ cho thầy.”

    Bị thầy răn, Bình Nhi mau chóng cúi đầu đáp, lòng có chút bối rối.

    “Dạ vâng con nhớ rồi ạ! Con không dám để thầy phiền lòng.”

    Vụ Hoài Nam gật đầu rồi vỗ vai cô, “Thầy không trách con. Thầy Mộc thi thoảng ghé đây uống trà với thầy đã căn dặn hết rồi. Thầy hiểu ‘giang sơn dễ đổi, bản tính khó dời’. Con theo thầy con học đạo bao nhiêu năm nay, trèo đèo lội suối, sống cuộc sống dân dã thầy u hiểu cả, đã quyết định nhận con làm con tức cũng đã chấp nhận tính con nên con chớ có nghĩ nhiều. Kể ra thầy Mộc không có công sinh nhưng đã có công nuôi dưỡng con khôn lớn đến ngày hôm nay, khi nào vết thương lành hẳn, con hãy mang ít quà thầy u chuẩn bị sẵn, đến chỗ thầy con đáp lễ, ‘uống nước nhớ nguồn’ là đạo lý nghìn đời của dân ta, con không được quên.”

    Bình Nhi vội gật đầu vâng dạ, lòng cảm kích bội phần, dù chỉ là con gái nuôi nhưng bản thân cô lại được đối xử nhưng con ruột. Ngay cả cô khi lúc đầu bước chân vào Vũ gia cũng không nghĩ vợ chồng họ lại toàn tâm toàn ý lo nghĩ cho cô và Như Y như vậy. Hoá ra bọn họ nhận hai người bọn cô làm con không đơn giản chỉ là cho vui nhà vui cửa mà còn để làm tròn trọng trách của thầy u, điều đáng ra họ phải lo chu toàn được cho đứa con đã mất trước đó của họ.

    Đến đây cô chợt thắc mắc, không biết con gái họ làm sao mà mất sớm như thế, trước đây cô không tò mò nhưng bây giờ chợt muốn biết rõ về quá khứ của vợ chồng họ, chợt muốn quan tâm và san sẻ nổi đau họ đã và sẽ chịu.

    “Thưa thầy, con có thể hỏi…” Cô ấp úng. “Lần trước vào phòng sách con vô tình trông thấy bức tranh một bé gái. Đó có phải là con gái…”

    “Phải, con đoán đúng.” Vũ Hoài Nam thở dài. “Nó là con gái thầy u, tiếc là con bé yểu mệnh, năm bảy tuổi đã lìa trần.”

    “Thưa thầy, con đã thất lễ rồi ạ! Xin thầy đừng buồn.”

    Vũ Hoài Nam liền lắc đầu thở dài, hướng mắt nhìn về dãy núi xám xịt xa ngoài rặng cây trơ trọi.

    “Đã nhiều năm như thế, cũng thành sẹo rồi, không còn đau nữa. Con thắc mắc cũng là điều hiển nhiên thôi. Giờ thầy về phòng trước, con tranh thủ nghỉ ngơi lấy sức, cần gì thì gọi Loan nó làm hộ, con đừng động tay động chân.”

    Nói rồi, ông xoay người bỏ đi. Bình Nhi dõi mắt trông theo bóng lưng thẳng đứng toát lên vẻ nghiêm nghị mà cô độc, lững thững bước ra phía ngõ hẻm sân vườn rồi mất hút. Chỉ còn một mình cô ngồi lại đây, cảm giác trống rỗng tuy vẫn luôn trong lòng nhưng trong cái trống rỗng ấy bỗng như quẩn quanh đâu đó một luồn khí ấm, rất đỗi mông lung và nhẹ nhàng, tưa một đêm cuối đông ngồi huơ tay bên đám lửa cháy lộp bộp, bên tai là tiếng nói cười chưa dứt của những người thân quen.

    Cơ nhiên cô lại thấy bùi ngùi, nhìn đâu cũng thấy nhớ, cũng thấy nhớ nhà. Nhớ cái xoa đầu đầy thương yêu của anh cả, nhớ dáng thầy gầy gầy đứng cắt tỉa từng nhành hoa, nhớ cái khói lam chiều của u, dù đi chơi xa đến đâu, chỉ cần khói bốc lên cao, cô liền chạy như bay về ló đầu vào gian bếp xem u thổi lửa và ngồi chờ bát cơm nóng hổi được xới từ chính tay bà.

    Kể ra cô còn nhớ được đến đấy cũng hay. Những ngày hạnh phúc, giản đơn như thế đã trôi qua lâu lắm rồi, lâu đến nỗi chỉ e tất cả những gì vừa hiện ra trong tâm trí cô chỉ là mộng cảnh, là gia đình êm ấm mà cô tưởng tượng ra mà thôi.

    Bầu trời đang nắng bỗng ào một tiếng, khung cảnh trước mắt bỗng trở nên mơ hồ không rõ, mặt ao xao động, hơi đất bốc lên chiếm lĩnh cả bầu không khí u sầu.

    “Mưa đã rơi thất thường nhiều ngày rồi, ngươi đừng khóc nữa, kẻo lũ đạo sĩ lại mò về đây kiếm ăn. Phiền phức lắm!”

    Phan Luân không biết từ lúc nào xuất hiện bên cạnh cô. Y bắt chước cô ngồi trên bậc thềm, hai tay ôm gối, tay áo sắn cao để lộ hình xăm xanh đỏ, phóng mắt nhìn ra ngoài sân. Tóc y hơi ướt, chắc là cũng vừa tới thôi.

    “Sao lần trước lại cãi lời anh Kha? Nghe bảo bị anh ấy tát, đáng lắm!”

    “Ai kể với cô đấy?” Phan Luân giở giọng khó chịu, có điều phản ứng không gay gắt như thường thấy nữa.

    Bình Nhi không trả lời, định xem y sẽ làm gì, nào ngờ y vừa sừng cồ thì lại xìu xuống, chẳng làm mình làm mẩy như dạo mới gặp lại cô. Thấy cô không đáp, Luân rung đùi trợn mắt.

    “Là con hầu mới của Thánh nữ gì gì đó chứ gì. Cái con nhiều chuyện ấy ta ghim nó từ lâu rồi, có ngày biết tay ta.”

    Nghe câu từ thì đầy hăm doạ nhưng giọng nói thì lại yểu xìu, giờ cô mới lấy làm lạ, bèn huých nhẹ cùi chỏ hỏi y.

    “Nay có gì buồn sao? Ai làm cậu buồn à?”

    Ngày trước ở thành An Lạc Độc, y là con trời, muốn gì có đấy, thích gì có đấy không ai cản nổi. Chú y là Lạc tướng nắm giữ mọi quyền hành trong thành, đi đâu y cũng kể, cũng hống hách nên ai cũng sợ, ai dám làm cho y buồn.

    “Hôm nay là ngày giỗ của Nhất Tháp.”

    Phan Luân nói tỉnh như sáo dù ánh mắt giăng đầy khói, trông vô cùng ảm đạm. Bình Nhi có chút ngạc nhiên, rồi tựa như nỗi buồn cũng biết lây lan, cô không vội nói mà tĩnh lại một chút. Từ lúc gặp nhau, Luân lúc nào cũng cộc cằn với cô, dù rất tò mò lí do tại sao y nói Nhất Tháp chết là do cô, cô vẫn kiềm nén không hỏi. Nhưng hôm nay thì khác, lúc này có vẻ là thời điểm thích hợp.

    “Tôi có thể đi thăm mộ cậu ấy được không?”

    “Không còn xác thì làm sao có mộ.” Luận nhếch môi cười buồn, đoạn chống tay lên trán, chậm rãi nhắm hai mắt lại.

    “Sao lại không có xác?” Bình Nhi khẽ thốt, một nỗi chua xót, đắng cay trào dâng trong lòng.

    Luân chậm rãi mở mắt, liếc mắt nhìn sang cô. Đôi mắt dài hẹp, sắc lạnh như lưỡi gươm cứ chòng chọc về phía này, dù nhuốm màu u tối nhưng vẫn toát lên sự ngạo nghễ thông thường, trông vừa lạ mà lại vừa thân.

    “Yên tâm, cậu ấy không chết thảm, ngược lại còn rất huy hoàng. Cậu ấy không phải yêu, cũng không phải người, là một kẻ sống bất tử. Người đặc biệt như cậu ấy, mất đi một cách đặc biệt cũng không có gì lạ.”

    “Thế còn bài vị?”

    “Có, ở An Lạc Độc.” Luân mệt mỏi gật đầu, hỏi nhỏ. “Muốn đi sao?”

    Không để cô tiếp lời, y đột ngột đứng dậy, thở hắt một hơi, từ trên cao hé mắt nhìn xuống cô. Dường như đã lấy lại tinh thần, y lại bắt đầu nói mỉa.

    “Chừng nào chưa xong việc được giao thì chừng đó không được bước chân vào An Lạc Độc. Nhưng với bản lĩnh như cô, ta nghĩ cả đời này tên ấy cũng không thể làm vua.”

    “Y là Thái tử, chỉ cần giữ y tránh khỏi việc bị kẻ khác hãm hại, làm vua là điều tất yếu.” Trước sự khiêu khích của Luân, Bình Nhi bình tĩnh phản bác.

    Luân phá lên cười, đập đập tay vào đùi. Mấy chiếc vòng đồng trên tay y như cũng hưởng ứng, phát ra những tiếng leng keng vô cùng quen tai.

    “Bình Nhi, cô tưởng bây giờ còn là Bắc thuộc, muốn giết ai thì giết sao? Sống ở thời này, muốn sống sót, ăn thua là nhờ cái đầu. Giả sử sắp tới cô có tìm cách cùng y chinh chiến nơi sa trường, vậy còn ở chốn quan trường, hở chút là động tay động chân, cô có thể làm gì đây? Vì chút chuyện cỏn con lần trước mà suýt nữa đã giết luôn người ta, giờ một hai lên tiếng bảo vệ, làm gì cũng liên luỵ người khác. Sống đến giờ này không thấy nhục nhã ư?”
    Ngoài trởi, mưa đã ngừng rơi. Tia nắng le lói cố xuyên qua đám mây cuối đông, rọi xuống mặt sân ướt đẫm, lấp lánh trong ao sen là mấy lá sen tàn, trên lá sen, nước đọng óng ánh như giọt lệ. Có điều, lệ trên mặt ai kia đã ngừng rơi từ lâu.

    “Tỉnh lại đi, cô không làm được đâu! Cô là người của quá khứ rồi, ngủ từng ấy năm, mất chừng ấy thời gian là sống chậm lắm rồi. Cô không đấu lại những mưu mô đê hèn của lũ gian thần đâu. Không thế!”

    “Vậy thì đã sao?” Bình Nhi chậm rãi ngước nhìn y, đối mắt thoáng đục thoáng trong, thoáng cất tiếng nói. “Tớ không làm thì ai sẽ làm đây? Cậu ư? Cậu cũng đâu có khả năng đó. Trước đây tôi làm việc cho yêu giới là vì muốn giữ cái mạng, muốn trốn thoát Cao tộc, nhưng giờ Cao tộc thất thế rồi, thời thế thay đổi rồi, có cơ hội diệt chúng sao tôi lại không nắm bắt chứ?”

    “Tự tin gớm nhỉ? Có ngu không? Cả đời làm con rối cho người ta giật dây, thấy vui lắm à?”

    “Chỉ cần xong chuyện làn này, tôi sẽ tự cắt dây. Sau đó, cái chết của Nhất Tháp, cậu có muốn nói cho tôi biết hay không thì tuỳ cậu.”

    Dứt lời, cô ngoảnh mặt bỏ đi, cô không hiểu, muốn nói chuyện một cách bình thường với y, sao mà khó quá vậy? Sao lần nào y cũng dùng giọng điệu khinh thường, khiêu khích ấy với cô? Nhất Tháp cũng mất rồi, hai người họ không thể trở về như xưa sao?

    “Cô cả ơi cô cả!”

    Vừa định ra ngoài đi dạo cho khuây khoả, Bình Nhi bất ngờ bị tiếng kêu của Lục Loan giật ngược, cô dừng chân ngay lối rẽ ra cửa sau sát nhà kho, chớp mắt hỏi.

    “Có chuyện gì thế em?”

    “Dạ nhà mình có khách, ông bảo em dặn cô về phòng đóng cửa nghỉ ngơi.”

    “Khách nào mà thầy không để ta ra chào hỏi thế em?”

    “Dạ là Đinh công tử ấy cô. Chắc ông lo cô bị thương, sợ cô đi lung tung, không giữ gìn sức khoẻ, không tiện tiếp khách.”

    Cô thoáng suy nghĩ, rất nhanh sau đó lại cười.

    “Thầy đã nói thế, ta không trái lời, tự ta về phòng, em tranh thủ sang ấy nghe ngóng giúp ta xem họ nói gì, nhé!”

    Lục Loan vâng lời đáp rồi bước nhanh đi. Cô thoáng lo, chỉ sợ Mạn Quân đã biết gì đó. Nghĩ lại chuyện tối hôm rồi, lúc cô và anh rơi xuống giếng đã thấy mặt nhau. Dù anh đã nói sẽ không truy tố nhưng cô vẫn nghi ngờ, biết đâu chừng lại lợi dụng chuyện đó gây khó dễ cho thầy và u cô thì sao.

    Bình Nhi thấp thỏm ngồi trong phòng. Đã một tuần hương trôi qua, không biết ngoài kia thế nào rồi, người ấy đã về hay là chưa? Cứ ngồi chờ tin mãi như thế, trong lòng cô cũng thấy bức rức, hôm nay bao nhiêu chuyện xảy ra, chẳng để cho người khác nghỉ ngơi lúc nào cả.

    “Cô cả!” Lục Loan nhanh nhẹn đẩy cửa bước vào.

    “Loan, sao rồi hả em?” Bình Nhi lập tức đứng dậy với vẻ mặt đầy mong chờ.

    “Dạ là về chuyện quan quyền. Hình như Đinh công tử đang cố thuyết phục ông trờ lại làm quan đấy cô.”

    “Vậy ư? Y có nói nguyên do không? Thầy ta đã nói gì?”

    “Dạ tất nhiên là thầy từ chối, rồi Đinh công tử bỏ về, hẹn dịp khác sẽ quay lại.”

    Hoá ra Mạn Quân có ý mời Vũ gia đến dự tiệc cùng các quan lớn là có ý này, định lôi kéo một người đã cáo quan trở lại làm việc cho triều đình. Chỉ e anh còn đang có âm mưu khác, định kéo thầy cô ngồi chung thuyền đây mà.

    Con người này nhìn vậy chứ không đơn giản vậy. Vỏ bọc anh dựng cho mình rất hoàn hảo, suýt chút nữa cô đã bị lừa, bề ngoài có vẻ là người “bụng để ngoài da” nhưng tâm cơ lại sâu hơn đáy giếng. Thế mà lúc đầu cô còn tưởng, cái danh Thái tử chỉ là để chơi cho có thôi chứ.

    “Mà cô cả, em còn nghe nói, hình như lần trước Đinh công tử có hỏi ông về việc gả cô và cô hai sang đấy đấy ạ!”

    “Cái gì? Hắn điên rồi ư?”

    “Dạ mà có lẽ là ngài ấy nói đùa thôi ạ! Vừa nãy em chỉ nghe nói qua chứ không đề cập sâu thêm.”

    Sắc mặt cô xám xịt đi, chậm rãi ngồi xuống chiếc ghế tựa đặt sát tường, thở dài.

    “Ta bệnh tật có thể không gả, nhưng Như Y thì có thể. Nếu y đã một lòng muốn chiêu mộ thầy ta, để giữ giềng mối này, hôn sự là cách ràng buộc dễ dàng nhất, cũng là con đường êm ái, thuận hoà nhất. Có điều…”

    “Có điều sao hả cô?” Lục Loan tò mò hỏi.

    Có điều anh là Thái tử, muốn cưới vợ buộc phải thông qua ý vua. Nếu đức vua cũng có suy nghĩ giống anh, cũng muốn thầy cô về làm quan cho triều đình nhà Lý, đây quả là cách tốt nhất, không thể có cách tốt hơn. Không chừng việc này là do đức vua đề ra, thầy cô được lòng dân như vậy, lại làm quan dưới tiền triều, nhà vua lo nghĩ cũng là chuyện hiển nhiên. Chỉ sợ đám quan chức trong triều lại vì chuyện này mà chỉa mũi dùi vào thầy cô.

    Cô nghĩ một hồi rồi nắm tay Lục Loan, nói nhỏ.

    “Ta có chuyện muốn nhờ em. Chốc nữa em biến thành ta ngồi trong phòng, ta ra ngoài một lát sẽ về ngay.”

    “Nhưng cô cả đang bị thương, cô muốn đi đâu? Có cần em gọi Luân đi theo cô không?”

    “Không cần. Em đừng bứt dây động rừng. Lát nữa ta biến thành em, nói đi mua đồ ăn về cho cô cả, chắc chắn không ai nghi ngờ.”

    Theo sắp xếp của cô, mọi thứ được dàn dựng ổn thoả. Thuật biến hình của Lục Loan rất tốt, từ vẻ ngoài đến giọng nói đều xác đáng là cô, nhưng giữ được hình dạng thế này trong bao lâu thì cô không chắc, phải đi nhanh về nhanh. Cô định rời chỗ này để sang tìm Mộc Kha, báo hắn biết kế hoạch có chút biến động, để hắn sớm nắm bắt tình hình mà kịp thời đưa ra biện pháp giải quyết.

    Bình Nhi viết chữ vào một mảnh giấy, xếp lại thành hình vuông rồi nhét vào ống tay áo. Khi cô ra ngoài, nếu ai có hỏi thì lấy đó cho họ xem, vờ như cô cả viết ra bảo mình đi mua đồ. Mọi chuyện diễn ra hết sức thuận lợi cho đến khi cô đi ra khỏi cổng, một giọng nam trong gọi giật cô lại. Cô hơi sượng người, vừa nghe đã biết đó là ai, không ngờ tên ấy chưa đi khỏi, vẫn còn nán lại trước cổng nhà cô.

    “Người kia! Ta bảo lại đây cơ mà.”

    Mạn Quân thản nhiên ra lệnh, có hơi khó chịu vì cô người ở chậm chạp của Vũ gia, gọi mãi mà vẫn không chịu quay đầu lại.

    “Khánh, ngươi qua đó gọi cô ta lại đây cho ta.”

    Nhận lệnh, Khánh tức tốc đi đến chỗ Bình Nhi lúc này đang trong bộ dạng của Lục Loan, lạnh lùng nhắc lại.

    “Này cô, thiếu gia nhà chúng tôi có chuyện muốn nói, phiền cô theo tôi sang đấy một lát.”

    “Nhưng cô cả sai tôi đi mua đồ, gấp lắm, không tiện nói chuyện. Nếu chậm trễ sẽ bị cô mắng, tôi không nán lại được đâu.”

    Bình Nhi đáp rồi toan bỏ đi, bất ngờ bị Khánh nắm lấy cùi chỏ, lòng thầm hoảng hốt, vội giật ngược ra. Do không khống chế lực đúng mức, Khánh không những bị bật ngược lại mà còn bị đau ở mấy ngón tay. Cảm thấy kì lạ, y túm lấy cô gái trước mặt lần nữa, định xoay cô lại thì nhanh như cắt bị cô chộp lấy tay, bẻ ngược ra sau. Biết đối phương không phải dạng vừa, Khánh vừa định động thủ thì lại bị Mạn Quân chạy đến can ngăn.

    “To gan, dám đụng đến người của Đinh phủ! Còn không mau tránh ra!”

    Nghe anh quát, cô đành thu tay lại, cúi mặt xuống đất. Rất nhanh sau đó, từ vẻ oai vệ, Mạn Quân chuyển sang hiền hoà trở lại, ôn tồn hỏi.

    “Cô là người hầu của cô cả nhà này à?”

    “Dạ phải.”

    “Ngẩng mặt lên ta xem.”

    Bình Nhi có chút do dự rồi cũng chậm rãi ngẩng đầu, cương nghị nhìn thẳng vào mắt anh, không chút e dè. Xưa giờ chưa có kẻ hầu nào dám nhìn anh bằng đôi mắt như vậy, đừng trước anh không khúm núm cũng sẽ tránh không nhìn trực diện vào mắt anh. Ánh nhìn trông vừa ôn hoà, vừa có chút tự đắc này bỗng làm anh nhớ đến một người, tuy trước mặt anh đây là gương mặt hoàn toàn xa lạ.

    “Nói ta nghe lúc nãy cô đã nghe được những gì.”

    “Sao cơ ạ?”

    “Khi nãy cô giả vờ vào phòng rót trà rồi núp ở cửa sổ nghe lén, đừng tưởng ta không biết. Nói đi, cô đã nghe đến đâu? Vũ gia dạy người hầu như thế sao? Ta có cần báo lại cho Vũ đại nhân biết mà phạt cô không?”

    “Thưa con nào biết gì đâu ạ! Con không có nghe lén, con không có.” Bình Nhi một mực chối phăng.

    “Vậy ư?” Mạn Quân chậm rãi nhìn xuống gót hài cô, nghiêm giọng. “Vậy nói ta biết mấy vết bẩn trên hài cô là thế nào? Lúc nãy ta có đi dạo vài vòng, sân nhà Vũ gia chỗ nào cũng lót gạch, chỉ có sau phòng lớn là vườn cây ăn trái. Vừa nãy trời mưa, đất ở đó ẩm ướt bám vào đế giày cô, rõ ràng cùng một thứ đất, có cần ta dẫn cô lại chỗ ấy đôi co không?”

    “Dạ thưa đúng là lúc nãy con có ra vườn hái ít giá đỗ đem nấu, nhưng là sau khi cậu đã về. Con không hề nghe lén gì cả, xin cậu tin con. Nếu cậu không tin, cô cả và những người ở nhà bếp có thể làm chứng là con không nói dối.”

    Mạn Quân nghe thế thì gật đầu, cơ mặt dần giãn ra nhưng vẫn chưa chịu buông tha cô, lại lên giọng cảnh cáo.

    “Cũng cứng mồm lắm! Thôi, thấy ngươi cũng tội, ta đành miễn cưỡng cho qua. Dù sao tin tức ngươi nghe được cũng chẳng có gì lớn lao. Lần này ta tha cho ngươi, lần sau biết điều đừng có tọc mạch nữa, rõ chưa?”

    “Dạ vâng ạ! Con cảm ơn cậu!” Bình Nhi gập người cảm tạ một cái, đoạn nhìn thẳng mặt anh, thưa. “Nhưng mà, con cũng xin nhắc lại rằng lời con vừa nói là sự thật. Nếu cậu không thật sự tin con, cậu không cần miễn cưỡng thả con.”

    Đúng vậy, cô đâu có nói dối vì người nghe lén là Lục Loan chứ không phải cô, cô đâu có lí do gì mà nhận tội.

    Mạn Quân ngớ người khi nghe cô đáp, không ngờ người hầu của Vũ gia lại to gan như thế. Bình thường người có vai vế như cô lúc nói chuyện với những người có thân phận cao hơn chỉ biết vâng vâng dạ dạ, nào dám ngang bướng cãi tay đôi thế này. Nghĩ rồi anh lại nhớ ra cô gái đứng trước mặt đây là tì nữ của cô cả, thảo nào…

    “Được rồi, đi đi. Ta tin ngươi. Đi làm chuyện của ngươi đi.”

    Ban đầu cô còn có chút nghi ngờ nhưng thấy Mạn Quân cau có xua tay đuổi mình đi như vậy thì mới chịu quay lưng rời khỏi. Anh cứ đứng đó nhìn theo cô một lát, cho đến khi bóng lưng nọ hoà vào dòng người trên đường phố, anh mới buông lời ca thán.

    “Không gài được cô ta rồi. Chẳng ngờ là cũng hổ báo như chủ mình vậy.”

    “Cậu đang nói cô gái vừa nãy ạ?”

    “Chứ còn ai vào đây?” Mạn Quân đáp với giọng chán nản, cứ đứng lì một chỗ không chịu đi. “Giả sử vừa rồi khi ta bảo cô ta không được tái phạm, cô ta vâng một tiếng rồi bỏ đi thì ta còn có cớ để nghi ngờ.”

    “Là sao hả cậu? Con không hiểu lắm.”

    Khánh ngơ ngác nhìn anh, chàng cận vệ nhanh nhạy ngày thường, hôm nay bỗng ngu ngơ khôn tả làm Mạn Quân có chút bất ngờ. Không thèm giải thích cho y hiểu, anh thản thốt hỏi lại.

    “Ôi trời Khánh ơi, có phải ngày thường ngươi luyện kiếm nhiều quá nên tứ chi phát triển quá mức rồi không? Vấn đề cỏn con thế này cũng phải hỏi lại ta ư? Chết rồi, Khánh à!” Anh vừa than vừa quay gót bỏ đi.

    “Khoan đã cậu ơi! Con vẫn chưa hiểu! Cậu đi đâu thế ạ?” Khánh đứng tần ngần một lát rồi í ới chạy đuổi theo.

    “Về đọc sách! Không thể bỏ bê ngươi thế này nữa. Về chép phạt cho ta!” Mạn Quân nói vọng lại.

    Giữa bầu không khí se lạnh, trên con đường đất đỏ trơn trượt sau cơn mưa, một chủ một tớ sóng bước song hành bên nhau, tiếng cười giọng nói rộn ràng chưa dứt. Cảnh tượng đẹp đẽ ấy ngỡ là mãi mãi, cho đến một ngày…
     
  14. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 33
    Khách


    [​IMG]

    “Sao lúc ấy chú biết người hại anh hoá hổ gây náo loạn giữa ban ngày hôm cái Nhi mất tích là người của Vũ tộc vậy?”

    Đình An ngồi ngó ngó mấy đồng xu vừa tung trong bát, tò mò hướng mắt về phía Mộc Kha đang lúi húi đào đào bới bới gì đó dưới đất. Dường như do quá chú tâm vào công cuộc trồng cây gây quả hoặc có thể là cố tình, Mộc Kha không thèm trả lời Đinh An. Nhưng cái người kia nào chịu để yên, cứ vậy thong dong ngã người chống tay nằm trên tràng kỷ, miệng gào rú tên Mộc Kha cả chục lần. Nhờ vậy, hắn mới “lời vàng ý ngọc” đáp lại Đình An, giọng điệu không mấy vui vẻ.

    “Lúc thả anh trong rừng, vô tình trông thấy lông vũ có kích thước khác thường nên mới đoán là người của Vũ tộc giở trò, sẵn mượn tay An Lạc Độc trừ khử bọn chúng, nào ngờ tên Phan Luân kia lại làm rối tung mọi chuyện lên.”

    “Thảo nào… Tát thằng bé muốn gãy cả răng.”

    Đình An bông đùa một chút rồi nghiêm túc ngồi thẳng người, nhắm mắt khấn niệm rồi cho ba đồng vào một cái bát úp lại và lắc. Âm thanh của tiền đồng trong bát va leng keng leng keng, cứ thế sáu lần rồi mở ra. Anh nhìn chằm chằm vào bát, chợt như phát hiện gì đó, trong đáy mắt chợt lộ một tia sáng, vội gọi Mộc Kha.

    “Mộc Kha, nhà chú sắp có khách đấy!”

    “Là ai vậy?”

    Đình An ngó phát xuống mấy đồng xu, lên tiếng. “Quẻ sư quái, không thượng khảm hạ. Cố nhân của chú thì phải.”

    Mộc Kha nghe xong thì chau mày suy nghĩ. Hắn sống lâu như vậy, nếu là cố nhân, thì là ai mới được. Hắn chỉ mong đừng là người của Cao tộc thôi.

    “Ông Hàm!” Hắn bỏ cái xẻng sang bên, quay đầu gọi to.

    Vài khắc sau, lão Hàm lập tức có mặt. Lão thấp đến đáng sợ, so với Đình An chắc chỉ bằng một nửa, cũng tại cái lưng khòm của lão, làm người ta nghĩ ngay đến con tôm. Có điều, gương mặt của lão lại cáo đến phát sợ, càng già trông càng gian dù tâm địa của lão không xấu, lại có lúc vô tư như một đứa con nít.

    “Ông có chuyện cần sai bảo ạ?” Lão cất tiếng nói, giọng khàn đặc.

    “Ông Hàm, ông bệnh à?” Mộc Kha phủi tay đi đến gần lão, vì chiều cao chênh lệch nên hắn không đứng quá gần, đành phải giữ khoảng cách để tiện nói chuyện. “Ông vào phòng thuốc sai người bắt một thang đi, trời lạnh thế này phải giữ gìn sức khoẻ chứ!”

    “Đa tạ ông quan tâm! Lão già rồi, bệnh tật là điều khó tránh. Mà ông gọi lão đến có việc gì căn dặn?”

    “Ông sai người pha cho ta một ấm trà hoa mộc, để sẵn ở phòng khách nhé! À, dặn người têm một ít trầu luôn thể.”

    “Lão đã hiểu. Hôm nay có khách sao ông?”

    Lão Hàm hỏi vậy vì biết Đình An không hay ăn trầu, ở phủ cũng ít khi têm trầu vì chẳng ai ăn, trầu thường chỉ để mời khách.

    “Ừm. Ông mau đi đi, chốc ta về thư phòng thay y phục.” Mộc Kha phủi phủi đất trên người, mỉm cười gật đầu.

    Chuẩn bị nhiều như vậy, lát sau đúng là có khách đến, vậy mà không phải khách của hắn. Chính xác hơn, người ấy đến phủ hắn không phải tìm hắn mà là tìm lão Hàm.

    Đó là một người phụ nữ xinh đẹp với đôi mắt ướt, vận trên mình chiếc áo Giao Lĩnh cổ tròn trắng tinh tựa mây trời, trên vạt váy điểm xuyết một vài đoá hoa đỏ thắm trùng màu với bờ môi trên gương mặt. Mộc Kha có hơi chững người, đã lâu không gặp, trông thị khác quá, có già hơn lúc xưa, không hiểu là do vô tình hay là do cố ý nữa.

