[Cổ đại - Huyền huyễn - Tình cảm] Dạ hồ - Chân Nguyên

Thảo luận trong 'Đang tiến hành' bắt đầu bởi Chân Nguyên, 10 Tháng tám 2017.

  1. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Dạ hồ
    Tác giả: Chân Nguyên
    Tình Trạng: đang sáng tác
    Lịch đăng: cuối tuần
    Thể loại: Tình cảm - Dã sử - Huyền huyễn
    Giới hạn độ tuổi đọc: Không
    Cảnh báo về nội dung: Không
    Link thảo luận: Dạ hồ - Chân Nguyên.

    [​IMG]

    Nguồn: Y Xuy Ngũ Nguyệt

    Giới thiệu đôi nét về tác phẩm:

    “Nếu chẳng thể bên nhau kiếp này

    Ta nguyện đợi nàng kiếp sau

    Nếu kiếp sau đợi nàng chẳng thấy

    Thêm một kiếp nào có hề gì

    Đến cuối kiếp nàng vẫn chẳng trao chữ ái

    Dùng cả vòng luân hồi của ta

    để đổi một khắc bên nàng được không?”

    [​IMG]
    Dạ hồ Lục Bình Nhi vốn là một cô gái đa sầu đa cảm với một trái tim giàu lòng vị tha, lúc nào cũng vui vẻ. Sau bao phen trải qua sóng gió đã tự đánh đổi cho mình một nụ cười giả tạo, một con tim lãnh đạm để che đi những vết sẹo sâu của nhân thế. Niềm vui chỉ tạm kéo dài khi nàng ở bên vị bằng hữu năm xưa - Mạn Quân thì kẻ nàng hận nhất lại xuất hiện.

    Bề ngoài Mộc Kha là kẻ điềm đạm nhất trong những kẻ điềm đạm, tài giỏi nhất trong những kẻ tài giỏi. Với dáng vẻ thư sinh luôn túc trực trên môi nụ cười mỉm, ánh mắt phù quang tuy sắc lạnh mà ngọt ngào, dù mỹ nữ có dung nhan khuynh quốc đến đâu cũng dễ dàng bị hắn mê hoặc. Có ai biết, đằng sau dáng vẻ ấy lại là nơi ẩn nấp của con quái vật vạn năm không ngủ, chỉ chực chờ đến ngày được giải thoát mà phá nát giấc mộng đế vương của thánh hiền.

    Đinh Mạn Quân từ khi sinh ra đã mang trong mình trọng trách nặng nề. Đa tài, tuấn tú là chàng. Thông minh, thấu hiểu đạo lý cũng là chàng. Với bá tánh thì nhân từ độ lượng, với cường hào thì thẳng tay trừng trị. Ngoài mặt tuy là một người vô tư vô lo nhưng thật chất là để giấu đi tài nghệ của mình. Mệnh thọ ngắn ngủi, kiếp nạn dồn dập tưởng sẽ nghiền nát chàng lần nữa nhưng mọi chuyện dần thay đổi từ khi chàng nhận được sự giúp đỡ từ một cô nương lúc nào cũng đeo trên mình chiếc mặt nạ.

    Vũ Như Y tuy kiêu ngạo, lạnh lùng nhưng nội tâm lại ào ạt như sóng cuộn. Tuy là con gái của Vũ vương - vua Vũ tộc nhưng lại chẳng được hưởng hạnh phúc đúng nghĩa của một gia đình. Mọi việc lên đến đỉnh điểm khi nàng bị buộc làm vật hiến tế cho Cao tộc, từ đó bắt đầu mối lương duyên và kết thúc bởi một mối nghiệt duyên.
    [​IMG]

    “Em còn nhớ chuyện Âu Cơ đẻ ra bọc trăm trứng, nở ra trăm người con không? Đúng vậy, những cái trứng ấy đã nở ra người chứ không phải yêu quái. Thánh thần chỉ phù hộ con người chứ không phải chúng ta, ma quỷ cũng không tin chúng ta còn chúng ta lại chẳng tin mình. Mấy ngàn năm tu luyện chỉ muốn làm người. Vì điều gì? Vì một chữ ái thôi sao?”

    “Chân mệnh đế vương thì đã sao? Cung điện nguy nga, kẻ hầu người hạ, áo thêu vạc gấm thì đã sao? Khi ta chết đi, tất cả lại về tay trắng. Ta không hận người vì người muốn giết ta nhưng linh hồn này có lẽ chẳng thể yên nghỉ nơi chín suối. Vì chúng ta là ruột thịt. Người từng yêu thương ta bao nhiêu thì giờ càng làm ta đau bấy nhiêu. Tại sao lại phải làm vậy, sao cứ phải đấu đá nhau? Làm vua, ta chẳng cần. Chỉ cần người hứa với ta một điều rằng sẽ làm dân chúng ấm no hạnh phúc, làm đất nước này thái bình thịnh vượng, ta sẽ chẳng tiếc gì mà tặng người ngai vàng này.”

    "Hãy cứ hận ta đi! Cho dù đây là cách duy nhất để ta có thể tồn tại trong tâm trí nàng, thì hãy cứ làm vậy đi."

    "Mạn Quân, em xin lỗi. Kiếp này em vẫn không thể yêu anh."

    [​IMG]
    Dạ hồ Lục Bình Nhi, trong lúc tuyệt vọng nhất đã mang nợ một chàng trai tốt bụng. Món nợ lớn đến nỗi chưa kịp báo đáp, ân nhân lìa trần, Bình Nhi vẫn kiên trì tìm kiếm chuyển kiếp của người ấy suốt ba trăm năm dài đằng đẵng, chỉ mong giúp người ấy hoàn thành ước nguyện lúc trăn trối.

    Cuộc rượt đuổi giữa kẻ khát tình và kẻ nợ tình mãi không có hồi kết.

    Trái tim giăng đầy tơ nhện.

    Cứ ngỡ phải đợi thêm một kiếp nữa mà nào ngờ nhân duyên lại đến, Lục Bình Nhi gặp lại cố nhân, người nàng muốn gặp và kẻ nàng chẳng mong được gặp.

    Để cứu ân nhân, nàng buộc phải dấn thân vào chốn hoàng cung với nhiệm vụ đưa Đông cung thái tử lên ngôi, trị vì nhà Lý.

    Giữa chốn quan trường mưa máu gió tanh, liệu nàng có hoàn thành được nghĩa vụ được giao mà không bị kẻ nào cản trở?

    Tình cảm thật sự nàng dành cho ai? Kẻ yêu nàng hay ân nhân của nàng?

    Ảnh minh hoạ cho truyện: Nguồn Internet.
    Đa phần của hoạ sĩ Y Xuy Ngũ Nguyệt.
    Ảnh trích dẫn: De Olivia (Cừu mọt sách)
    Beta: Hoa Vô Sắc.


    [​IMG]
    Mục lục
    Chương 1: Cố nhân
    Chương 2: Gặp lại
    Chương 3: Kỹ nữ
    Chương 4: Bại lộ
    Chương 5: Lúa
    Chương 6: Chuyện xưa tích cũ (1)
    Chương 7: Chuyện xưa tích cũ (2)
    Chương 8: Vượt ngục
    Chương 9: Trường Yên
    Chương 10: Hiểu lầm
    Chương 11: Mặt dày
    Chương 12: Phòng
    Chương 13: Khai
    Chương 14: Lạc vào Hoạ Giới
    Chương 15: Hồi tưởng
    Chương 16: Nhân gian huyễn cảnh
    Chương 17: Lục Bình Nhi thứ hai
    Chương 18: Ngày đầu tiên
    Chương 19: Nữ nhân cứu nữ nhân
    Chương 20: Kỳ duyên
    Chương 21: Quái nhân
    Chương 22: Con nuôi
    Chương 23: Hoài nghi
    Chương 24: Rắc rối
    Chương 25: Giết ngươi cứu ngươi
    Chương 26: Ngày bình thường
    Chương 27: Mất tích
    Chương 28: Phá hỏng kế hoạch

    Mọi người có hứng thú với truyện của mình thì ghé vào đây nhé!
    NGANG QUA THẾ GIỚI CỦA EM

    Bạn nào mang truyện của mình sang trang khác thì hỏi mình và trích nguồn giúp mình nhé!
     
    Last edited: 10 Tháng mười hai 2017 lúc 21:26
  2. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 1
    Cố nhân
    Xuân thì lòng vẫn giá băng
    Nhớ niên thu ấy hoa đăng ước thề.
    [​IMG]

    Thuận Thiên năm thứ 4.
    [​IMG]

    Mùa thu tháng 7, tiết trời bắt đầu se se lạnh.

    Phố xá lúc này tấp nập, người mua kẻ bán nhộn nhịp, miệng cười rộn rã vui mắt vui tai. Nhà Lý vừa được lập nên, kể ra cũng chẳng thay đổi gì mấy ngoại trừ đi đâu cũng thấy chùa. Suốt thời gian đầu, Bình Nhi chuyên tâm tu luyện trong núi nên thời cuộc thay đổi, thế sự chuyển dời, cô cũng chẳng biết. Cô gái xúng xính trong bộ áo lụa là trắng xoá, điểm chút hoa vàng ở vạt áo, tóc đen chải gọn, nửa trên búi nhẹ trâm cài, nửa dưới xoã bồng bềnh lắc lư uyển chuyển theo nhịp eo thon thả. Đôi mắt tinh anh sáng ngời, ẩn dưới hàng mi rậm, trong veo như nước hồ thu. Nếu người nào cố đoán tâm ý cô, lời khuyên tốt nhất là nên bỏ cuộc sớm vì họ sẽ chẳng thấy được gì ngoài hình bóng phản chiếu của bản thân mình trong đôi mắt ấy. Cô đang rất vui. Đôi môi hồng chúm chím như nụ hoa khe khẽ cong lên thành một đường bán nguyệt. Làn da trắng mịn như men sứ của cô làm loá mắt những kẻ nơi cô đi qua. Đã vậy, khắp người đều toả hương thơm thoang thoảng, vừa có chút dịu nhẹ, vừa mang chút quyến rũ, hoang dại. Nhan sắc của cô còn hơn cả khuynh nước khuynh thành. Nếu điểm thêm chút son lại là quá đỏ, đánh thêm chút phấn lại quá trắng, với cô, hoa hờn nguyệt thẹn cũng là lẽ thường tình.

    Cô đi tới đâu, trai tráng đổ rạp đến đó, như giá sách này ngã đè lên giá sách kia, tạo nên hiệu ứng trường kì, làm si mê biết bao con tim kẻ sĩ. Thiên hạ người người gọi cô là thiên sắc quả không ngoa.

    Bước chân thoăn thoắt nhịp nhàng của cô dừng lại trước quầy bán bánh giò ven đường. Mùi thơm của bánh len lỏi vào mũi cô, thơm đến mê mẩn.

    “Ông chủ, cho hai cái bánh giò.”

    “Đợi chút. Đây đây.” Ông ta lấy ra ba cái bánh giò nóng hổi, gói chúng trong bọc giấy rồi đưa cho cô.

    “Ông chủ, tôi chỉ mua hai cái bánh giò thôi.”

    “Được một cô nương xinh đẹp như cô mở hàng, cảm giác hôm nay sẽ ăn nên làm ra. Tôi khuyến mãi cho cô một cái, không lấy tiền cái này.” Ông ta đưa bánh cho cô, vui vẻ nói.

    Cô hí hửng cầm lấy, trả tiền, không quên cảm tạ người bán bánh.

    “Cô nương ăn mặc đẹp thế này chắc là để đi xem hội đua thuyền có phải không?”

    “Hội đua thuyền? Hoá ra hôm nay tổ chức lễ hội, thảo nào bầu không khí lại vui tươi như vậy.”

    “Cô nương không biết gì à? Hôm nay ở điện Hàm Quang cũng có đua thuyền. Những đội đua trong đó đều được tuyển chọn để vào cung thi cho đức vua xem.”

    Chuyện vui như vậy thật khó để người ta bỏ qua. Chẳng bao lâu, Bình Nhi đã có mặt trước cổng hoàng cung. Để tránh gây sự chú ý, cô đeo mạng che mặt. Hàng loạt người ăn mặc đẹp đẽ, cao sang đang xếp hàng ngoài cổng thành, chờ lính xét duyệt qua cổng. Người được vào nhất định phải có trong danh sách khách mời, đa số họ đều là quan đại thần, con quan hay hoàng tộc, gia tộc có vai vế cao trong xã hội. Hạng dân đen như cô đâu có cửa.