    “Hiếm khi có dịp cô Phạm ghé thăm Mộc phủ, mời cô ngồi.”

    “Ta không đến để tìm ngươi.” Thị nho nhã buông lời, tuy nhẹ nhàng nhưng cách nhấn nhá làm người nghe không mấy dễ chịu.

    Mộc Kha biết xưa nay thị vẫn luôn ghét hắn mà lần nào đến tìm người cũng gặp hắn trước tiên, bảo sao không phiền lòng cho được. Tuy vậy hắn vẫn thản nhiên như không, niềm nở ngồi xuống ghế, đưa tay.

    “Cô Phạm, mời ngồi! Lão Hàm đã đi bắt thuốc uống rồi, trong vòng nửa canh giờ chắc sẽ ra tiếp được. Thời gian này, cô đây chịu khó ngồi uống trà với ta nhé!”

    Phạm thị vừa nghe lòng đã hốt hoảng, vội rời mắt khỏi khung cảnh hoa lệ trong vườn, chuyển sang nhìn kẻ đáng ghét đang thảnh thơi ngồi chơi xơi nước. Đúng là làm người khác không ưa nổi!

    “Bắt thuốc? Tại sao lại bắt thuốc? Hàm, chàng ấy bệnh sao?” Trông thị hoảng hốt đến độ như vừa chạm tay vào lửa, hai mắt chưa chi đã ngấn lệ.

    Người đẹp sắp khóc mà Mộc Kha lại dửng dưng như không, cũng chẳng xao lòng nỗi. Đơn giản cứ năm năm một lần, lần nào gặp thị không rưng rưng cũng phải khóc cho ra trò, khi gặp lão Hàm lại càng khóc thảm, hệt như mấy vở tuồng sướt mướt. Vậy nên mấy năm rầy, hắn không đi xem tuồng là vậy.

    Giai nhân khóc biết làm gì đây? Hắn đành thở dài, nhấp trước một ngụm trà rồi ngước mắt cười tươi như hoa.

    “Cô Phạm đừng nóng, lão Hàm già rồi, bệnh tật khó tránh. Cô ngồi xuống với ta, uống chút trà cho khuây khoả nào.”

    Mộc Kha đã có ý chào mời, còn tận tay rót trà cho thị, thế nhưng thị chẳng cảm kích gì, ngược lại còn đáo để hất đổ trà cùng ném luôn cả tách xuống sàn, nghiến răng.

    “Cái thứ trà hoa mộc có mùi y hệt mùi trên người ngươi. Ta uống không nổi!”

    “À, hoá ra cô không thích trà hoa mộc. Vậy trà ô long nhé!”

    Mộc Kha vẫn ôn hoà cười, đoạn chậm rãi rời ghế cúi nhặt cái tách hắn trân quý bị vứt chỏng chơ, trong ánh nhìn chợt hiện lên một tia lạnh lẽo. Nụ cười cùng theo đó mà đóng băng trên gương mặt Mộc Kha, hắn dùng ngón cái xuýt xoa vành chum sứt mẻ sau cú va chạm vừa nãy, lãnh đạm nhìn thị. Hắn không nói tiếng nào, cứ nhìn như thế, tựa muốn dùng ánh mắt đâm thủng đối phương.

    Lúc này, một nữ tì của phủ bỗng bước vội đến, không để ý bầu không khí có chút căng thẳng, vội vã thưa.

    “Bẩm ông, có cô tìm ạ!”

    “Vậy ư?” Mộc Kha có chút phân vân, suy nghĩ một lát rồi ghé tai nữ tì nói nhỏ. “Bảo cô sang phòng ta ngồi đợi. Ta sẽ sang đấy ngay.”

    Nữ tì kia lại vội vàng bỏ đi. Dù hắn đã cố tình nói khẽ nhưng với thính lực của người đứng cạnh, không khó để thị nghe được. Dường như có chút hứng thú, thị nói với vẻ thăm dò.

    “Ồ… Mộc Kha… Không ngờ mới đó đã tìm được người mới. Bình Nhi vì bị ngươi hại mà chết thảm như vậy, chưa chi đã quên hết rồi sao?”

    Nghe thị giễu, hắn có chút đắng lòng, cổ họng thoáng nghẹn lại. Nhưng rồi vài khắc sau, hắn lại trưng ra nụ cười mỉm, thản nhiên đáp.

    “Thì sao nào? Cô ấy mất, ta không được phép tìm bạn đời ư?”

    “Thằng khốn! Thằng khốn nạn! Ác ôn!” Thị tức giận đập bàn, đùng đùng quát. “Mày với Cao tộc đúng là cùng một lũ! Lòng dạ rắn độc chúng bây, mày còn thua cả rác rưởi!”

    Thị nóng nảy trút hết một hơi, những lời, những từ thị giữ trong lòng, lần nào gặp hắn cũng phải nói ra, nói ra cho bằng hết. Nhưng dù có mắng, có chửi thế nào, thị cũng thấy không đủ, không đủ an ủi một người đã chết, đã từng rất tin, rất yêu hắn. Vậy mà… Hắn lại lập mưu cùng Cao tộc giết chết cô, hòng đoạt được linh khí ngưng tụ nghìn năm của một dạ hồ. Hắn vì danh vọng mà chấp nhận phản bội người mình yêu và cũng là người yêu hắn nhất.

    Rồi dần dần thị cũng nhận ra, thị có nói bao nhiêu cũng là vô ích. Bởi có những kẻ không đáng nhận được lời mắng chửi từ người khác mà im lặng chính là cách tốt nhất, với một kẻ làm nhiều điều ác như hắn, là cách hữu hiệu nhất.

    Ngặt nỗi, hôm nay, giây phút này đây thị nhịn không được. Thấy hắn sống những ngày tháng vui vẻ, sung túc khi không có Bình Nhi, ôi sao mà thị lại thấy thương con bé! Mà lão Hàm, người thị thương không biết lại vì cớ gì mà trung thành với hắn đến như vậy, cam tâm tình nguyện bao lâu nay đi theo hầu hạ cái thứ rắn độc như này?

    Cho dù thị có liều chết, y vẫn nhất quyết không buông, cho dù có phải hy sinh tình yêu của hai người họ. Mấy năm nay thị tự hỏi, tình cảm bao nhiêu năm của bọn họ, thoáng chốc vì một kẻ không đáng, chỉ như nước chảy mây trôi thôi sao?

    “Ông!” Tiếng lão Hàm từ xa vang vọng lại, trong giọng còn ẩn giấu chút gì đó vui mừng. “Cô đã ngồi trong phòng chờ ông từ thuở nào, sao ông không vào tiếp?...”

    Đến đây, lão chợt khựng lại, niềm hân hoan vừa chớm chưa chị đã bị dội tắt như hứng phải gáo nước lạnh. Lão sa sầm nhìn thị, các nếp nhăn ở miệng xô lại với nhau, làm như đang chê gì đó, hay rõ hơn không muốn gặp thị.

    “Cô Phạm đến đây có việc gì? Tôi nhớ không nhầm, năm ngoái cô đã đến rồi kia mà?”

    “Kìa Hàm, chàng đừng giận thiếp. Đúng là năm ngoái thiếp đã đến, nhưng năm năm dài quá, thiếp cầm lòng không đặng. Hôm nay thiếp đến đây là vì nhớ chàng mà Hàm…”

    Thị nói với lão Hàm như rót mật vào tai. Thị thương lão mà lão lại ác quá, năm năm mới cho thị đến thăm một lần, mà lần nào cũng bày ra bộ mặt như không muốn tiếp. Dù Mộc Kha là người ngoài cuộc, thị ghét hắn nhưng hắn lại thấy tội cho thị, chờ lão suốt bao năm, ngay cả khi lão đã thành một ông cụ xấu xí, lưng còng với mái tóc bạc phết theo tháng năm chứ không còn là một chàng trai tuấn tú, đa tài như ngày nào nữa, thị vẫn yêu.

    Bởi vậy hắn rất nể thị, cảm thấy giữa biển người dài rộng, tình đời đen bạc, tình cảm thị dành cho lão thật đáng quý biết bao!

    “Năm năm dài ư? Tôi thì lại thấy rất mau. Cô Phạm, nếu không có chuyện gì, sau này cô đừng tuỳ tiện đến đây nữa. Hãy giứ đúng lời hứa, vì hôm nay cô đã đến nên sáu năm nữa hãy đến tìm tôi.”

    Lão Hàm thờ ơ cất lời, thanh âm cứng rắn như sắt đá, đã vậy cũng chẳng thèm nhìn thị lấy một lần.

    “Kìa Hàm, sao chàng… Sao lần nào chàng cũng lạnh lùng với thiếp như vậy? Thiếp đã làm gì có lỗi với chàng đâu? Sao chàng một mực ở cạnh hầu hạ người này mà không về với thiếp chứ? Chàng không thấy thương Bình Nhi ư?”

    Thị khóc lóc níu tay áo lão, nước mắt ướt đẫm gương mặt rồi chẳng mấy chốc cũng khô dần đi vì hơi thở lạnh lẽo phảng phất của gió đông.

    “Thiếp nhớ ra rồi!” Thị chợt chuyển sắc mặt, giọng nói trở nên gay gắt và đầy hận thù. “La do con ả! Con ả gian dâm thối tha đấy, con vợ lẻ của ngươi! Ngươi nghe lời dụ dỗ của nó bán đứng Bình Nhi, bán đứng người chung chăn gối với ngươi! Ta phải giết ả!”

    “Đợi đã, Diễm Phương!”

    Lão Hàm định lao đến chặn thị nhưng lại không kịp, ngay cả Mộc Kha đứng gần thị như vậy, chưa kịp với tay thị đã biến mất. Lúc này Bình Nhi đang yên đang lành ngồi chơi cờ tướng một mình trong phòng Mộc Kha để đợi hắn thì không biết từ đâu có một bà điên bỗng đâu xuất hiện tấn công cô. Chỉ một cái đập tay, cái ghế cô vừa ngồi đã gãy làm đôi, nhanh gọn như người ta dùng rìu chẻ củi.

    Đối phương ra tay dứt khoát như vậy, Bình Nhi cũng không kiêng nể, rút Kim Quang kiếm từ trong bụng ra đỡ đòn của thị.

    Tuy thị đánh tay không nhưng không hề thua kém Bình Nhi dùng kiếm. Mười móng tay của thị vừa sắc vừa nhọn, vừa cứng như sắt thép, không biết thị đã luyện yêu thuật gì mà lại lợi hại như vậy. Hai người đánh qua đánh lại một hồi, chốc sau lão Hàm và Mộc Kha đã ập vào đến nơi, vừa hay cả Bình Nhi và Phạm thị đều ngờ ngợ ra gì đó. Họ thôi không tấn công nhau nữa mà chuyển sang khoá thế nhau, hòng nhìn rõ người trước mặt.

    Nếu Bình Nhi trông có hơi bất ngờ và mừng rỡ thì thị lại hoàn toàn sững sốt, không giấu nổi sự kinh hãi trên gương mặt mình. Và cũng rất nhanh sau, cả Mộc Kha và lão Hàm đều lao vào nắm lấy hai người, cùng lúc biến mất khỏi thư phòng hắn. Mộc Kha ôm cô chạy ra bờ hồ phía sau núi, chỗ ấy đã nằm ngoài địa phận của Mộc phủ, tương đối hoang vắng, xung quanh không một bóng người.

    Hắn đề phòng nhìn khắp nơi lần nữa, hai tay vẫn ôm sát cô không rời. Trong vòng tay hắn, cô có thể nghe thấy tiếng tim đập khác thường cùng hơi thở gấp gáp nóng bỏng của hắn, bất giác hai má cô cũng nóng bừng lên. Cô lúng túng ngước đôi mắt đen láy, lấp lánh như sao sa lên nhìn hắn, lắp bắp.

    “Anh Kha… Em khó thở quá!”

    “Ấy… Anh xin lỗi.” Lúc này hắn mới phát hiện mình thất thố, liền bối rối nới lỏng tay, ân cần hỏi. “Em không bị thương ở đâu chứ?”

    Bình Nhi mơ hồ lắc đầu, cử chỉ đột nhiên trở nên ngượng ngập khó tả. Nhưng Mộc Kha chưa kịp thở phào, hắn đã nhíu mày, vội chộp lấy tay phải cô. Tay trái bị thương chưa lành không nói, đằng này tay phải đang lành lặn cũng bị cào cho năm đường rướm máu, vừa nhìn vết thương đã thấy bất thường.

    “Em sao thế? Bị thương rồi kìa! Là bị cào trúng ư?”

    “Ơ… Đúng nhỉ? Mà sao em lại không thấy đau.”

    “Để yên anh xem.”

    Hắn quan sát cánh tay cô một lát rồi ngước mắt nhìn cô, chưa kịp nói gì thì đã phát hoảng. Nhận thấy biểu hiện không bình thường của Mộc Kha, cô cũng lấy làm thắc mắc, lo sợ hỏi khi thấy hắn đứng hình quan sát mặt mình.

    “Lục Loan?” Mộc Kha khẽ cất tiếng khi trông Bình Nhi mới nãy đứng trước mặt hắn bỗng biến thành người khác.

    Bình Nhi hớt hãi chạm tai lên mặt, sau đó liền chạy đến bờ hồ soi bóng mình xuống mặt nước thì người cô thấy không phải là cô nữa mà rõ ràng là Lục Loan.

    “Chuyện gì thế này? Sao em lại?” Cô lầm bầm, vẻ mặt lộ vẻ vô cùng khó tin.

    Đáng nói hơn, cô không biến lại được thành mình trước kia.

    “Trước khi sang đây, em đã dùng phép biến thành Lục Loan đúng không?”

    Từ sau lưng, Mộc Kha bước từng bước về phía cô, bình tĩnh hỏi. Cô ngỡ ngàng nhìn anh, gật đầu.

    “Vậy thì đúng rồi. Em cũng thấy rồi đấy, người em vừa đụng độ là Diễm Phương, trước đây từng là thầy dạy độc dược cho em. Đến cảnh giới như cô ấy, trong người chắc chắn có nuôi độc, em bị cô ấy cào trúng nên làm khí trong người em bị loạn, không kiểm soát được, dẫn đến việc em bị biến thành Lục Loan như bây giờ.”

    “Hoá ra là vậy. Em sơ suất rồi.” Bình Nhi buồn rầu đáp rồi lại cúi nhìn hình ảnh phản chiếu mới của mình.

    “Không trách được em. Cô ấy tấn công bất ngờ, thân thủ lại tốt, với khả năng của em bây giờ, bị thương thế này là còn nhẹ. Khi nào lành hẳn, anh sẽ nói Phan Luân luyện võ lại giúp em.”

    Mộc Kha hiền từ cười với cô như không hề xảy ra chuyện gì, khẽ đưa tay vén mái tóc sau vành tai cô, dịu dàng tiếp lời.

    “Anh sẽ tìm cách giải độc cho em. Đừng lo lắng, mấy ngày này chịu khó đổi vai cho con bé Loan vậy.”

    Cô thở phào vâng một tiếng với anh. Nếu Mộc Kha đã nói giả được độc cho cô thì cô hoàn toàn yên tâm, không còn gì bận tâm nữa cả. Không chừng tự cô còn có thể tìm được cách giải độc cho mình. Trong bộ dạng này cũng tốt, cô không cần phải giữ quy củ của một tiểu thơ này nọ, lại được ung dung tự tại rồi.

    “Nhưng em có chuyện muốn hỏi, tại sao vừa nãy chị Diễm Phương lại đánh em?”

    Mộc Kha cười trừ, nghiễm nhiên đáp, “Cô ấy nhầm em là người thương của lão Hàm đấy mà.”

    Bình Nhi ồ một tiếng, chuyện Diễm Phương theo đuổi lão Hàm suốt bao năm nay, khắp yêu giới đều biết cả. Hoá ra là vì ghen tuông nên biến thành nhầm lẫn. Lại nhớ lúc Diễm Phương nhìn thấy mặt cô trông rất sững sờ, đúng thật là cô ấy không cố ý rồi.

    Cô tự nhủ chỉ là hiểu lầm mà thôi.

    *

    Rời Vũ gia trời về nhà, Mạn Quân thay ngay bộ trang phục thấm đẫm mồ hôi, chỉ mặc độc một bộ áo giao lĩnh trong trắng toát, ung dung ngồi trong thư phòng đọc sách.

    “Cậu à, cậu khoác thêm áo vào đi. Trời đang lạnh lắm! Cậu bị cảm, không khéo ông lại mắng chúng con.”

    Phía bên này, Khánh vừa chăm chỉ lau lau mấy kệ sách vừa than vãn với anh. Mạn Quân không trả lời ngay, anh vẫn giữ tư thế nửa nằm nửa ngồi trên tràng kỷ, chống khuỷ tay lên chiếc gối kê cao, chăm chú nhìn vào mấy trang sách, trông khá đăm chiêu.

    “Cậu, chuyện lúc nãy con hiểu ra rồi. Có điều vẫn chưa thấu đáo lắm, mong cậu giải thích giúp con.”

    Khánh lại cố bắt chuyện với anh. Lần này hình như có hiệu quả, anh hỏi, mắt vẫn dán vào mấy con chữ trước mặt.

    “Nói đi. Thật ra ta cũng đang suy nghĩ về chuyện đấy.”

    “Dạ, vậy con nói trước. Ban nãy cậu nói thả người nhưng lại bảo tha cho cô ta, tức cậu vẫn khẳng định cô ta nghe lén, là cậu định thử xem cô ta sẽ đối đáp thế nào. Có đúng không ạ?”

    “Phải.” Mạn Quân hài lòng gật đầu. “Tiếp đi.”

    “Nếu cô ta ngoan ngoãn vâng dạ rồi bỏ đi, có nghĩa là cô ta thật sự nghe lén, biết không giấu được cậu, được tha tội đã là mừng hết lớn. Nhưng đằng này, cô ta lại bao biện, nghĩa là cô ta vẫn một mực khẳng định mình không nghe lén.”

    “Phải. Chính là vậy đấy.” Mạn Quân nói trong tiếng thở dài, lời lẽ tuy đồng ý với Khánh nhưng lại không dứt khoát lắm. “Ngươi bảo còn có thắc mắc mà, nói tiếp đi.”

    Lúc này Khánh đã thôi không lau kệ nữa, trực tiếp đi đến gần Mạn Quân, vừa đi vừa ra chiều nghĩ ngợi.

    “Nhưng mà sao cậu không nghĩ cô ta có tật giật mình? Có khả năng cô ta sợ cậu vẫn còn nghi nên mới nói như thế lắm chứ.”

    Mạn Quân mỉm cười với y, đoạn đặt sách xuống chiếc gối, ánh mắt dần trôi vào khoảng không.

    “Ngươi không thấy ánh mắt của cô ta khi ấy à? Đấy là ánh mắt của người bị oan khi bị dồn vào bước đường cùng.”

    “Làm sao cậu biết? Cậu từng thấy rồi à?”

    “Phải, đã chứng kiến qua, một lần.” Anh gật đầu xác nhận.

    Đúng là anh đã từng thấy qua, hơn nữa đó còn là một đoạn kí ức khó quên vô cùng.

    Chuyện xảy ra cách đấy đã năm năm. Khi ấy Mạn Quân vẫn chưa chuyển sang Thăng Long sống mà vẫn toạ lạc tại phủ cũ ở Trường Yên. Còn nhớ hôm ấy lúc anh ngồi kiệu đi thăm thú đó đây, mua chút đồ mang về bày trí, tình cờ trông thấy đám đông tụ tập ở trước nha môn. Tò mò, anh cũng xuống kiệu chen vào xem thử, liền trông thấy một người đàn ông đầu tóc bẩn thíu, quần áo rách nát lê lết dưới đất. Mông người nọ bị đánh đến toé máu, thịt thà bét nhầy vô cùng đáng sợ, xem chừng khi ấy không đi lại được nữa nên mới phải nằm dài ra đất thế kia. Chưa kể, trên người ông ta còn có nhiều vết bầm tím, mặt mũi sưng phù và mười đầu ngón tay đều rướm máu sau trận hành hình. Dù thân thể đã bị đánh cho không bằng một miếng giẻ, ông ta vẫn cố chà lê bám víu một người đàn ông vận áo sam màu lam, có lẽ là quan phủ mà gào khóc không thôi.

    “Đại nhân! Tôi bị oan mà đại nhân! Tôi không có giết họ! Xin đại nhân suy xét! Đại nhân! Đại nhân!”

    Dù cho người nọ có van xin thế nào, người đàn ông vận áo lam kia vẫn ngoảnh mặt làm ngơ. Người nọ không chịu bỏ cuộc, tiếp tục kêu la, van xin thảm thiết, còn dập đầu nền đất sỏi đá đến chảy máu, luôn miệng bảo mình bị oan. Ấy vậy mà người đàn ông áo lam kia chẳng mấy động tâm, cứ đứng trơ lì một chỗ. Lát sau, có hai lính tiến đến, thô bạo kéo người dưới đất lôi bỏ vào song củi.

    Khi ấy Mạn Quân mới mười tuổi, còn thấp bé nên không thấy được gương mặt người áo lam kia, ngược lại anh thì ghi nhớ rất rõ ánh mắt đầy oan khất và nỗi bất lực tận cùng của người đàn ông đáng thương nọ. Đột nhiên anh thấy thương cho người đấy, bỗng nảy sinh chút ác cảm với sự vô tâm, hờ hững của người áo lam kia.

    Chẳng phải ông ấy là quan sao? Tại sao lại bỏ ngoài tai lời con dân như vậy, biết đâu người ta có oan tình thật thì sao?

    “Vũ đại nhân cũng không giúp gì được.”

    “Giúp gì mà giúp? Không nó thì còn ai vào đây. Nó giết biết bao nhiêu người, một mạng thì có là gì!”

    Nghe những người xung quanh bàn tán, khi ấy Mạn Quân mới được biết, hoá ra người áo lam kia là một vị quan họ Vũ, rất được lòng dân, tên Hoài Nam.

    *

    Bình Nhi đi bộ về Vũ gia, trên tay xách một bọc đồ làm như thể mình vừa đi chợ, thản nhiên bước chân qua cửa chính. Đi đến phòng, cô đã thấy Lục Loan thấp thỏm ngồi chờ sẵn, vừa thấy cô đã đứng bật dậy, trên mặt còn đeo một chiếc mạng, hớt hãi nắm tay cô nói.

    “Cô cả, sao cô về trễ vậy ạ? Vừa nãy bà có vào thăm cô mà pháp lực con có hạn, không giữ nổi nguyên trạng, đành phải đeo mạng. Cô không biết con lo thế nào đâu cô ơi!”

    “Được rồi, ta đã về rồi.”

    Bình Nhi vỗ nhẹ má Loan trấn an, sau đó kéo cô gái ngồi xuống, kể hết mọi sự, từ lúc cô rời phủ cho đến lúc bị Diễm Phương tấn công. Nghe xong, Lục Loan lấy làm sững sốt, cô gái vốn bản tính hiền lành, yếu mềm nên chưa gì đã phát run, vội cầm tay Bình Nhi hỏi.

    “Vậy giờ mình phải làm sao hả cô cả? Không lẽ, không lẽ em cứ mang thân phận cô thế này? Còn cô cả thì sao ạ?”

    “Thì ta giả làm em chứ sao!”

    “Bao lâu hả cô?”

    “Chắc phải vài ngày nữa em ạ! Cứ cho là một tuần đi.”

    Lục Loan nghe rồi nghĩ ngợi một lát, dường như vừa nhớ ra chuyện gì, liền sốt sắng đáp.

    “May quá cô ơi! Vừa nãy bà bảo vài ngày tới sẽ cùng ông và vài người trong nhà đi phát cháo cho người nghèo, cũng đi mấy hôm. Cô đang bị thương nên không cần đi, em lại là người hầu riêng của cô nên được đặc cách ở lại chăm sóc cô. Lúc ấy Vũ gia vắng vẻ, chắc sẽ đâu vào đấy thôi cô ạ!”

    Biết thế, cô cũng lấy làm mừng, nhà càng vắng càng bớt người để ý. Ngặt nỗi, sau đó hai hôm, Lục Loan trong lúc sơ suất đã để lộ cánh tay trái lành lặn, cánh tay đáng lí đang được băng bó do bị đao chém của. Thấy mấy ngày này cô sinh hoạt khoẻ mạnh, bình thường, không có triệu chứng hậu chấn thương như bị sốt này nọ, lại trước hôm đi Như Y đột nhiên trở bệnh nên Mai Hồng phải ở nhà chăm sóc, thế nên Vũ đại nhân bèn rủ cô đi theo cùng đi cho vui.

    Trời tính không bằng người tính. Bình Nhi khi ấy trong thân phận Lục Loan, vì chủ bị bắt đi nên cô buộc phải đi theo, đã vậy trong thân phận tôi tớ nên cô phải cuốc bộ. Không biết có phải vì dạo gần đây được ăn sung mặc sướng, cưng chiều quá mức hay không, mới đi chưa đến một phần ba quãng đường, cô đã thở không ra hơi, tay chân bủn rủn, sa sầm mặt mày.

    “Cô… À, Lục Loan, em mệt thì lên trước kiệu ngồi với Phan Luân đi!”

    “Bình Nhi” vén rèm nhìn “Lục Loan” nói. “Lục Loan” nghe vậy mừng quá, định nhảy lên ngồi cùng thì lại bị Phan Luân thẳng thừng từ chối.

    “Biến! Chật chỗ!”

    Thấy y ăn nói thất thố, “Bình Nhi” liền khó chịu ra mặt, quay sang nói móc, “Lục Loan cũng biết đánh xe, hay ngươi xuống dưới đi bộ để cô ấy thế chỗ nhé!”

    “Biết đánh xe thì đã sao?” Y cười khinh. “Tôi thích để cô ta đi bộ như thế đấy!”

    “Còn ta thì thích ngươi xuống đi bộ đấy!” Lục Loan ngồi trong xe chua giọng nói, thái độ đầy ghét bỏ.

    Con người này, Lục Loan ngứa mắt đã lâu. Trước ỷ mình ở An Lạc Độc cậy thế dựa quyền chẳng xem ai ra gì, bây giờ đến nhân gian làm tôi tớ cho người khác mà vẫn lên giọng kênh kiệu như vậy. Nếu không vì Bình Nhi niệm tình xưa nên nhẫn nhịn y thì còn lâu y mới giở thói ngang ngược trước mặt gia chủ như vậy.

    Luân có hơi bất ngờ, không ngờ Bình Nhi có thể nói với y những lời đó. Y nhếch môi cười, gật lấy gật để rồi dừng hẳn xe ngựa lại, bực dọc nhảy xuống đất.

    “Chưa được bao lâu đã ra dáng cô cả rồi cơ đấy! Được, xuống thì xuống! Lên mà đánh xe đi!”

    Lục Loan phẫn nộ lườm y, định đáp trả lại thì Bình Nhi liền lắc đầu với Loan. Bình Nhi thế chỗ Phan Luân điều khiển ngựa, lúc đầu khá suôn sẻ nhưng khi gần đến nơi phát cháo, con ngựa bỗng nhiên hoảng loạn, chống cao vó trước rồi phi nước đại, kéo cả người và ngựa đi một chặng xa.

    Con ngựa điên cuồng lao vào khu chợ nhỏ với tốc độ kinh hoàng rồi chạy băng băng vào cánh rừng. Bình Nhi níu cương cỡ nào nó cũng không chịu ngừng lại, hết cách, cô bèn liều mình nhảy lên lưng ngựa, luồn một tay qua đốt sống cổ con vật để làm dịu nó, nhưng con ngựa vẫn điên tiết.

    “Lục Loan, dùng phép thoát ra khỏi xe mau lên!” Bình Nhi gào to, khổ sở nắm chặt dây cương.

    Khi Lục Loan đã rời khỏi xe ngựa, Bình Nhi liền vung Kim Quang kiếm chặt đứt dây thừng nối kiệu, một mình một ngựa phi thêm một đoạn nữa, cô đột ngột kéo cương về bên trái cho mũi ngựa sát với mũi chân mình, lúc ấy con ngựa mới chịu bình tĩnh lại.

    “Chuyện này là sao vậy? Lúc nãy trong xe ta thấy có người, sao bây giờ lại không có ai?”

    Bình Nhi hốt hoảng khi nghe thấy tiếng nói sau lưng, vội quay phắt lại, lập tức bắt gặp một thiếu niên tuấn tú ăn vận giản dị đang nhìn mình với cặp mắt khó hiểu.

    “Đinh công tử…”
     
  15. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 34
    Làm việc thiện

    [​IMG]

    Lẽ ra từ đầu, cô không nên đi theo hắn. Lẽ ra, cô không nên tiếp tục sống. Mà lẽ ra, cô không nên được sinh ra. Sự tồn tại của cô vốn dĩ đã là một sai lầm. Người ta nói đúng, cô chính là thảm hoạ, tất cả đều do cô mà ra…

    “Ngươi sao thế? Cũng muốn ngồi ngựa à?”

    Mạn Quân tươi cười nhìn xuống Bình Nhi lúc này đang trong hình dáng của Lục Loan. Cô giương mắt nhìn thiếu nên ung dung trên ngựa, định mở miệng nói gì đấy nhưng rồi lại thôi. Lục Loan trong hình dáng Bình Nhi nhìn cô chủ của mình lủi thủi đi bộ dưới đất, dù muôn phần xót xa cùng cảm thấy có lỗi nhưng không dám nói tiếng nào. Bình Nhi không cho cô nói, quyết bắt cô giữ im lặng đợi khi nào có thuốc giải mới thôi.

    “Đinh công tử, tôi xuống đi bộ được rồi. Đường cũng không còn xa, ngài hãy để tôi xuống đi.”

    Lục Loan quay lại ý nhị nói với Mạn Quân, y như rằng nhận ngay một cái lắc đầu của anh.

    “Cô cả nhà Vũ gia sao lại ăn nói khách khí với ta như thế? Sợ ta sẽ nói ra chuyện cô trước kia cô từng có ý định giết ta ư?”

    “Ơ không phải đâu ạ! Ơ… Tôi, ngài hiểu lầm ý tôi rồi ạ! Tôi sợ cứ ngồi chung với ngài thế này, người khác sẽ nói ra nói vào.”

    Mạn Quân nghe thế thì bật cười ha hả, rất tự nhiên đáp.

    “Thế cũng tốt! Ta đã muốn cầu thân nhà bên ấy lâu rồi. Cứ để mọi người thấy hết đi.”

    Lục Loan nghe vậy thì không nói gì nữa, len lén hướng mắt nhìn xuống Bình Nhi, thấy cô mặt mũi xám xịt nhìn anh đến toé lửa.

    Cũng ghê gớm lắm ấy chứ, Đinh Mạn Quân này vì muốn thế lực thêm mạnh mà bằng lòng lấy người trước đây từng có ý định mưu sát mình làm người kết tóc se duyên trọn đời. Giả sử cô gả cho người này thật thì sao, có phải đến cuối đời sẽ như đoá hoa héo rũ bị giam trong chốn lãnh cung hiu quạnh hay sẽ như món đồ hết giá trị bị vứt trôi sông lạc chợ không màn sống chết đây?

    Cuối cùng người này muốn lấy bao nhiêu vợ nhỉ? Nếu bây giờ đồng ý thì sau này cô sẽ trở thành vợ cả, là đích mẫu (1) ư?

    “Về rồi về rồi! May quá! Về rồi!”

    “Đinh công tử cứu được người rồi. Tôi biết ngài ấy giỏi lắm mà!”

    Bình Nhi nghe có tiếng nói lạo xạo trong lỗ tai. Dù cái thôn nhỏ vừa nãy ngang qua chưa hiện ra trước mặt cũng đủ để cô nghe rõ người ta đang nói những gì và đang ngưỡng mộ Mạn Quân ra sao. Có vẻ như, anh rất được lòng bá tánh, không chừng sau khi đăng cơ sẽ là một vị minh quân của Đại Việt.

    Cô nghĩ ngợi một hồi, đột nhiên thấy việc phò tá anh cũng không tệ. Lúc đầu cô đồng ý làm như lời Mộc Kha bảo như một thói quen thôi, tìm hiểu kĩ thì lại biết thêm việc mình đang tham gia ảnh hưởng đến sống chết của Cao tộc, nhân gian, yêu giới, nghĩ chỉ cần yêu giới thắng sẽ diệt được Cao tộc. Còn bây giờ, sau một thời gian tiếp cận Mạn Quân cùng nghe ngóng tứ phía, bản thân cô không còn thấy miễn cưỡng như lúc trước nữa mà cảm thấy có chút tự nguyện.

    Nhìn kĩ, tướng mạo anh, khí chất trên người anh, tuy cũng lắm chiêu trò như bọn quan chức trong triều nhưng hành động rõ ràng, minh bạch, với bà con đối xử niềm nở, cô nghĩ anh làm vua chắc cũng ổn rồi, còn hơn rơi vào tay Dực Thánh Vương gì đó.

    “Đinh công tử, ngài có bị thương ở đâu không thế?”

    “Đinh công tử, lúc nãy bát cháo của tôi ngài chưa múc xong đã vội chạy đi cứu người rồi.”

    Mạn Quân vừa về đến thôn đã bị mọi người xúm lại vây quanh. Anh nhảy xuống ngựa trước rồi đưa tay đỡ cô cả Vũ gia xuống, quay sang tươi cười đáp.

    “Thế ư? Vậy để ta đền cho bác hai bát cháo nhé!”

    Những người khác nghe thế liền hớn hở chen nhau đi theo Mạn Quân.

    “Đinh công tử, tôi nữa! Cho tôi thêm một bát nữa đi!”

    Bình Nhi mãi nhìn theo đám đông xếp hàng chờ lấy cháo chỗ anh, không để ý Vũ đại nhân từ lúc nào đã đứng cạnh mình hồi lâu, dùng ánh mắt phức tạp nhìn xuống mình.

    “Lục Loan, ngươi đánh xe làm sao mà để ngựa bị hoảng như vậy?”

    Bấy giờ cô mới choàng tỉnh, cúi mặt lễ phép đáp.

    “Bẩm ông, thứ lỗi cho con. Con cũng không biết tại sao con ngựa lại bị như thế.”

    Vũ đại nhân không nói không rằng đi một vòng quanh con ngựa, chợt dừng lại ở phần hông con vật, đưa tay rút từ đùi phải nó một cây kim mảnh. Bình Nhi trố mặt tiến lại nhìn cho kĩ, kim không có lổ xỏ chỉ tức không phải kim may đồ.

    “Thì ra có kẻ muốn hãm hại cô cả.” Cô điềm nhiên cất lời, trong đầu tự biết ngay là ai.

    Vũ Hoài Nam liếc mắt nhìn cô như dò xét, đoạn bọc cây kim trong một chiếc khăn tay, cất vào ngực áo, gật gù. Cách đó không xa, Vũ phu nhân đang nắm chặt hai tay Lục Loan, lo lắng hỏi thăm tỉ mỉ rồi kéo cô gái đi tìm một chỗ nghỉ ngơi.

    “Lục Loan, chốc nữa thấy Đinh công tử phát cháo xong thì đến gọi ta.”

    “Dạ vâng ạ!”

    Vũ Hoài Nam nói rồi bỏ về phía đoàn của mình, mau chóng hạ lệnh cho gia nhân tháo dỡ đồ đạc, gõ chuông phát cháo từ thiện cho bà con. Trong gần trăm xóm thôn nghèo nhỏ, tự dưng trong cùng một ngày lại có hai vị tai to mặt lớn cùng kéo nhau đến ban tiền, phát cháo, không phải chuyện lạ nhưng là chuyện hiếm, thành thử hôm ấy, dân làng vừa được một bữa no nê, vừa được thêm nhiều tiền.

    Đến xế trưa, Bình Nhi cùng những gia nhân khác chăm chỉ dọn dẹp, không hề hay biết từ nãy đến giờ có một người vẫn luôn để ý mình.

    “Cô cả nhà ngươi đâu rồi?” Mạn Quân thình lình xuất hiện từ phía sau cô, lãnh đạm hỏi.

    “Dạ thưa đang ngồi dưới chồi nghỉ ngơi cùng với bà ạ!”

    “Đúng như ta nghĩ. Cô ta chỉ biết ăn không ngồi rồi nhỉ?”

    Mạn Quân khẽ châm chọc. Bình Nhi im lặng cúi mặt, không bày tỏ thái độ cũng không bênh vực chủ mình, lát sau mới cất tiếng nói.

    “Thưa nếu cậu không có gì sai nhờ, vậy con xin phép tiếp tục dọn dẹp ạ!”

    “Ấy khoan!” Mạn Quân bất mãn gọi giật ngược.

    Cô bất đắc dĩ phải quay đầu đi lại chỗ anh, tuy lòng không ưng nhưng vẫn kiềm nén nhỏ nhẹ hỏi.

    “Đinh công tử có gì sai bảo ạ?”

    “Ngươi nghỉ tay một chút. Ta có chuyện cần hỏi.” Mạn Quân nói rồi cầm lấy cái khăn chà chậu trên tay cô vứt đi, đoạn ra hiệu cho cô đi theo.

    Cô không nói không rằng, ngoan ngoãn đi theo anh. Khi nãy loay hoay chưa kịp nghĩ ra trước câu trả lời an toàn nào, cô đành phải trân mắt nghe anh tra hỏi, hỏi đến đâu thì đành đáp đến đó vậy.

    “Lúc nãy cô nói cô cả nhà cô tự ý nhảy ngựa mà trên người không có vết thương nào. Làm sao có chuyện thần kỳ như vậy chứ?”

    “Dạ bẩm trước khi cô cả trở thành cô cả Vũ gia như bây giờ đã từng theo thầy Mộc lên núi luyện võ.”

    “Ta biết, nhưng thân thủ cao cường đến đâu, với tốc độ ngựa chạy như tên bắn vừa rồi, làm sao có thể tiếp đất mà không chút thương tích?”

    “Dạ thưa là vì thầy Mộc vốn là đạo sĩ, hẳn trong lúc dạy bảo học trò đã dạy cho cô cả chút tiên pháp cũng nên.”

    Bình Nhi bất đắc dĩ phải dùng đến hai từ “tiên pháp”, không biết anh có tin hay không. Nhưng nếu không dùng, đổi lại là cô cũng sẽ hoài nghi như Mạn Quân thôi.

    “Vậy có nghĩa là cô cả nhà ngươi có phép thuật?” Mạn Quân thốt lên đầy bất ngờ.

    “Dạ con không biết ạ! Là suy đoán của con thôi cậu ạ! Lúc không thấy cô cả bị thương tích gì, con cũng rất ngạc nhiên.”

    Bình Nhi nói rồi len lén ngước lên nhìn bản mặt của anh, trông đăm chiêu khôn tả. Cô tá hoả, không chừng anh nghĩ cô có phép thuật thật đấy chứ?

    “Chắc đúng là thế rồi. Thảo nào lần trước bắt cóc, vác ta trên vai mà chạy như bay. Ta bị nhốt trong bao bố còn tưởng là cô ta cưỡi ngựa nữa.”

    Xong, anh bỏ bộ dạng đầy vẻ nghiêm túc đi, sau khi hoá giải khúc mắt hình như tâm trạng cũng tốt hơn, liền đập tay lên vai cô vui vẻ, đoạn lấy trong túi một xâu tiền treo tòn ten trước mặt cô.

    “Cho ngươi.”

    “Dạ thôi con không lấy đâu ạ!”

    Bình Nhi méo mặt nhìn anh, không ngừng trách cái miệng của mình. Mà cô cũng đâu ngờ, cái người này nghe gì cũng tin đâu chứ, vội thanh minh.

    “Cậu ơi, vừa nãy con đoán bừa đấy ạ! Cô cả không bị thương hẳn là do phúc ba đời tổ tông để lại, quả là phép màu!”

    “Ta biết ta biết! Cứ cầm lấy đi.” Mạn Quân xua tay đáp qua loa, cô vừa nghe là biết anh chẳng lọt lỗ tai rồi.

    Bất quá, cô đành nhận lấy xâu tiền anh đưa cho, không quên cúi đầu cảm tạ anh. Mạn Quân trông ưng ý lắm, niềm nở phất tay áo phong lưu xoay người bước đi. Một mình bị bỏ lại giữa đồng lau hoang vắng, một cơn gió lạnh thổi qua, ngứa mũi, cô ắt xì một cái, vội bấu hai tay vào nhau.

    “Phen này lại tự chuốc khổ rồi đây. Ai bảo khi không hắn xuất hiện đúng lúc như vậy làm gì chứ! Chết thật, anh Kha không mắng nhưng mà anh An…”

    Nghĩ đến con bạch hổ nắng mưa thất thường Đình An, cô sầu não thở dài một hơi. Phải chi lúc trước cô đừng có chọc ghẹo, phá phách y thì giờ đâu đến mức này.

    Khánh ngồi trong nhà lá rót tách trà ấm, vừa hay ngoài cửa Mạn Quân đột ngột bước vào, dáng điệu vô cùng thoải mái, khác xa với vẻ đăm chiêu mấy hôm rày. Để mường tượng cho dễ hiểu, trông anh cứ như một người bị táo bón lâu ngày vừa trút được bầu tâm sự vậy.

    “Chúc mừng cậu đã hoá giải được sầu muộn.” Bị suy nghĩ của mình thuyết phục, Khánh chợt chắp hai tay ra trước, sau mới phát giác được hành động vừa rồi của mình thì mặt mũi xám xịt.

    Những gia nhân Đinh phủ đang ngồi dùng bữa xung quanh nghe thế đều tập trung ánh nhìn về phía Khánh, tò mò. Mạn Quân cũng ngớ người, lát sau như chợt hiểu ra, anh cười lớn.

    “Cảm tạ cảm tạ. Không cần làm quá lên như vậy.” Anh phủi tay đặt mông ngồi xuống ghế đối diện Khánh.

    Khánh bất ngờ thầm nhủ, hoá ra điều anh vừa nghĩ là thật, biết thế đã sớm đến quầy thuốc nhờ người ta bốc cho Mạn Quân một than rồi, cớ chi đâu chịu đựng anh mấy ngày mệt mỏi.

    “Mấy hôm rày ta phiền não nhiều chuyện, tâm trạng không tốt làm liên luỵ ngươi. Nào, người anh em, chốc vào thành ta dẫn ngươi đi ăn chân gà hấp sả nhé!”

    Về việc ăn uống, Khánh không có hứng thú gì mà bây giờ y tò mò chuyện Mạn Quân và Lục Loan ban nãy hơn. Rót cho Mạn Quân một tách trà nóng mới, Khánh thì thầm hỏi.

    “Vừa nãy cậu và cô nữ tì kia nói gì với nhau thế?”

    “Nói gì? Chẳng có gì cả.” Mạn Quân đảo mắt giả ngơ, thổi thổi tách trà trên tay.

    “Cậu đừng giấu con. Cậu nhé, dạo này con thấy cậu đào hoa lắm đấy! Hết cô Lục, cô cả Vũ gia rồi giờ còn cả nữ tì của cô ấy nữa.”

    Khánh giơ ngón tay đếm đếm, tức thì bị Mạn Quân dùng tay gõ vào đầu một cú rõ đau.

    “Ngươi bậy bạ gì thế hả? Trong lòng ta chỉ có mỗi Bình Nhi thôi. Cô ấy là duy nhất! Hiểu chưa? Ngươi càng lúc càng giống thằng bé Thịnh Dật nhiều chuyện kia rồi đấy. Nói nữa, ta xẻo mồm!”

    “Úi! Cậu dữ thế! Con chẳng nói nữa.” Khánh ấm ức xoa xoa đầu.

    Mạn Quân lườm y phát rồi lén lút để tay lên xoa ngực. Khánh nói rất đúng, anh tự nhận dạo gần đây mình có vấn đề. Trước đây anh cứ tưởng chỉ khi gần Bình Nhi, lồng ngực anh mới nhức nhối dữ dội như vậy, vậy mà… Vậy mà chưa chi anh đã động lòng với người con gái khác, không phải là một mà những hai. Dạo gần đây anh bị làm sao, có phải hễ gặp người con gái nào không thuộc Đinh phủ là đều bị như thế không? Nếu vậy sau này đường đường chính chính đón Bình Nhi về Đinh phủ, có phải anh cũng như bây giờ, để cô một mình ở nhà mà đi trêu hoa ghẹo nguyệt không?

    “Không được!” Mạn Quân đập bàn cái rầm, đột nhiên đứng dậy quát lớn.

    Khánh đang thưởng thức tách trà nóng, bị anh doạ cho giật mình, phun hết cả trà ra bàn, còn ho sặc sụa. Anh không ngờ Mạn Quân nóng tính như vậy, mới nói một câu mà anh đã nổi giận, đến uống trà cũng không cho anh uống. Nghĩ rồi, Khánh ngập ngừng ngẩng đầu nhìn chủ mình đang hùng hổ trên cao, rón rén đặt tách trà xuống.

    “Khánh!”

    “Dạ? Dạ sao ạ? Con không uống trà nữa, cậu đừng giận.”

    “Không phải.” Mạn Quân phất tay áo, tỏ vẻ khổ não. “Chuyện là… Ngươi uống ngụm trà lấy bình tĩnh trước đi.”

    Khánh ngơ người gật đầu như một khúc gỗ, sau đó theo lời anh tự động rót đầy trà vào tách uống. Nhưng y chưa kịp nuốt xuống ngụm trà, Mạn Quân lại đùng phát vén áo ngồi xuống nói nhỏ vào tai Khánh.

    “Ngày mai ngươi đi kỹ viện với ta.”

    Phụt!

    “Cậu!...” Khánh ho lấy ho để, mặt mũi đỏ bừng như người đang sốt.

    “Suỵt!” Mạn Quân hoảng hồn ra hiệu cho Khánh không được la lớn.

    Chủ tớ giằng co một hồi, anh lại thì thầm vào ta Khánh gì đó, khi ấy y mới dịu lại, mở lời bình thường.

    “Thế thì được. Cậu không được lừa con nữa đâu nhá! Bằng không con sẽ mách ông.”

    “Không thành vấn đề.” Mạn Quân nói chắc như đinh đóng cột dù trong lòng vô cùng hồ hởi vì lừa được y lần hai.

    Khánh ơi Khánh, ngươi còn phải học hỏi nhiều lắm Khánh à! Người đâu mà dễ dụ thế không biết.

    *

    “Phan Luân! Phan Luân! Ngươi đứng lại cho ta!”

    “Chuyện gì?” Luân thong dong đặt mấy bọc vải lấy từ trên xe bò xuống đất, ngữ điệu nặng nề.

    “Đừng có giả vờ! Ngươi là kẻ đã phóng kim vào ngựa đúng không?”

    “Cái gì?” Luân nhướn mày nhìn cô cả, khó chịu hỏi. “Ngựa của ngươi chạy loạn, liên quan gì đến ta?”

    “Người đừng có nói láo. Không ngươi thì còn ai vào đây? Ngươi xưa giờ vốn rất ghét cô… Ghét ta! Ngươi cay việc ta bắt ngươi xuống xe để Lục Loan thế chỗ nên chơi xấu chứ gì? Ngươi lại muốn phá đám sao? Ngươi đúng là trơ trẽn!”

    Lục Loan chua giọng, chỉ thẳng tay vào mặt y nói lớn. Lựa lúc mọi người kéo nhau đi ăn trưa, cô vờ ra suối rửa mặt, biết Luân thường không dùng bữa với mọi người nên tạt qua phân rõ trắng đen với y. Thấy cô một mực đổ tội cho mình, Luân phát cáu đá bọc vải dưới chân bay ra xa, xắn tay áo, bước lại gần cô nói.

    “Nói đủ chưa? Nói ai trơ trẽn? Ngươi mới trơ trẽn đấy! Ngươi nói ta phóng kim, có bằng chứng không? Có không?”

    Lục Loan bị thái độ giận dữ của Luân làm cho liêu xiêu, dáng y cao lớn hoàn toàn áp đảo thân hình cô. Cô lưỡng lự lùi về sau hòng giữ khoảng cách với y. Nhưng y cứ ngày một tiến gần, đến khi hai người cách nhau chưa được một gang tay, Luân bỗng ghé sát mặt vào cổ cô. Lục Loan điếng người, định đẩy y ra thì y liền cất tiếng.

    “Ngươi là ai?” Phan Luân cúi xuống lườm cô, ánh mắt như sói vồ mồi đầy vẻ đe doạ. “Thuật biến hình hoàn hảo nhưng không áp chế được mùi.”

    Đoạn, Luân khống chế ép cô vào gốc cây, rút ra một con dao dài khoảng hai phân, găm thẳng vào thân cây. Hơi lạnh từ con dao phả từng hồi vào mặt cô. Tuy lưỡi dao cách mặt cô nửa phân nhưng lại có cảm giác đau đớn như bị nó cứa lên mặt vậy.

    Luân khịt mũi một lát, lại nói.

    “Hương hoa. Người ở Hoa giới ư? Có liên quan gì đến Lục Loan không nhỉ?”

    “Tôi là Lục Loan đây.”

    Cô tức khắc lên tiếng, thái độ có chút bối rối. Cô chưa thị uy được bao đã bị y phát hiện rồi, đúng là xui xẻo. Cứ tưởng mũi y đã điếc từ dạo trước rồi chứ, nào ngờ mới đó đã chữa lành lại rồi, có điều vẫn còn kém hơn xưa, không thì đâu chờ tới bây giờ mới nhận ra cô là giả mạo.

    Luân cười phát, đoạn rút con dao ra, tra vào vỏ rồi cất vào trong áo.

    “Vậy còn Bình Nhi, cô ta giờ đang ở đâu?”

    Lục Loan cay cú liếc Phan Luân, nhất quyết không đáp. Vẫn thái độ bỡn cợt ấy, hắn ngẩng mặt giữa bầu không khí giá rét, nhắm hai mắt lại, hít hà. Sau đó, y quay phắt người, đi một mạch về phía nhà tranh, nơi mọi người đang ăn cơm, hỏi.

    “Lục Loan giờ đang ở đâu?”

    Mấy người đàn ông quay sang nhìn nhau, một người chỉ tay ra ngoài cửa.

    “Cô cả không ăn, Loan chắc cũng không được ăn rồi. Có lẽ là đi dạo đâu đó rồi. Mà chú em tìm nó có việc gì?”

    “Vừa nãy nhờ Loan giữ giùm ít đồ, giờ mới lấy lại.”

    “Ừm.” Người nọ gật đầu, lát lại ngẩng mặt hỏi. “Chú em không ăn cơm thật sao? Buổi chiều còn giúp bà con sửa cầu đấy.”

    Luân liền lắc đầu, cười tươi, “Tôi ăn hai bữa sáng chiều quen rồi. Mọi người cứ tự nhiên đi, tôi đi trước nhé!”

    Đoạn, y bước ra ngoài cửa, vừa đi vừa nghĩ đám người này đúng là nhiều chuyện. Mới rời đi chưa được mười bước, Luân đã nghe có tiếng bàn tán xì xào, nghi ngờ Luân và Loan có tình cảm với nhau mới ghê chứ.

    “Vớ vẩn!”

    Y bực dọc đá bãi sỏi dưới chân. Một hòn sỏi văng ra, suýt nữa trúng phải người đang đi tới. May thay người đó kịp xoay người né, không chắc đã u đầu rồi. Luân hé mắt nhìn, liền trông thấy Lục Loan đang bắt hai tay sau lưng nhìn mình dò xét. Hắn nhếch môi thầm nghĩ, ánh mắt này, đích thị là Bình Nhi rồi.

    “Sao vậy? Trời lạnh thế sao lại xắn tay áo?”

    Nếu là Lục Loan chắc chắn cô sẽ bơ y, chỉ có Bình Nhi, dù bị y ghẻ lạnh vẫn quan tâm hỏi thăm y thôi. Mặc dù hai người họ không còn thân như trước nhưng cô luôn niệm tình cũ, cố gắng nhẫn nhịn y. Vì vậy, đôi khi y cũng có chút xao lòng, muốn làm lành với cô. Nhưng hình ảnh Nhất Tháp cứ hiện ra trong tâm trí nên y lại thôi.

    “Ngươi cũng nghĩ ngựa chạy loạn là do ta?”

    “Sao lại hỏi như thế?”

    “Trả lời đi.” Y gắt.

    Bình Nhi hít sâu một hơi, đáp.

    “Không.”

    Luân lại hỏi tiếp.

    “Ngươi tin ta?”

    “Không. Ta không tin ngươi” Cô thản nhiên nói. “Nhưng ta tin ta không đoán sai. Ngươi không phải người phóng kim.”

    “Tại sao?”

    “Vì quá lộ liễu. Ngươi vừa xuống xe là đã ra tay ngay, không phải người bọn ta nghi ngờ trước tiên sẽ là ngươi ư? Vả lại… Nếu ngươi thật sự muốn hại bọn ta, nhất là với ta, sẽ đường đường chính chính ra tay trước mặt.”

    Luân cúi đầu, nghịch nghịch mũi chân vào bãi sỏi, lắc lư người qua lại, nhẹ thôi nhưng đủ để cô thấy rõ, tâm tình của y đã dịu đi vài phần. Nhưng mà, đây lại là hành động mỗi khi y thấy ngượng. Trước giờ chơi với y, mỗi khi xấu hổ hay phân vân điều gì, y đều làm như vậy, dúi mũi chân vào đất, quệt qua quệt lại. Không lẽ bây giờ y đang ngượng thật ư, với ai, với cô sao?

    “Xưng hô như vậy, tức ngươi đã biết ta đã nhận ra ngươi?”

    “Ừm… Lúc nãy Lục Loan đã kể cho ta nghe, ngươi dùng dao doạ con bé. Ngươi già cả rồi, đừng có mà hù trẻ con nữa.”

    “Cô ta mà là trẻ con ư? Tuổi đời chỉ nhỏ hơn ta thôi chứ tuổi tác vẫn là một bà lão kia mà!”

    Luân tức khắc phản bác.

    “Đừng tưởng nói vài câu là xem như hiểu ta lắm! Nói cho ngươi biết, ghét ngươi là ghét ngươi. Nếu như sau này có phải dùng thủ đoạn chơi xấu ngươi, ta cũng không từ đâu!”

    Bình Nhi nén cười, xưa nay có kẻ tiểu nhân nào trước khi ra tay lại đi công khai minh bạch trước mặt đối thủ như thế đâu chứ? Y nói như vậy, không hề làm cô sợ, ngược lại còn làm cô yên tâm hơn.

    Trời về chiều, sau khi giúp bà con tu sửa lại cây cầu gỗ cũ kĩ thì cáo lui trở về. Gần về đến nhà thì trời cũng gần tối, cảnh vật dần chìm trong im ắng thì bấy giờ, Lục Loan ngồi trong xe cất tiếng hỏi khẽ.

    “Cô ơi, sao chỗ ấy chỉ toàn trẻ em và đàn bà?”

    “Em quên rồi ư? Nghèo đói chính là như thế. Không ruộng, không lương thực, tha hương cũng phải.”

    “Thưa, em tò mò. Có khi nào họ đi lính không cô? Vừa nãy em nghe mọi người nói chuyện, bảo ngoài ấy đang loạn lắm. Quân Man sắp đánh đến nơi rồi, triều đình đang chiêu mộ dân chúng đầu quân đánh giặc đấy cô ạ!”

    “Thật ư? Không phải lần trước đã yên ổn rồi à?”

    “Chúng lì như trâu ấy cô ạ! Em nghĩ, nếu không dứt khoác ra tay, chiến sự sẽ kéo dài.”

    Cô chận rãi lắc lắc đầu. Suốt ngày đánh với đấm, chiến tranh triền miên, cô chán cái cảnh này lắm rồi, chỉ mong đất nước sống trong yên bình, sao mà khó quá! Để đổi lại tự do, biết bao nhiêu người phải hy sinh máu thịt của mình nữa đây?

    Bình Nhi cứ thế giữ im lặng suốt quãng đường, dường như đang nghĩ ngợi điều gì.

    Khi mặt trời đã chìm khuất trong bóng tối, cũng vừa hay cả đoàn đã về đến Vũ gia. Bình Nhi mau chóng đỡ Lục Loan vào trong thư phòng, cẩn thận khép cửa lại, dặn dò.

    “Loan, vài ngày sắp tới em chịu khó tiếp tục thay thế ta. Anh Kha có tìm đến đưa thuốc thì giúp ta giữ hộ. Nhé!”

    “Kìa cô, cô phải đi đâu sao cô? Sao lại những mấy ngày thế hả cô?”

    Bình Nhi gật đầu, vui vẻ chắp tay sau lưng nói.

    “Ta đã tìm được cách khiến Đinh Mạn Quân kia không đụng đến thầy ta nữa rồi. Hôn sự hắn đang tính tới sẽ chỉ là một giấc mơ thôi.”
     
  16. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 35
    Thương lượng

    [​IMG]
    Đã hơn một tháng trôi qua kể từ khi đức vua xuống chiếu dẹp loạn hai mươi vạn quân Man. Đích thân Dực Thánh Vương đem quân đi đánh, không những dẹp yên biển loạn mà còn thu về không ít chiến lợi phẩm đem cống nạp cho nhà Tống.

    Cô cả Vũ gia suốt thời gian ấy cũng đột nhiên đổ bệnh nặng. Thầy u cô mời biết bao nhiêu thầy thuốc giỏi cũng không chữa hết bệnh, ngay cả những danh y bậc nhất trong triều do Mạn Quân mời đến cũng đành lắc đầu. Tưởng phải bỏ cuộc, nào ngờ những ngày gần Tết, Mộc Kha đột ngột ghé thăm bốc cho vài than thuốc, bệnh tình của cô bỗng chốc thuyên giảm làm mọi người đều mừng rỡ.

    “Khi nào Lục Loan mới về hả u?” Lục Loan mệt mỏi tựa lưng lên thành giường, nuốt nước bọt hỏi.

    “U cũng không biết. Xin nghỉ một tuần về đưa đám mà đến nay đã hơn một tháng, không biết xảy ra chuyện gì không nữa. Này, con uống chút nước đi.”

    Lục Loan nghe lời, một hơi uống cạn cả bát nước, sau đó ngã lưng nằm thẳng xuống giường. So với một tháng trước, trông cô bây giờ mới tiều tuỵ và héo hon làm sao, ai nhìn cũng thấy xót. Không phải cô giả ốm hay gì mà pháp lực cô không đủ mạnh, cả một tháng giữ nguyên thuật biến hình không chút ngơi nghỉ đã bào mòn thân xác mỏng manh của cô. Cô là hoa yêu, là một đoá hoa đào tươi thắm, vốn dĩ xuân đến sẽ là lúc mang cho cô nhiều năng lượng nhất nhưng với tình trạng hiện nay, nếu Bình Nhi không về kịp, chỉ chờ cho chết rũ mà thôi.

    Lỗi cũng do cô, Mộc Kha đã nhiều lần lén ghé đưa cho cô mấy viên nội đơn để tăng pháp lực mà cô không chịu uống. Cô đâu biết mấy viên thuốc đó có phải làm từ máu xương của những yêu quái khác hay không, cô không dám uống. Nếu Bình Nhi bảo cô uống, cô sẽ không do dự, nhưng với Mộc Kha, dù nhiều năm ở Mộc phủ, cô vẫn còn chút nghi ngờ.