    Nghĩ đi nghĩ lại, Bình Nhi liền phi thân lên một cái cây cao nằm trong góc khuất, xem xét toàn cảnh trong cung. Cứ cách vài bước chân, cô lại thấy một lính đứng canh, lòng không khỏi bức rứt. Cửa Quảng Phúc ở phía Tây, cửa Đại Hưng ở phía Nam, cửa Diệu Đức ở phía Bắc đâu đâu cũng có lính canh phòng cẩn mật. Thế này có là ruồi muỗi cũng không chui lọt.

    Vì mải mê suy nghĩ không lo chú ý, chân cô bước phải cành cây khô, rắc một tiếng liền hụt chân ngã xuống. Vừa định sử dụng phép thuật, chưa đến một giây, cô thấy thân mình nhẹ bẫng, xoay xoay mấy vòng rồi đáp xuống mặt đất. Trấn tĩnh lại, Bình Nhi thấy mình đang nằm trong vòng tay của một người đàn ông xa lạ.

    Ánh mắt của chàng trai ấy chất đầy nỗi lo lắng, nỗi lo lắng dành cho một người lạ như cô. Ngay khoảnh khắc ấy, Bình Nhi thấy tim mình hẫng mất một nhịp. Xung quanh người ấy toả ra thứ ánh sáng rực rỡ. Cô nhìn sâu vào mắt người đó, lưu luyến chẳng muốn rời, như đã thân quen từ lâu.

    "Ô, hoá ra là một cô nương. Vậy mà ta cứ ngỡ là gấu giáng trần chứ." Chàng trai thốt lên.

    Gấu? Sao không phải là tiên mà là gấu? Ý hắn chê cô mập ư?

    Bình Nhi vùng vằng rời khỏi người hắn, phủi phủi quần áo. Cô âm thầm quan sát, ở người vừa đỡ cô toát ra khí chất của bậc vương giả, điềm tĩnh mà uy nghiêm và dịu dàng như làn nước mát. Đôi mắt người ấy sáng trong như ngọc, lại vững vàng, mang nét chính trực của một bậc quân tử. Và thứ trang phục người ấy đang mặc kia cũng thuộc loại gấm vóc kiêu sa chứ không phải tầm thường. Cả chiếc khăn gấm màu tía buộc ngang đầu kia, rõ ràng là con nhà quý tộc hoặc ít nhất cũng thuộc hàng viên ngoại.

    Tưởng ai, hoá ra là người quen, lại còn rất thân quen. Suốt ba trăm năm lặn lội tìm kiếm, thậm chí cô còn đến tận phương Bắc để tìm anh, nào ngờ trong lúc không ngờ nhất lại tương ngộ.

    Thấy anh ăn mặc bảnh bao, cô mừng thầm. Không lạ gì kiếp này, anh sống tốt như vậy. Nhưng ăn nói sao lại vô duyên như thế?

    “Cô nương, cô bị thương ở đâu à?”

    Ít ra còn nói được câu quan tâm.

    “Cảm tạ công tử đã quan tâm, tôi không sao. Lúc rơi xuống còn tưởng té trúng hòn đá nào chứ. Ê ẩm chết đi được. Nào ngờ lại là công tử." Cô nhăn mặt vỗ vỗ lưng, làm như nhức mỏi lắm.

    Mặt chàng trai méo xệch đi giây lát nhưng nhanh chóng vui vẻ như cũ.

    "Thứ lỗi cho câu nói của tại hạ khi nãy. Thật sự là cô nương trông rất giống con gấu ta nuôi. Nếu có dịp, chi bằng cô nương hãy đến Đinh phủ chơi sẽ biết ta nói thật hay nói giả."

    Ô hay... Hắn đang khoe mình giàu đấy ư? Cố tình đá đểu cô? Kính Dực ơi là Kính Dực, kiếp trước anh tốt bao nhiêu mà kiếp này lại đầu thai thành tên chết tiệt như thế này.

    Dù ấm ức, Bình Nhi vẫn bấm bụng, trưng ra bộ mặt thân thiện nhất.

    "Cảm tạ ý tốt của công tử, e rằng tiểu nữ thân phận thấp hèn, không có phúc phần chiêm ngưỡng dung nhan gấu ca nhà công tử."

    Cứ đợi đấy.

    Chàng trai bật cười ha hả, nói với cô nào là ta chỉ đùa chút thôi, bảo cô đừng giận.

    Tổ sư cha mi, nói một câu chọt một câu, bảo cô đừng giận nữa là thế nào? Không, không được, tâm địa cô đang xấu đi, nên nhớ cô còn phải đền ơn cho hắn. Phải thật bình tĩnh, lấy động trấn tĩnh.

    "Thôi, cô nương trèo cây vui vẻ. Đừng để bị té nữa nhé! Giờ ta có việc phải đi trước. Xin cáo từ."

    Nói rồi người ấy cao chạy xa bay, để cô trơ trọi một mình. Coi kìa, hắn ung dung bước vào thành trong. Bộ dạng hớn hở như thế, hẳn là đi gặp người yêu hoặc chơi bời với cô kỹ nữ nào rồi. Cô nhất định phải vào được đó, linh cảm sẽ xảy ra nhiều chuyện vui lắm đây.

    Nghĩ quá hoá liều, cô bước nhanh về phía cuối hàng chờ tới lượt mình. Cùng lắm thì bị đuổi đi hoặc bị bắt vài bữa thôi. Không vấn đề gì.

    Trong lúc chờ đợi, cô nghe lỏm được cuộc trò chuyện của hai người đằng trước.

    “Ông mang gì để dâng cho bệ hạ thế?” Người trước cô hỏi, mặt mũi bình thường, chẳng có gì ấn tượng.

    “Thế ông mang gì?” Người đàn ông đứng trên quay xuống, trông không già lắm cũng chẳng trẻ lắm, râu ria lún phún.

    “Ta?” Ông ta ghé tai nói nhỏ.”Mai khôi. Còn ông?”

    “Chỉ là một chuỗi ngọc lưu ly thôi.” Người nọ nói rồi tự thoả mãn cười.

    Ô… Cô gật đầu tấm tắc. Toàn là hàng quý trong thất bảo. Ta nghe được hết rồi nhé!

    “Nghe nói lần này Đô thống cũng có mặt. Ta phải mau mau đến gặp mặt kết thâm giao với ông ấy mới được.” Người đàn ông trước cô nói tiếp.

    “Có phải ông tính dụ dỗ Đô thống gả con gái mình cho con ông không?”

    “Nếu vậy thì còn gì bằng.”

    Nói rồi, hai người họ cùng cười khúc khích. Nam tử hán đại trượng phu mà nét cười cứ vụng trộm thế này, sau này làm sao làm chuyện lớn? Nhưng bọn họ vừa cung cấp cho cô một tin tức quan trọng. Con gái rượu của Đô thống hôm nay không đến xem hội được vì bị phát ban. Quả là một cơ hội tốt để cô trà trộn vào thành trong. Lén hóng chuyện thêm chút, Bình Nhi đã nắm bắt kha khá về tên tuổi người con gái họ đang nhắc tới.

    Đến lượt mình, cô ung dung ngẩng cao đầu đưa lệnh bài cho lính gác cổng. Hắn nhìn lên nhìn xuống một hồi rồi yêu cầu cô tháo mạng che mặt. Mới đầu cô không đồng ý vì bảo mặt bị nổi mụn cóc, xem xong sợ anh lính trẻ đây sẽ ngất xỉu. Giằng co một hồi, cảm thấy không được, cô lẩm nhẩm gì đó trong miệng rồi mở mạng che mặt. Hai tên lính gác trân trân nhìn cô, một tên suýt nữa nôn luôn ra đó. Thái độ của hai người họ không khỏi khiến những người đứng sau tò mò.

    "Có cần nhìn kỹ thêm chút nữa không?" Cô kề mặt thật gần vào mặt một tên lính gác. Vài đốm mụn cóc trên mặt tự dưng bể toang toác, văng cả vào mặt tên lính nọ. Hắn lập tức la lên, kêu la như bị ai cắt tiết. Tên lính còn lại nôn tiếp lần hai.

    "Ghê quá! Nhanh, vào... vào đi." Hắn đưa thẻ bài cho cô bằng hai ngón tay, cố giữ khoảng cách xa nhất có thể.

    Cô bẽn lẽn che mạng lại, nhận tấm lệnh bài từ tên lính và vào trong thành. Những đốm mụn cóc lập tức bay biến hết sau tấm mạng. Cô đắc chí cười phì, thầm nghĩ đúng là bọn nhát gan.

    “Để xem, đua thuyền ở đâu?” Cô dáo dác tìm quanh.

    “Ấy cô nương, hoá ra cô cũng ở đây sao?"

    Vừa chia tay đã vội gặp lại, có chăng đây là định mệnh? Thú thật là tên này quá dai đi. Có thể vờ như không quen biết cô mà. Có cần chào hỏi như bằng hữu thâm tình thế không? Đợi cô xem đua thuyền xong, hắn tìm đến cũng chưa muộn mà.

    “Cô đến để xem đua thuyền à?” Anh điềm đạm hỏi.

    Cô gật đầu cho có lệ, toan đi trước.

    “Thật đúng lúc, ta cũng đang trên đường tới đó. Nếu cô nương không phiền, tại hạ có thể dẫn đường. Mời.” Anh đưa tay nhàn nhã.

    Gì đây. Tính làm hoà? Thôi thì cũng được.

    Bình Nhi híp mắt lại vờ như đang cười nhưng thật ra đang nghiến răng ken két.

    “Tại hạ họ Đinh tên Mạn Quân. Không biết quý danh của cô nương đây là…”

    “ Tiểu nữ họ Lụ… à…họ Đàm tên Lệ Thu.”

    “Ồ, đã nghe danh qua, hoá ra cô nương đây là con gái của Đô thống, thất lễ thất lễ. Thật đúng như người ta đồn. Tiên nữ! Tiên nữ!” Mạn Quân bật cười, dẻo mồm dẻo miệng, khác xa với ban nãy.

    “Là công tử đang khen hay đang cười ta đấy?" Cô chưa quên vụ gấu hồi nãy nên cũng đá xéo lại.

    “Ta nào dám có ý chê cười cô nương đây.” Mạn Quân phì cười, xem điệu bộ hả hê chưa kìa.

    “À, lúc nãy, ta còn chưa kịp cảm tạ công tử đã cứu mạng. Ân tình này, ta nhất định không quên.”

    “Ân nghĩa gì.”

    Mạn Quân bật cười ha hả, cho là cô quá khách sáo, còn nói cứu một mạng người còn hơn xây bảy toà tháp, không cần trả ơn. Bình Nhi lại giả bộ cười, lòng thầm gào thét: "Cứu? Có mà làm ta tức chết thì có. Nghĩ sao lại đi nói một cô nương lần đầu gặp là giống gấu, cũng may là gấu, nếu thay thành heo, ta nhất định không tha."

    Hai người nhìn nhau cười qua cuời lại. Bầu không khí giả tạo không thể giả tạo hơn.

    Tiếng náo nhiệt của đám đông đua thuyền ngày một rõ ràng. Bình Nhi bỗng gác mọi bực tức, không khỏi phấn khích. Cô bước nhanh hơn thường lệ nên bất cẩn vấp phải thềm đá.

    “Cẩn thận.” Mạn Quân thốt lên rồi lao vào đỡ lấy bờ eo thon gọn của cô. Mất đà, cả hai ngã ập xuống đất. Bình Nhi nằm đè lên Mạn Quân nên cơ bản không sao. Riêng Mạn Quân thì...

    "Máu..." Bình Nhi nén cưới, chỉ tay vào lỗ mũi bét nhè của Mạn Quân.

    "Hả? Máu... là máu đó. Làm, làm sao đây? Đau quá cha mẹ ơi."

    Mạn Quân khóc rống lên, ăn vạ nằm dưới đất. Cảnh tượng này lần đầu Binh Nhi nhìn thấy. Một gã đàn ông cao to, nom khoẻ mạnh mà thấy tí máu đã la làng la xóm lên. Máu mũi chảy không ngừng. Cô bất giác chỉ tay vào mặt y, cười ha ha.

    "Nè nè, khóc nhỏ thôi. Kẻo nguời ta cười cho đấy." Bình Nhi ôm bụng.