    Hắn biết cô nghĩ gì nhưng hắn không nói, không muốn cô chết, hắn đành phải lộ mặt ở Vũ gia, đích thân kê đơn, dặn dò vợ chồng Vũ đại nhân cho cô uống thuốc đúng giờ. Bệnh tình cô từ đó mới thuyên giảm đi.

    Sau khi uống thuốc, Lục Loan mê man chìm vào giấc ngủ. Trong cơn mơ, loáng thoáng bên tai chợt có tiếng kèn kẹt, hình như có ai đó vừa mở cửa sổ. Gió lạnh bỗng chốc ùa vào, cũng nhanh thôi, rồi bầu không khí lại ấm áp như cũ.

    Mộc Kha nhấc gậy sắt chọc chọc vào lò than hồng rực, cất tiếng hỏi.

    “Đã thấy trong người khá hơn chưa?”

    Lục Loan chậm rãi mở mất, chống hai tay cố hết sức ngồi dậy, đáp.

    “Dạ bẩm đỡ nhiều rồi ạ!”

    Mộc Kha hài lòng tỏ ý gật đầu, đoạn từ tốn đi đến giường cô, đặt lên đó một chiếc lọ.

    “Giờ Tý đêm nay hãy uống một viên, chiều mai lại một viên, bệnh sẽ mau chóng khỏi.”

    “Dạ…”

    Lục Loan vừa định mở miệng từ chối, Mộc Kha bỗng nhướn mày nhìn xuống cô, cười như thể muốn hỏi chuyện gì. Hắn nhìn trông bao dung là thế nhưng đôi mắt phù quang toả ánh sáng trầm đục kia, khi không lại làm người khác lạnh sống lưng. Vậy là, Lục Loan không dám hỏi nữa, chỉ cúi đầu ôm lấy lọ thuốc lí nhí cảm tạ hắn.

    Mộc Kha đi lòng vòng phòng xem xét rồi đặt mông ngồi xuống chiếc ghế đạt sát cửa sổ, đối diện giường ngủ cô. Bằng một giọng rất nhẹ nhàng pha lẫn lo lắng, hẳn hỏi.

    “Bình Nhi không hề nói với ngươi con bé đi đâu sao?”

    “Dạ không ạ! Cô chỉ bảo là phải đi xa vài hôm. Còn lại không nói gì nữa ạ!”

    “Thế, trước đấy có xảy ra chuyện gì không? Kể đầu đuôi ta xem.”

    Vậy là, Lục Loan bắt đầu kể lại cho hắn nghe toàn bộ sự việc từ lúc Mạn Quân đến Vũ gia tìm Vũ đại nhân chiêu mộ ông về làm việc cho triều đình đến việc ngựa bỗng dưng chạy loạn trên đường đi từ thiện. Nghe xong, hắn chỉ gật đầu, không nói gì thêm.

    Về đến phủ, hắn nằm ườn ra bàn, mắt không ngớt nhìn ra ngoài cửa sổ, lẳng lặng ngắm trăng sáng trên cao, lòng buồn rười rượi. Hắn chẳng buồn nhúc nhích, cô lại đi rồi, âm thầm ra đi không lời từ biệt, lúc nào cũng khiến người ta lo lắng mới thôi. Nhưng hắn làm được gì đây, cô đâu còn là con nít, cô tự biết mình phải làm gì, đâu cần hắn quản.
    Chắc là… Hắn định sẽ cứ như thế này, ngồi im ở chỗ này, giữ nguyên tư thế này đợi đến khi cô về vậy.

    “Ối trời ơi ông ơi… Ông cứ thế này không khéo có ngày lão phải đem chổi lông gà đến quét bụi cho ông mất.”
    Lão Hàm bỗng cất tiếng văng vẳng, từ dưới bệ cửa sổ đứng phắt dậy, vẻ mặt trông đến phát khổ.

    “Lại giở trò rình rập.” Mộc Kha mấp máy môi, đôi mắt trở nên vô hồn, chán nản thở dài. “Rình không nổi nữa thì về phòng ngủ đi. Mậc kệ ta.”
    “Ông lo cho bà như thế, sao lại không sai xà yêu đi điều tra chứ?”

    “Hừm… Nàng ấy đi như vậy, không nói ai tiếng nào, nhất định có lí do riêng. Mấy khi lại có dịp thăm thú nhân gian, cứ để nàng ấy được tự do đi.”

    “Thế ông không lo bà xảy ra chuyện?”

    Mộc Kha cười, hai vai run một cái, đáp, “Nếu xảy ra chuyện, Đình An hẳn đã đến tìm ta từ lâu. Ta thì chẳng mong gặp hắn đâu.”

    Phải, nếu cô xảy ra chuyện gì bất trắc, người đầu tiên được biết sẽ là Bình Nhi trong kết giới, kế đến là Đình An, sau cùng là hắn. Sau đó, cô sẽ chặt một cái đuôi mới, dùng cái đuôi thứ sáu của cô cho biến thành Ngọc Phiến – con gái vợ chồng Vũ đại nhân hiện giờ, sinh hoạt bình thường như bây giờ, như chưa hề có gì xảy ra.

    Đành rằng hắn biết Bình Nhi hiện giờ ở bên cạnh hắn không phải Bình Nhi thật sự, ký ức của cô cũng chỉ là của quá khứ nhưng hễ nghĩ đến việc cô có mệnh hệ gì, như cái Bát bị trúng Băng Cốt Tiêu khi đó, hắn lại thấy tim nhói đau như bị ai cào xé, đau đến chết mới thôi.

    Liệu khi phân thân của Bình Nhi mất đi, cô có phải chịu đau đớn chung với bọn họ không nhỉ? Nếu quả thật như vậy, hắn thấy cô thật độc ác, độc ác với bản thân.

    “Vậy ông cứ định ngồi đợi như thế này luôn à?”

    “Ừm.” Hắn lim dim mắt gật đầu. “Mới chỉ có một tháng, so với khoảng thời gian lúc trước có là gì. Đừng nói là một năm, cho dù là một trăm năm hoặc hơn thế nữa, ta muốn khi nàng ấy trở về đây thì nơi này vẫn là nhà, vẫn có ta đứng đợi.”

    Lão Hàm nghe Mộc Kha giải bày tâm sự thì xúc động, chấm nước mắt quay mặt đi.

    “Ông thật là chung thuỷ. Người đàn ông chung thuỷ nhất mà lão từng gặp!”

    “Chung thuỷ cái gì chứ…” Hắn kệt cỡm cười rồi úp mặt xuống bàn. “Trong ngoài yêu giới này ai chẳng biết ta là một kẻ vong ân phụ nghĩa chứ, vì danh lợi mà bán đứng vợ mình chứ.”

    “Kìa ông… Đó chỉ là hiểu lầm, thật chất…”

    Lão Hàm chua xót đỡ lời, chưa nói hết câu thì từ ngoài sảnh bỗng có tiếng bước chân chạy gấp đến.

    “Ông ơi ông ơi!” Xà yêu gác cổng Mộc phủ bỗng nhiên lao vào phòng với tốc độ kinh hoàng, y cúi người thở gấp rồi chỉ tay ra ngoài. “Bà… Bà về rồi ông ơi!”

    “Cái gì? Làm sao ngươi biết?” Mộc Kha như cá đớp mồi, nhanh chóng bật dậy, hất đổ cả ghế.

    Vẻ mặt hắn vừa hân hoan niềm nở vừa có chút nghi ngờ. Không kiên nhẫn chờ đối phương lấy lại sức nói tiếp, hắn tức tốc lao vụt ra ngoài, phất tay áo bay một mạch qua mấy nóc nhà liền rồi đáp xuống sảnh chính. Xa xa dưới gốc cây bằng lăng, trong ánh đèn mờ ảo hắt ra từ chiếc đèn lồng treo trên sợi dây bắt ngang lối rẽ, hắn trông thấy một người con gái nhỏ nhắn ăn vận rách rưới, tay đeo tay nải, đi chân trần đang thơ thẩn ngẩng mặt nhìn trời.

    Không khó để hắn nhận ra người ấy, không ai khác chính là người hắn đang mong mỏi – Bình Nhi. Thay vì bộc lộ những nhung nhớ, hắn lại nén chúng trong lòng, nét mặt rạng rỡ cười tươi như hoa.

    “Cáo con về rồi đấy à?”

    “Anh Kha!” Bình Nhi hớn hở quay mặt về phía Mộc Kha, hí hửng xách một thứ thuôn dài lên khoe anh. “Anh xem, em có quà cho anh này!”

    Mộc Kha vờ tỏ vẻ ngạc nhiên, sau đó tiến lại gần cô, khen.

    “Quà à? Được lắm, không uổng công anh nuôi dạy em. Là gì thế?”

    “Bánh tét!”

    Mộc Kha bật ngửa, cười khổ đưa tay sờ nắn tay nải cô đeo trên vai, chợt thấy ngờ ngợ.

    “Đừng nói với anh trong cái bọc này đều toàn là…”

    “Phải, đều là bánh tét.” Bình Nhi cười toe.

    Vậy là, suốt một tuần đấy, tất cả mọi người trong Mộc phủ đều phải ăn bánh tét thay cơm. Bình Nhi từ nơi xa trở về, cô không quay lại Vũ gia ngay mà nán lại Mộc phủ để cùng ăn Tết với Mộc Kha. Mùa xuân còn đó nhưng Tết ở nhân gian đã qua lâu rồi, chỉ có Mộc phủ này, chỉ cần cô muốn, quanh năm suốt tháng đều là Tết, là nơi duy nhất để cô có thể hưởng được một cái Tết trọn vẹn, nơi cô không bao giờ cảm thấy cô đơn.

    Với cô giờ đây, nơi nào Mộc Kha hiện hữu, nơi ấy chính là nhà.

    Ban ngày cô cùng hắn vui đùa, chăm cây hết sức vui vẻ. Nhưng khi đêm đến, một mình bước vào phòng khép cửa lại, không gian im ắng làm cô thấy cô đơn. Hôm nay, cô đóng luôn cả cửa sổ, gió xuân mặn nồng như thế cũng đành quyến luyến ngoài hiên.

    Cô thắp bốn ngọn nến đặt ở bốn góc phòng, Rồi thật cẩn trọng, cô mò tay vào bao gối, lấy ra một tờ giấy. Cô mở ra, đặt nó trên chiếc bàn gỗ đen bóng, dưới ánh nến vàng vọt săm soi tỉ mỉ từng đường đi nước bước. Các nét vẽ trên giấy vô cùng rõ ràng, chú thích vô cùng chi tiết, núi nào sông nào, đường lớn đường nhỏ đều có hết trên ấy, không khó để người khác nhận ra, đó là một tấm bản đồ.

    Bản đồ của Chiêm Thành.

    Chiêm Thành làm phản ai cũng biết rất rõ, nhưng tại sao hiện giờ chỉ có thể dẹp loạn mà không thể tiến sâu vào nhổ cỏ tận gốc là có nguyên do. Hơn một tháng ròng rã cải trang vào đất Chiêm Thành, ngày đêm nghiên cứu địa hình cùng sự giúp sức của yêu ma quỷ quái nơi ấy đã giúp cô cho ra một tấm bản đồ xứ giặc trọn vẹn. Tấm bản đồ chi tiết đến độ, một căn nhà lá dựng tạm bên đường cũng được cô chăm chút vẽ lại, há có thể thấy cô nghiêm túc đến nhường nào.

    Quân Lý muốn thuận lợi vào đất Chiêm Thành, tấm bản đồ này chính là chìa khoá. Đinh Mạn Quân muốn có được nó thì phải chấp nhận điều kiện của cô.

    Bình Nhi vác ghế ngồi xem bản đồ, vừa xem vừa gãi gãi mấy vết muỗi cắn trên cẳng chân bấy giờ đã thâm đen lại vô cùng xấu xí. Mười móng chân đen thui lỡ loét trông hệt những ngày đầu cô mới về Mộc phủ. Khi ấy có Lục Loan, cô ấy còn chăm cho cô để có vẻ ngoài ra dáng tiểu thơ một chút. Giờ một mình cô, thôi thì cô cứ kệ nó đi vậy.

    *

    Lục Loan đang ngồi thuê thùa trong thư phòng, chợt một cơn gió bay vào từ cửa sổ, thoáng chốc Bình Nhi hiện ra. Cô gái vội vàng chạy đến ôm chủ, mừng mừng tủi tủi.

    “Lục Loan, em sao rồi?”

    “Cô cả! Cô cả! Cô về rồi ạ?”

    “Ừm… Đừng to tiếng. Nghe nói em bị bệnh, đã đỡ hơn chưa?”

    “Rồi cô ạ! Cô đừng lo. Ông bà chăm sóc cho em chu đáo, mấy hôm trước ông Mộc còn ghé đưa thuốc cho em, bây giờ em khoẻ lắm.”

    “Thế thì tốt.” Bình Nhi gật đầu cười. “Thời gian qua em đã vất vả rồi. Giờ em và ta hoán đổi lại cho nhau, em không cần tiếp tục đóng thế ta nữa.”

    “Sao ạ? Ông, ông Mộc đã tìm được thuốc giải cho cô rồi ạ?”

    “Đúng vậy. Nhanh thôi em, nhân lúc mọi người đang nghỉ trưa.”

    Bình Nhi giục nhưng Lục Loan có vẻ không chú tâm lắm, đôi mắt cô trở nên trống rỗng, không đáp lời Bình Nhi.

    “Lục Loan, em sao vậy? Em có nghe ta nói gì không? Hay là còn mệt?”

    Lục Loan giật mình, vội cười tươi nhìn cô lắc đầu.

    “Dạ không, em đâu có. Em khoẻ lắm! Giờ mình đi đi cô.”

    “Hả? Đi? Đi đâu?”

    “Ơ không… Ý em là… Mình hoán đổi lại đi cô. Suốt cả tháng nay, em đóng giả làm cô mệt chết đi ấy chứ.”

    Một lát sau, cả hai bước ra khỏi thư phòng, thân phận trở về như cũ. Bình Nhi dạo ra ngoài tìm vợ chồng Vũ đại nhân, Lục Loan theo sau cô, vui buồn chẳng rõ. Vừa rẽ trái một cái, Bình Nhi liền bắt gặp Mai Hồng đi đến, theo sau là một gia nhân tay cầm mâm, trên để một cái bát đi theo bà. Thấy cô, bà liền nhỏ nhẹ trách mắng.

    “Con gái, con bệnh còn chưa khỏi, sao lại ra đây? Ơ Lục Loan…”

    Mai Hồng ngạc nhiên nhìn người đứng sau Bình Nhi.

    “Bây về khi nào thế? Đám gì đó đã lo liệu xong xuôi hết chưa? Sao lại đi lâu như thế?”

    “Dạ…”

    “Thôi, về là tốt. Mấy hôm cả nó bệnh thì không thấy bây đâu. Giờ bây xuống bếp phụ tụi con Tràm, Nhan mấy thứ lặt vặt đi.”

    “Dạ vâng ạ!”

    Nhất thời, Loan không biết đáp gì, chỉ biết vâng dạ, mặt buồn rười rượi. Khi còn trong vai Bình Nhi, cô rất được bà cưng chiều, yêu thương. Hai người đều không phải máu mủ của bà nhưng một người vai chủ, một người vai tớ lại bị đối xử khác xa nhau. Nếu lúc đầu người được họ nhận làm con không phải Bình Nhi mà là cô thì sẽ như thế nào nhỉ? Tính ra, cô đóng vai tiểu thơ khuê cát hợp hơn Bình Nhi nhiều.

    Lục Loan đi rồi, Bình Nhi liền nắm lấy tay Mai Hồng, giở giọng nhõng nhẽo.

    “U ơi, hôm nay con thấy trong người rất khoẻ, muốn đi dạo. U cho con đi với nhé!”

    “Khoẻ nhưng sức lực con có bao nhiêu? Ra ngoài bây giờ, u không yên tâm.” Mai Hồng lắc đầu.

    Sau một hồi năn nỉ và bảo sẽ đi với Phan Luân, cô mới được bà miễn cưỡng cho ra ngoài. Thiết nghĩ giữ cô ở nhà mãi cũng là một điều không nên nên Mai Hồng đành chấp nhận, còn muốn theo cô cùng đi. Lần này, đến phiên Bình Nhi từ chối, cô nói muốn sang Đàm gia tìm Đàm Lệ Thu để cùng trò chuyện, Mai Hồng mới chịu cho cô đi một mình.

    Lần này ra ngoài, cô đi ngựa chứ không đi kiệu để tránh phô trương, vả lại cô không muốn đi cùng nhiều người, một mình Phan Luân là đủ. Thấy cô về, y chẳng hỏi thăm gì cả, cứ làm như vẻ không quan tâm nhưng thật ra là có. Y cứ làm như thể tỏ ra lạnh lùng, hống hách sẽ khiến bản thân ngầu hơn không bằng. Mà thà y đừng nói gì cả, cô không muốn nghe. Mỗi lần y nói gì là giống như một đứa trẻ đang làm nũng, một bé trai muốn gây sự chú ý với một bé gái bằng cách châm chọc người ta vậy.

    Con ngựa hì mũi một tiếng, chiếc xe chở cô dừng lại, cùng lúc cô nghe thấy tiếng của Phan Luân bên ngoài.

    “Đến Đinh phủ rồi.”

    Bình Nhi cúi người vén rèm bước ra, chợt Phan Luân đưa tay trước mặt cô, nghiêm túc nói.

    “Để ta đỡ cô.”

    “Không cần đâu, ta tự xuống được.”

    “Có người đang nhìn.”

    Luân ngoắc đầu ra hiệu cho Bình Nhi. Cô ngước mặt lên liền trông thấy một gia nhân đang đứng tần ngần trước cửa phủ, hai tay bưng một chậu nước, ánh mắt không giấu nổi tò mò. Bình Nhi liền mỉm cười thật duyên, rồi rất tự nhiên, cô bám lấy vai Luân, bước xuống xe ngựa, đi lại chỗ gia nhân nọ.

    “Này cậu, cho ta hỏi, nơi này là Đinh phủ có đúng vậy không?”

    Gia nhân nọ liếc Bình Nhi từ đầu đến chân, ra vẻ dò xét.

    “Nhưng cô là ai? Cô phải cho tôi biết quý danh thì tôi mới trả lời.”

    Bình Nhi cúi đầu cười thẹn, đoạn ngoảnh mặt về phía Phan Luân. Hiểu ý cô, y bước lên một bước, nói.

    “Cô đây là cô cả của Vũ gia, trưởng nữ của ông Vũ, có việc cần tìm Đinh thiếu gia, nhờ cậu chuyển lời cho.”

    “Trưởng nữ của Vũ gia?” Gia nhân nọ nhíu mày suy nghĩ một hồi rồi cẩn trọng nói.
    “Vậy phiền hai vị đợi ở đây một lát, tôi vào bẩm báo với cậu cả.”

    “Đa tạ.”

    Cửa vừa khép, Phan Luân tức khắc đứng thẳng dậy, chỉ tay cười mỉa.

    “Cô nhìn đi, gia nhân nhà này đúng là hơn người, chẳng vị nể ai cả. Bọn quan thần có phải lũ ngu ngốc hay không, chỉ cần để ý một chút là biết đâu là nơi Thái tử ở.”

    “Cậu nói nhỏ tiếng một chút.”

    “Không, ta cứ cố tình đấy! Tên ngốc, trước sau cũng lộ mặt, cần gì trốn chui trốn nhủi… A!”

    Chưa kịp dứt lời, Phan Luân đau đớn ôm cẳng chân vừa bị cô đá, căm phẫn liếc người bên cạnh. Ngay lúc ấy, cửa Đinh phủ chợt mở, gia nhân vừa nãy xuất hiện, nho nhã đưa tay mời.

    “Vũ tiểu thơ, thật thất lễ! Mời cô vào trong ạ!”

    Bình Nhi mỉm cười diệu dàng, nhón chân tiến vào trong, Phan Luân theo sau cô nhưng bị người kia chặn lại.

    “Xin lỗi cậu, thiếu gia đã nói chỉ một mình tiểu thơ vào thôi ạ!”

    Luân nhướn mày, đan hai tay trước ngực, vênh váo hất mặt.

    “Thiếu gia nhà ngươi định giở trò mèo gì? Tại sao chỉ để một mình tiểu thơ nhà ta vào?”

    “Phan Luân!” Bình Nhi nhắc khéo, vội chặn lời y, đoạn áy náy nói với gia nhân đang khó chịu ra mặt đứng cạnh. “Cậu ấy không có ý gì, chỉ là quá lo cho ta. Có thể cho cậu ấy vào cùng được không? Lát nữa ta sẽ giải thích với thiếu gia để ngài ấy không trách cậu.”

    Gia nhân kia nén bực bội, miễn cưỡng gật đầu cho cả hai vào trong.

    Đây là lần thứ hai cô bước chân vào Đinh phủ, cảm giác rất khác so với lần trước khi ăn tiệc ở phòng lớn, đường vào thư phòng Mạn Quân có gì đó rất thân quen mà cô không tài nào lí giải được. Không lẽ trước đây, cô từng đến đây? Mà không, hầu như ai sống trên đời cũng đều một lần trải qua hiện tượng này, đến một nơi xa lạ nhưng lại có chút mơ hồ, như thể đã từng đặt chân đến đó rồi. Hiện tượng ấy, những người ở chỗ cô thường gọi là kí ức của kiếp trước.

    Hoá ra, kiếp trước cô đã từng đến chỗ như thế này. Cơ mà người như cô cũng có kiếp trước ư?

    “Tiểu thơ, lối này.”

    Gia nhân kia dừng chân trước một căn phòng, kính cẩn thưa.

    “Bẩm cậu, tiểu thơ đã đến rồi ạ!”

    Gia nhân nọ nói xong, bên trong không có tiếng trả lời. Người nọ liền gõ cửa phòng thưa lại lần nữa, tuyệt nhiên chẳng có một tiếng trả lời. Sốt ruột, y định đẩy cửa vào thì bất ngờ có giọng nói vọng ra.

    “Bảo tiểu thơ ngồi ngoài đợi một lát. Chưa hết giờ đọc sách, ta không thể ra ngoài.”

    “Dạ vâng.” Gia nhân đứng ngoài nhanh như chớp đáp, chẳng hề thắc mắc nguyên do, trực tiếp mời hai người Bình Nhi và Mạn Quân qua phòng khách ngồi.

    Từ nãy đến giờ đi đi lại lại trong sân vườn đầy nắng, cuối cùng bọn họ cũng được vào phòng ngồi. Nhưng trong đây không khá là bao. Nói là phòng dành cho khách mà lại vừa chật vừa nhỏ, đồ đạc để lung tung, so với nhà kho thì còn có lí hơn.

    Bình Nhi nắm vạt áo phất phất cho mát, mồ hôi đổ ròng ròng như vừa trồi từ dưới sông lên.

    “Phan Luân, cậu có mamg theo quạt không?”

    Luân lắc đầu, đưa tay quệt lên trán, nhăn nhó nói, “Rõ ràng là không nể mặt cô.”

    “Ta?” Cô nhoẻn miệng cười, đoạn bỏ chân ra khỏi hài, ngả lưng vào thành ghế đáp. “Ta làm gì có mặt mũi mà nể, nói chính xác là không nể mặt thầy ta.”

    “Nghe đồn lần trước hắn còn muốn cầu thân cô, bây giờ lại trở mặt. Cô có biết nguyên do không?”

    “Không, chắc là sợ cưới phải một người vợ bệnh tật như ta.” Rồi cô lại phất tay. “Ta đùa đấy. Người hắn nhắm vào không phải ta.”

    “Vậy thì là ai?”

    “Thầy ta.” Bình Nhi thoải mái gát một chân lên tay ghế.

    Phan Luân nghệt mặt, chưa kịp suy nghĩ đã hỏi tiếp.

    “Hắn muốn cưới thầy cô? Ủa mà… Cái gì cơ? Đâu phải.”

    Bình Nhi bật cười, rung đùi phân tích.

    “Tất nhiên là không phải. Ban đầu y nhiều lần bày trò tiếp cận thầy ta, nào là mở tiệc rồi chọn trùng địa điểm thầy ta làm từ thiện, mục đích là để chiêu mộ ông ấy trở về đầu quân cho triều đình, làm việc dưới trướng của y. Thấy thầy ta cứng rắn khó bề lay chuyển, hắn mới bày trò đòi cưới ta, một khi là con rể Vũ gia, là người cùng một nhà, khác gì là ngồi chung thuyền, thầy ta nghiễm nhiên lại phải theo phe y.”

    “Hắn muốn cưới cô?” Phan Luân đập tay lên đùi, giọng điệu như thể không tin. “Vậy tại sao lúc đầu còn làm khó dễ chúng ta, còn bắt chúng ta ngồi chờ trong cái xó xỉnh này?”

    “Ngươi nói đúng. Theo ta đoán, bây giờ có hai nguyên do. Thứ nhất, y đã từ bỏ ý định cầu thân. Thứ hai, y vẫn muốn cầu thân để thực hiện kế hoạch nhưng người y muốn lấy không phải ta.”

    “Hắn muốn cưới Vũ Như Y?”

    Bình Nhi búng tay, “Chính thế!”

    Cô hí hửng rung chân một hồi rồi liếc mắt ra dấu với Phan Luân. Theo hướng nhìn của cô, y liếc nhìn ra cửa, chợt hiểu cô muốn nói gì, một nét gian trá hiện lên trên gương mặt, y lập tức đứng dậy khỏi ghế, đi lại mở tung cửa. Người rình nấp ở ngoài không kịp chuẩn bị gì, cả người tựa cửa nên bổ nhào vào trong, hoảng hốt giương mắt nhìn Bình Nhi và Phan Luân.

    “Ngươi tên gì?” Bình Nhi xỏ chân lại vào hài, bình thản hỏi. “Có biết mình vừa làm gì không? Tại sao lại nghe lén?”

    Người dưới đất không đáp gì, thân thủ rất tốt, nhanh như cắt bật người dậy, quay đầu bỏ chạy. Nhưng Phan Luân còn nhanh hơn. Trong chớp mắt, y dùng phép phóng cho người nọ té lăn ra đất, sau đó nhanh chóng kề dao vào cổ khống chế.

    Người nọ choảng váng nằm trên đất lần hai, đầu đau như búa bổ, khi trước mắt mờ mờ hư ảo, chợt thấy có bóng áo uyển chuyển tiến đến trước mặt. Một giọng nói yêu mị bỗng vang văng vẳng trong đầu, y như người say rượu, trong phút chốc không kiểm soát được mình, người kia hỏi gì cũng đều trả lời đầy đủ, sau đó mọi thứ tối đen như mực, chẳng còn nhớ gì nữa.

    Mạn Quân đang ung dung nằm trên trường kỷ ăn đậu phộng do Khánh bóc, thư thái ngắm cá lội tung tăng trong hòn non bộ dưới giếng trời, chợt bên ngoài có tiếng người gọi, cắt ngang nhã hứng của anh. Vừa nghe, anh đã nhận ra ngay là giọng Xung Tân, liền cho gọi y vào trong. Lạ thay, tên ấy như người mất hồn, hai mắt không chớp, nhìn vào khoảng không nói với Mạn Quân.

    “Bẩm cậu, Vũ tiểu thơ nhờ con nhắn với cậu là cô ấy đang có trong tay một món đồ có thể hoá giải phiền muộn cho cậu.”

    “Là món gì?”

    “Dạ là bản đồ ạ!” Xung Tân trà lời ngay.

    “Bản đồ?”

    Mạn Quân lẩm nhẩm, thấy có gì đó không ổn, anh liền nháy mắt với Khánh. Khánh vội đứng dậy đối diện với Xung Tân, huơ tay qua lại trước mặt y nhưng y chẳng có phản ứng gì, trơ người như một khúc gỗ.

    “Cậu, Tân nó như bị trúng tà vậy…” Khánh xanh mặt nói với Mạn Quân.

    “Không xong rồi!” Mạn Quân chau mày bật người dậy, vẻ mặt đầy nghiêm trọng. “Khánh, mau tập hợp tất cả binh lính trong Đinh phủ, đừng để cô ta chạy thoát.”

    “Ai cơ ạ?”

    “Còn ai nữa? Vũ Ngọc Phiến và tuỳ tùng của cô ta! Lập tức bao vây căn phòng đó! Bắt họ lại cho ta!”

    “Dạ vâng…”

    Khánh khẩn trương quay người đi, tiếc thay chưa được nửa bước, y đã mất ý thức, ngã sóng soài ra sàn.

    “Đinh công tử đang cho người đi tìm ta ư? Ta đã đến rồi, công tử không cần tìm nữa.”

    Bình Nhi mỉm cười đứng ngược sáng ở lối cửa. Từ phía Mạn Quân trông lại chỉ thấy hai bóng đen một cao một thấp, tuy lẻ loi nhưng khí tức tràn ra mạnh mẽ đến rợp người. Anh chầm chậm vừa đề phòng nhìn hai người, vừa cúi nhặt cây kiếm trên sàn của Khánh, thật bình tĩnh hỏi.

    “Cô muốn gì? Không lẽ lại muốn giết ta?”

    “Không.” Bình Nhi tức thì đáp, đoạn tiến lại gần Mạn Quân để anh nhìn rõ mặt, tự tin cất lời. “Hôm nay ta đến đây là để thương lượng với ngài.”

    “Thương lượng?”

    “Phải. Ta sẽ giúp ngài cũng như quân đội Đại Việt đột phá Chiêm Thành. Đổi lại ngài phải chấp nhận điều kiện của ta. Ngài thấy thế nào?”
     
  17. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 36
    Điều kiện


    [​IMG]

    “Điều kiện? Điều kiện gì?”