    "Cô đang cười ta đấy thôi." Mạn Quân lấy khăn lau máu mũi, mỉm cười đắc ý với cô. Ánh mắt của bậc quân tử lại hiện ra thấy rõ.

    Anh đứng dậy, nắm lấy tay cô kéo cô đứng lên. Ý cười ngập tràn trong mắt. Bình Nhi phải công nhận, Mạn Quân đúng là một đại mỹ nam, nào có thua chi Phan An thời Tây Tấn đâu.

    Cô chớp mắt nhìn Mạn Quân không ngừng.

    "Cuối cùng cô cũng cười rồi. Ông bà ta nói không sai, để đổi lấy nụ cười của mỹ nhân, bị té cũng đáng lắm. Chuyện lúc nãy, ta đùa đấy."

    Thái độ của Mạn Quân thay đổi hoàn toàn. Từ một tên khốn trở thành một cậu ấm khóc nhè, chẳng hiểu sao giờ lại trở thành một nam tử hán đích thực. Kết một câu lại là ta đùa đấy. Bình Nhi thật chẳng thể hiểu con người này.

    Mạn Quân kéo cô một mạch đến nơi phát ra tiếng ồn của đám đông, đoạn vui vẻ chỉ tay về phía điện Hàm Quang, thuyền bè đang đua nhau dữ dội. Vua Thuận Thiên (1) ngồi trên ghế sơn son thếp vàng, dáng vẻ hiền từ mà uy nghi, tỏ vẻ hài lòng với trận đấu. Cô đoán vậy vì chỉ thấy được nửa dưới mặt ngài thấp thoáng nụ cười, phần trên đã bị mành che hết.

    Cô vội vàng tìm chỗ ngồi. Xem đua thuyền trong hoàng cung còn có cả ghế cho bá quan theo dõi chứ không phải đứng tụ tập chen chúc nhau như thành ngoài. Bình Nhi và Mạn Quân cá cược nhau thử đội nào sẽ thắng, luôn là Mạn Quân nhường cô chọn trước. Đa số đội cô chọn đều là những người sức vóc phi thường, vậy mà phần thắng cứ nghiêng về Mạn Quân. Bình Nhi không giấu nổi sự thất vọng trên gương mặt. Cứ thế liên tục, Mạn Quân luôn là người dành chiến thắng. Nhìn hai cái má phụng phịu của cô, anh lại cười sang sảng.

    “Sao lại như thế?” Cô gạt qua hết những cử chỉ nhã nhặn khi nãy, khoa chân múa tay hỏi Mạn Quân.

    “Là thế này. Cô nương nhìn xem, những người cao to vạm vỡ chưa hẳn giúp cả thuyền đua nhanh. Mỗi xã mỗi châu đều có những mẹo riêng cả. Ví như chiếc thuyền của đội đỏ kia, tuy trông sức vóc họ bình thường nhưng cách sắp xếp chỗ ngồi đều có tính toán hết. Huống hồ, đội ấy còn nằm trong danh sách một trong những đội đua thuyền đáng chú ý nhất năm nay.”

    “Sao công tử lại biết những điều này?”

    “Tất nhiên là biết. Vì khâu tuyển chọn đội đua thuyền được biểu diễn trong cung là do đích thân ta quyết định.”

    “Vậy là nãy giờ, công tử lừa ta.” Cô trố mắt, không ngờ mình lại bị chơi xỏ.

    Thấy cô càng tỏ vẻ bực dọc, Mạn Quân càng cười lớn, tiếng cười giòn giã, thoải mái và sang sảng nhưng không hề sỗ sàng, nghe rất thích tai.

    “Cô nương, ta không lừa cô. Nhưng ta cũng đắc tội khi giấu cô việc này. Hay là vậy đi, chốc nữa sau khi lễ hội kết thúc, ta dẫn cô đi dạo kinh thành.”

    Đi dạo kinh thành, nghe cũng được đấy. Huống hồ Bình Nhi bế quan cũng lâu rồi, giờ là thời khắc bung xoã, ăn chơi thoả thích. Nghĩ rồi, cô lập tức gật đầu đồng ý.

    Hy vọng Kính Dực kiếp này không tệ lắm. Vô duyên hay là cậu ấm còn chấp nhận được chứ nếu là gian hùm, e là cô phải đợi kiếp khác báo đáp thôi.

    Cô đang tự dặn lòng mình không nên lo nghĩ nữa thì từ bên cánh trái, xuất hiện một người mặc quan phục, tiến đến nói nhỏ vào tai Mạn Quân. Cô nghĩ lúc này mà nghe lén thì không hay cho lắm nên đành tập trung vào trận đấu cuối cùng trên sông. Mạn Quân cười nhẹ nói với cô mình ra ngoài có chút chuyện, bảo cô ở đây đợi anh một lát. Cô đồng ý nhưng tâm trạng vui vẻ đã vơi đi một nửa. Cảnh đua thuyền cũng chẳng còn gì hấp dẫn nữa. Cô đứng dậy ra ngoài tản bộ và lạc vào một nơi khá xa điện Hàm Quang. Bốn bề u tối cực kì và đặc biệt không có lính canh.

    (1) vua Thuận Thiên: Lý Thái Tổ.
     
    Last edited: 7 Tháng mười 2017
  3. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 2
    Gặp lại
    [​IMG]

    Bình Nhi đi dạo dọc theo một hành lang dài, không rõ là dẫn đi đâu, chỉ thấy hai bên cây cối, hồ nước trong xanh vô cùng.

    Xa xa đâu đó, cô nghe có tiếng ồn ào, vừa có tiếng la kèm theo tiếng cười khanh khách. Có mấy đứa trẻ từ đầu bên kia thi nhau chạy về phía bên này, mặt mũi chân tay lấm lem bùn đất. Trông chúng mệt lử, ăn mặc thì đẹp mà tả tơi hết sức. Bình Nhi tò mò tiến thêm vài bước lên phía trước, cẩn thận đề phòng xung quanh. Xa xa có tiếng trẻ con vâng vâng dạ dạ. Bình Nhi núp sau cây cột ở góc rẽ sảnh đường, chăm chú quan sát.

    Giữa khoảng sân nhỏ, mấy đứa trẻ chạy ra chạy vào, cúi đầu cung kính trước một tiểu tử khác trạc tuổi, mặt mũi sáng sủa ngồi chễm chệ trên một chiếc ghế sơn son thếp vàng. Hai bên là hai cô bé, chắc là đóng vai nô tì, cầm hai chiếc quạt thật bự phe phẩy nhè nhẹ tạo làn gió thoang thoảng. Tên nhóc ngồi trên ghế hình như khoái chí lắm, tựa lưng tận hưởng, ngoắc tay ra hiệu cho một đứa khác, thằng bé lấp xấp chạy tới, bóc một trái nho có sẵn trên khay đang cầm bỏ vào miệng tên tiểu tử kia. Sau đó tự động, nha đầu bên cạnh tiến đến từ bên cánh trái, lấy khăn lau miệng cho cậu.

    Cùng lúc đó, sau lưng Bình Nhi có tiếng bước chân chạy rầm rộ, mấy đứa nhỏ lấm lem lúc nãy tranh nhau cầm một cái chậu nước để rồi vấp té. Nước bắn ra tung toé kèm theo tiếng thau đồng kêu đùng đùng, nước lan đến tận gót chân Bình Nhi làm giày cô bị ướt. Lập tức, cậu nhóc ban nãy liền rời ghế, đi vội vào sảnh xem tình hình. Bình Nhi ngồi xuống đỡ cô bé vừa té đứng dậy, quần áo và tóc cô bé đều ướt hết cả.

    “Các ngươi, mau đứng lên hết cho ta.” Cậu nhóc xuất hiện, bệ vệ, uy nghiêm ra lệnh cho lũ trẻ.

    “Xin Thái tử tha tội, xin Thái tử tha tội.” Bọn trẻ đồng loạt quỳ xuống van nài.

    Bình Nhi chăm chăm ngước lên nhìn, thầm đoán đây chắc là Đông cung Thái tử, thảo nào lại có quyền hạn như vậy. Quan sát kĩ, trông Thái tử có vẻ lớn hơn chút so với bọn nhóc, thân hình hơi ốm nhưng sắc mặt hồng hào. Thái tử ra lệnh bảo cô đứng lên, Bình Nhi nhìn không chớp mắt. Thái tử ném cho cô một cái nhìn khó chịu, trỏ tay hỏi.

    “Ngươi còn ngồi đó làm gì, mau dẫn họ vào trong thay đồ cho ta! Ta không chơi nữa.” Cậu giũ mạnh tay áo, chắp tay sau lưng quay lưng bước đi, chốc chốc thấy Bình Nhi còn ngồi thần ra đó liền hét lớn.

    “Ta bảo ngươi đấy, còn không nghe sao?”

    Không phải cô không nghe mà là cô thắc mắc. Cô đâu phải tì nữ trong cung. Bình Nhi biết là hiểu lầm nhưng cũng chẳng dám lên tiếng. Cậu ta là Thái tử, trái lệnh sẽ phiền phức to, huống hồ bây giờ cô còn đang mượn danh người khác, không thể hành sự lỗ mãng. Nếu chuyện này bị phát giác, khác gì phạm tội khi quân, xem như cái mạng này của cô không giữ được rồi. Nghĩ vậy, Bình Nhi liền vâng vâng dạ dạ, vội vàng đứng dậy xua lũ nhóc đi theo mình.

    “Khoan đã!” Thái tử bỗng lên tiếng, giọng nói thoáng chút bất thường.

    Tim cô đánh thịch một cái, lại chuyện gì nữa, không lẽ cô bị bại lộ rồi sao?

    Chậm rãi, cô cúi đầu quay lại nhận lệnh thái tử. Thái tử chỉ tay xuống chân cô, nhíu mày.

    "Cả ngươi cũng đi thay giày đi, tiết trời mùa thu, đi chân ướt dễ cảm lạnh. Thân là nữ nhi mà nhiễm phong hàn sẽ không tốt. Ngươi mà bệnh sẽ lây cho ta."

    Lời nói của Đông cung Thái tử thật khiến cô bất ngờ. Tuy tuổi còn nhỏ nhưng óc quan sát đã hơn người, đã vậy lại còn mang một trái tim lương thiện, đối xử với tì nữ trong cung còn tốt như vậy. Có điều, cư xử vẫn chưa khéo léo lắm.

    Lũ trẻ dẫn cô vào một căn phòng, bên trong bày biện đủ thứ đồ như một cái kho. Trên xà ngang gỗ vắt mấy bộ y phục bạc màu và sờn rách. Tiểu tử đứng cạnh cô nhanh nhẹn lấy cái sào gỗ bên cạnh, vớt hết đồ trên đó xuống một cách thành thục. Lũ trẻ nhao nhao bới tung đống y phục dưới đất, thay bộ đồ lụa mượt mà trên người ra. Hỏi thì mới biết, hoá ra đám trẻ này vốn không phải con nhà quyền quý, nghe đâu từ lúc Thái tử dọn ra khỏi hoàng cung liền kết thân với chúng, con của những người nông dân chân lấm tay bùn.

    “Thái tử đối xử với chúng em rất tốt, lại còn hay tặng quà, cho tiền, với điều kiện là mỗi ngày phải đến chơi với ngài ấy. Nhà chúng em rất nghèo, nghe có chút tiền phụ giúp phụ mẫu liền đáp ứng, chơi với Thái tử lại rất vui, lại còn được học võ, học chữ chung với Thái tử nữa.” Tiểu tử lúc nãy lấy y phục thành thật kể lể hết với cô.

    Vừa nghe sơ qua đã biết, đức vua để Thái tử ra riêng, tự lập từ sớm cốt để kết thân và hiểu thêm về đời sống con dân, mọi chuyện đều nắm bắt trong lòng bàn tay, lại được nhân dân yêu mến, việc trị vì sau này của Thái tử sẽ thuận lợi hơn, xem ra đức vua đã sớm đạt được dụng ý của mình rồi. Dường như Thái tử cũng biết rõ trọng trách mình đang gánh vác nên cố gắng làm hài lòng phụ hoàng. Có điều, cách nói chuyện quá trịch thượng, lại chẳng khiêm tốn, tao nhã, không khéo gian thần lật lọng, vẫn còn nhiều điểm hạn chế. Trách sao được khi cậu ta tuổi còn quá trẻ, tốt nhất nên có người chỉ dẫn, dìu Thái tử đi đúng đường lối. Có vậy mới trở thành bậc minh quân, tạo phúc cho thiên hạ.

    Nhưng kết thân với lũ trẻ này thì có ích gì? Chúng chẳng khai báo tin tức được, cũng chẳng có điểm nào đáng lợi dụng thao túng, hơn nữa lại còn giúp đỡ chúng? Không lẽ chỉ để mua vui? Muốn có bạn? Vậy sao không chọn đám con nhà quyền thế, như vậy chẳng phải sẽ củng cố thêm quyền lực gia tộc sao?

    Bình Nhi miên man trong dòng suy nghĩ.

    “Chị ơi, sao chị lại đeo mạng che mặt vậy.” Tiểu nha đầu cầm quạt lá lúc nãy giật giật tay áo cô hỏi.

    “Nữ nhi thường tình, đeo mạng là chuyện tất nhiên. Sau này lớn, em sẽ hiểu.” Bình Nhi nhẹ nhàng nói với bé gái nọ.

    Thái tử ngồi bệ vệ trên cái ghế lúc nãy, hai lính gác không biết được gọi từ khi nào, đứng sau lưng cô, còn cô quỳ ở giữa sân, cúi đầu không dám ngước nhìn.

    “Mau nói đi, ngươi là ai? Rõ ràng không phải cung nữ trong cung.”

    “Bẩm Thái tử, tiểu nữ là con gái của Đô thống, nghe ở điện Hàm Quang tổ chức lễ hội đua thuyền nên đến xem.”

    Thái tử vẫn còn nghi ngờ cô, ánh mắt như cố xuyên thấu tâm can người đối diện. Sống đến tuổi này, lần đầu tiên cô quỳ trước mặt một đứa nhóc mười hai mười ba tuổi, cảm giác bị hỏi cung thật chẳng dễ chịu gì. Bình Nhi vội vã lấy tấm thẻ bài của mình đưa cho Thái tử.

    “Xem hội ở điện Hàm Quang? Ngươi không ở đó mà qua đây làm gì? Ngươi có biết đây là điện gì không?”

    “Bẩm Thái tử, tiểu nữ có đi cùng một vị bằng hữu, người ấy có chút việc bận bảo tiểu nữ đợi, vì chờ quá lâu nên tiểu nữ mới đi tìm, không may lạc vào đây, tiểu nữ trong sạch, hoàn toàn không có ý đồ gì khác, mong Thái tử khai ân.”

    Thái tử gõ mạnh vào thành ghế biểu thị sự phản bác, tra hỏi cô đủ điều.

    Mạn Quân từ đâu nho nhã bước tới, chỉ một tiếng hô liền cắt ngang hành động của những người có mặt ở đó, kể cả cô. Trước mặt Thái tử, Mạn Quân chẳng hề tỏ vẻ nhún nhường hay rụt rè, lại còn dám hạ lệnh chống ý Thái tử. Cứ ngỡ sẽ có chuyện không hay xảy ra, nào ngờ Thái tử vừa trông thấy Mạn Quân thì lập tức đứng dậy, vui mừng phấn khởi, trút bỏ “lớp áo đế vương”, vui vẻ gọi Mạn Quân một tiếng “thầy”. Mạn Quân mỉm cười với Thái tử, rồi lại nháy mắt với cô.

    Mạn Quân vừa cứu cô một bàn thua trông thấy.

    “Thái tử, không phải ta đã dạy người rằng phải biết thương hoa tiếc ngọc, tôn trọng nữ nhi sao? Cô nương ấy là bằng hữu của ta, nể mặt ta, đừng làm khó cô ấy nữa.”

    Thái tử lại liếc nhìn cô, có chút không hài lòng.

    “Người đừng quên cô nương ấy không phải con nhà thấp kém.”

    Chỉ một cậu nói đủ biết Mạn Quân đang ám chỉ điều gì. Triều Lý mới đang buổi đầu gây dựng, khó tránh khỏi việc kết bè phái để giữ hoàng thất. Đô thống dù sao cũng là người đứng đầu quan võ, há ít nhiều cũng có liên quan. Đắc tội với tiểu nữ của ông ta, nếu lọt ra ngoài e không biết trong lòng ông ta sẽ nghĩ gì. Mà buồn cười hơn, cô mở miệng gọi người ta là thầy nhưng đến giờ còn chưa biết mặt mũi thầy mình ra sao.

    Thái tử thay đổi sắc mặt thấy rõ, liền buông tha cho cô, nói bạn của anh thì cũng như bằng hữu của mình, sau đó mau chóng bảo cô đứng dậy.

    Hiểu lầm được hoá giải.

    Bình Nhi cảm kích nhìn Mạn Quân, anh đã cứu cô hết lần này đến lần khác. Nợ càng thêm nợ.

    Hội đua thuyền cũng sắp kết thúc, Mạn Quân tranh thủ rủ cô ra ngoài đi dạo. Họ đi chợ, ngắm biết bao nhiêu là đồ đẹp, ăn biết bao nhiêu là đồ ngon. Mạn Quân rất biết cách lấy lòng các cô gái trẻ như Bình Nhi, dẫn cô đến các cửa tiệm bán trang sức, còn tặng cô một chiếc trâm ngọc màu lục rất đẹp làm Bình Nhi không khỏi vui sướng.

    “Mỹ nhân làm đẹp chẳng qua muốn được đẹp trong mắt nam nhân, chi bằng ta chọn giúp cô một chiếc vậy. Đây xem như quà tặng cô lần đầu gặp mặt.”

    Đất trời nước Việt đang vào thu, khí hậu mát mẻ, lá thu bay lả ta, khung cảnh nên thơ, trữ tình xiết bao. Mạn Quân đưa cô đi dạo, ngắm hết cảnh này đến cảnh nọ mãi không chán. Rồi họ dừng chân bên hồ nước, nước ao trong veo như đáy mắt cô làm Mạn Quân tần ngần chìm đắm trong ảo mộng. Thấy Mạn Quân cứ nhìn mình hoài, Bình Nhi cũng hoá thẹn. Vừa hay, cách đó không xa có người cho mướn thuyền, Bình Nhi chạy trước đến đó, may ra dứt được khỏi ánh mắt của kẻ nào kia.

    Mạn Quân không để Bình Nhi tốn đồng xu cắc bạc nào, luôn bỏ tiền ra chi trả hết. Anh bước lên thuyền, cân bằng trước, sau đó mới đưa tay nhẹ nhàng dìu Bình Nhi xuống thuyền. Chèo đến nửa hồ, Mạn Quân gác mái chèo ngồi xuống, ngước mắt ngắm bầu trời trong xanh. Nước hồ trong đến nỗi phản chiếu cả một mảng trời thu. Trên mặt nước, xung quanh thuyền đầy ắp lá vàng ngỡ đâu mảnh vỡ của ánh dương chiều tà, tan ra, chao lượn một vòng rồi đáp xuống.

    Mạn Quân thả người nằm xuống, vòng hai tay ra sau đầu, nhắm mắt lắng nghe tiếng chim ca hát bên tai, tận hưởng khúc hát thiên nhiên êm đẹp mà chốn cung đình đầy rẫy thị phi, những cung nữ ca múa ngày đêm chẳng tài nào mang đến được.

    Anh vừa nằm vừa thả hồn trong giấc mộng nhỏ của mình.

    Một ngày nào đó, sớm muộn gì Mạn Quân cũng cưới vợ. Thê tử của Mạn Quân sẽ là một cô nương thánh thiện, có nụ cười và ánh mắt thật duyên, quanh người phảng phất hương hoa như Bình Nhi chẳng hạn. Cô ấy sẽ cùng Mạn Quân vượt qua gian khó, không ngại gian lao. Mạn Quân sẽ luôn trân trọng, yêu thương người con gái ấy, từ lúc quen nhau cho đến khi mộ xanh cỏ. Mỗi năm, Mạn Quân sẽ dẫn nàng đến đây chèo thuyền vui chơi, thong thả tâm trạng, kỉ niệm ngày thành thân.

    Và họ sẽ có con. Sẽ là một cậu con trai kháu khỉnh hay một bé gái đáng yêu. Sao cũng được, Mạn Quân yêu những đứa trẻ. Cả gia đình sẽ lại cùng nhau chèo thuyền thưởng thức cảnh đẹp thế này.

    Mạn Quân vẫn thường mơ về một giấc mơ như thế, nhưng thầy Mạn Quân lại nói nam nhi chi chí, đã sống thì phải sống sao cho không thẹn với non sông. Huống hồ, từ lúc sinh ra, Mạn Quân đã gánh trên mình trọng trách quá lớn.

    Mạn Quân biết giấc mộng nhỏ về một gia đình giản đơn của mình sẽ không bao giờ trở thành hiện thực.

    Chợt, một chiếc lá vàng nho nhỏ khe khẽ vương trên mái tóc cô, lúc này còn mãi khua tay đùa nghịch làn nước mát. Mạn Quân chầm chậm lấy chiếc lá ra và cài lên mái tóc hạt huyền một bông hoa trắng muốt.

    “Công tử, ngài lấy nó ở đâu vậy?” Bình Nhi đưa tay vuốt nhẹ lên cánh hoa.

    “Trên đường đến đây, vì thấy nó quá xinh đẹp, ta tiện tay ngắt nó. Rất hợp với Đàm tiểu thơ.”

    Ngay giây phút này đây, trong khung cảnh tuyệt diệu như chốn bồng lai này, Mạn Quân đã say đắm cô. Chỉ qua đôi mắt thôi, đôi mắt ấy thật khiến Mạn Quân muốn dang tay che chở cho cô gái nhỏ nhắn và ngây thơ như chú chim oanh ấy.

    “Đàm tiểu thơ, ta biết là hơi đường đột nhưng ta phải nói với cô…” Mạn Quần nhổm người dậy, hơi rướn về phía cô.

    Thế nhưng chưa kịp nói điều muốn nói thì bỗng chiếc thuyền chao lắc dữ dội. Mặt ao vốn dĩ phẳng lặng giờ ào ạt, từng lớp sóng đua nhau đập vào chiếc thuyền nan đang mơ màng thả giữa dòng. Người ngồi trên thuyền cũng chao đảo theo.

    “Mạn Quân, cẩn thận!” Cô với tay về phía Mạn Quân nhưng tóm trượt. Cả người anh ấy bổ nhào xuống hồ, nước bắn tung toé. Thêm đợt sóng lớn nữa ùa tới, chiếc thuyền lần nữa bị đẩy xa khỏi y.

    “Công tử, mau bơi vào đây!” Bình Nhi hớt hãi hét lớn.

    “Cứu! Cứu ta… ta không biết bơi!” Mạn Quân chới với, ngụp lặng trong bể nước.

    Ôi trời, Bình Nhi không biết phải làm sao với con người này. Nhớ không lầm thì kiếp trước, khi Mạn Quân còn là Kính Dực, anh ấy bơi rất giỏi. Kiếp trước tài hoa bao nhiêu, kiếp này lại mất hình tượng bấy nhiêu. Khi ấy cô không hề muốn xuống nước vì xuống nước pháp lực sẽ giảm đi rất nhiều, mà cô cũng vừa hồi phục sau chấn thương.

    “Mạn Quân!” Cô đưa tay lên miệng làm hình cái loa. “Hãy tưởng tượng mình là một con vịt!”

    Bình Nhi vừa hét, vừa ra sức khua tay múa chân, làm động tác bơi lội, hy vọng phép màu xảy ra, anh ấy có thể biết bơi trong tình huống nguy cấp.

    “Đừng đùa nữa… Cứu!” Mạn Quân chỉ kịp la lên một tiếng, sau đó cả người đuối sức, chìm dần xuống đáy hồ.

    Thấy phía đó im lặng, hết cách, Bình Nhi bèn lao xuống hồ. Khác với mặt nước trong veo khi nãy, lặn xuống rồi cô mới thầy nước hồ rất đục. Cách cô hơn sải tay là Mạn Quân. Nghĩ rằng chỉ cần đưa tay xuống là có thể vớt được anh ấy, nào ngờ Mạn Quân lại bất ngờ bị kéo khỏi tầm với của cô. Có tiếng nữ nhi khúc khích cười, từng hồi từng hồi vang vọng về. Dưới chân Mạn Quân có bóng áo trắng lờ mờ, lấp ló mái tóc đen dài bồng bềnh trong nước, chầm chậm quấn chặt người Mạn Quân.

    “Bọn ma da kia, còn không mau biến đi!”

    “Há há… Không đời nào, hắn giờ đã là người của bọn ta rồi.”