    “Nói như vậy, tức là ngài đã đồng ý?”

    “Phải. Thử nói ra xem.” Mạn Quân hít sâu một hơi rồi ngồi xuống ghế đẩu, đặt kiếm lên trên bàn.

    Không ngờ anh lại đồng ý nhanh như vậy, Bình Nhi có chút ngạc nhiên. Con người này, xem ra cũng có tố chất con nhà võ lắm ấy chứ, đâu phải cậu ấm như trong sổ sách đã ghi chép đâu.

    Nghĩ rồi, cô vui vẻ kéo Phan Luân cùng ngồi xuống, thở hắt một hơi.

    “Đinh thiếu gia đã nói như thế, tôi cũng không khách sáo nữa. Nhưng trước tiên, tôi muốn giải quyết hiểu lầm với ngài.”

    “Hiểu lầm?” Mạn Quân khoanh hai tay trước ngực, ngồi thẳng lưng ra vẻ tại thượng, đăm đăm nhìn xuống cô. “Giữa chúng ta có hiểu lầm gì?”

    “Tôi biết ngài nghi oan cho tôi.” Cô liền đáp. “Thứ nhất, lần trước bắt cóc ngài đúng thật là do tôi nhầm lẫn, tôi thành thật tạ lỗi với ngài. Thứ hai, tôi khai tên giả với ngài là vì xưa giờ tôi không tin tưởng người lạ, nhưng chung quy vẫn là tôi thất lễ trước, xin được tạ tội với ngài.”

    Mạn Quân gật đầu ngẫm nghĩ, đoạn cười khẩy, hỏi.

    “Được, cô cả muốn tạ tội với ta bằng cách nào đây?”

    “Chẳng phải tôi vừa nói ra rồi đấy thôi.”

    “Sao có thể như thế?” Anh tức tối đập bàn. “Chỉ một lời nói làm sao chứng tỏ lòng thành? Vậy mà còn đến đây xin xỏ gì chứ?”

    “Xin xỏ?” Bình Nhi ý nhị nhướn mày, nụ cười dần tắt ngấm, giương mắt chòng chọc nhìn anh. “Đinh công tử, tôi nghĩ ngài hiểu lầm rồi. Ngài đã quên vừa nãy tôi bảo đến đây vì muốn thương lượng với ngài ư? Nếu ngài vẫn cho rằng việc tôi làm trước đây khó dung tha, vậy tôi nói cho ngài biết, lúc trước tôi nói dối tên tức là thất lễ với ngài một lần, vừa nãy ngài cố tình để tôi đợi cả canh giờ dù ngài chẳng bận gì, lại còn cho người nghe lén tôi tớ chúng tôi nói chuyện, tức là ngài đã thất lễ lại với tôi.”

    “Ta…”

    Bình Nhi đưa tay chặn ngang lời anh, tiếp tục nói.

    “Ngài nói tôi suýt nữa lấy mạng ngài, tôi bảo là hiểu lầm ngài vẫn không chịu suy xét, vậy sao ngài không nghĩ lần trước phủ ngài bị cướp đột nhập, tôi cứu một lúc mấy mươi mạng người, tất cả đều là thân thích quyền quý. Ngài chẳng những không cảm tạ tôi tiếng nào, đang lúc tôi bị thương còn một hai bắt tôi đi làm chứng. Há chẳng phải người không biết điều là Đinh thiếu gia đây sao?”

    “Cô…” Mạn Quân phẫn uất chỉ tay vào cô, bất lực không thốt ra được lời nào.

    Cô phân tích cặn kẽ như thế, anh phản biện được gì đây?

    Biết đã dội được cho đối phương một gáo nước lạnh, cô mừng thầm, giọng điệu trở nên nhỏ nhẹ, dửng dưng bồi thêm một câu.

    “Nhưng Đinh thiếu gia yên tâm, tôi không phải người nhỏ nhen.”

    Một câu nói thay đổi hoàn toàn cục diện. Mạn Quân từ người nắm chuôi, thoáng cái đã trở thành con chuột dưới vuốt mèo, muốn cãi cũng cãi không được, đành phải nín nhịn. Dù gì bây giờ cũng không phải lúc để nhỏ nhen. Chiến sự biên giới đang vô cùng căng thẳng. Lúc nãy cô bảo có thể giúp quân Địa Việt vào sâu lãnh thổ Chiêm Thành, anh vẫn đang đợi xem cô có kế sách gì.

    Nhưng khoan, làm sao cô biết anh đang cần bản đồ Chiêm Thành chứ?

    “Cô… Biết thân phận của ta?”

    “Ưm.” Bình Nhi gật đầu như đó là chuyện hiển nhiên.

    Mạn Quân cười lạnh, đặt một tay lên thanh kiếm trên bàn, hỏi tiếp.

    “Từ khi nào? Ai nói cho cô biết?”

    “Thì…” Bình Nhi ngây ngô chỉ vào Mạn Quân. “Giặc ở sau lưng ngươi đó.”

    Theo hướng chỉ của cô, Mạn Quân có chút bất ngờ, nhưng rồi giật mình phát giác, bèn quay đầu lại liền trông thấy Xung Tân đang đứng như người mất hồn ở đằng sau.

    “Chính hắn đã nói cho tôi biết.”

    “Cô đã bỏ bùa cậu ấy!” Anh tức giận đứng phắt dậy, nhấc thanh kiếm lên.

    Cùng lúc, Phan Luân lập tức thủ thế, cũng chuẩn bị rút kiếm. Bằng một giọng căm phẫn, Mạn Quân đay nghiến quát.

    “Đứng tưởng biết được ta là ai thì có thể uy hiếp được ta! Người đâu!”

    Một tiếng hô, ngoài sân, tiếng bước chân, khẩu lệnh lập tức truyền đến. Ấy vậy mà cô vẫn không hề có chút e sợ, vẫn điềm tĩnh tự rót cho mình tách trà.

    “Đinh công tử, ngài đã quên Lục Bình Nhi rồi ư?”

    “Cậu! Cậu!”

    Cận vệ Đinhphủ nhanh như cắt ùa vào đến cửa, mọi lối đi quanh thư phòng đều bị bao vây. Tất cả đồng loạt chỉa kiếm vào cô và Phan Luân, ánh mắt ai nấy đều ngập tràn sát khí.

    “Anh Khánh!”

    “Hả? Sao anh Khánh lại nằm đó?”

    “Thưa cậu!”

    Nhìn thấy Khánh nằm bất động trên sàn cùng biểu hiện bất thường của Xung Tân, người nào cũng muốn ngay lập tức lao vào tấn công hai kẻ lạ mặt nọ nhưng Mạn Quân cứ một mực đưa tay ra hiệu đình chiến. Anh lầm lì nhìn cô gái đang thư thái ngồi thưởng trà trước mặt, khó khăn thốt lên.

    “Tất cả, lui!”

    “Kìa cậu! Cậu sao vậy?”

    “Sao lại bảo tụi con lui? Cậu!”

    “Chắc chắn là ả khống chế cậu rồi! Anh em xông lên thôi!”

    “Im lặng!” Mạn Quân đập bàn hét lớn. “Lui ra hết cho ta!”

    Các binh sĩ nháo nhào.

    “Cậu!”

    “Khi nào ta gọi hãy vào. Nhanh đi!” Mạn Quân hạ giọng lần cuối rồi lại ngồi xuống đối diện cô.

    Lời anh nói, đâu ai dám cãi, họ đành phải lui ra canh phòng ngoài cửa, đầu óc người nào cũng căng như dây đàn sắp đứt vì lo cho an nguy của anh.

    Mạn Quân gắng sức gồng mình, cố giữ cho bản thân tỉnh táo để không hành sự lỗ mãng. Anh nhắm mắt hít sâu một hơi đầy lồng ngực rồi lại chầm chậm thở ra, đối mắt với cô.

    “Cô và Mộc Kha đã có âm mưu từ trước đúng không?”

    “Thầy tôi chẳng liên quan gì cả.”

    Mạn Quân nhếch môi cười, nhìn cô bằng đôi mắt sắc lẹm như lưỡi dao, tựa muốn đâm hàng trăm lỗ lên gương mặt tưởng chừng ngây thơ nhưng lại mưu mô, xảo quyệt ấy.

    “Cô nghĩ tại sao ta lại không tố giác cô với Vũ đại nhân về việc cô từng ám sát ta chứ?” Im lặng một hồi, anh lại nói. “Là vì thầy cô đã đến tìm ta, bảo rằng biết Bình Nhi ở đâu, bảo ta viết thư đưa y, y sẽ chuyển cho cô ấy. Suốt hai tháng nay ta cứ mong chờ, rốt cuộc chẳng có lá thư nào hồi âm. Hôm nay cô lại đến tìm ta giở trò hăm doạ, còn bảo không phải ”

    “Thôi được, ngài đã không tin thì đành vậy. Trở lại chuyện chính, cô gái kia, ngài biết tính tôi mà. Giữ một người như Lục thị trong tay, nếu muốn làm gì cũng không có gì khó cả. Huống hồ với thứ tôi có trong tay và điều kiện tôi sắp đưa ra không làm ngài thiệt thòi mấy, ngược lại còn đem lại lợi ích cho ngài.”

    Nghe cô nhắc đến Bình Nhi, trong lòng anh vừa nôn nóng, lại vừa tức giận, nửa muốn điềm tĩnh, nửa lại muốn hất tung cái bàn này lên, kề lưỡi dao dưới cuống họng cô mà hỏi cho rõ, để xem khi ấy cô còn mạnh mồm được nữa không. Phải cố gắng lắm, Mạn Quân mới lại có thể kiềm lòng, tiếp tục nhẫn nhịn bảo.

    “Được. Điều kiện gì, cô cứ nói thử xem.”

    “Đinh công tử rất thức thời, tôi rất thích. Cũng đơn giản lắm, một là ngài không được tìm cách ép thầy tôi trở lại làm quan. Còn hai là… Khi ngài xuất quân, nhất định phải đưa tôi theo.”

    “Ha! Buồn cười, chiến trường chứ có phải cái chợ đâu mà cô bảo muốn dắt theo là dắt! Đàn bà con gái như cô mà học đòi cái gì?”

    Bình Nhi nghe vậy thì đặt tách trà xuống bàn, nhìn Mạn Quân đầy ẩn ý.

    “Vậy khi trước ngài dẫn Lục thị theo ngài đi điều tra các thứ, đấy cũng có phải chốn dành cho đàn bà đâu…”

    “Rốt cuộc thì cô đã biết bao nhiêu?” Mạn Quân bất giác nắm chặt thanh kiếm, gằn giọng.

    Cô vẫn cười, đẩy tách trà không về phía anh, “Nếu ngài muốn biết tin tức của cô ấy, chấp nhận điều kiện của tôi. Nhưng ngài đừng lo, tôi sẽ không làm vướn víu tay chân ngài. Nghe bảo sắp tới ngài tổ chức tuyển chọn những binh lính xuất sắc cất phong hàng tướng, hãy để tôi cùng tham gia.”

    “Được!” Mạn Quân hừ một tiếng, nói với giọng thách thức. “Cuối tuần này, giờ Thìn (1) hãy đến đây theo lối cửa sau. Nếu cô qua được, ta sẽ cất nhắc việc ấy.”

    “Không phải cất nhắc mà là ngài phải làm như vậy.” Dẹp đi cái nụ cười đáng nghét, cô nghiêm túc nói.

    Cuộc trò chuyện của hai người đã trờ thành một sự chấn động lớn cho toàn bộ nhuệ binh trong Đinh phủ bấy giờ đang canh phòng trước cửa. Có người cảm thấy buồn cười, có người lại lấy đó mà càng dốc lòng hơn, muốn cho cô biết mùi.

    Khi cô bước ra, binh sĩ hai bên liền thu kiếm, dạt thành hai hàng nhưng chẳng ai có vẻ là chào đón gì. Bình Nhi thoáng nhìn những gương mặt không mấy thân thiện, tuy đã liệu trước, bọn họ đều là người lạ đối với cô nhưng chẳng hiểu sao cô lại thấy có chút buồn len lỏi.

    Đợi cô rời hẳn khỏi đó, Mạn Quân mới tập hợp tất cả những người đang đứng ngoài, lúc này Khánh cũng dần tỉnh lại, Xung Tân đứng sau đã lấy lại được thần trí, hoang mang không hiểu chuyện gì xảy ra.

    “Tất cả những người có mặt ở đây hôm nay hãy giữ bí mật chuyện này.”

    Mạn Quân cất giọng thâm trầm, đôi mắt đen không còn ánh lên nét tinh anh mà giờ đây trông vô cùng tịch mịch. Có người định cất tiếng hỏi thì đã bị người khác chặn lại. Bằng một giọng hết sức đè nén, mọi người đều cúi đầu đồng thanh hô “vâng”.

    Nếu đã là cận vệ thân thích hay không thân thích của Mạn Quân, dù mơ hồ hay không thì trong lòng ai cũng rất rõ, Bình Nhi chiếm vị trí quan trọng trong lòng anh đến nhường nào. Bản thân bọn họ cũng có thiện cảm tốt với Bình Nhi nên hôm nay bỗng nghe ả tiểu thơ gì đó của Vũ gia đem cô ra đe doạ công tử nhà họ, tất cả đều muốn bóp chết cô ta.

    Mạn Quân khi đụng chuyện đã nóng nhưng khổ nỗi binh sĩ của anh lại còn bốc đồng hơn anh. Những khi ấy, anh luôn cố sức buộc con ngựa bất kham trong lòng mình lại rồi một mình ngồi trong phòng viết thư pháp, thường sẽ viết một chữ 僈(Mạn) thật to, xong nhìn vào đó mà tĩnh tâm ngồi thiền một chút.

    Nhưng hôm nay anh lại không thiền được, làm cách nào cũng không giữ đầu óc trống rỗng được. Ngoảnh mặt ra ngoài trời đã tối, nhớ đến cuộc trò chuyện trưa này, không ngăn được tiếng thở dài.

    “Hỗ giang ly dữ tịch chi hề,
    Nhẫn thu lan dĩ vi bội.
    Cốt dư nhược tương bất cập hề,
    Khủng niên tuế chi bất ngô dữ.
    Triệu khiên tì chi Mộc lan hề,
    Tịch lãm châu chi túc mụ.
    Nhật nguyệt hốt kỳ bất yêm hề,
    Xuân dữ thu kỳ đại tư.
    Duy thảo mộc chi linh lạc hề,
    Khủng mỹ nhân chi trì mộ.”

    Dịch:

    Sói ngàn nhài bãi khoác ngoài,
    Tết lan thu lại làm đai đeo thường.
    Sợ chẳng kịp ta càng mê mải,
    Tuổi xanh nào có đợi gì ai.
    Mộc lan sớm cắt trên đồi,
    Ðông thanh chiều hái bên ngoài bến sông.
    Ngày tháng vút đi không trở lại,
    Vừa xuân qua đã lại thu sang.
    Ðoái trông cỏ áy cây vàng,
    Sợ con người đẹp muộn màng lỡ duyên! (2)

    Ngâm xong thơ, Mạn Quân gấp bức thư pháp vừa viết bỏ vào trong ngực áo. Xuân chưa qua mà lòng anh đã nặng nỗi u sầu, lại nhớ đến người con gái tinh khôi tựa mây trắng ngồi trên thuyền ngắm phong cảnh với anh dạo trước, anh lại càng nặng lòng hơn.

    “Bẩm cậu, cậu có cần con cho người điều tra cô gái ấy không? Biết đâu sẽ tìm được tung tích của Bình Nhi.”

    “Không cần,khi nào ông Trần trở về phủ, chúng ta qua đấy hỏi cũng được. Ông ấy là anh hàng xóm của Bình Nhi từ thuở nhỏ và cũng là người biết rõ Bình Nhi đang ở đâu, ngươi phí thời giờ theo cô ta làm cái gì.”

    Chờ mãi cũng đến cuối tuần, sáng sớm, Bình Nhi hí hửng gói ghém mấy cái bánh giò vừa trộm được dưới nhà bếp bỏ vào bọc vải mang đi. Hôm nay như đã hẹn, cô sang Đinh phủ so tài với người bên ấy nên lại nhờ Lục Loan đóng giả làm mình.

    “Cô cả nhất định phải thắng đấy!” Lục Loan rưng rưng nắm chặt tay cô.

    “Ta biết rồi. Em ở nhà phải ngoan đấy biết chưa, đừng làm xấu mặt ta.” Bình Nhi vui vẻ vỗ vỗ má Lục Loan.

    “Không biết là ai làm xấu mặt ai.” Phan Luân tựa cửa khoanh tay trước ngực nói. “Mấy bữa có thấy cô luyện kiếm gì đâu, sao hôm nay tự tin thế?”

    “Ta luyện kiếm hay không cũng phải báo cáo với cậu sao?” Bình Nhi hếch cằm hỏi rồi ném cho Phan Luân một cái bành giò. “Cho cậu, ở nhà đợi tin tốt của ta.”

    Phan Luân giơ cái bánh giò lên ngắm nghía, cười nhạt, “Được, ở nhà đợi cô khóc lóc trở về.”

    Bình Nhi lườm y phát, chưa chi đã bị y trù ếm, cô mà có thua thì nhất định cũng sẽ tìm mọi cách cho y vào quân đội. Cô không đi bảo vệ Mạn Quân được thì nhất định phải có kẻ khác thay cô, cô đã tính toán hết rồi.

    *

    “Không ngờ Vũ đại nhân lại đón loại người như cô vào nhà.”

    “Đinh công tử nặng lời quá, không sợ tôi khóc ở đây ư?”

    Bình Nhi thản nhiên đáp lại, gương mặt vẫn bừng bừng sức sống. Mạn Quân thì không mấy thân thiện với cô, lắc đầu ngán ngẫm, không nói không rằng rời đi. Đến một khoảng sân rộng nhiều người đứng, anh dừng lại, hô lớn.

    “Tất cả chú ý!”

    Đám đông thôi không xì xào nữa, cũng thôi dùng ánh mắt dò xét nhìn cô, nghiêm túc đứng vào hàng ngũ. Bình thường cô thấy anh ăn mặc hoa hoè, loè loẹt, hôm nay anh lại vận áo vạt chéo bằng thổ cẩm màu tối, đầu không buộc khăn gấm tím mà thay bằng vải thô, cô bỗng thấy anh hơn hẳn mọi ngày, rất mạnh mẽ và có khí thế.

    “Như ta đã thông báo với mọi người, cuộc tuyển chọn hôm nay có cả Vũ tiểu thơ, trưởng nữ của quan tiền nhiệm Vũ đại nhân tham gia. Vì là một người đâm ngang không được đào tạo bài bản nên khó làm ta tin tưởng, vì vậy thử thách hôm nay dành cho cô ấy sẽ khó hơn mọi người. Vũ tiểu thơ, cô thấy thế nào?”

    “Tôi đã sớm chuẩn bị từ trước, Đinh công tử không cần phải lo.”

    “Có chí khí lắm! Vậy bây giờ chúng ta bắt đầu. Vũ tiểu thơ, kiếm của cô đâu?”

    “Phải đấy, kiếm của cô đâu? Hay là nặng quá nên cầm không nổi?”

    Một người đột nhiên lên tiếng, làm những người khác cười phá lên, chỉ riêng Khánh vẫn giữ vẻ mặt bình thường như không có gì.

    “Tôi tưởng phải dùng kiếm ở đây nên không mang theo.” Bình Nhi ngơ ngác đáp, trên tay chỉ có độc nhất một bọc vải nhỏ đựng cái bánh giò ban sáng.

    “Vậy thì… Khánh, đi lấy cho tiểu thơ một thanh kiếm.”

    Mạn Quân chỉ tay ra lệnh cho thanh niên đứng đầu hàng. Nhưng Khánh lại mau lẹ thưa.

    “Bẩm cậu, ngoại trừ kiếm của binh sĩ có mặt hôm nay, những thanh kiếm còn lại vì trong quá trình tập luyện bị mài mòn đều đã được đưa sang cho thợ rèn rồi ạ!”

    “Tiểu thơ, cô nên về nhà thì hơn. Không có kiếm cho cô dùng đâu.”

    “Phải đấy, về đi! Chúng tôi không đánh đàn bà.”

    Mọi người đua nhau hưởng ứng, vừa nói vừa đùa nghịch với nhau. Mạn Quân tỉnh bơ không nói gì, vờ như lời bọn họ nói là tiếng ve trong rừng hạ vậy, hoàn toàn không nhắc nhở hay la mắng, ngược lại còn rất hả dạ.

    “Vũ tiểu thơ, không còn cách nào rồi, không có kiếm, cô không thể đánh tay không. Về điều kiện, chúng ta hãy nghĩ một cách khác xem nhé!”

    Mạn Quân mở miệng ngọt ngào như rót mật vào tai, ra sức dụ dỗ cô từ bỏ nhưng Bình Nhi vẫn mặt dày không đáp, nét mặt cũng rất vô tư, hoàn toàn không cau có hay tỏ vẻ khó chịu nào. Cô để những kẻ đang cười nói giễu cợt trước mặt mình ngoài mắt, quay đầu quan sát xung quanh rồi đi đến bụi tre gần đó, tự tiện rút kiếm của một binh lính cuối hàng mà chặt đứt thân tre.

    Cô chặt một thanh tre cao nửa trượng (3) làm gậy, ném thanh kiếm trả cho binh sĩ vừa mượn, tự tin phơi phới chống đầu gậy xuống đất, cười tươi.

    “Không có kiếm thì tôi dùng gậy vậy. Đinh công tử, bắt đầu được rồi đấy!”

    (1) Giờ Thìn: 7 giờ đến 9 giờ.

    (2) Trích thơ Ly Tao (Nỗi sầu ly biệt) của Khuất Nguyên, bản dịch của Nhượng Tống.

    (3) 1 trượng: 4m (giá trị cổ)
     
  18. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 37
    Thi đấu


    [​IMG]

    “Lão Hàm, lại đây xem này! Lại đây!” Mộc Kha hào hứng ngoắc ngoắc tay với lão Hàm.

    Lão Hàm đang tỉa mấy lá sâu trên cây hoa sứ trong thư phòng hắn, nghe hắn gọi, lão liền đặt chiếc kéo xuống thành chậu, tiến lại chỗ hắn nằm.

    “Ông gọi lão có việc gì sai bảo?”

    “Ông nghỉ tay đi, lại đây xem cái này với ta.” Mộc Kha nhẹ nhàng bảo lão, đoạn chỉ tay vào trong chiếc gương nhỏ đặt trên tràng kỷ hắn nằm.

    Lão Hàm ghé mắt nhìn vào trong gương, tức khắc trông thấy một đôi nam nữ đang ngồi trò chuyện với nhau, bầu không khí khá là căng thẳng. Không khó để lão nhận ra người ngồi bên trái là Bình Nhi, còn người đối diện cô là Đông cung Thái tử Lý Đức Chính hay còn gọi là Đinh Mạn Quân.

    “Đến rồi, là đoạn này đấy.”

    Lão Hàm nheo mắt trông cho kỹ, từ trong gương, giọng Bình Nhi vang ra vô cùng rõ ràng.

    “Thì… Giặc ở sau lưng ngươi đó.”

    “Thế nào? Được lắm đúng không?”

    “Dạ sao ạ?” Lão Hàm nhăn mặt. “Ý ông là gì, lão chưa hiểu.”

    “Lão không thấy câu nói này quen sao?”

    Lão Hàm chớp chớp mắt, ra chiều ngẫm nghĩ, “Đúng là có chút quen quen.”

    Mộc Kha nặng nề thở hắt một hơi, ngồi thẳng người dậy, mặt mày từ vui tươi bỗng hoá u ám.

    “Đây là câu nói cuối cùng mà thần Kim Quy nói với An Dương Vương khi ông ấy mang con gái chạy trốn.”

    Đến đây, mắt lão Hàm lập tức sáng rỡ, “Lão nhớ ra rồi, là một giai thoại nổi tiếng. Thần Kim Quy đã nói câu này, ám chỉ Mị Châu – con gái An Dương Vương cũng chính là người đã phản bội ông ấy, rải lông ngỗng dẫn dụ giặc đến bắt thầy mình.”

    “Ông cũng nghĩ thần Kim Quy ám chỉ Mị Châu là giặc?”

    “Còn không phải ư? Nếu không thì tại sao cô ấy lại rải lông ngỗng chứ?”

    “Ta thì lại nghĩ là vì An Dương Vương thiếu niềm tin vào con gái mình. Giặc ở sau lưng có thể là Trọng Thuỷ, có thể là quân Tần chứ đâu hẳn phải là Mị Châu. Mà cũng không thể trách Mị Châu, nàng ta nghĩ mình và Trọng Thuỷ là vợ chồng nên tin tưởng, nghĩ trong chuyện ấy có hiểu lầm chẳng hạn.”

    “Nhưng cũng không thể trách nàng ta mù quáng ông à!”

    “Vậy cũng không thể nói nàng ta cố tình bán đứng thầy mình đúng không?”

    “Ông nói cũng đúng. Có điều chung quy chuyện này đều do lỗi ở nàng. Giá như Mị Châu lý trí hơn một chút, ngay từ đầu không lén dẫn Trọng Thuỷ đi xem nỏ thì đâu sinh ra cớ sự này.”

    Mộc Kha im lặng nghe lão nói xong, trong đáy mắt chợt chất đầy nỗi u buồn, rõ ràng là có tâm sự. Cứ một lát hắn lại thở dài một hơi, lão Hàm chợt thấy áy náy tự hỏi không biết vừa rồi có lỡ lời gì không, bèn nhỏ nhẹ hỏi hắn.

    “Kìa ông, vừa nãy lão nói gì sai ư? Sao trông ông cứ buồn buồn thế nào.”

    “Nào có. Lão chẳng nói gì sai cả, do ta nghĩ nhiều. Hôm trước Bình Nhi về đây thăm ta, tối đến có mang cho ta một cuốn truyện cổ nàng ấy mua ở chợ, là truyện Trọng Thuỷ Mị Châu, năn nỉ bảo ta đọc cho nàng ấy nghe. Đọc xong, ta bỗng cảm thấy giai thoại này rất giống chuyện giữa ta và nàng ấy lúc trước.”

    “Ông chớ nên nghĩ như thế. Trọng Thuỷ dù yêu Mị Châu vẫn là một kẻ tính toán, không đáng để sánh với ông. Huống hồ là ông bị Cao tộc gài bẫy, sự thật ông đâu hề phản bội bà.”

    “Nhưng không thể thay đổi sự thật là ta đã cầm dao đâm vào tim nàng ấy!”

    “Kìa ông…”

    “Thôi được rồi, lão ra ngoài đi. Để ta yên tĩnh một lát.”

    Mộc Kha đã nói như thế, lão đành phải xoay người rời đi. Đã bao lần lão tự hỏi, Mộc Kha có nỗi khổ gì mà lại không chịu giải thích cho Bình Nhi biết, rằng Cao tộc đã lợi dụng hắn, tìm cách ly gián hai người bọn họ để chiếm đoạt chân nguyên ngàn năm của cô. Lão không hiểu tại sao hắn lại giữ im lặng suốt một thời gian dài như vậy? Hắn còn sợ điều gì hay là đang chờ đợi điều gì?

    Dù gì Bình Nhi cũng là vợ hắn. Vợ chồng xa cách, hiểu lầm bao nhiêu năm, hắn chịu nổi sao?

    “Lão Hàm!”

    “Dạ sao ạ?” Lão Hàm giật mình quay lại nhìn hắn.

    “Bảo đầu bếp làm một hộp bánh bèo, tối nay ta mang sang chúc mừng Bình Nhi thi đậu.”

    “Ơ… Làm sao ông biết bà đã đậu vào quân đội ạ? Nếu lão không lầm thì bây giờ còn đang thi kia mà.”

    “Chắc chắn sẽ đậu. Đi đi, bảo nhà bếp làm nhanh đi.”

    Mộc Kha quả quyết, đoạn phủi tay thúc giục lão Hàm.

    *

    Biết mọi năm Đinh phủ tổ chức thi đấu vào dịp đầu xuân, những người sống quanh đó hễ ai rảnh rỗi, nhất là đám trẻ con, vì tò mò nên bỏ cả chăn trâu ngoài đồng mà chầu chực cả ngày dưới nắng, bắt thang lên xem đánh trận.

    “Ê Bồng, sao mày đến trễ thế? Bắt đầu nãy giờ rồi kìa!” Thằng Bí nhăn nhó hét.

    Từ xa, nó đã thấy cái đầu ba giá nhấp nhô trong biển người, lúc đầu thì còn mơ hồ nhưng bây giờ thì nó chắc là thằng Bồng rồi. Cái thằng, mọi khi đến sớm lắm kia mà!

    “Thầy tao đi đánh bạc rồi, u đi tìm thầy tao, bắt tao ở nhà trông em. Thôi đừng nói nữa, năm nay giao luật thế nào? Có giống năm ngoái không?” Kiều Bồng nhanh nhảu bắt cái thang trèo lên đứng cạnh thằng Bí, thở dốc nói.

    “Họ chưa nói, nhưng cuộc thi năm nay có cái lạ lắm mày ạ! Trong đám người thi có con gái đấy!”

    “Cái gì? Mày cứ đùa!” Kiều Bồng trố mắt bĩu môi.

    “Thật, không tin, mày nhìn đi!”

    Thằng Bí bực bội đưa tay chỉ vào cô gái đang ngồi nghiêm chỉnh trên chiếu cùng với đám đàn ông con trai. Ai vừa nhìn cũng biết ngay đó là con gái bởi so với những người ngồi cùng, cô không những nhỏ con hơn mà còn thấp hơn hẳn người ta một cái đầu.

    Lắm người cũng hiếu kì nên tường nhà Đinh phủ hôm nay, người xem bu kín không có lỗ thở. Hai đứa nhóc như thằng Bí với thằng Bồng cũng phải chật vật lắm mới giữ cho cái thang đứng vững cùng không để những thằng ranh khác dành chỗ.