    Những bóng áo trắng ngày một bu lại đông hơn. Những gương mặt mục rửa đang trong quá trình phân huỷ lượn lờ quanh cô. Có cả những cái bộ xương với mái tóc thật dài từ dưới đáy hồ sâu, dập dìu trôi đến, trông vô cùng kinh dị. Hẳn bọn họ đã chết lâu năm rồi.

    Phút chốc, Bình Nhi đã bị ma da vây kín. Cổ chân cô bị bọn chúng tóm, rồi một đàn ma nữ tóc dài vây quanh cô, hợp sức nhấn cô chìm xuống. Bình Nhi không cách nào ngọ nguậy được.

    Bọn chúng đông quá! Hơn nữa còn ở dưới nước, nếu như ở trên cạn, một trăm tên thế này cũng không phải đối thủ của cô. Làm sao đây?

    Ánh sáng ngày càng yếu dần, mọi thứ càng lúc càng tối. Bình Nhi không biết Mạn Quân đang ở đâu. Ở dưới nước lâu quá, nhỡ anh ấy chết thì sao?

    Nghĩ rồi, Bình Nhi lấy hết sức đạp loạn xạ, rốt cuộc cũng trúng phải một con khiến nó la lên đau đớn.

    Bùm một phát, từ trên mặt hồ phóng xuống một viên dạ minh châu, như mặt trời thứ hai, phút chốc khung cảnh bừng sáng như trên đất liền. Bình Nhi vừa trông thấy Mạn Quân đang bị ma da kéo chân bên dưới thì vội tung một chưởng đánh bật ma nữ. Đám ma da đâu chịu để yên như thế, dai như đỉa đói cứ bám lấy cô. Nhưng từ trên mặt nước, một đợt xung kích nữa bỗng ào ào đâm xuống. Lũ ma da bị trúng tên, thét lên đau đớn rồi co giò bơi đi.

    Không biết là ai ra tay nghĩa hiệp. Nhưng Bình Nhi không có thời gian nghĩ nhiều như vậy. Cô bơi đến chỗ Mạn Quân, choàng tay qua vai và kéo anh bơi lên.

    Cuối cùng Bình Nhi cũng cứu được anh. Cô lôi Mạn Quân lên bờ trước rồi nôn thốc nôn tháo. Quay sang Mạn Quân vẫn chưa tỉnh, cô đập đập má anh rồi dồn lực ép hết nước trong bụng anh ra, miệng liên tục lẩm nhẩm bảo anh không được chết không được chết.

    Trái với mong đợi, người Mạn Quân càng lúc càng lạnh, da tím tái, hơi thở yếu ớt. Ngay giây phút tưởng chừng tuyệt vọng nhất, Bình Nhi chợt nhớ ra trong người Mạn Quân có một mảnh chân nguyên của mình. Nhờ có mảnh chân nguyên ấy nên từ lần gặp mặt đầu tiên, cô mới biết chắc Mạn Quân chính là người mình tìm kiếm bấy lâu nay.

    Phải rồi, chỉ cần cô truyền thêm chân khí cho Mạn Quân, nhất định anh ấy sẽ tỉnh lại.

    Và khi Mạn Quân tỉnh lại cũng vừa hay trời đã sáng. Mặt trời đã lên tít trên đỉnh đầu. Không cần lắng tai cũng nghe được tiếng người hầu trong phủ nói cười rộn rã. Một ngày bình yên nữa lại đến, anh thầm nghĩ.

    “Oáp…” Bình Nhi ngáp dài một cái, chống hai tay ngồi dậy, rên rỉ. “Ôi, cái lưng của tôi.”

    Tấm mạng che mặt phập phồng theo hơi thở của cô.

    Tức thì, khắp cả phủ vang lên một tiếng thét chói tai.

    “Đàm tiểu thơ, sao cô lại ở đây?” Mạn Quân cạn lời nhìn cô như quái vật.

    “Ngài la cái gì? Sao rồi, ngủ ngon không?” Bình Nhi đưa ngón út ngoay ngoáy lỗ tai, vươn người ưỡn ngực.

    “Rất ngon."

    Bình Nhi gật gù. Không ngon mới lạ, tốn bao nhiêu chân khí của cô mà.

    "Đàm tiểu thơ, cô vẫn chưa trả lời câu hỏi của ta. Sao cô lại ở đây, vào sáng sớm thế này?" Dứt lời, anh đứng dậy mở hé cửa sổ trông ra, đoạn quay lại nhìn cô thúc giục. "Đàm tiểu thơ, ta nghĩ cô nên rời khỏi đây đi. Nam nữ tinh mơ ở chung một phòng thế này là chuyện không nên. Nhỡ có người phát hiện thì nguy. Còn cả danh tiết của cô nữa..."

    Mạn Quân nói rồi lặng im một người, mặt biến sắc. Anh hốt hoảng nhìn cô, cẩn trọng hỏi.

    "Đàm tiểu thơ! Không lẽ đêm qua, ta đã... ta đã... làm gì không phải với tiểu thơ?"

    Bình Nhi chớp chớp mắt nhìn Mạn Quân. Cô đơ người giây lát rồi ôm bụng cười, đến nỗi Mạn Quân phải ra hiệu cho cô nhỏ tiếng lại.

    Anh tần ngần nhìn cô, lòng bối rối không tả. Khi tiếng cười vẫn còn ngân vang, anh nghiêm túc đến gần cô, hai tay nắm chặt, ánh mắt đầy quyết tâm.

    "Đàm tiểu thơ! Chúng ta đi thôi."

    "Đi đâu?" Bình Nhi chùi giọt nước trên khoé mắt, ngơ ngác hỏi.

    "Đến Đàm gia, tìm Đàm Đô thống. Xin ông ấy gả tiểu thơ cho ta. Ta đã nghĩ kĩ, ta sẽ chịu trách nhiệm."

    Bình Nhi nghe xong lại cười hỉ hả. Không ngờ Mạn Quân lại nghiêm túc và ngây thơ đến thế.

    Chợt có tiếng người vang lên từ bên ngoài, Mạn Quân nhận ra ngay là giọng Nguyễn Khánh, vội lấy lại phong độ, truyền lệnh cho Khánh vào.

    "Đàm tiểu thơ! Công tử cần thay y phục. Xin tiểu thơ theo tôi đến nơi khác ngồi đợi." Khánh chắp tay chào Mạn Quân và Bình Nhi, kính cẩn nói.

    Mạn Quân hơi đờ người phút chốc rồi à lên một tiếng. Thì ra Bình Nhi từ lúc sáng sớm đã lặn lội sang thăm anh. Nghe Khánh bảo đâu ban sáng anh có biểu hiện bất thường, người nóng hừng hực, trán đổ mồ hôi, làm cách nào cũng không hạ nhiệt. Vốn Khánh định cho người gọi thầy thuốc nhưng Bình Nhi lại bảo mình biết xem bệnh mới miễn cưỡng để cô vào thư phòng chẩn bệnh cho Mạn Quân. Dù Khánh không muốn công nhận nhưng Bình Nhi đúng là y thuật cao. Người mới sốt cao lúc sáng, chưa đến quá trưa đã khỏi hẳn, lại chẳng thấy chút mệt mỏi nào.

    Mạn Quân bảo Khánh lui ra. Anh không biết nên mở lời thế nào, đành để Bình Nhi nói trước.

    "Đinh công tử có còn muốn cưới ta nữa không?"

    "Thứ lỗi cho hành động bồng bột của ta ban nãy. E là lúc này... Ta chưa sẵn sàng để cưới vợ."

    Bình Nhi cười xoà, cảm thấy Mạn Quân vừa đáng yêu vừa trẻ con, khác xa với ấn tượng ban đầu.

    "Thôi bỏ đi. Nói đến bệnh tình, lúc sáng chẩn bệnh cho công tử, thấy ngài nói mơ. Ta tò mò không biết ngài đã mơ thấy gì vậy?"

    Vậy là anh vui vẻ kể cho Bình Nhi nghe đêm qua, Mạn Quân mơ thấy mình bị ngã xuống nước, còn được gặp tiên cá. Đang cùng họ nô đùa vui vẻ, chẳng hiểu từ đâu xuất hiện một con gấu lớn, điên cuồng phá nát buổi tiệc.

    “Đinh công tử! Đủ rồi. Xin công tử đừng kể nữa.” Bình Nhi nhíu mày, khoé môi giựt giựt.

    “Chẳng lẽ con gấu ấy chính là... Đàm tiểu thơ. Hay thật, còn ám cả vào giấc mơ của ta.” Mạn Quân bụm miệng cười.

    Đến mức này thì cô điên tiết thật rồi, vội rút tấm thẻ gỗ ra, hậm hực đập xuống bàn.

    “Công tử! Xin bớt nói lời quá đáng. Đúng ra là... công tử thật chẳng biết điều gì cả. Gì mà tiên cá? Buồn cười, tiên cá đâu ra mà lắm thế, có mà ngài gặp ma thì có. Còn nữa, con gấu huynh nhắc đến mới là kẻ cứu huynh đấy. Không nhờ nó chắc công tử đã chầu ông bà sớm rồi. Chưa hết, còn miếng thẻ gỗ này, có cần ta đọc cho công tử nghe không?”

    Rồi Bình Nhi oang oang đọc lớn. Nhớ lại hôm qua khi Mạn Quân vừa tỉnh, lúc thần trí còn mơ hồ đã đưa cô miếng thẻ gỗ này. Trên đó viết rằng Đinh Mạn Quân, người của Đinh phủ, từ nhỏ đã la cà, ham chơi lêu lổng, trí nhớ không tốt nên thường xuyên đi lạc. Nếu ai tỉnh cờ phát hiện người này gặp bất trắc, xin hãy giúp chúng tôi đưa người này đến thành Thăng Long, tìm viên ngoại lang Lý Nhân Nghĩa hoặc người của Đinh phủ. Xin cảm tạ và sẽ hậu tạ sau."

    Mạn Quân quỳ xuống, cầu xin cô tha lỗi, mong cô trả lại tấm thẻ cho anh.

    Ha ha, thật là hả dạ.

    Nhưng tất cả chỉ là tưởng tượng của Bình Nhi mà thôi. Miếng thẻ vẫn yên lành bên người Mạn Quân. Cô không muốn nhận cũng phải thừa nhận. Không nhờ nó, Bình Nhi chẳng biết phải vác Mạn Quân đi đâu.

    Trở lại thực tế, suốt từ nãy đến giờ, cô vẫn kiên nhẫn ngồi nghe Mạn Quân huyên thuyên kể lể. Tâm hồn Mạn Quân rất đẹp. Những chi tiết kinh dị, gây cấn đều được anh phủ lên tấm chăn hồng, duy chỉ có con gấu - ân nhân của anh lại chịu thiệt thòi mà thôi.

    "Giấc mơ của công tử rất đẹp. Còn có tiên cá nữa, thích thật đấy. Ước gì ta cũng được thấy." Nhưng thật ra trong lòng cô đang nghĩ, có chết cũng không muốn thấy cảnh tượng ấy lần nữa.

    Sau đó, lấy lí do bận việc, Bình Nhi vội cáo lui. Khi cô vừa đi xa Đinh phủ một chút chợt phát hiện có tiếng xé gió của vật gì lao tới khiến Bình Nhi vội xoay mình kịp tránh. Mũi tên bạc xiên qua chiếc mạng che mặt, đâm thẳng vào gốc cây, bốc khói. Chiếc mạng trắng chuyển sang màu đen.

    Tên độc!

    “Chà, nàng vẫn nhanh nhẹn như xưa ấy nhỉ?”

    Một kẻ lạ mặt từ trên cây phóng xuống, buông lời bỡn cợt. Đôi mắt phù quang ánh lên cái nhìn dịu dàng mà đáng sợ. Hắn đưa tay vuốt nhẹ mái tóc cô.

    “Lâu rồi không gặp, cáo con.”

    Cô khẽ rụt vai lại. Người đàn ông này luôn khiến cô phải dè chừng. Hít một hơi, lấy hết can đảm, cô nhìn hắn ta, mắt đối mắt.

    “Ngươi… vẫn còn sống?”

    “Tất nhiên rồi. Cáo con không thấy mừng sao?”

    Người đàn ông bí ẩn hơi nhướn mày, đôi mắt phù quang xoáy sâu vào cô, vừa dịu dàng, vừa tàn độc. Hắn đưa ngón trỏ phải gãi gãi nhẹ thái dương bên trái, khoé môi vẽ lên một nụ cười đầy ẩn ý.