    “Này!” Thằng Bí dúi vào tay Bồng mấy quả sung.

    “Mày làm gì thế? Tao không ăn!”

    “Ai bảo mày ăn? Chốc nữa có đứa nào phá thang, mày lấy cái này ném chúng nó. Hiểu chưa? Cái thằng sao khờ!” Thằng Bí cốc lên cái đầu ba giá của thằng Bồng một phát.

    Thằng Bồng hừ mũi, cho tay vào trong áo lấy ra một cái ná cùng mấy hòn đá nhỏ.

    “Ném mà lại ném sung! Tao còn định bắn đá chúng nó đây này!”

    Thằng Bí bất ngờ trợn tròn mắt nhìn thằng bạn, sau đó ngán ngẩm lắc đầu như ông cụ non, phán.

    “Mày cũng ít có ác lắm!”

    Tiếng trống trong sân Đinh phủ vang lên ba hồi, tất cả mọi chú ý của người dân xung quanh đều dồn hết vào những người ngồi trên chiếu và nhất là dành cho cô gái trẻ nọ.

    “Mọi người tập trung lắng nghe, bây giờ tôi xin thay mặt người chủ trì hôm nay, cậu Đinh để phổ biến quy định cuộc thi. Như ai cũng biết trước giờ cuộc thi được mở ra hòng tuyển chọn người tài cho triều đình, bình thường dành cho các nam tử nhưng năm nay có một ngoại lệ, chúng tôi quyết định đặt cách cho cô Vũ tham gia tranh tài với những binh sĩ ưu tú ngồi đây.”

    Khánh vừa dứt lời, bên ngoài đã có tiếng xì xào bàn tán, chủ yếu là dành cho cô, tốt xấu đủ cả. Thính tai quá cũng có cái khổ. Những người ngồi xung quanh cô có thể chỉ nghe được tiếng xì xầm rồi lờ mờ đoán ra hàm ý, còn cô thì nghe rõ tất tần tật những điều họ nói, mà chê thì nhiều hơn là khen.

    Nhưng Bình Nhi cố giữ cho những điều đó không làm ảnh hưởng đến mình. Họ có cái miệng họ nói, kệ họ.

    Ngưng một lát, Khánh lại gõ chiêng bảo mọi người trật tự, đoạn tiếp lời.

    “Vì cô Vũ đây là ngoại lệ, nên phần thi của cô ấy cũng sẽ khó hơn những người khác. Ứng viên tham gia hôm nay có ba mươi sáu người, ba mươi người sẽ bốc thăm đấu một chọi một như mọi năm, riêng cô Vũ phải đấu với năm người, tương ứng với năm lượt. Cô Vũ chỉ thắng khi đánh bại hết cả năm người theo thứ tự lần lượt. Nếu trong năm lượt có một lượt thua, đồng nghĩa với việc thua cuộc.”

    Sau khi công bố thể lệ thi vòng đầu tiên, ai nấy đều phải ồ lên hoang mang thay cô. Một người con gái phải liên tiếp đấu với năm người đàn ông vạm vỡ, võ nghệ đầy mình, muốn thắng, nghĩ thôi cũng là chuyện hoang tưởng rồi.

    “Thế nếu trong năm người có một người đánh thắng cô ấy thì sao?” Một người đột nhiên giơ tay hỏi.

    “Thì người đó sẽ được đi tiếp vào vòng hai. Những người còn lại trong năm người phải tiếp tục hoàn thành phần thì của mình ở vòng đầu, đấu một chọi một với nhau.” Khánh liền đáp.

    “Trưởng vệ nói như vậy, tức người đầu tiên đấu với cô Vũ sẽ là người được đi thẳng vào vòng trong rồi!”

    Người nọ vừa nói, đám người xung quanh liền cười phá lên. Bà con trèo trên tường rào hóng chuyện cũng bật cười ha hả, cho là người đó nói phải. Mạn Quân ngồi dưới lọng dù quan sát, nghe xong cũng suýt nữa cười thàng tiếng nhưng bằng tất cả lý trí, anh đã kiềm lại được.

    Anh ngoắc tay ra hiệu cho Khánh. Hiểu ý anh, Khánh đích thân dùng dùi đánh năm hồi trống và ra lệnh bắt đầu cuộc thi.

    “Trưởng vệ, tôi muốn đấu với cô Vũ.”

    “Tôi nữa trưởng vệ.”

    “Tôi cũng muốn!”

    “Tôi nữa.”

    Khánh giớ tay đếm đếm số người đang giơ tay, gật đầu xác nhận rồi cất tiếng hỏi.

    “Còn một người nữa! Ai muốn đấu với cô Vũ?”

    Những người còn lại đều quay sang nhìn nhau lắc đầu. Dù biết đấu với cô sẽ nắm chắc phần thắng nhưng bọn họ không muốn làm vậy. Đã là thân làm trai, đánh với một người con gái, có thắng cũng không hiển hách gì, trái lại còn mang nhục.

    Sau khi bảo cô và bốn người xung phong ra ngoài đứng, Khánh đảo quanh ba mươi người còn lại một lượt rồi dừng lại ở hàng thứ tư, vị trí thứ hai, hướng đối mặt với Mạn Quân từ phải qua.

    “Thịnh Dật, cậu đi. Đứng dậy, qua kia.” Khánh từ trên cất lời, đoạn hất cằm về phía Bình Nhi và bốn người kia.

    “Em sao anh?” Thịnh Dật hốt hoảng bấu chặt đầu gối.

    “Sao vậy? Chú sợ thua một đứa con gái ư?”

    “Dạ không ạ…” Thịnh Dật cúi đầu, thỏ thẻ đáp.

    “Vậy thì qua đó đi.”

    Khánh đã ra lệnh, Dật nào dám cãi, đành phải lầm lũi xách kiếm đi về phía cô. Cậu lấm lét nhìn người đàn ông đứng cạnh Bình Nhi, đó là người đã liên tục chế giễu cô cũng như là người tình nguyện đấu với cô đầu tiên, cậu sợ người đó. Trong số những cận vệ của Mạn Quân ở Đinh phủ, gã là người hẹp hòi và tâm địa nhất, vì lợi ích trước mắt mà không từ thủ đoạn. Chính mắt cậu đã thấy gã ra tay hại người, ngay trong phủ này, không phải một mà rất nhiều lần nữa là đằng khác.

    Bình Nhi vừa nhìn sơ đã nhận ra ngay thằng bé này. Lúc trước tình cờ gặp chủ tớ nó trong rừng, cậu ta còn nghĩ cô là ma nên đâm ra xỉu, hại Mạn Quân nửa đêm nửa hôm phải cõng thằng nhóc hết ra rừng lại phải trèo đèo lội suối mà nó vẫn ngủ ngon lành. Nhát gan như vậy, cô cứ tưởng cậu ta sẽ yên phận làm một đầy tớ trung thành chuyên tâm hầu hạ chủ, nào ngờ cũng ham hố đi lính nữa cơ đấy.

    Cô đã thấp hơn người ta một cái đầu, mà thằng nhóc này lại còn thấp hơn cô, chỉ cao hơn vai cô một chút. Nhưng mà nhìn thế nào cũng không thể khinh địch, giống như đám người đứng cạnh cô bây giờ đây, cô cứ cho bọn họ đắc ý thêm một lát vậy.

    “Ba hàng đầu mau đến bàn lật thẻ gỗ.”

    Tổng cộng hiện giờ có sáu hàng, mỗi hàng năm người. Một nửa trong số đó tiến lên lật thẻ, trúng tên ai thì chốc nữa phải thi đấu với người đó. Nếu cô đánh bại bốn người ở đây rồi, chốc nữa phải thi đấu tiếp với mười lăm người còn lại, không biết thể lệ thế nào, có tăng số lượng người một lượt đấu hay không, không thì chắc đến tối cũng không xong mất.

    Nghĩ mới nhớ cô còn chưa ăn sáng, bèn mở túi lấy bánh giò ra ăn.

    Rột rột…

    Bình Nhi đảo măt tìm kiếm âm thanh lạ phát ra phía dưới, chợt thấy Thịnh Dật đỏ mặt ôm bụng.

    “Này, chị còn một cái, em ăn không?”

    “Không đói.”

    “Không thì thôi.”

    Bình Nhi định cho cái bánh lại vào trong túi, bỗng thấy thằng bé ngoảnh mặt chỗ khác, rụt rè chìa hai tay xin. Cô nén cười, đặt cái bành giò vào tay thằng bé, nó thì thầm nói tiếng cảm ơn.

    “Chị nên cẩn thận đấy.” Thằng bé ghé sát cô nói nhỏ, đủ để hai người nghe thấy. “Cái người cứ trêu chị và đòi đấu với chị đầu tiên ấy, người đó hay chơi xấu lắm, chị phải cẩn thận.”

    “Vậy sao? Chị yếu thế này mà cũng phải chơi xấu à?”

    Thịnh Dật cắn một miếng bánh giò rõ to, bất chấp trong miệng đầy ấp đồ ăn, ào ào nói.

    “Vậy thì chỉ có thể chọn hai cách, cách thứ nhất là chị nên đầu hàng sớm, cách thứ hai là phải thắng triệt để. Nhưng có vẻ…” Dật liếc nhìn cây tre trên tay cô. “Chị nên chọn cách thứ nhất.”

    Sau khi lật thẻ, những người khác cầm thẻ trở về chỗ ngồi. Khánh chính thức bước lên bục cao, nhìn vào cuộn giấy trên tay, cất giọng đọc to rõ, là lệnh ban bố của Đô thống Đàm Toái Trạng, như một thông lệ để mọi người biết cuộc thi này có quy mô lớn thế nào và hoàn toàn do triều đình ban chiếu xuống nên cuộc thi càng thêm trịnh trọng.

    Đến đây, cô tự nhiên lại có chút hồi hộp. Không phải cô run vì sắp phải cầm kiếm đánh nhau mà là vì lần đầu tiên cô tham gia một cuộc thi được tổ chức bởi triều đình phương Nam, triều đình chính thống, không phải của bọn Bắc thuộc. Cảm giác dành cả thanh xuân chiến đấu cho một điều gì đó và bây giờ điều ấy đã trở thành hiện thực, cô thật sự cảm thấy hạnh phúc và hãnh diện. Cuối cùng đất nước đã dành lại được độc lập vốn có, dành lại đất của người Việt, đất người Việt về tay người Việt.

    Được chứng kiến cảnh tượng này, cô cảm thấy mình đúng là người may mắn, một yêu quái may mắn.

    “Lượt thứ nhất, Nguyễn Văn Bi, Trần Sửu!”

    Tiếng Khánh chợt vang lên văng vẳng. Cô mau chóng trấn tĩnh lại, cùng những người khác ngồi xuống, tiếp tục ăn bánh giò. Bình Nhi chăm chú quan sát động tác của hai người trên sàn đấu, về thân thủ thì Bi nhỉnh hơn Sửu một chút nhưng hơi nóng vội, ngược lại Sửu trông có vẻ là một người biết nhẫn nại, xem cách y ra đòn nhử và đỡ đòn, chứng tỏ y khá là khôn khéo. Trận đánh này, cô nghĩ phần thắng sẽ nghiêng về phía Sửu.

    Keng!

    Thanh kiếm trên tay Bi bị hất văng, chớp thời cơ, Sửu lập tức kề lưỡi kiếm vào họng đối phương. Hai tiếng trống vang lên chấm dứt trận đấu, giọng Khánh lại vang lên.

    “Lượt thứ nhất, Trần Sửu thắng!”

    Bà con xung quanh chen nhau vỗ tay khí thế rần rần, bàn tán to nhỏ. Thằng Bí trợn mắt quay sang thằng Bồng, vừa lắc cái vai gầy nhom của nó vừa thốt.

    “Sao mày hay thế Bồng? Lần nào cũng đoán trúng cả.”

    “Có gì phải ngạc nhiên?” Nó bình thản đáp như người lớn. “Trận nữa mà tao đoán trúng thì mày phải cho tao con diều sáo thầy mày mới làm cho đấy.”

    “Con diều tao mới thả có hai hôm mày đã đòi lấy? Cũng được, nhưng mày phải đoán được cái chị kia thắng hay là thua thì tao mới cho.”

    Thằng Bí chỉ tay về phía Bình Nhi, cô gái đang thong thả ngồi ăn bánh giò từ nãy đến giờ.

    Ca này với Bồng đúng là khó quá! Nếu như là nó lúc trước, nó sẽ chắc nịch khẳng định là cô thua, nhưng từ ngày quen biết cái chị tên Bình Nhi ở Đinh phủ, nó liền bỏ cái suy nghĩ khinh thường con gái ngay. Nếu là Bình Nhi ngồi đó, đừng nói là đấu năm, đấu mười nó cũng cược cho cô thắng. Tuy nhiên, theo như kinh nghiệm mười năm sống trên đời của nó, người như Bình Nhi chỉ có một, tuyệt đối không có hai.

    “Mà này Bí, cái chị đó tên gì mày biết không?”

    “Tao không biết tên. Toàn nghe cô Vũ, chắc họ Vũ ấy!”

    “Thế thì không phải chị Nhi rồi.” Bồng có chút thất vọng, đoạn quả quyết nói với thằng Bí. “Tao cược cho chị ta thua.”

    “Thế á? Thế tao cược cho chị ấy thắng!”

    “Tại sao?” Thẳng Bồng nhíu mày khó hiểu.

    “Mày ngu thế? Tao với mày cùng cược cho chị ấy thua thì còn cá cược làm gì? Mày đặt Xỉu thì tao phải đặt Tài, đúng không? Mà tao thắng thì mày phải cho tao hết mấy con tò he mày có ở nhà đấy!”

    Không do dự, Bồng lập tức nghoéo tay với thằng Bí, “Chơi luôn!”

    “Lượt thứ mười hai, Lại Trọng Liễn, Nguyễn Văn Tiều.”

    “Sắp rồi.” Thịnh Dật nắm chặt lấy thanh kiếm trong lòng, rồi nó ngạc nhiên nhìn cô. “Kìa chị, chị còn có tâm trạng ăn bánh ư? Chị bỏ xuống đi, không khéo chốc nữa đau bụng hoặc đang đấu mà tức bụng là kể như toi đấy. Hay chị bỏ cuộc không muốn thi nữa?”

    “Không được, có thua cũng được nhưng chị tuyệt đối không bỏ cuộc.”

    Đúng vậy, làm sao cô bỏ cuộc được? Cô còn phải bảo vệ Mạn Quân, bảo vệ được anh coi như bảo vệ được nhân gian và yêu giới khỏi bị Cao tộc hoành hành, hơn nữa còn diệt được Cao tộc, trả thù cho gia đình cô. Cô không thể bỏ cuộc.

    “Kết thúc lượt thứ mười mười lăm, Đoàn Tâm thắng!” Khánh liếc nhìn sang chỗ Bình Nhi. “Lượt thứ mười sáu, Vũ Ngọc Phiến, Lê Trung Hách.”

    Thịnh Dật lấm lét nhìn gã đàn ông mà thằng bé đã bảo Bình Nhi cẩn thận rồi lại bặm môi ngước nhìn cô.

    “Chị, cố lên!”

    Bình Nhi mỉm cười gật đầu, vội vàng lau miệng rồi đưa Thịnh Dật một phần ba cái bánh giò của mình.

    “Giữ giúp chị nhé!” Bình Nhi chưa kịp vỗ đầu thằng nhóc, cô liền hốt hoảng nắm cổ áo kéo cậu ta ra sau. “Cẩn thận!”

    Chỉ trong chớp mắt, Bình Nhi dùng đầu gậy đục thẳng vào lưỡi kiếm đang huênh hoang chém ngang suýt nữa cắt luôn vào mặt Thịnh Dật. Thanh kiếm rơi xuống dưới đất, gãy ngang. Người xung quanh nháo nhào la lên, Hách thất thần chộp lấy cổ tay mình, hết kinh ngạc nhìn thanh kiếm đứt đôi rồi lại nhìn Bình Nhi.

    “Chuyện gì vậy?”

    “Trưởng vệ, kiếm của anh Hách gãy rồi!” Một người khác chợt la lên, biểu cảm như vừa trông thấy ma.

    “Gãy? Sao lại gãy được?” Khánh cũng ngạc nhiên không kém.

    Bình Nhi áy náy nói.

    “Vừa nãy anh Hách rút kiếm, Thịnh Dật không cẩn thận đứng gần quá, sợ thằng bé bị thương nên tôi đẩy kiếm của anh Hách ra. Không ngờ lại vô tình làm gãy kiếm.”

    “Kiếm gãy rồi thì làm sao tôi thi? Tay tôi còn bị trật nữa. Ui da!...” Hách buông lời mắng nhiếc cô, đoạn ôm tay than vãn.

    “Kiếm gãy có thể mượn tạm kiếm của người khác.” Khánh bình tĩnh giải quyết vấn đề, sau đó khó xử nhìn Bình Nhi. “Tôi cũng muốn cho tiểu thơ mượn kiếm nhưng tôi là trưởng vệ, kiếm của tôi bắt buộc phải giữ bên mình phòng trường hợp khẩn. Còn những người khác, e sẽ không chịu cho cô mượn. Như cô đã thấy thái độ của họ sáng nay đấy…”

    “Tôi hiểu rồi. Thật ra dùng gậy tre cũng tốt. Lỗi do tôi phá lệ mà.” Bình Nhi cười hì hì.

    Khánh ngây người nhìn Bình Nhi giây lát, như phát hiện ra gì đó, y nhoẻn miệng cười khó hiểu.

    “Cô… Cô có gì đó rất giống với một người tôi quen.”

    “Vậy ư? Ai thế?”

    “Khánh!” Mạn Quân lên tiếng phá ngang. “Đừng kéo dài thời gian. Bắt đầu đi!”

    Khánh quay đầu nhìn người ngồi dưới hiên sau mành tre, khẽ gật. Hách mặc cả vì bị cô làm cho trật tay nên không thi đầu tiên nữa, đổi lại thành người khác. Khánh nhanh chóng đồng ý,bảo gã tìm kiếm khác rồi quay trở lại vị trí.

    “Mọi người chú ý, vừa nãy có chút sự cố, đổi người thi đấu. Tôi xin thông báo lại, lượt thứ mười sáu, Vũ Ngọc Phiến, Chu Thổ!”

    Chu Thổ nghe Khánh đọc tên mình thì ngạc nhiên lắm, lắp bắp hỏi lại.

    “Trưởng vệ, tôi ư?”

    “Không anh thì còn ai? Vừa nãy anh là người giơ tay thứ hai mà. Nhanh lên đi!” Khánh dửng dưng đáp.

    Chu Thổ méo mặt rồi đột nhiên rên la, vội vã nói với Khánh gã đột nhiên đau bụng rồi ba chân bốn cẳng tót giò chạy về phía nhà xí. Bà con đứng coi xung quanh cứ cười trêu gã, bảo gã nhát gan, thỏ đế. Cánh chị em phụ nữ ngày thường nào có quan tâm đến mấy cuộc thi thế này làm gì, đột nhiên hôm nay lại chịu bỏ cả hàng quán, leo rào, trèo cây, bắt thang chen chúc với đám đàn ông để xem. Họ tò mò muốn biết cô gái can đảm, dại khờ kia là ai mà lại dám ghi danh vào một cuộc thi như thế. Có thua thì cũng không có gì lạ nhưng nếu cô thắng lại là chuyện nở mày nở mặt với đàn bà bọn họ.

    Khánh phì cười, lại nhìn vào trong giấy, hô.

    “Lượt thứ mười sáu, Vũ Ngọc Phiến, Lê Văn Vụ!”

    Bình Nhi đã bước đến sân đấu từ lâu, quay đầu sang nhìn đối thủ tỏ ý chờ đợi. Thấy người nọ chần chờ, Khánh ngờ người này lại giống hai người trước, giả vờ trật tay trật chân, đau bụng nên chuồn đi mất, bèn cất giọng.

    “Văn Vụ, đến phiên cậu đấy! Hay là… Lại có vấn đề gì?”

    “Không có.” Vụ căng thẳng lắc đầu với Khánh, hít sâu một hơi rồi nắm chặt kiếm ra ngoài sân.

    Kiếm gãy có lẽ chỉ là sự cố ngoài ý muốn, chưa chắc cô ta đã lợi hại như mọi người nghĩ. Gã là đàn ông, càng không thể vì lấy đó mà thua một người con gái mảnh khảnh được.

    “Tốt lắm! Chuẩn bị!”

    Một tiếng trống vang lên.

    “Bắt đầu!”

    Vụ la lên một tiếng, lập tức vung kiếm, như cuồng phong lao đến chỗ Bình Nhi. Kiếm áp sát gần như thế mà Bình Nhi vẫn đứng trơ như tượng. Bà con xung quanh lo lắng hô lên, đàn bà trẻ con ôm mặt tránh né, tưởng cô đã hưởng trọn một đao, nào ngờ mở mắt ra, người nằm dưới đất lại là Vụ.

    “Trưởng vệ, bất tỉnh rồi.” Người đánh trống buông dùi chạy đến kiểm tra.

    Khánh còn chưa tin lắm, đặt giấy tờ xuống bàn tiến lại chỗ Vụ, phát hiện đúng là gã đã ngất xỉu, liền cho người đến khiêng đi.

    “Chuyện gì xảy ra vậy?”

    Thằng Bí ngơ ngác hỏi thằng Bồng. Lúc thấy Vụ gần chém xuống cổ cô, nó sợ quá nên nhắm tịt mắt lại, kết quả đã bỏ lỡ trò hay. Bồng còn chưa hết ngạc nhiên, nó há hốc mồm nhìn xuống Bình Nhi, có ngờ nó cũng không ngờ được, chỉ hai đòn vào nách và gáy, cô đã dành phần thắng.

    “Bồng, nói tao nghe! Sao… Sao người đó lại thua vậy? Chị ấy làm thế nào hay vậy? Kiều Bồng!”

    “Lượt thứ mười sáu… Vũ Ngọc Phiến, thắng.”

    Những người vây quanh tường Đinh phủ đua nhau vỗ tay hoan hô. Tất cả bọn họ đều không ngờ đến việc cô sẽ thắng, hơn nữa lại còn thắng một cách gọn gàng như vậy. Thật không ngờ…

    “Lượt thứ mười bảy, Vũ Ngọc Phiến, Ngô Duy Ngậm!”

    Duy Ngậm theo lệnh bước ra sân. Người này so với những người khác có phần cao to hơn, râu ria bồm xồm. Tuy vậy cơ thể lại không rắn chắc mà ngược lại còn bụng mỡ mặt xệ, hoàn toàn không giống người luyện võ một chút nào, trông giống một tay đồ tể hơn.

    “Lại đây!” Gã hét.

    Với kẻ địch nóng nảy như lửa, cô càng phải tĩnh như nước, nhất là dù thế nào cũng không được khinh địch. Những điều này, cách đây mấy hôm, lúc luyện võ cùng cô, Mộc Kha cứ nhắc đi nhắc lại, sợ cô vì bị khích tướng mà quên mất.

    Nhưng tĩnh lặng không có nghĩa là ở thế bị động, mà chủ động không có nghĩa cô phải tấn công trước. Chủ động chính là chủ động làm chủ cục diện, làm chủ trận đấu này. Nghĩ rồi, cô xoè tay lẩm nhẩm đếm, sau đó phì cười.

    “Tôi cá sẽ đánh bại anh trong không quá năm chiêu.”

    “Năm chiêu?” Ngậm tức giận quát, mặt mũi đỏ gay gắt.

    “Phải. Năm chiêu là đã xem trọng anh lắm rồi. Vì tôi phải dùng gậy, nếu dùng kiếm, chắc chắn không quá ba chiêu.”

    Bình Nhi vừa đả kích mấy câu, Ngậm đã chịu không nổi, lập tức xông vào cô như một con lợn rừng. Cô vung gậy cản đường kiếm của gã, lần này chú ý không dùng pháp lực vào vũ khí nên khi không chế có hơi loạng choạng. Duy Ngậm bật cười ha hả.

    “Vũ tiểu thơ, có phải cây tre đó hơi to với cô không? Sao mới đó lại như em bé tập đi thế này?”

    Những người xung quanh nghe y nói cũng cười hùa theo.

    “Đúng là có hơi to, nhưng cầm rất chắc tay. Kiếm của ngài hơi nhỏ, tướng tá ngài như thế xem ra không thích hợp, có muốn đổi với tôi không?”

    “Hừ… Nằm mơ đi!”

    Ngậm gầm lên một tiếng, sau đó phạt ngang kiếm chém ngang hông cô. Không hiểu cô nghĩ gì mà cứ giữ cho đối phương liên tục tiếp xúc mình ở cự ly gần như vậy. Cũng may thân thủ tốt, cô chống gậy lộn ngửa người ra sau, lại lấy tre làm đà nâng mình, trước khi gã kịp chém ngang một phát nữa, cô liền tung người bật ngược lại, từ trên không nhấc gậy, dùng sức chẻ xuống bả vai phải của gã.

    Khi ấy Bình Nhi đột nhiên nghĩ, giá như đổi cây tre này thành cây trúc thì chắc sẽ tiện hơn nhiều.

    Bị giáng một đòn nặng, Ngậm đau đớn quỳ một gối đập xuống nền sân, một tiếng rắc vang lên, rồi thì không đứng dậy được nữa. Gã run rẩy la đến phát hoảng làm Bình Nhi cũng hoảng theo, tưởng gã đã bỏ cuộc nên buông lỏng người. Nào ngờ, Ngậm lại nhân lúc cô sơ hở, chém cô một nhát.

    Nếu đụng phải trường hợp này trên chiến trường, hẳn Bình Nhi sẽ không ngần ngại chọt mù mắt kẻ địch, khi ấy tay chân rụng rời giãy lạch bạch, kiếm cũng chẳng thiết cầm. Cái mạng mình vẫn quan trọng hơn hết thảy. Nhưng quy mô cuộc thi lại không cho phép làm mấy trò độc ác như vậy nên cô chỉ kịp dùng gậy chắn trước mình. Kiếm chém đến cây gậy trên tay cô đứt đôi, Bình Nhi lùi ra sau để né đường kiếm, Ngậm cũng dốc sức đứng dậy, lê một chân quyết đả thương cô cho bằng được.

    Quan sát thấy sự việc đã quá tầm kiểm soát, Khánh lập tức ra lệnh cho dừng cuộc thi đấu nhưng Ngậm không nghe, như hùm beo vung kiếm loạn xạ.

    “Khánh! Cản hắn lại!” Mạn Quân tung rèm, vội vã bước ra ngoài sân. “Tất cả tránh đường!”

    Anh chưa kịp đến gần xem rõ tình hình thì bà con xung quanh bất chợt thét lên. Mùi máu tanh theo gió xuân lan khắp không gian.
     
  19. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 38
    Từ biệt​

    [​IMG]

    Mạn Quân không nói không rằng, rẽ hết người sang hai bên. Giữa sân đấu, Ngậm đã hoàn toàn gục ngã, chưa kể trên đùi còn có một vết cứa sâu. Nhìn vết máu dính trên hai khúc tre trên tay Bình Nhi và vết thương trên người Ngậm, anh cũng đoán được phần nào mọi chuyện.

    “Khánh, công bố kết quả trận đấu đi.”

    “Vâng.” Khánh cúi đầu thưa, đoạn hô to. “Lượt thứ mười bảy, Vũ Ngọc Phiến, thắng!”

    “Hoan hô! Thắng rồi!”

    Bà con đua nhau vỗ tay khí thế, còn hơn cả đi xem hội.

    Khánh không mấy vui vẻ, y cúi đầu tằng hắng giọng rồi cho gọi một binh lính đứng canh gần đó đi tim hai người thi đấu với Bình Nhi ban nãy. Bất ngờ hơn, khi người lính ấy trở lại bẩm báo rằng hai người bọn họ đã không còn thấy tung tích, y mới ngậm ngùi cho người lính ấy lui ra.

    Người do Đinh phủ tuyển chọn mà lại hèn đến thế sao?

    “Nguyễn Khánh.”

    “Thưa cậu có gì căn dặn?” Khánh vội quay sang Mạn Quân.

    “Sau khi kết thúc cuộc thi, vào thư phòng gặp ta.”

    “Thưa vâng…” Khánh ấp úng gập người, đợi Mạn Quân đi qua mới dám ngẩng mặt lên.

    Trông anh có vẻ như là đã biết hết mọi chuyện rồi. Phen này, Khánh có cố giấu cũng không được nữa.

    “Hai người trước thách đấu Vũ tiểu thơ, do đã quá thời gian quy định vẫn chưa xuất hiện nên bị loại. Lượt thứ mười tám và cũng là lượt thi đấu cuối cùng, Vũ Ngọc Phiến, Quách Thịnh Dật.”

    Thịnh Dật nhìn khúc tre đầy máu trên tay Bình Nhi, lòng chợt có hơi do dự nhưng rồi cũng dũng cảm, mạnh mẽ bước từng bước ra sân thi đấu. Trông ngày thường thằng nhóc có chút thua với những binh sĩ lâu năm trong Đinh phủ nhưng chính Khánh cũng phải công nhận, ngoại trừ sợ ma ra, thằng nhóc rất can đảm, rất đáng mặt nam nhi.

    Bình Nhi mím môi cười với Thịnh Dật, cậu bẽn lẽn gượng cười với cô, bầu không khí chẳng giống như sắp xảy ra đánh nhau gì cả.

    Khánh khó chịu ra mặt, lập tức ra lệnh cho trận đấu bắt đầu. Bình Nhi đùng phát vứt hai khúc tre sang một bên, nắm chặt nắm đấm chuẩn bị nghênh chiến Thịnh Dật.