    “Cáo con sợ ta à? Hay nàng quên ta rồi?”

    Đôi mắt trong veo ngước lên đầy giận dữ. Làm sao cô quên hắn được, gã thợ săn đã chặt mất đuôi của cô, làm sao cô có thể quên cái ngày tồi tệ ấy được? Cô đã tin hắn ta, xem hắn ta là người bạn duy nhất, là ân nhân và cũng là người cô gắn bó nhất. Giờ thì sao? Sau ba trăm năm trốn chạy và bị truy đuổi bởi con người này, đến mức sức cùng lực kiệt, đến phút cuối vẫn chẳng tha cho cô.

    Ngón tay nghịch ngợm mái tóc cô mon men đặt lên gò má đào giờ đã trắng bệch. Hắn thanh thản ngắm kĩ từng đường nét trên gương mặt cô, mấy thể kỉ qua chẳng có gì thay đổi. Vẫn là đoá hoa xinh đẹp ngày nào.

    Thật khó chịu khi bị săm soi bởi người đàn ông này. Vừa nhìn mặt, cô đã thấy ghê tởm. Bình Nhi quay đi tránh ánh nhìn đối diện. Chợt, hắn ta rút chiếc trâm cài trên đầu cô, ngắm nghía. Hốt hoảng, cô vội giật lấy nó nhưng không được. Thân thủ người đàn ông này quá nhanh, chốc lát đã phi thân lao đi. Một cuộc rượt đuổi diễn ra trên đường phố, thu hút bao nhiêu ánh nhìn kì lạ xen lẫn thích thú. Bình Nhi chạy một hồi cũng không rượt kịp, hắn đã bỏ xa cô.

    Đối xử với cô thế này, hắn vui sướng lắm sao?

    Bình Nhi tiếc ngẩn ngơ cái trâm cài Mạn Quân tặng, dù sao cũng là đồ quý, bán đi sẽ rất được tiền. Cô đứng thở hổn hển trước lầu xanh vì bị mất dấu.

    “Cáo con, tìm ta à?” Giọng nói bỡn cợt của kẻ trộm vang lên từ trên lầu.
     
    Last edited: 7 Tháng mười 2017
  4. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 3
    Kỹ nữ

    Phong sương liễu gió phất phơ
    Đèn chông đàn gảy ngẩn ngơ một mình

    [​IMG]
    Kẻ trộm cất tiếng gọi từ trên lầu xanh. Không nghĩ ngợi nhiều, Binh Nhi đạp một đạp lên con sư tử đá trước cổng, bay thẳng lên lầu, thu hút cái nhìn của đám đông. Người dân bên dưới thi nhau chỉ trỏ, luôn miệng gọi cô là tiên nữ nhưng cũng có người gọi cô là yêu quái, còn có người cho là võ công cô cao cường.

    Vừa chạm mặt nhau, Bình Nhi liền tung chân đá cái bàn gỗ về phía tên trộm. Hắn nhẹ nhàng ngã người ra sau làm chiếc bàn đập thẳng vào tường, vỡ vụn. Những thực khách ngồi đó đua nhau quăng chén, quăng đũa bỏ chạy tán loạn xuống lầu. Chưa hết, Bình Nhi còn ném thêm mấy cái ghế , hất tung chiếc bàn khiến chén dĩa bay thẳng vào người tên trộm khiến hắn vất vả né tránh. Mảnh vụn bàn ghế, mảnh sành, mảnh gốm văng khắp phòng. Hắn nở nụ cười thách thức cô, lắc lư cây trâm rồi chạy biến ra ngoài.

    Cả hai triển võ trên hành lang lầu một, bay tới bay lui như chim lượn, cuối cùng ngã sầm vào một căn phòng. Cửa bật tung làm hiện ra hình ảnh đôi trai gái đang làm chuyện thiếu tế nhị. Đôi nam nữ đang yêu nhau tha thiết, vừa thấy Bình Nhi và tên trộm liền la toáng lên. Cảnh tượng khó nhìn làm Bình Nhi vô cùng bối rối. Tên trộm cũng đứng dậy, tạm hoãn trận đánh, chắp tay xin thứ lỗi rồi cáo lui, nhẹ nhàng khép cửa, còn khuyên đôi nam nữ tiếp tục.

    Lợi dụng sơ hở, Bình Nhi đá chân hất văng cây trâm rơi xuống lầu. Lần này Bình Nhi nhanh hơn hẳn, tung thêm một chưởng vào ngực đánh gục đối phương, trực tiếp hạ cánh xuống đại sảnh nhặt cây trâm, cẩn thận nhét vào túi áo trong. Đúng lúc đó, một người đàn bà múp míp, ăn mặc cao sang, hẳn là tú bà của lầu xanh, từ ngoài ập vào, kéo theo một toán đàn ông mặt mũi bặm trợn. Bà ta la hét, chỉ tay cho họ đến bắt hai tên gây náo loạn.

    Cả lũ lao vào túm lấy cô đầu tiên rồi mới lao lên trên định tóm lấy người đàn ông lạ mặt đánh nhau với cô lúc nãy. Nhưng đáng tiếc, hắn ta đã bốc hơi theo làn khói, không để lại chút dấu vết gì.

    Bình Nhi bị nhốt vào một căn phòng chật hẹp, ẩm thấp, hơi bốc mùi. Có giường nhưng không gối chăn, không bàn ghế. Cô biết giờ có gào thét cũng chẳng được gì nên đành đợi đến đêm sẽ dùng phép trốn ra ngoài, ngụỵ tạo hiện trường giả để ai cũng nghĩ cô phá cửa chạy thoát.

    Trái với những gì mong đợi. Sau vài canh giờ dọn dẹp, lầu xanh lại mở cửa, đón tiếp những kẻ đam mê tửu sắc hay quan lại tìm chốn mua vui. Mùi xạ hương toả ra nồng nặc từ phía ngoài cửa. Bình Nhi dùng trâm đục một lỗ nhỏ trên miếng dán cửa. Thấy cảnh trai gái bám nhau, chuốc rượu say mèm rồi kéo nhau vào phòng mà cô không khỏi gai mắt. Cảnh tượng này cô không lạ gì nhưng đây là lần đầu được tận mắt chứng kiến gần đến thế.

    Một lát sau, nến trong đại sảnh tắt gần hết. Bầu không khí trở nên im lặng, nhường chỗ cho một giọng hát, một tiếng đàn say đắm lòng người. Cái lỗ quá nhỏ nên Bình Nhi không nhìn toàn diện khung cảnh bên ngoài được, càng không trông rõ mặt nàng ca kỹ kia, chỉ thấy thấp thoáng bóng người vừa đàn vừa xoay người uyển chuyển trong ánh nến lập loè. Giọng hát mượt mà, cao vút như muốn chạm đến ánh sao, mềm mỏng mà cứng cỏi, đằm thắm mà hờ hững làm lòng người bâng khuâng.

    Mãi đến gần sáng, khi khách khứa tản gần hết, cửa mới được mở ra.

    Binh Nhi tựa lưng lên tường gật gù ngủ, không dám ngủ trên giường vì sợ say giấc, không biết ai sẽ làm gì mình nên rất đề cao cảnh giác. Nghe thấy tiếng động, Bình Nhi lập tức đứng dậy. Một người phụ nữ xinh đẹp bước vào, liếc mắt nhìn cô nở nụ cười mỉm. Viền mắt kẻ đậm, môi đỏ chót choét, cả người đầy uy lực. Cô đoán người đàn bà này đích thị là tú bà cầm đầu nơi đây. Tên đầy tớ theo sau vội đặt một chiếc ghế cho bà ta ngồi, tên khác dâng trà còn một hầu gái khác đứng quạt. Người đàn bà ra hiệu cho hai tên đầy tớ, xông tới khoá chặt tay Bình Nhì, đạp chân cho cô quỳ xuống. Bà ta nhón người đứng lên, tiến đến chỗ Bình Nhi, một tay cầm tách trà, một tay nâng cằm cô lên, nhìn cho rõ.

    “Cũng khá xinh đẹp đấy.”

    Vừa nói xong, bà ta nhấp một ngụm trà, phun thẳng vào mặt cô. Bình Nhi nhếch miệng cười, gương mặt hết sức lạnh nhạt.

    “Không dùng phấn son luôn à? Quả là hàng hiếm.”

    Người đàn bà xoay người trở lại ghế ngồi.

    “Bà muốn gì?” Giọng cô hết sức bình tĩnh, chẳng có chút gì run sợ. Trước đây cô từng ở chung với trộm cướp, há chẳng lẽ lại cụp đuôi trước bọn buôn phấn bán hương này?

    Bà ta ném một xấp giấy trước mặt cô rồi điềm tĩnh uống trà. Tiền bàn ghế, thức ăn, sửa chữa, đền bù thiệt hại. Tất cả hết năm trăm lạng bạc. Đúng là chiêu trò lừa bịp.

    “Ơ, cái gì đây?” Bình Nhi giả ngơ.

    “Thị không biết chữ à?” Bà ta vờ trố mắt, ra hiệu cho tên đầy tớ cầm lên đọc.

    Toàn bộ số liệu, các khoản thiệt hại toàn là giá trên trời. Còn có bình cổ gì gì đó. Cô nhớ chưa từng làm bể cái bình nào bao giờ.

    “Các người muốn tôi ở lại làm việc cho các người chứ gì? Xin lỗi, nhưng tôi không phải hạng buôn phấn bán hương.”

    “Thị thông minh đấy.”Rồi bà ta cất tiếng gọi.”Phi Liễu.”

    Người con gái với tên gọi Phi Liễu từ bên ngoài khúm núm bước vào. Thân hình khá cao, không quá cứng nhắc cũng không quá mềm mại. Cô ta đeo một chiếc khăn lụa mỏng trắng trên cổ, trên thêu vài chấm đỏ như hoa đào, vô cùng hợp với bộ áo tứ thân đang mặc lúc này.

    “Đã bảo bao nhiêu lần là khi đi phải ngẩng mặt lên mà.” Tú bà quát.

    “Vâng, thưa má Hằng.” Cô gái liền thẳng lưng, khe khẽ nói.

    Giờ Bình Nhi mới ngắm rõ mặt cô ta. Gương mặt trắng trẻo nhưng không cân xứng với màu da trên đôi bàn tay. Khuôn mặt bầu bĩnh, hơi thuôn chứ không tròn hẳn. Khuôn trăng không đầy đặn, nhìn nghiêng vẫn thấy rõ được xương quai hàm. Đôi mắt lấp lánh như ánh sao, vừa vặn với bố cục mặt, ánh nhìn cương trực nửa hiền từ nửa mạnh mẽ. Sống mũi cao, ngũ quan hài hoà, nhìn chung cũng là một bậc mỹ nhân nhưng chưa đến mức chim sa cá lặn, tuy vậy lại trông rất dễ mến. Có điều, cô gái trang điểm khá đậm, son môi, kẻ mắt tỉ mỉ như muốn giấu giếm điều gì.

    Phi Liễu thoáng nhìn Bình Nhi rồi lại quay đi chỗ khác khi bắt gặp ánh mắt săm soi của cô.

    “Từ bây giờ, Phi Liễu sẽ là người đưa cơm đưa nước cho cô. Nếu ngoan ngoãn, ta sẽ chuyển cô sang phòng khác tốt hơn. Và… Đừng bao giờ nghĩ đến chuyện trốn khỏi đây, nghe rõ chưa?”

    Cụm từ cuối câu được cái người được gọi là má Hằng đó nhấn mạnh từng từ từng chữ, đấm thẳng vào tai, người đối diện không muốn nghe cũng phải nghe. Bà ta lấy chiếc chìa khoá trong tay áo đưa cho Phi Liễu, còn ghé tai dặn dò. Cô gái gật đầu răm rắp, đáp nhỏ vâng vâng dạ dạ. Mỗi lần nói đều đưa tay vịn chiếc khăn trên cổ.

    Đợi người phụ nữ ấy đi rồi, Phi Liễu chầm chậm đóng cửa lại.

    “Từ từ đã.” Bình Nhi vội nói khẽ.

    Phi Liễu hơi cúi xuống, nhướn mày ý hỏi cô cần gì.

    “Cô có thể mang cho tôi chút đồ ăn không? Hôm qua tới giờ, tôi chưa ăn gì.”

    Cô gái đối diện gật đầu như đã hiểu chuyện, lẳng lặng đóng cánh cửa, cẩn thận khoá lại, tuyệt nhiên không hé răng nửa lời.

    Bình Nhi thất vọng tràn trề. Nếu khách cứ đông thế này, cơ hội trốn thoát của cô không bằng con muỗi. Càng nghĩ càng hận kẻ đã trộm trâm của cô. Ngày xưa, chính hắn là người cưu mang cô nhưng cũng chính là người đạp cô xuống đáy vực thẳm, đẩy cô vào bước đường cùng rồi lại kéo cô ra vào những phút chót. Lần này hắn ta có xuất hiện ở đây, xem ra cũng chỉ để giết cô thôi.

    Cốc cốc cốc…

    Phi Liễu đẩy cửa bước vào, tay bưng khay đồ ăn nóng hổi đưa cho cô. Bình Nhi vội đón lấy, đa tạ một tiếng cũng chỉ nhận được cái gật đầu như cũ. Cánh cửa khép lại, còn có tiếng chốt khoá leng keng. Cô đặt khay thức ăn lên giường, đầy đủ ba món cơm, canh, xào. Bình Nhi cầm hết cả ba đưa lên mũi ngửi một lượt.

    “Không có độc.”

    Dưới tô canh có gì đó nhám nhám. Bình Nhi sờ mó phía dưới và giật ra được một tờ giấy, vẽ hình thù kì lạ.

    “Không có chữ.”

    Bức tranh vô cùng xấu xí và dị dạng. Thật khó để hình dung ra đây là cái gì. Có 3 gạch ngang và vẽ hình một con vật có thể nói là con mèo. Chính giữa tờ giấy, xuống dưới một chút có vẽ một vòng tròn to, bên trong có một vòng tròn nhỏ, đánh dấu chữ X, xung quanh có thứ gì đó như mấy con lăn quăn. Bình Nhi quên cả ăn, cứ cầm tờ giấy soi tới soi lui, hết nhìn rồi lại nghĩ. Cô bèn thắp cây nến, đưa mảnh giấy lại gần coi cho kĩ. Trong lúc nghiên cứu, cô bất cẩn làm cháy tờ giấy. Ban đầu cũng tính dập lửa nhưng suy đi tính lại liền đem ngọn lửa lại gần những vật dễ cháy như rèm, giấy dán cửa ra vào, còn thổi thêm tí gió, chốc lát lửa đã lan khắp phòng, khói bay mù mịt. Cô ném tờ giấy đang cháy xuống đất, giậm vài phát cho tắt lửa, dùng tàn tro bôi trét lên mặt rồi chạy ra đập cửa, kêu khóc thảm thiết.

    Ngay lập tức, đám người làm trong lầu xanh lao vào dập lửa. Kẻ mang xô, người cầm thùng tạt nước ướt hết phòng. Thấy có khói, tưởng cháy lớn, đám khách ai nấy đua nhau bỏ chạy tán loạn. Nhân lúc mọi người lo dập lửa, một bàn tay to lớn nắm lấy tay cô, dắt cô lẻn vào căn phòng dưới lầu. Người ấy không ai khác chính là Phi Liễu. Phi Liễu cẩn thận quan sát hành lang xung quanh rồi đóng kín cửa.

    “Cô không sao chứ? Có bị thương ở đâu không?” Lần đầu tiên Phi Liễu mở miệng nói chuyện với cô. Phi Liễu khe khẽ, không dám nói lớn, giọng nói tông trung, vô cùng trong trẻo.

    “Cô đừng lo. Đám cháy do tôi cố y gây ra. Tờ giấy có phải cô gửi cho tôi không? Trong đó nhắn gì, tôi chẳng hiểu gì cả.” Bình Nhi nói.

    Phi Liễu gật đầu, bảo cô tình thế cấp bách, không tiện nói chuyện, nắm tay dẫn cô tìm chỗ núp an toàn hơn. Nào ngờ, cửa phòng bật mở, chị Hằng bất ngờ bước vào, theo sau là hai tên đầy tớ hôm qua cô gặp. Bà ta quắt mắt nhìn cả hai trừng trừng, lầm lì như hổ đói. Tâm can Bình Nhi hỗn loạn hết lên nhưng nét mặt vẫn bình tĩnh, nắm tay Phi Liễu thật chặt.

    “Tính đi đâu?” Hằng cố để không quát lên.

    Hai người vẫn im lặng.

    “Đang cháy ở ngoài kia, các ngươi không lo dập lửa, kéo nhau vào đây tính giở trò gì? Nói!”

    Từ”nói” phát ra thật lớn như tiếng gầm của thú dữ. Bà ta liếc mắt tròng trọc vào Bình Nhi.

    “Thưa, Phi Liễu lo Bình Nhi bị…”

    Chưa nói hết câu, một cú tát trời giáng đáp thẳng vào mặt Phi Liễu. Bình Nhi chạy ngay đến kéo Phi Liễu ra, giận dữ nhìn bà ta.

    “Tao không hỏi mày! Thật chẳng ra cái thể thống gì cả!”

    Bình Nhi vội chạy đến đỡ Phi Liễu,chẳng ngại quắc mắt với bà ta.

    “Có giận dữ thế nào bà cũng không nên đánh một người con gái như vậy. Phi Liễu không có lỗi. Đám cháy do tôi gây ra. Muốn đánh thì bà cứ đánh tôi, nhưng nói trước, tôi sẽ không trả cho bà một cắc tiền bồi thường nào đâu, cho dù có phải tự sát đi chăng nữa.”

    Hằng có chút kinh ngạc về người con gái trước mặt. Miệng mồm hổ báo lắm, hệt như bà ta mười mấy năm về trước, lần đầu tiên bị bán vào chốn kỹ viện này. Cơn giận ngùn ngụt lập tức hạ xuống, thay vào đó là nụ cười mỉm thường trực trên môi. Hằng chầm chậm bước đến gần cô, đưa tay nâng chiếc cằm nhỏ nhắn xinh xắn lên, gằn từng từ, từng chữ.

    “Khá hay cho một con ả không tiền giỏi phá của. Nghĩ mình có chút nhan sắc thì lớn lối không coi ai ra gì à? Để tao huỷ đi cái dung nhan xinh đẹp này của mày, xem mày còn lớn tiếng được nữa không. Bây đâu!”

    “Dạ.”

    “Trói con ả này lại đem xuống đại sảnh cho bà. Bảo lũ người làm ở dưới đóng cửa, miễn tiếp khách, tất cả tập trung hết dưới đại sảnh, xem bà trừng trị ả cứng đầu, vô phép vô tắc này.”

    Hai tên đầy tớ mau chóng thực thi mệnh lệnh. Phi Liễu vội quỳ xuống cầu xin nhưng vô ích, Hằng một khi đã quyết thì không cách nào cản nổi.

    Tất cả kỹ nữ, người làm trong kỹ viện được tập hợp đông đủ. Cửa chính đã đóng. Mùi xạ hương vây quanh Bình Nhi mỗi lúc một nồng nặc hơn. Hai tên đầy tớ bắt Bình Nhi quỳ xuống sàn, chân tay cô bị trói chặt.

    Hằng ngồi vắt chân trên chiếc ghế đặt giữa đại sảnh, ngón tay lả lướt vuốt nhẹ dây roi. Lát sau, bà ta ngoắc tay bảo Phi Liễu đến gần, đưa roi cho Phi Liễu như thể là chuyện hiển nhiên.

    "Làm đi.”

    “Thưa, Phi Liễu không dám nhận.”

    “Còn dám cãi?” Hằng Thị buông nhẹ từng lời mà hàm ý sâu xa.

    Cô gái đành cầm lấy cây roi. Chần chừ hồi lâu, cuối cùng Phi Liễu cũng không nỡ ra tay. Khó khăn lắm cô mới thốt lên được câu: “Cả đời này Phi Liễu chỉ biết cầm ca, mua vui chứ quyết không bán niềm vui của người khác.”

    Cả kỹ viện xôn xao khi nghe câu nói ấy vì đây là ần đầu tiên có người dám chống lệnh của Hằng. Phi Liễu là một đào hát giỏi nhưng điều đó liệu có cứu cô khỏi việc bị trừng trị?

    Hằng nhếch môi cười, phút chốc đứng dậy đoạt lấy cây roi, quất tới tấp vào Phi Liễu trước bao nhiêu cái nhìn thương tiếc. Sau đó, chẳng hiểu sao cây roi lại bị tuột khỏi tay bà ta, bay lên không trung, ưỡn ẹo mấy hồi rồi lao thẳng ra cửa sổ. Nói thì dài nhưng sự việc diễn ra chỉ trong cái chớp mắt. Bất cứ ai có mặt ở đó đều ú ớ không nên lời.

    Chút ngạc nhiên thoáng qua trên gương mặt Hằng nhưng rồi vụt tắt nhanh chóng. Bà ta vừa vung tay tính tát Bình Nhi, Phi Liễu lại lập tức lao ra ôm lấy cô. Đan một vòng tay đã có thể giữ trọn cả thân hình Bình Nhi.

    Đúng lúc bên ngoài, tiếng đập cửa vang lên không ngớt. Có tiếng người liên tục gào thét đòi mở cửa.

    “Mau mở cửa! Bằng không đừng trách bổn công tử ta độc ác!”

    Bọn người làm chưa kịp làm gì, cổng chính đã bị đá tung. Bình Nhi chỉ thấy một bóng người oai vệ đứng chấp tay sau lưng, dáng người nhỏ nhắn, theo sau còn có người hầu kẻ hạ. Vị công tử ấy đường hoàng bước vào, đi tới đâu người hai bên dạt ra tới đó, không dám chắn đường. Vừa nhìn thấy Phi Liễu, nét mặt người ấy bỗng lập tức khó coi, trừng trừng nhìn Hằng.

    Bà ta chẳng hề sợ hãi nhưng điệu bộ có chút dè chừng, cung kính chắp tay nhún gối chào người trước mặt.

    “Không cần khách sáo. Bổn công tử không phải người lạ, Ngươi không cần làm vậy.” Người lạ mặt lập tức xua tay.

    Tuy hàng chân mày đã nới lỏng nhưng ánh mắt không nén nổi bực tức, chốc chốc lại nhìn Phi Liễu với vẻ xót xa. Phi Liễu không dám ngước mặt, hình như đang né tránh con người kia.

    Thấy tình thế có vẻ căng thẳng, Bình Nhi nhẹ nắm lấy tay Phi Liễu, buông đôi lời hỏi thăm người vừa cứu mình. Nào ngờ, hành động ấy lại khiến vị công tử nọ khó chịu, tằng hắng mấy cái rồi ngồi xuống chiếc ghế Hằng vừa ngồi khi nãy, ngã người, gác một chân lên thành ghế.

    Một điều lạ là bà ta không hề dám hó hé. Xem ra người này có thân phận không hề nhỏ.

    “Má Hằng, mọi hôm vẫn tiếp khách giờ này, sao hôm nay lại đóng cửa?”

    Giọng nói người này ung dung, dứt khoác, tuy vậy lại khá trong trẻo, không giống giọng đặc trưng của nam nhân. Đôi mày thanh tú giãn ra từ từ. Mắt người này khá to, lông mi lại dày, ánh nhìn mềm mại, thẳng thắn và kiên định, còn có chút tinh nghịch. Có thể nói là kiểu người quang minh chính đại, nghĩ gì nói đó, không toan tính, nhỏ nhen ích kỉ. Nãy giờ, dù đã cố không để ý nhưng vị công tử này cứ dán mắt vào Phi Liễu.

    “Tạ công tử, tôi đang dạy dỗ người mới nên kỹ viện tạm đóng cửa, không biết công tử đến chơi, mong công tử thứ lỗi cho.” Hằng nhoẻn miệng cười, cúi đầu nói khẽ.

    “Vậy Phi Liễu đây cũng là người mới sao? Ngươi đánh cô ấy ra nông nỗi này, liệu có quá đáng?”

    Hằng giữ thái độ im lặng, nhìn Tạ công tử với nụ cười méo mó.

    “Ngươi biết ta yêu mến Phi Liễu mà vẫn dám đánh cô ấy? Ngươi to gan lắm rồi nhỉ?” Tạ công tử đập thành ghế, đứng phắt dậy chỉ thẳng mặt Hằng.

    Hằng nghe câu nói ấy xong, lập tức nhếch mép cười nhưng không quá lộ.