    “Khoan đã!” Khánh giơ tay lên cản. “Vũ tiểu thơ làm vậy là có ý gì?”

    “Tôi? Tôi làm sao?”

    “Nếu tiểu thơ chê gậy đã gãy thì hãy dùng kiếm của Duy Ngậm đi. Đây, tiểu thơ.” Khánh cầm lấy kiếm đưa cho Bình Nhi.

    Thay vì nhận nó, cô lại lắc đầu từ chối, “Không cần, tôi sẽ đấu tay không.”

    “Coi kìa, tiểu thơ đừng xem thường Thịnh Dật như thế chứ. Cứ cầm lấy đi.” Khánh kiên quyết đưa kiếm cho Bình Nhi.

    Cô đảo mắt nhìn sang Thịnh Dật như dò ý, thấy thằng bé bĩu môi nhăn mặt biểu tình, liền hiểu ý nó, cô thoải mái nhận lấy kiếm. Hoá ra nó cũng giận vì nghĩ bị cô xem thường. Trên đời này cái gì cũng có thể xảy ra, biết đâu cô lại bị một thằng nhóc như Thịnh Dật đánh bại thì sao.

    “Tôi có một đề nghị thế này, xét thấy Thịnh Dật còn nhỏ, hay là đổi cách thi đấu đi.”

    “Vũ tiểu thơ, e là không được.” Khánh cười.

    “Khánh!”

    Mạn Quân chợt gọi y. Khánh tức tốc tiến đến chỗ anh, nghe anh dặn dò gì đó, lúc đầu còn hơi ngạc nhiên, sau đó miễn cưỡng gật đầu đi lại chỗ Bình Nhi, lạnh giọng hỏi.

    “Vũ tiểu thơ, cậu nhà tôi hỏi cô có cao kiến gì. Nếu phù hợp, cậu tôi đồng ý nghe theo tiểu thơ.”

    “Tôi nào dám có cao kiến gì. Hay là thế này…” Bình Nhi khách sáo nói rồi lấy từ trong áo một túi gấm xanh thêu hoa văn ánh kim vô cùng bắt mắt. “Bên trong chiếc túi này chứa một vật tôi rất quý. Tôi để túi nằm trên lưỡi kiếm, Thịnh Dật có thể dùng kiếm tấn công tôi tuỳ ý, tôi sẽ không đánh trả. Trong vòng nửa nén hương, nếu tôi bị không chế, bị thương và trên hết là lấy được túi của tôi, tôi không những nhận thua mà còn tặng cậu ấy chiếc túi vải này cùng tặng không món đồ tôi đã đề cập đến với Đinh công tử trước đó.”

    “Đột nhiên tiểu thơ lấy lí do Thịnh Dật còn nhỏ, muốn đổi cách thi đấu và đưa ra luật đấu hời cho chúng tôi thế này, chắc chắn phải có điều kiện trao đổi chứ?”

    “Tất nhiên là có. Nói thẳng ra, tôi muốn nhờ quý phủ đặt cách cho một người nữa vào đây thi đấu vòng một.”

    “Cái gì?” Khánh nhíu màu. “Vũ tiểu thơ, cô chớ có đòi hỏi nhiều như vậy chứ? Đã phá lệ cho nữ nhi như cô vào đấu với binh sĩ Đinh phủ đã là xem trọng cô lắm rồi, giờ cô lại đòi mang một kẻ vô danh tiểu tốt vào đây nữa sao?”

    “Vô danh tiểu tốt nhưng tôi đám chắc võ nghệ cùng tài trí của người này không thua trưởng vệ anh đâu.”

    Khánh vừa định đáp trả lại cô thì Mạn Quân từ phía sau bỗng dưng bước ra khỏi rèm lần nữa, đi đến sân đấu ứng phó thay Khánh.

    “Vũ tiểu thơ nói năng thật ngông cuồng quá! Tuy vậy ta cũng rất tò mò. Nếu có thể ngang tài ngang sức với Khánh thì hãy để người đó vào đây so tài với trưởng vệ quân của Đinh phủ để ta được mở rộng tầm mắt. Nội quy vẫn như cũ, thắng sẽ vào vòng trong. Tiểu thơ thấy thế nào? Bà con thấy thế nào?”

    Mạn Quân ngước mặt nhìn mọi người hô lớn. Người người hưởng ứng kịch liệt. Mặt trời sắp đứng bóng mà người đứng vây quanh tường Đinh phủ nhiều như ong xây tổ, sắc mặt ai cũng hào hứng vui tươi, mong chờ màn thi đấu kịch liệt nhất trong suốt bốn năm tổ chức này.

    “Vũ tiểu thơ, gọi người đấy vào đi.”

    “Đa tạ Đinh công tử đã ưng thuận.” Bình Nhi cảm kích chắp tay ra trước, đoạn ngoắc đầu ra bờ tường gọi. “Vũ Ba Tu!”

    *

    “Văn Sĩ , sao rồi? Có chuyển lời kịp cho Bình Nhi không?”

    “Dạ rồi ạ! Vũ Ba Tu đã được đặc cách đúng như mong đợi ạ!”

    Văn Sĩ kính cẩn đáp.

    “Còn người tên Chu Thổ, sau khi tỉnh dậy còn phải cho hắn ngửi mê hồn hương, ngươi đã làm chưa?”

    “Dạ làm rồi ạ!”

    Đình An hài lòng gật đầu, phất tay ra hiệu cho Văn Sĩ lui ra. Trong lúc chờ đợi, anh thong thả nằm ườn cắn hạt dưa, thi thoảng lại quay sang hỏi tì nữ đứng hầu cạnh đó xem đã mấy giờ rồi thở hắt một hơi.

    “Trà nguội hết rồi mà sao con bé còn chưa đến chứ?”

    Lời vừa dứt, bên ngoài Văn Sĩ chợt đi vào trong bẩm báo Vũ tiểu thơ có việc cầu kiến. Đình An giật thót ngồi dậy, lo nhiều hơn là mừng, vội truyền lệnh cho cô vào trong. Văn Sĩ chưa kịp cáo lui, cô đã mau chóng xuất hiện trước thư phòng anh, mặt nặng mày nhẹ bước vào. Đinh An ríu rít xỏ giày bước vội về phía cô, niềm nở kéo cô ngồi xuống tràng kỷ.

    “Cái Nhi may quá, em thi đấu xong rồi sao? Chắc là mệt lắm! Này uống nước đi.”

    “Đa tạ ông Trần đã lo lắng, thị đã uống nước rồi.”

    “Kìa, sao nói năng nghe xa cách thế kia? Uống nước rồi vậy thì ăn chút gì nhé! Ăn hạt dưa này đi cái Nhi.”

    “Không ăn, cứng lắm.” Bình Nhi chậm rãi lắc đầu, không thèm nhìn Đình An lấy một cái.

    “Cứng? Vậy để anh cắn hạt dưa cho em nhé!”

    “Anh An, anh đừng vòng vo nữa, trực tiếp vào vấn đề đi. Tại sao đang yên đang lành cho người giả danh binh sĩ Đinh phủ bảo em nghĩ kế giúp Ba Tu vào trong chứ?”

    “Trời ạ, cái này em đừng hỏi anh. Em nên về hỏi tội Mộc Kha ấy. Tối hôm qua trăng thanh gió mát đột nhiên cậu ấy ghé thăm anh bảo là uống rượu giải sầu. Anh đâu hay biết gì, nghe thấy rượu là sáng mắt bèn mời cậu ấy ở lại. Cậu ấy bảo để em một mình xông pha trận mạc như vậy, mình thì ở nhà nên không yên tâm, sợ em cứng đầu gây gỗ nên không nói ra, đành tìm anh trút bầu tâm sự. Em biết tửu lượng cậu ấy không tốt, mới uống vài ba ly đã say ngã say nghiêng khóc lóc than thở, anh đành phải đưa về phòng… À, không, bậy quá, anh đành phải tìm cách dỗ dành cậu ấy, bảo sáng sớm mai phái người tìm Vũ Ba Tu, bạn mới chí cốt hơn một tháng qua của em, gấp gáp cài cậu ấy vào hòng giúp em có người bầu bạn nơi chiến trường thảm khốc.”

    “Nói thật đi, anh viết những lời này ra giấy, học thuộc lòng rồi mới nói với em đúng không? Trơn tru, rành mạch, anh cũng lanh lợi quá nhỉ?” Bình Nhi lườm Đình An phát. “Anh cho người giả dạng người ta như vậy không sợ bỏ lỡ tiền đồ của người ta sao?”

    “Cái Nhi, việc này em khỏi phải lo nghĩ. Anh sợ bị hai người mắng nên đã cấp tốc cho người điều tra, chọn ra người kém nhất trong số các binh sĩ. Chu Thổ gì gì đó cho dù có tham gia thi đấu lần này thì cũng bị loại thôi. Em thấy anh hay không? Em đừng giận nữa, này, anh cắn hạt dưa để đấy, em ăn đi.”

    Bình Nhi nhìn Đình An đầy khó hiểu, bóc số hạt dưa chưa tách vỏ bỏ vào miệng cắn tí tách. Từ lúc cô tỉnh dậy tới nay, Đình An cứ lạ thế nào, đôi khi vẫn như ngày trước nghiêm khắc với cô, đôi khi lại nói chuyện với cô như thể hổ con làm nũng hổ mẹ, thật khó hiểu.

    Cô phun hạt dưa phèo phèo, uống ngụm trà, một chân chống trên tràng kỷ, một chân thả dưới, ôm đầu gối, đáp.

    “Anh làm gì mà căng thẳng vậy? Em chỉ hỏi cho biết vậy thôi, dù sao cũng đâu vào đấy rồi. Mà cũng phải cảm ơn anh, không nhờ anh gửi Ba Tu đến thì kế hoạch của em coi như toi.”

    “Sao lại toi? À mà chừng nào em thi tiếp vòng hai thế?”

    Đình An ngại ngùng cười, tự tay rót đầy chum trà cho cô, miệng cười toét đến mang tai.

    “Thi gì cơ? Em bị loại rồi.” Cô tỉnh bơ đáp, một hơi uống cạn chum trà.

    Lúc đầu Đình An cứ tưởng cô đùa, nhưng trông nét mặt của cô chẳng có tí gì là đùa giỡn cả, mới sinh lo gặng hỏi lại. Kết quả đúng là cô đã bị loại vì lí do không chứng minh được mình có khả năng dùng kiếm. Đình An nghe cô kể xong, đùng đùng nổi trận lôi đình, đứng phắt dậy một hai đòi tìm đám người Đinh Mạn Quân tính sổ. Nhưng vừa ra khỏi cửa khoảng chừng năm bước, anh lại xồng xộc trở vào trong, ngồi xuống đập tay lên bàn, thở dài.

    “Sao… Sao em không cản anh lại?”

    “Tại sao phải cản anh?” Bình Nhi trố mắt nhìn Đình An. “Anh giúp em trả thù là chuyện tốt mà? Em rất cảm kích nữa là đằng khác.”

    “Cái Nhi…” Đình An khổ sở cất lời. “Tiếp theo phải làm sao đây?”

    “Làm sao gì cơ? Đã có Ba Tu lo rồi còn gì?” Bình Nhi hí hửng như mèo thấy mỡ. “Không nhờ anh thì đúng thật là kế hoạch hỏng rồi. Thôi… Giờ em xin phép về trước, đặng ghé Mộc phủ báo lại với anh Kha.”

    Nói rồi, cô đứng dậy giũ áo, phủi hết vỏ hạt dưa trên người, trước khi đi còn sẵn tiện xin luôn hộp mứt của Đình An. Thấu hiểu cho nỗi lòng thua trận của cô, Đình An rộng rãi bảo người hầu cho cô luôn mấy hủ kiệu và mấy đòn giò thủ, còn ân cần sai người chuẩn bị xe ngựa cho Bình Nhi. Có điều cô chỉ nhận thức ăn chứ không nhận sự đưa đón của anh, sau đó tự mình đi bộ ra đến phố.

    Đợi cô đi khuất rồi, Đình An mới từ cổng chính Trần gia, lặng lẽ trở về thư phòng. Anh nhìn ấm trà đặt trân chiếc đôn rồi nhìn sang tì nữa đứng túc trực gần đó, lạnh giọng nói.

    “Ấm trà này nguội rồi, đi thay ấm mới đi.”

    Tì nữ kia im lặng nhận lệnh, mau chóng cầm ấm trà rời đi. Lúc Bình Nhi còn ở đây trò chuyện cùng anh, bầu không khí nồng nhiệt và ấm áp ra sao thì trái lại bây giờ vô cùng lạnh lẽo. Anh chậm rãi bước đến kệ gỗ, trầm tư ngắm những vật dụng bày trí trên đó, cảm giác như sự vui tươi, hoà nhã vừa rồi của anh chỉ là ảo ảnh, đổi lại lúc này là một Trần Đình An an tĩnh và xa cách đến không ngờ.

    “Văn Sĩ.” Anh nhàn nhạt lên tiếng.

    “Ông cho gọi ạ!” Văn Sĩ lập tức có mặt.

    Một khoảng lặng kéo dài giữa hai người. Hình như Đình An còn đang suy nghĩ gì đó, có chút chần chừ, do dự, khi tưởng chừng như sắp nói ra nhưng lại không nói. Cuối cùng, khi tì nữ kia quay lại cùng ấm trà mới, anh mới chịu cất lời.

    “Bình Nhi bị loại rồi. Ngươi xem thử trong số những binh sĩ trúng tuyển lần này, có thể loại được ai thì loại đi. Phải làm cho Đinh phủ thiếu nhân lực trầm trọng, rõ chưa?”

    “Dạ vâng ạ!”

    Đình An yên tâm gật đầu, mặt không đổi sắc liếc nhìn y.

    “Đi đi. Cẩn thận một chút, đừng để lại sơ hở.”

    *

    Rời chỗ Đình An không bao lâu, Bình Nhi đã có mặt ở Mộc phủ. Thay vì đến chỗ nhà bếp vứt đồ ăn mang về như mọi khi, cô lại một mình xách hết đống đó ném vào thư phòng lão Hàm. Xuân đến lão Hàm rảnh rỗi chẳng làm gì, không chăm cây thì nằm ườn đọc sách, đang chìm đắm trong lời hay ý đẹp, chợt từ trên trần nhà rơi xuống nào thịt nào mắm, thiếu điều chưa kịp hét lên, lão đã bị một khúc giò thủ đánh gục hoàn toàn không nói nên lời.

    Lật đật cố gắng chui ra khỏi đống đồ ăn ngỡ bão lũ này, một thân già yếu ớt không thể làm gì hơn đành bất lực giơ một tay lên trời kêu cứu. Bình Nhi liền túm lấy cánh tay gầy nhom của lão, làm điệu bộ như nhổ cà rốt, nhổ lão ra ngoài.

    “Đa tạ đa tạ.” Lão Hàm rối rít nói.

    “Không cần khách sáo, thức ăn ta mang đến, lão cứ giữ mà ăn từ từ nhé! Phải rồi, anh Kha đâu?”

    Lão Hàm bối rối nhìn đống đồ ăn ngổn ngang trong phòng rồi lại chớp chớp mắt thưa với Bình Nhi.

    “Dạ bẩm xui là hôm nay ông không có ở phủ. Không biết khi nào sẽ về. Bà muốn ở lại đợi hay bữa sau lại ghé ạ?”

    “Tiếc thế. Vậy thì khi khác ta quay lại, có chuyện muốn nói với anh ấy. Vậy thôi ta về, lão giữ gìn sức khoẻ nhé!”

    Bình Nhi thoáng chút tiếc nuối, sau đó phấn chấn tinh thần vẫy tay tạm biệt lão. Lão Hàm cười đáp lại, nheo mắt nhìn cô bay đi xa rồi rời thư phòng đi về phía hang động ở sân sau Mộc phủ. Vừa đến cửa động, chưa kịp nói gì, từ bên trong, một giọng nói âm lãnh chợt phát ra. Hang động tối mịt như đêm ba mươi, lão đứng ngoài chẳng thấy gì, chỉ có thể thấy hai đốm sáng màu hổ phách bay lơ lửng trên không, cách mặt đất khoảng chừng hai trượng.

    “Cái Nhi đã đi rồi chứ? Có nhắn nhủ gì với ông không?”

    Con đại mãng xà cựa mình như con quay, từ trên cao, chầm chậm cúi đầu xuống nhìn lão. Lão Hàm vốn đã thấp bé, nay so với con xà yêu kia chắc chỉ bằng một cái răng của nó thôi.

    Lão cúi đầu trịnh trọng thưa.

    “Dạ bẩm ông, bà đã đi rồi ạ! Vừa nãy người của chúng ta về bẩm báo, nói Đinh phủ đã loại bà rồi ạ!”

    Mộc Kha không vội trả lời ngay, thay vào đó hắn thở ra một hơi như trút nỗi lòng rồi từ từ thu đầu vào trong hang tối, cuộn mình lại.

    Đình An quả không phụ lòng hắn. Hắn vốn dĩ không muốn cô vào quân doanh với Mạn Quân nhưng cô đã vì chuyện này mà gian nan hơn tháng trời, hắn không nỡ dìm cô xuống nước. Hắn phản đối nhưng lại giữ trong lòng. Trước hết ngoài mặt hắn tỏ vẻ ủng hộ cô nhưng mới hôm qua lại đích thân sang tìm Đình An bày tỏ rằng hắn không muốn cô đi, giá như có ai thay thế cô thì tốt quá. Thế là sáng nay Đinh An đã mau lẹ giúp hắn giải quyết ổn thoả các vấn đề. Một mũi tên trúng hai con nhạn. Người của phe hắn vừa được cài vào trong quân đội, cô vừa có thể an nhàn ngồi nhà giật dây với hắn, không cần xông pha nơi chiến trường nữa.

    “Từ đây đến khi vòng hai bắt đầu, lão tiếp tục theo dõi động tĩnh. Có gì bất thường thì báo cho ta ngay.”

    “Dạ rõ ạ! Lão lui, ông nghỉ ngơi đi ạ!”

    Sau khi rời Mộc phủ, Bình Nhi trở về Vũ gia ngay tắp lự, thay bộ y phục, chải lại mái tóc, chẳng mấy chốc lại trông như một thiếu nữ an phận, suốt ngày quẩn quanh đây đó trong nhà.

    “Bà đã về rồi ạ?” Lục Loan vừa mở cửa phòng, bất ngờ nhìn thấy Bình Nhi, không kiềm được mà thốt lên.

    Một nhà không thể có hai cô cả, Lục Loan mau chóng biến trở lại như cũ, đi đến trước gương nơi Bình Nhi đang ngồi, chọn một chiếc khăn tím nhạt trùng màu với áo giao lĩnh cô đang mặc, giúp cô vấn tóc. Bình Nhi ngồi ngay ngắn trên ghế, mỉm cười nhìn theo bàn tay đang chải tóc đều đều kia, chợt phát hiện có ánh sáng lấp lánh trên cổ tay Lục Loan, nhìn kĩ liền phát hiện là chiếc vòng vàng thầy u tặng cho lúc cô mới về phủ mới niềm nở lên tiếng.

    “Kìa Loan, em đeo vòng vàng trên người trông ra dáng tiểu thơ lắm đấy.”

    Lục Loan lại giật bắn người lùi ra xa, chiếc lược gỗ bị rơi xuống đất gãy một răng. Cô gái run rẩy nhặt lấy lược, dùng một tay che đi chiếc vòng, liên tục gập người hoảng sợ nói.

    “Cô cả tha cho con, cô cả tha cho con. Con không có ý ăn cắp đâu cô ơi!”

    “Ơ con bé này, ta có trách phạt gì em đâu?” Bình Nhi cũng bị biểu hiện của Lục Loan doạ cho sợ, vội đỡ Lục Loan đứng thẳng dậy, nắm tay cô gái xoa xoa. “Em ấy… Nghĩ nhiều quá! Em giúp ta đóng vai cô cả, đeo vòng có gì quá đâu. Tiếc là chiếc vòng này thầy u đích thân tặng ta, hay là…”

    Nói rồi, cô mở tủ gỗ lấy một chiếc vòng ngọc đeo vào tay Lục Loan.

    “Ta tặng em chiếc vòng này, bấy lâu nay em theo hầu ta vất vả. Chút quà này hãy nhận lấy đi.”

    Lục Loan bối rối rụt tay lại không chịu nhận, nhưng Bình Nhi quyết bắt cô gái lấy cho bằng được, Loan đành phải nghe theo.

    “Em cảm ơn cô cả. Vòng vàng này, em xin trả lại cô ạ!”

    Bình Nhi gật đầu bất ngờ ôm lấy Loan vỗ vỗ, cười hiền với Loan. Loan hơi rụt người, nhưng Bình Nhi vỗ lưng cô gái mấy cái, Loan chợt khóc nấc lên.

    “Cô cả ơi, em có lỗi với cô!”

    “Lỗi phải gì, em mít ướt quá! Nín đi, giờ dẫn ta xuống bếp làm chút chuyện.” Bình Nhi vỗ má trêu Lục Loan.

    Hai người một chủ một tớ đang trên đường đến nhà bếp, ngang cửa chính chợt nghe tiếng ồn ào mới vội đến xem.

    “Anh Tư, tôi vừa nhìn thấy Vũ tiểu thơ nhà anh tại buổi tuyển chọn binh sĩ ở Đinh phủ đấy! Anh mau vào báo với ngài ấy đi!”

    “Bậy bạ! Tôi vừa gặp cô ấy đi dạo trong ngoài vườn hoa đây. Vũ tiểu thơ nào ở Đinh phủ nữa. Chắc anh nhìn lầm rồi.”

    Tư lập tức phản biện người đàn ông nọ. Nhưng ông ta vẫn kiên quyết phân bua.

    “Không, tôi nào có nhìn lầm. Chính mắt tôi thấy, chính tai tôi nghe, là họ Vũ. Tên… Tên thì tôi không nhớ, nhưng rõ ràng ngay cả Đinh công tử khi nói chuyện với cô ấy còn phải nhượng bộ. Không là cô cả nhà Vũ đại nhân đây thì còn ai?”

    “Anh đừng đứng đây nói xàm bậy nữa. Vợ chồng Vũ đại nhân tuy hiền lành nhưng động đến con gái là họ không tha đâu. Anh mau đi đí!”

    “Thật mà… Rõ ràng…”

    Đúng lúc ấy, cửa chính chợt mở rộng.

    “Có chuyện gì vậy chú Tư?” Bình Nhi vờ hỏi.

    “Cô cả! Dạ không có gì, anh Bì nhìn lầm thôi.”

    “Nhìn lầm chuyện gì?”

    “Dạ… Dạ không. Chắc là… Chắc là con… Con nhìn lầm thật. Cô cả, anh tư, tôi đi trước đây.”

    Trông thầy Bình Nhi, Bì hấp tấp bỏ đi ngay. Trên đường về, ông ta cứ suy nghĩ, nếu đúng là cô cả Vũ gia đến Đinh phủ tham gia thi đấu thì không thể về Vũ gia nhanh đến thế. Khi trưởng vệ mới vừa công bố thí sinh tham gia, vì cái thói nhiều chuyện, ông ta tức tốc rời khỏi nới ấy, quá giang xe của người ta về đây báo tin. Nào ngờ… Bây giờ ông ta cũng muốn tin mình nhìn nhầm lắm nhưng một mặc cũng không muốn chối bỏ những gì mắt mình nhìn thấy.

    “Cô cả đừng giận. Ông ấy nổi tiếng là người nhiều chuyện nhất cái chỗ này, mong cô đừng để bụng.”

    “Hiểu lầm cả mà. Thôi ta vào trong nhé!”

    Nhờ người đàn ông tên Bì ấy đến mách lẻo, cô càng muôn phần cảm kích việc mình bị loại.Thật ra nghĩ đến việc phải xa gia đình mới này trở về chốn chiến trường đẫm máu, lúc trước cô chưa mường tượng được rõ, nay cận kề rồi lại thoát ra được, đúng là phúc từ trời rơi xuống, không, đúng là phúc do Đình An ban tặng. Đình An phái người trà trộn vào Đinh phủ nhưng lại không giấu mùi hổ tinh của Văn Sĩ, rõ ràng muốn để cô biết anh chính là người nhúng tay vào. Nghĩ mới thấy, cái cách anh làm việc lúc nào cũng phô trương cả.

    Chỉ có điều anh cũng không ngờ cả cô cũngbị loại. Vũ Ba Tu vốn được cài vào để đồng hành cùng cô, nào ngờ lại thế chân cho cô mới chết chứ.

    Nhưng cô chưa nằm nhà nghỉ ngơi được bao lâu, ngày hôm sau đã nhận được tin cuộc thi đấu vòng hai ở Đinh phủ bất ngờ bị hoãn lại, nguyên nhân là vì hơn một nửa số người dự thi đột nhiên đâm ra ngã bệnh. Thầy thuốc khắp nơi trong vùng được Mạn Quân điều đến chữa trị, vậy mà sang ngày thứ hai bệnh tình vẫn không khấm khá hơn là bao. Mạn Quân lòng liền rối bời. Còn hai ngày nữa anh phải giao những người được chọn vào thành tham dự đợt tuyển chọn cuối do Đàm Đô thống đích thân chủ trì. Với tình hình này này, anh sợ e không kịp nữa.

    “Bẩm cậu, trong số mười lăm người hiện chỉ có ba người khoẻ mạnh thôi ạ!”

    Mạn Quân nhắm mắt khấn niệm trước bàn thờ Phật. Nghe thấy tiếng Khánh, anh kính cẩn lạy ba lạy, từ tốn cắm ba nén nhang vào lư hương. Nắng ngoài cửa sổ chiếu vào trong phòng, dẫn đường cho nhang khói bay lượn. Ngoài kia, cây lá xào xạc, chím hót véo von. Mạn Quân đi đến cửa sổ đưa tay hứng nắng, đoạn phóng tầm mắt lên hàng cây xanh um như thể đang tìm chủ nhân của khúc ca trong trẻo ấy, như muốn chỉ trong giây lát thôi, nó có thể đưa hết những phiền muộn trong lòng này đi.

    “Ít nhất phải là năm, không thể ít hơn được.”

    “Dạ có thể thêm một ạ!”

    “Không thể thêm hai?”

    “Hiện giờ thì chưa ạ!”

    Mạn Quân lặng im một lúc như suy nghĩ điều chi rồi bấm tay dứa khoác nói với Khánh.

    “Nếu mai tình hình không tiến triển hơn, hãy mang thư của ta sang Vũ gia giao tận tay Vũ tiểu thơ.”

    “Ý cậu là…” Khánh thản thốt. “Cậu muốn để cô ta đại diện cho Đinh phủ vào cung thi ạ?”

    Thấy Mạn Quân làm thinh, Khánh lại tiếp lời.

    “Chúng ta đã có được bản đồ cô ta đưa, sao lại phải cầu cạnh nữa ạ? Thầy thuốc đang cố hết sức, bệnh của mọi người có thể thuyên giảm, xin cậu đợi cho đến ngày cuối cùng ạ!”

    “Bản đồ ư? Được, để ta cho ngươi xem.” Mạn Quân nói rồi đi một mạch về phía thư phòng.

    Khánh liền bước theo sau. Vừa bước chân qua đến cửa phòng Mạn Quân, một cuộn giấy to tướng bỗng bay đến trước mặt. Khánh nhanh chóng bắt được, cầm mở cuộn giấy ra xem thì phát hiện đó là một tấm bản đồ, nhưng ngặt nỗi là không biết trên ấy viết gì.

    “Không đọc được đúng chứ?”

    Khánh hoang mang nhìn Mạn Quân, mãi sau mới thốt lên.

    “Thì ra cô ta đã có tính toán trước…”

    Mạn Quân gật đầu, đoạn rời khỏi bàn đi đến chỗ Khánh cầm lấy tấm bản đồ,

    “Không ngờ cô ta đã chuẩn bị kĩ lưỡng. Ta đã cho người dò la đoạn đường biên giới của Đại Việt và Chiêm Thành, rất khó đoán biết đâu mới là lối vào cô ta vẽ trên bản đồ.”

    “Thế chúng ta phải làm sao đây hả cậu?”

    Còn làm gì được đây? Ta nghĩ lại rồi, ngày mai ngươi không cần phải đi nữa. Đích thân ta sẽ sang ấy tìm cô ta thương lượng lại. Phải biết rõ mục đích cô ta muốn vào quân đội là gì, tại sao lại có được tấm bản đồ này. Khi đã sáng tỏ mọi chuyện, ta không thể lại thành kẻ không giữ lời.”

    Ý Mạn Quân đã quyết, Khánh hiểu. Khi để một cô gái tham gia vào quân đội triều đình cũng là trăm mối, rồi bao nhiêu vấn đề sẽ nảy sinh ra rất khó lường trước. Anh chỉ là người đứng ra giúp triều đình tuyển chọn người tài, không trực tiếp tham gia chiến trường, cũng không có mặt ở quân doanh, lấy ai chống lưng cho cô? Đàn ông đi lính thấy đàn bà như mèo thấy mỡ, cứ cho là võ công cô cao cường đi, nhưng con thỏ giữa bầy sói, không cẩn thận ắt sẽ bị làm thịt.

    Mà ai bảo cô cứ muốn đâm đầu vào làm gì, thôi thì Mạn Quân nghĩ, tự làm tự chịu vậy.

    Ngay hôm sau, Mạn Quân cùng Khánh phi ngựa đến Vũ gia tìm gặp Bình Nhi. Bỏ qua thắc mắc của vợ chồng Vũ đại nhân cùng những gia nhân khác trong nhà, hai người cứ thế ở riêng ngoài vườn trò chuyện một lúc lâu. Khoảng nửa canh giờ sau, cả hai mới đứng dậy đi ra khỏi đình.

    “Cảm phiền Vũ tiểu thơ.”

    “Đinh công tử xin đừng khách khí. Đi thong thả.”

    Sau khi Mạn Quân rời đi, Bình Nhi liền tìm thầy u nói chuyện. Dù đã ra sức ngăn cản cô nhưng Bình Nhi vẫn một mực với ý định của mình. Vũ Hoài Nam tức giận cấm cửa cô trong nhà, lệnh cho gia nhân thay nhau canh trước cửa phòng cô, sợ cô bỏ trốn lên đường vào kinh. Nào ngờ sáng hôm sau mở cửa đưa đồ ăn, mọi người đã chẳng thấy cô đâu nữa, chỉ thấy một bức thư từ biệt trên bàn.

    Năm ấy là năm Thuận Thiên thứ năm, năm đầu tiên cô gia nhập quân đội triều đình, không khua chiêng đánh trống, trong suốt mười năm âm thầm giúp đỡ cùng sát cánh, phò trợ cho Đông cung Thái tử thuận lợi lên ngôi.

    Thời gian như thoi, bao nhiêu sự việc theo đó mà nảy sinh, đôi khi lại theo cách người ta không ngờ đến nhất.
     
  20. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 39
    Khởi đầu mới​


    (*) Từ chương này nữ chính sẽ được gọi là Ngọc Phiến để tránh nhầm lẫn.

    [​IMG]

    Thuận Thiên năm thứ 10.

    Đầu năm ở Đinh phủ lúc nào cũng tất bất và nhộn nhịp. Quà cáp khắp nơi gửi đến đếm không xuể. Nhà bếp đầy đồ ăn, trên bàn đầy bánh trái, khắp vườn hoa lá nở ào ạt, ngập tràn hương xuân. Như thường lệ, sáng sớm ngày giao thừa, Mạn Quân sang thống kê đồ được biếu đến. Cài gì cần thì giữ, không cần anh sẽ phát cho gia nhân phủ, món nào cũng nhận, chỉ trừ bốn năm trở lại đây, anh đều gửi trả lại quà nhận từ một người.

    “Thưa cậu, đã sắp xếp xong đâu đó theo lời cậu dặn rồi ạ! Những vật cậu nói con đã chuyển sang kho, đợi đến mai chờ cậu đến phát cho mọi người.”

    Mạn Quân mỉm cười gật đầu, một nụ cười như lấn át gió xuân. Năm năm trôi qua, chàng thiếu niên trẻ tuổi ngày nào mới đấy đã trở thành một thanh niên cường tráng, khôi ngô. Đường nét trên mặt ngày càng rõ ràng, ngày càng lộ rõ sự anh tuấn và cương trực như cái thuở mười lăm. Chỉ cần anh nhíu mày, những cô gái xung quanh đều lập tức chao đảo, đều muốn được gần gũi, thân thiết, thậm chí là muốn gả cho cậu con trai trưởng của Đinh đại nhân.

    Tiếc thay, năm nào cũng có bà mối đến hỏi, năm nào anh cũng để các bà ra về trong tiếc nuối vì chẳng để ai lọt vào mắt như thiếu nữ trên thuyền năm xưa. Anh viết đi mười lá thư đều đặn mỗi tháng, thi thoảng mới nhận lại một lá từ Bình Nhi. Có những bức thư anh viết thật nhiều để rồi chỉ nhận lại được vài dòng ngắn ngủi bảo rằng cô vẫn khoẻ, bảo cả anh cũng phải biết tự chăm sóc cho bản thân.

    Gần đây tình hình chiến sự căng thẳng hơn trước, công việc cũng nhiều hơn, thư cũng dần ít lại. Tất nhiên, chỉ cần không có thư đi thì sẽ không có lá thư nào về dưới cái tên Lục Bình Nhi. Điều này làm anh chán nản, đôi khi còn muốn bỏ cuộc nhưng không biết sao lại không thể ngừng nghĩ về người con gái tuyệt tình ấy.

    Sư Vạn Hạnh từng bảo rằng anh mắc bệnh tương tư, tương tư nặng rồi.

    “Có thư của Bình Nhi gửi về không?”

    “Dạ cậu đợi con chút.” Khánh nghiêm túc lục lọi trong đống giấy trên bàn, đoạn nhìn anh lắc đầu.

    Mạn Quân khoanh tay thở hắt một hơi, tựa cửa đầy chán chường hỏi.

    “Còn cô ta, năm nay lại gửi gì thế?”

    “Dạ là một hủ mật ong ạ! Còn nói là do đích thân mình trèo tổ ong lấy.”

    Nói rồi, Khánh tự tay đưa Mạn Quân một cái hủ, miệng bịt kín vải cùng một bức thư trên ghi nắn nót ba chữ Vũ Ngọc Phiến. Anh bưng cái hủ trên tay, bất lực cười, chợt thấy Khánh đưa hai tay về phía mình như xin xỏ điều chi. Tò mò, anh hỏi.

    “Gì thế? Chưa gì đã muốn lì xì?”

    “Dạ? Không… Không phải bốn năm nay cậu toàn trả lại quà của Vũ tiểu thơ sao? Con đã dọn sãn một chỗ trên xe bò rồi, chiều nay sẽ gửi trả về kinh cho cô ấy.”

    “Không cần đâu. Ta lấy.”

    Dứt lời, anh ôm cái hủ trên tay vào lòng, bỏ lại Khánh vẫn còn đang ngạc nhiên sau lưng mà rời đi.

    Sao hôm nay thiếu gia nhà y lại thay đổi thế nhỉ? Bước sang tuổi hai mươi nên tâm trạng cũng tốt lên chăng?

    *

    “Đinh công tử mới sáng sớm tìm tôi có chuyện gì gấp gáp chăng?”

    Ngọc Phiến duyên dáng bước đến trước mặt Mạn Quân, nhẹ nhàng mỉm cười. Dưới cái nắng sớm, trong bầu không khí xuân ấm áp, chứng kiến nụ cười dịu dàng của thiếu nữ, lồng ngực anh có chút tức tối, cảm giác tựa như khi anh ở cùng Bình Nhi lúc trước vậy.

    May thay, tính cánh lại không giống nhau. Ai ngờ rằng một người có gương mặt lương thiện, vô ưu như một đám mây trắng trong đầu lại giăng đầy mưu toan quỷ kế chằng chịt như một đám dây rừng chỉ chờ người ta lọt bẫy kia chứ.

    Mạn Quân đứng dưới mái đình lịch thiệp cúi chào cô một cái, sau đó dang tay mời cô ngồi.

    “Hôm nay ta đến đây là để bàn chuyện bản đồ với cô.”

    Ngọc Phiến vừa nghe đã nhíu mày tỏ ý không vui, mới hỏi lại anh.

    “Bàn chuyện?... Giữa chúng ta còn có gì cần bàn? Hay là ngài đã suy nghĩ lại?” Cô nở một nụ cười giảo hoạt.

    “Hôm nay ta đến cầu cạnh tiểu thơ, hy vọng cô có thể trở thành người dẫn đường cho quận lính triều đình thuận lợi tiến vào Chiêm Thành.”

    “Xin lỗi, tôi từ chối.” Bình Nhi tươi cười đáp lại, đoạn tự tay rót cho mình chum trà.

    Lục Loan thấy vậy thì vội bước đến định giúp cô, liền bị Ngọc Phiến dứt khoác đưa tay chặn lại.

    “Để ta.” Ngọc Phiến đặt ấm trà xuống bàn.

    “Vũ tiểu thơ, ta…”

    “Đinh công tử, tôi biết ngài khinh thường tôi. Một kẻ mồ côi lang thang không nhà không cửa, không được dạy dỗ đàng hoàng lại một phát bước lên cao, sống trong giàu sang nhung lụa có thầy u yêu thương, việc trong nhà chẳng cần đụng móng tay, mỗi ngày chỉ cần hít thở, ăn uống, quả là may mắn lớn nhất đời tôi. Nhưng không có nghĩa là ngài có quyền lấy cớ đó mà xem tôi như một món đồ muốn lợi dụng thì lợi dụng, muốn vứt thì vứt.”

    Đoạn cô đứng dậy bước ra cạnh ban công, ngước mắt ngắm nhìn những đoá hoa đào hồng thắm như bờ môi thiếu nữ khẽ run mình trong gió, đoạn tiếp lời.

    “Đinh công tử, tấm bản đồ ấy, tôi cho ngài. Hiểu lầm đã hoá giải từ lâu, quân tử không chấp nhặt tiểu nhân. Ân oán coi như chấm dứt, ngài có thể ra về được rồi.”

    Đúng lúc, một cơn gió thổi ào qua sân. Khu vườn này vừa hay là nơi đón gió nên cây cối quanh đây chẳng lúc nào ngơi nghỉ, đến cả cánh hoa đào mỏng manh như thế cũng bị gió tàn nhẫn cuốn bay rợp trời. Mặc kệ người kia có rời đi hay không, Ngọc Phiến không thèm tiếp chuyện nữa. Cô đang mải mê ngắm hoa thì bất chợt Mạn Quân tiến lại.

    Thiếu niên vừa hay cao hơn cô một chút, Ngọc Phiến tuy đứng đến tai nhưng cũng phải ngước nhìn vì cự ly gần. Bỗng, anh nắm lấy tay cô, thả vào đó một cánh hoa đào nhỏ nhắn.

    “Không phải ta khinh thường cô mà vì ta cảm thấy khó chịu khi ở cạnh cô. Không hiểu sao, cô luôn làm ta liên tưởng đến một người.”

    Ngọc Phiến gật đầu suy nghĩ, hoá ra là vì nhớ cô gái tiếp cận anh trước kia nên trút hết bực tức lên người cô. Anh sợ một chân đạp hai thuyền chăng?

    Mạn Quân vờ ho một tiếng rồi chắp tay nheo mắt nhìn lên trời, sau đó cất lời.

    “Chúng ta… Hoà nhau đi. Trước tiên hãy nói ta biết, tại sao cô nhất nhất muốn vào quân đội?”

    “Vì tôi muốn được như Trưng Vương.” Cô không do dự mà đáp ngay.

    “Trưng Vương? Ý cô là hai vị Trưng Nữ Vương trong lịch sử ư?” Anh ngưng một lát rồi bật cười, chưa hết nghi hoặc lại hỏi. “Chỉ vậy thôi ư?”

    Ngọc Phiến thật thà gật đầu.

    Vậy đấy, thế là đúng như thoả thuận. Mạn Quân giúp cô vào quân đội, cô giúp anh dịch lại bản đồ cùng chỉ bảo tận tình những nơi giặc đóng và địa hình hiểm trở, chỉ anh làm cách nào dẫn dắt quân lính vượt qua.

    Nhưng không ngoài dự kiến, việc cô gia nhập quân ngũ không mấy thuận lợi. Ngay cả làm một binh lính quèn cô cũng không được làm. Thời gian đầu, cô được phân phó làm việc ở nhà bếp của quân doanh, rồi lau dọn, giặt giũ đồ đạc của lính láng, cho ngựa ăn…

    Thế nên, có thể nói thẳng ra, chức vụ cô ở trong quân ngũ là làm lao dịch.

    Được khoảng ba tháng, trại lính phát sinh vài chuyện. Nghe nói vùng núi ngoại thành Thăng Long có dã thú hoành hành, làm bị thương không ít người. Để giúp dân chúng giải quyết vấn nạn, đức vua đã ban chỉ thị xuống cho điều quân đi bắt dã thú. Nhưng con dã thú này không những hung tợn mà còn khôn khéo. Sau nhiều ngày vây bắt không thành công, cũng không bẫy được nó, dần dần ai nấy đều bỏ cuộc. Lúc ấy, Ngọc Phiến mới xung phong đi bắt dã thú, chỉ xin mười người đi theo. Người ta cười cô, chẳng ai tin cô có thể làm được chuyện mà ngay cả mười mấy đội quân lớn nhỏ của triều đình cũng đành bó tay.

    “Nếu tôi bắt được dã thú và mang về đây, các người sẽ gọi tôi một tiếng chị cả chứ? Và còn nữa, hằng tháng mỗi người trong quân ngũ phải nộp cho tôi một phần ba số tiền mình nhận được. Có dám cá không?”

    Tất cả liền cười ồ lên, sau đó thi nhau đặt cược. Ngọc Phiến cẩn thận ghi chép lại tên từng người cùng lấy dấu đỏ sau đó nhờ Lê tướng quân đứng ra làm chứng. Nào ngờ mới đề cập đến, ông ấy đã đồng ý ngay với lí do là xưa giờ ông ấy chưa từng thấy ai chăm ngựa khoẻ và tốt như cô.

    “Ngọc Phiến, ta biết chúng nó khinh cô, nhưng ta thì lại khác! Cô là người do Đinh công tử đề cử, hơn nữa từ chăm ngựa đến bảo quản vũ khí, ta thấy cô rất thành thục. Đinh công tử phó thác cô cho ta, ta là người chống lưng cho cô, nên nghĩ đã đến lúc cô chứng minh cho mọi người ngoài kia biết mình có thể làm được những gì rồi. Ta biết không phải tự dưng cô lại xung phong đi bắt dã thú như vậy, nói đi, cô có yêu cầu gì không?”

    Ngọc Phiến vô cùng cảm kích Lê Phụng Hiểu. Cô có thể yên ổn làm việc trong quân đội đến nay đều nhờ có ông ấy ra mặt giúp đỡ.

    “Đa tạ Lê tướng quân đã đề cao và chiếu cố tôi suốt thời gian qua. Tôi nào đã lập được công trạng gì mà đòi khen thưởng chứ ạ!”

    “Đừng có khiêm tốn nữa, ta ghét nhất là kiểu cư xử như bọn thư sinh ấy. Giả vờ làm gì? Thẳng thắng nói những gì mình muốn đi!”

    “Dạ thưa… Ngọc Phiến chẳng đòi hỏi gì nhiều, chỉ xin được gặp mặt đức vua.”

    Lê Phụng Hiểu nghe xong thì trợn mắt trố mày, sau đó liên tiếp đập tay vào đùi bật cười ha hả. Tưởng ông ấy sẽ mắng nhiếc mình ghê lắm, nào ngờ ông ấy lại trực tiếp tiến đến đỡ cô đứng dậy, vỗ vai cô một cái thật mạnh muốn xụi cả người rồi sảng khoái nói hai từ “đồng ý”.

    Cô đề nghị dắt theo mười người nhưng chẳng ai chịu đi với cô, chỉ duy nhất có Vũ Ba Tu, người anh em chí cốt cô quen được trên đường rong ruổi từ Chiêm Thành trở về khi trước là đồng ý cùng cô đồng sinh cộng tử. Nghe Ba Tu nói cô toát cả mồ hôi hột, làm gì đến nổi phải dùng hai chữ “sinh từ” chứ, nhưng rồi cũng dẫn y theo.

    Kết quả cô bắt được dã thú đưa về triều đình, được diện kiến đức vua như ý nguyện. Nhân đấy, cô tỏ rõ ý chí muốn được cống hiến cho Đại Việt trên chiến trường. Đức vua chăm chú lắng nghe cô thỉnh cầu, sau đó bảo cô biểu diễn tài nghệ cùng đưa ra một người thuộc hàng xuất sắc trong quân đội để đấu với cô trước mặt triều thần. Nếu cô thắng, những thỉnh cầu của cô đều sẽ được đức vua phê chuẩn.

    Cơ hội tốt như thế làm sao cô bỏ qua cho được?

    Nghĩ mà cũng nhanh, mới đấy đã năm năm trôi qua rồi.

    “Phiến, quà chúng ta gửi đã được nhận rồi!”

    Tiếng Ba Tu bất chợt vang lên từ phía sau. Y bước vào cửa phòng mở sẵn, tiến lại gần cô nhưng cô vẫn không hề phản ứng. Thấy lạ, Tu vỗ vai cô một cái, cô liền quay phắt qua.

    “Anh Tu?”

    “Anh Tu cái gì mà anh Tu! Anh đứng gần em thế này, trước khi vào còn la hét um sùm hết lên, vậy mà em chẳng hề hay biết?”

    Nói rồi, Ba Tu chắp tay ra sau thở dài.

    “Mất cảnh giác thế này, cái chức Đô chỉ huy sứ (1) của em không muốn giữ nữa à?”

    “Anh ăn nói càng lúc càng độc mồm độc miệng nhỉ?”

    Phiến lườm Tu một cái cháy mặt rồi hất vạt áo ngồi xuống ghế.

    “Anh vừa bảo quà chúng ta gửi Đinh phủ được nhận rồi à?”

    “Em nghe à?” Ba Tu hào hứng ngồi xuống đối diện cô. “Anh vừa nhận được tin báo sáng nay. Ha ha… Bốn năm gửi quà đều bị gửi trả, vậy mà năm nay không những nhận quà của chúng ta mà còn tặng quà ngược lại.”

    “Có chuyện tốt vậy ư?” Phiến nhìn Ba Tu đầy nghi ngờ, thong dong cởi kiếm bên hông đặt trên bàn. “Đáng lo thật. Chắc không phải là chuyện tốt gì.”

    “Em cứ đa nghi như Tào Tháo!” Ba Tu tặc lưỡi lắc đầu. “Mấy năm nay anh ở cạnh em, chứng kiến đủ cả. Em âm thầm giúp đỡ cậu ta, cậu ta cũng âm thầm giúp đỡ lại em. Thế mà hai người ngoài mặt cứ làm ra vẻ ghét nhau thế là thế nào?”

    Ba Tu tự đặt câu hỏi, ngẫm nghĩ một lúc rồi búng tay tự trả lời, “A! Cái này ông bà ta thường bảo ‘thương nhau lắm cắn nhau đau này’.”

    Bình Nhi chép miệng, cầm cán kiếm gõ vào đầu Ba Tu cái bốp. Ba Tu để mặc cho cô đánh, ung dung ngồi thưởng trà, bóc hạt dưa. Nhân lúc giữa trưa binh sĩ đang nghỉ ngơi, anh tranh thủ dẫn cô đi xem quà Mạn Quân gửi tặng.

    “Anh Tu, đây là…”

    Ngọc Phiến bồi hồi nhìn chiếc xe ngựa quen thuộc đậu bên ngoài sân, không kịp nói thêm câu nào liền xông thẳng vào phòng trong. Mai Hồng và Như Y đang ngồi trên ghế xầm xì to nhỏ về vật gì đó trên tay, vừa thấy cô tiến vào, cả hai liền đứng dậy.

    “Con gái!”

    “Chị Phiến!”

    “U! Cái Y! Sao hai người lại ở đây?”

    Ngọc Phiến mừng rỡ chạy đến ôm chầm lấy u và em gái mình. Ba người mừng mừng tủi tủi.

    “Còn thấy đâu hả u?”

    “Thầy con ấy à!” Mai Hồng cũng đảo mắt tìm kiếm, sau đó ngừng lại ở góc trái sân.

    Ngọc Phiến nhìn theo ánh mắt bà, liền trông thấy thầy cô nhưng lời vui mừng còn chưa đến miệng, cô mới để ý đi cạnh ông ấy còn một người quen nữa, hơn nữa hai người còn trò chuyện hết sức vui vẻ. Trước tình cảnh này không biết nên phản ứng thế nào, trước hết cô cứ làm đúng lễ nghĩa cái đã.

    “Con chào thầy ạ!”

    “À, cái Phiến, con đây rồi!” Vũ Hoài Nam vui vẻ đỡ cô đứng thẳng dậy, rồi kế đến dẫn cô ngồi xuống ghế. “Thầy nghe nói con đã được phong đến Đô chỉ huy sứ, chúc mừng con!”

    “Con xin cảm ơn thầy ạ! Đều là phúc của đức vua ban cho đấy ạ!”

    Rồi cô mỉm cười quay sang nhìn Mạn Quân, cung kính cúi chào.

    “Hiếm khi có dịp Đinh công tử ghé thăm, thật là quý hoá quá!” Xong cô lại dáo dác nhìn quanh, tỏ vẻ tiếc nuối. “Tiếc là bổn ty của tôi nhỏ bé lại quê mùa, chỉ e không khiến ngài hài lòng nán lại lâu.”

    Mạn Quân nghe thấy lại ngẩng cổ bật cười ha hả, sau đó tỏ vẻ khiêm nhường.

    “Giám quân xin chớ xem ta là kẻ trọng giàu khinh nghèo như vậy. Thật ra ta đã được nghe kể, năm ngoái hai thôn phía đông bị vỡ đê, Giám quân đã không tiếc tiền của ẩn danh sai người chuyển bạc hỗ trợ Đinh phủ ta cứu tế bà con. Ta cảm kích tấm lòng trượng nghĩa của Giám quân còn không hết, làm gì có chuyện cười chê chứ?”

    “Đinh công tử xin bớt lời. Lá lành đùm lá rách là chuyện nên làm, những chuyện nhỏ tôi làm so với công lao to lớn của ngài với bá tánh từ trước đến nay có là gì. Nếu công tử đã nói thế, để tôi sai người sắp xếp một phòng cho ngài nghỉ ngơi, sẵn ở lại dùng cơm trưa với gia đình tôi luốn thể.”

    Vũ Hoài Nam gật đầu đồng ý. Suốt bữa cơm, chẳng rõ Mạn Quân đã rót vào tai thầy cô những gì mà ông ấy cứ cười nói với anh suốt, lại còn ngẫu hứng uống rượu giữa bữa ăn.

    “Hôm nay thầy có chuyện vui gì hả u?”

    Ăn trưa xong, Ngọc Phiến dẫn u và Như Y về phòng ngồi nghỉ, sẵn tiện đem thắc mắc của mình ra hỏi. Mai Hồng ẩn ý cười với cô, rồi nhẹ nhàng dìu cô ngồi xuống phảng.

    “Ngọc Phiến, con ngồi đi. Cái Y cũng ngồi xuống nghe u nói này.”

    “Có chuyện gì sao u?”

    Mở đầu câu nói, Mai Hồng liền thở dài, “Lần gần nhất gia đình ta gặp nhau cách đây đã một năm hơn. Nếu không nhờ Đinh công tử lo nghĩ cho nỗi lo của thầy u thì không biết bao giờ mới lại gặp con nữa.”

    “U cho con xin lỗi. Con biết con có lỗi với thầy u lắm nhưng gần đây nhiều việc bận, con đang ráng thu xếp đặng mùng hai về thăm nhà, u thấy có được không u?”

    Mai Hồng buồn bã miễn cưỡng gật đầu, “Về thăm nhà là tốt rồi. Thật ra, lần này con về thăm, thầy u có chuyện muốn nói với con.”

    “Chuyện gì thế u?”

    Nói đến, Mai Hồng chợt trở nên rạng rỡ, mọi buồn phiền mới đó đã tan biến không dấu vết chi.

    “Thầy con bảo khi nào con về nhà mới nói con biết. Nhưng u nôn nao quá, giữ trong lòng không được, sẵn nói nhỏ cho con biết luôn.” Mai Hồng kéo Ngọc Phiến lại ghé sát tai cô nói. “Thật ra… Đinh công tử bảo thầy u rằng ngài ấy đã để ý con từ lâu, rằng năm nay muốn hỏi xin thầy u gả con sang bên ấy.”

    “Con ư?”

    Mai Hồng gật đầu. Trong lúc cô còn đang thất thần chưa kịp phản ứng, bà tranh thủ nói.

    “Cái Phiến, năm nay con cũng đã hai mươi rồi, không còn trẻ nữa. Thầy u rất lo cho con. Chỉ đợi Đinh đại nhân ông ấy cho người sang dạm hỏi…”

    Trái với thái độ bất ngờ như đoán trước của cô, trái lại Mai Hồng mới là người bất ngờ. Ngọc Phiến nghe xong đột nhiên mỉm cười thầm lặng rồi nắm chặt lấy tay bà.

    “U ơi, con vui lắm!” Rồi cô lại nhin Như Y ngồi cạnh. “Cái Y, chị vui lắm! Có nằm mơ chị cũng không ngờ, Đinh công tử lại muốn cưới chị!”

    Đúng vậy, nằm mơ cô cũng không ngờ, hiểu lầm té giếng đêm hôm đó, hôm nay Mạn Quân lại biến thành sự thật. Muốn cưới cô tức anh đã bắt đầu từ bỏ Lục Bình Nhi hay là muốn cưới hai vợ đây? Hay là anh lại có ý gì khác nữa?

    *

    “Bẩm ông, có cô đến thăm ạ!”

    “Sao lại tự dưng… Cô ấy đâu?”

    Mộc Kha khá bất ngờ khi thấy lão Hàm vào bẩm báo. Hắn vội đặt sách xuống bàn, đứng dậy tiến ra phía cửa phòng. Đêm ba mươi tối đen như mực, đã lâu rồi cô không trở về phủ thăm hắn nên dần hắn cũng không cho người thắp đèn nữa. Cấp bách, hắn phất tay áo, đèn trong phủ đồng loạt sáng lên. Từ trên cầu giữa sân trước thư phòng hắn, bóng dáng nhỏ bé của cô xuất hiện, hai tay bận bịu xách đồ như mọi khi.

    Hắn phì cười.

    Cáo con của hắn, lần nào về cũng chẳng bao giờ chịu về tay không. Hắn đoán hẳn lại là bánh chưng, bánh tét gì đấy rồi.

    “Bẩm cô để lão xách giúp cho.”

    “Sao lại gọi ta là cô? Từ giờ, lão nên gọi ta một tiếng ‘thái tử phi’ thì hơn.”

    “Ý em là sao?” Mộc Kha liền lên tiếng, hai đầu mày dính chặt vào nhau.

    Hắn tiến đến một bước nắm lấy hai vai cô. Mới đó mà cô gầy đi nhiều quá!

    “Đường xa, em vào nghỉ ngơi trước. Từ từ rồi nói.”

    “Em e là không được anh Kha à. Hôm nay thầy u và em gái em đến thăm, ít nhiều gì cũng phải ở lại cùng họ đón giao thừa. Em không nán lại lâu được.”

    Mộc Kha nhẹ lắc đầu, “Không sao. Mùa xuân của chúng ta còn nhiều, anh luôn ở đây. Khi nào xong xuôi mọi việc, em về, anh em mình sẽ đón một cái Tết linh đình nhé!”

    “Anh Kha!” Ngọc Phiến bất chợt ôm chầm lấy hắn. “Tết mấy năm sau nhất định em sẽ bù cho anh. Anh cố đợi em nhé! Nhé!”

    Mộc Kha chầm chậm nhắm hai mắt lại, chầm chậm gật đầu. Hắn ôm cô thật chặt, chặt đến mức như muốn khảm cô vào thân thể mình. Hắn dụi gương mặt tuấn tú vào mái tóc mượt như suối của cô, như tìm kiếm hơi ấm, tìm kiếm mùi hương hắn thường khao khát, nhớ nhung. Đêm nay, hắn không muốn cô đi, hắn muốn cô ở lại nhưng phải để cô đi.

    Thái tử phi? Nực cười! Cô là vợ hắn, cả trước đây, bây giờ, sau này, cô vẫn là vợ hắn, mãi mãi. Chỉ là bây giờ cô không nhớ ra hắn thôi. Cứ xem như cô đi chơi đâu đó một thời gian đi, đi chán rồi cô cũng sẽ về nhà, về lại bên hắn. Bởi cô không thể chối bỏ được sự thật, hắn là chồng cô, từ lâu cô đã là của hắn rồi.

    Nếu Đinh Mạn Quân biết được sự thật, liệu y có còn muốn cưới cô nữa không đây? Hắn đã chuẩn bị trong tay một thẻ bài chủ chốt. Chỉ cần mọi việc quá tầm kiểm soát, hắn sẽ lật bài. Chờ khi Mạn Quân thuận lợi lên ngôi, yêu giới tiêu diệt Cao tộc, hắn sẽ bước qua kết giới kia, tìm Lục Bình Nhi thật sự và kể cho cô nghe toàn bộ sự việc. Hắn không mong cô có thể tha thứ cho hắn nhưng chí ít có thể thôi không ghét bỏ hắn nữa. Thời gian của cô và hắn nhiều như vậy, chắc chắn cô sẽ suy nghĩ lại mà cho hắn một cơ hội quay đầu.

    Nhưng mà hắn cũng sợ một điều, luôn canh cánh một điều. Lỡ như cô có tình cảm với Đinh Mạn Quân đó thì biết làm thế nào?

    “Được rồi, em về đi. Đi lâu khó tránh người khác nghi ngờ. Một câu lúc nãy của em anh đã hiểu, em về thăm anh là tốt rồi. Chuyện của Đinh Mạn Quân anh sẽ cố thu xếp, em đừng lo.”

    Hắn vỗ vỗ lưng cô nhưng mãi cô cũng chẳng chịu buông tay. Hắn hơi khó xử, đột nhiên lại trở nên hồi hộp. Ngọc Phiến chợt lỏng tay, ngẩng đầu chớp mắt nhìn hắn.

    “Anh Kha, sao tim anh đập nhanh thế? Có phải bị nhan sắc nghiêng nước nghiêng thành của em hớp hồn rồi không?” Rồi cô lại úp mặt vào ngực hắn, cười khúc khích. “Không uổng công em đốn cây nhiều năm như vậy, rốt cuộc cổ thụ cũng đổ rồi.”

    “Cáo con, em nói bậy bạ gì thế?” Mộc Kha bối rối gỡ tay cô ra, búng trán cô một cái. “Nghịch ngợm!”

    “Anh Kha, thật ra Đinh Mạn Quân đã phát hiện ra chuyện của Lục Bình Nhi rồi, cô gái lần trước tiếp cận y ấy. Y đã đoán ra được mọi việc rồi. Chúng ta phải làm thế nào đây?”

    (1) Gọi chung là Giám quân: một chức quan tứ phẩm thời nhà Lý. Đô chỉ huy sứ thường được phong cho các võ quan chỉ huy một cuộc hành quân hoặc cho các vị võ quan đứng đầu các ty quân sự tại ty đô.
     

Chia sẻ trang này