    "Nhưng nàng ta vẫn là người của Hải Đường này, vẫn là người dưới quyền của tôi. Công tử, ngài học rộng tài cao, tôi nói ít, ngài cũng hiểu nhiều mà nhỉ?"

    Tạ công tử thở hắt, ngồi phịch xuống ghế đồng thời ngoắt tay ra hiệu cho đám hầu đằng sau. Một kẻ dáng người cao ráo, cúi mặt, nhanh chân bước tới đặt xuống đất một chiếc rương nhỏ.

    “Số tiền ngươi nói, ta đã mang đủ rồi đây, còn bổi dưỡng thêm trong đó. Ta muốn chuộc Phi Liễu.” Tạ công tử chỉ tay về phía Bình Nhi.”Và cả cô gái đó.”

    Người hầu của Tạ công tử liền mở chiếc rương, bên trong xếp đầy những thỏi bạc. Chốc chốc, tên ấy lại len lén ngước nhìn Bình Nhi, gương mặt quá đỗi quen thuộc. Người đó không ai khác chính là kẻ đã đẩy cô vào mớ rắc rối này.

    Hằng hơi mỉm cười, quay sang Phi Liễu, hất mặt ra hiệu cho cô đứng lên rồi bảo Tạ công tử.

    “Phi Liễu giờ là người của ngài. Nhưng tôi xin mạn phép hỏi, cô gái kia có quan hệ gì với Tạ công tử đây?”

    “Cô ấy là bằng hữu của ta.” Câu trả lời như chuẩn bị từ trước, phát ra từ miệng nhanh như chớp.

    Hằng mở to mắt làm ra vẻ ngạc nhiên, gật gật đầu như đã hiểu. Đám hầu cận của Hằng tiến tới tính cởi trói cho cô lại bị bà ta ngăn cản.

    Phi Liễu thì được phép đi nhưng Bình Nhi tuyệt đối phải ở lại. Bà ta đã tính toán từ trước.

    Với gương mặt xinh đẹp kia, bà ta có thể thu được số bạc gấp mười lần số này từ những khách làng chơi. Kinh nghiệm tú bà bao nhiêu năm mách Hằng biết, bà ta đang nắm giữ một mỏ vàng trong tay, dại gì chịu đổi cô chỉ để lấy một rương bạc nhỏ chứ.

    Tạ công tử liếc nhìn tên hầu ban nãy mang rương bạc như dò ý. Hắn ta nhè nhẹ gật đầu. Thấy vậy, Tạ công tử ra lệnh cho những kẻ hầu đằng sau đến dắt Phi Liễu đi. Tuy nhiên, cô gái không chịu rời nửa bước, chỉ cúi đầu nói với Hằng.

    “Phi Liễu đã ở đây được hai năm rồi. Khi nào chưa trả xong nợ, quyết không rời chốn này.”

    “Phi Liễu!” Tạ công tử đứng phắt dậy, tức giận quát, mặt đỏ bừng bừng.

    Tên hầu giả mạo bên cạnh nắm khuỷu tay Tạ công tử, ý bảo không được manh động.

    Hằng đắc chí cười khì, đon đả bước tới khoác tay Phi Liễu, ra chiều thân thiết lắm. Bà ta nói Phi liễu đã không muốn đi, bà ta cũng không ép. Lời nói cùa bà ta đầy những từ ngữ mỉa mai càng làm Tạ công tử thêm tức giận, ngay tức khắc quay lưng kéo người hầu kẻ hạ trở về, không quên cầm theo rương bạc. Tên hầu giả mạo kia trước khi đi còn cười nhẹ, dùng khẩu hình cảnh cáo cô, liếc sơ cũng biết ý của hắn: Tránh xa Đinh công tử, bằng không sẽ không có kết cục tốt đẹp.

    Bình Nhi lòng như lửa đốt, tâm can rối bời. Còn Hằng chắc hả dạ lắm. Có thể thấy rõ bà ta đã quên luôn cơn giận khi nãy, sai người cởi trói cho cô và dẫn cả hai về phòng. Những vệt máu máu đỏ hằn lên chiếc áo đang mặc. Bình Nhi vội xin một chậu nước sạch và một chiếc khăn tay để lau vết thương cho Phi Liễu. Tên người làm chần chừ một lúc nhưng rồi cũng chịu đi lấy.

    Bị thương nhiều chỗ mà Phi Liễu không hề rên rỉ hay run rẫy vì đau buốc. Gương mặt cô gái vô cùng bình thản, thoáng chút mệt mỏi và quyết không để Bình Nhi giúp mình xử lí những chỗ bị roi quật.

    “Không sao, tôi quen rồi, đừng lo cho tôi, nghỉ ngơi đi.”

    “Không được. Cô vì tôi mà bị đánh, chút chuyện bé tí này tôi phải giúp cô, coi như trả chút nợ nần. Tôi xử lí vết thương rất giỏi, cô ngồi yên không đừng trách tôi mạnh tay.”

    Dù đã nói đến vậy, Phi Liễu vẫn khăng khăng né tránh Bình Nhi. Giằng co mãi, Bình Nhi cũng chịu thua, để Phi Liễu mộ mình xử lí vết thương vậy.

    Bình Nhi cảm thấy có chút gì đó kì lạ. Vừa nãy mới chạm vào vai Phi Liễu, đã có chút bất thường. Đôi vai cô ấy hơi rộng, bàn tay hơi to so với nữ nhi thường tình. Lạ hơn cả là giọng nói bình thường của Phi Liễu, giờ mới nghe rõ, hệt như nam nhân.

    Người bình thường có chút đặc điểm khác thế này không có gì đáng nói. Nhưng tất cả điểm khác biệt đó đều bị gắn lên hết một người, không phải rất khả nghi hay sao? Hoặc cũng có lẽ Bình Nhi nghĩ nhiều quá rồi. Nếu sự thật không như cô phỏng đoán, hẳn Phi Liễu sẽ bị tổn thương.

    Bình Nhi quan sát khắp phòng, đồ đạc tiện nghi đầy đủ. Không khí thoảng hương hoa nhài. Trông ra ngoài cửa sổ, thấy trăng trắng một nhành hoa. Khung cảnh cũng không tệ. Nhưng Bình Nhi chẳng muốn ở đây lâu. Ngưởi ấy đang gặp nguy hiểm, cô không thể chần chừ. Chốc nữa cô sẽ nhảy cửa sổ.

    Cô mò tay vào túi áo, lấy chiếc trâm ngọc ra ngắm nghía, nhớ đến chàng trai đã tặng trâm cho cô. Tuy vậy, loáng cái, trong đầu cô đã hiện ra hình ảnh một nam nhân khác. Bao kỉ niệm ùa về bóp nghẹt trái tim cô, cô thầm kêu lên.

    “Mộc Kha.”

    Đúng lúc, bên ngoài có tiếng mở khoá cắt ngang dòng suy nghĩ của cô. Bình Nhi nhanh tay cất chiếc trâm vào túi, chưa kịp tạm biệt Phi Liễu đã lao mình ra ngoài cửa sổ.

    “Nguy rồi, cô ta tẩu thoát rồi, mau xuống dưới bắt cô ta!”

    Đã quá muộn. Bình Nhi phóng ngay sang mái nhà gần đó, mau chóng chạy thoát. Đám người của Hằng xuống đến nơi đã chẳng thấy tăm hơi cô đâu. Người đã mất dạng.

    Bình Nhi cẩn thận đeo chiếc mặt nạ vội mua trên đường. Gấp quá không tìm được chiếc mạng che mặt nào.

    Gõ cửa xong, mất một lúc lâu mới có người ra mở cửa. Một người đàn ông đứng tuổi bước ra, thấy cô thoáng chốc giật mình nhưng rồi cũng bình tĩnh lại, hỏi cô là ai. Ông ta ăn mặc giản dị, hẳn là người làm trong phủ.

    Bình Nhi thầm nghĩ không thể nói bừa với người trong phủ mình là con gái Đô thống được. Cứ múa rìu qua mắt thợ mãi, ắt có ngày thê thảm, đành nói là người quen có chuyện gấp cần gặp Uông công tử.

    Ông ta nheo mắt nhìn Bình Nhi một lượt như dò xét.

    Người làm nhà này cũng kĩ tính thật. Bình Nhi lại vẩn vơ.

    Lát sau, ông ta cất tiếng gọi, một người khác nhanh chóng chạy đến nhưng không phải Mạn Quân, thưa thưa dạ dạ gọi là quan lớn. Bấy giờ Bình Nhi mới biết người này là thầy của Mạn Quân, vội cúi chào vì sự thất lễ. Thế mà hôm qua lúc đưa Mạn Quân về, Bình Nhi không hề gặp ông ấy.

    Không ngờ một vị quan, đường đường đứng đầu Đinh phủ lại ăn diện bình thường như vậy, lại còn đích thân ra mở cửa, cô còn ngỡ là gia nhân trong nhà. Bình Nhi lấy làm bất ngờ với triều đại mới này, trật tự giai cấp từ quan lại đến Đông cung thái tử về bề ngoài chỉ còn là những ranh giới mờ nhạt. Hay đây là sự sắp xếp đặc biệt của hoàng thượng?

    “Cô nương, nếu được cô có thể mở mặt nạ ra không? Ta không thể để một người đã không rõ danh phận lại không rõ diện mạo vào phủ được.”

    Nghe có vẻ khó tính nhưng lại có lí, Bình Nhi không thể cãi bướng được. Sở dĩ có thể tháo mặt nạ nhưng cô lại không muốn. Không phải cô quá tự tin về nhan sắc của mình nhưng quả thật nhan sắc đôi khi cũng là một vấn đề lớn để biết ai thật lòng với mình. Huống hồ Đinh công tử còn là người mới gặp, kiếp này anh ấy là người tốt hay xấu, cô còn chưa phân rõ trắng đen.

    "Bẩm quan, có lẽ ngài không biết, hôm qua Đinh công tử gặp nạn, chính tiểu nữ đây là người đã đưa công tử về phủ đó ạ!" Bình Nhi kính cẩn thưa.

    "Có chuyện đó? Sao người không bẩm báo lại cho ta?"

    Ông ta nghe thấy thì sững sờ, mặt đỏ gay gắt, quay phắt sang cậu người làm đứng cạnh. Không đợi người ấy trả lời, ông ta lập tức bỏ vào trong, hạ lệnh đóng cửa tiễn khách.

    Thật quá quắt! Biết là ông ấy lo cho con nhưng lại đối xử với ân nhân thế này có quá đáng lắm không?

    Bình Nhi bèn phải mon men ra cửa sau, đợi người làm trong phủ kéo nhau đi ăn, lính canh thưa thớt sẽ đột nhập vào. Cô có vật cần đưa cho Mạn Quân. Cánh cửa chợt mở, Bình Nhi thấy thầy Mạn Quân bước ra khỏi cổng, cẩn thận dặn dò người làm kĩ càng rồi cưỡi ngựa đi.

    "Ngươi phải chăm sóc thiếu gia thật kĩ. Có chuyện gì phải bẩm báo ngay cho ta. Còn nữa, nhớ là phải giữ kín chuyện này, đừng cho ai biết, không được làm kinh động đức vua. Rõ rồi chứ?"

    Tên kia gật đầu răm rắp. Đợi hắn khép cửa bỏ đi, Bình Nhi mới lén đẩy cửa vào.

    Vậy mà chưa chi đã bị bắt bởi một thằng nhóc.
     
  5. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 4
    Bại lộ


    [​IMG]

    Tên nhóc này trông trạc tuổi thái tử, nước da bánh mật, dáng người cứng cỏi, lại rất gan dạ, không hề bỏ chạy khi thấy cô mà ngược lại còn dùng cây chổi đang quét dở lên chống đỡ. Cậu ta cho cô là trộm, đòi áp giải về nha môn. Xem bộ dạng vững như núi kia, Bình Nhi đoán khó mà trốn tránh được, bèn nhún nhường, nhỏ nhẹ nói.

    “Em trai ơi, chị không phải trộm đâu, chẳng qua đang trèo cây lại trượt chân ngã vào đây. Đang tìm lối ra. Hay... em có thể dẫn chị ra khỏi đây được không?”

    “Nói láo!” Cậu ta lập tức hét lên.

    Ôi chao! Đột nhiên Bình Nhi thấy câu nói này quen thuộc vô cùng. Cậu ta nghĩ mình là Đông cung thái tử chắc?

    Nói thế nào cậu ta cũng không hạ gậy. Dùng tiền bạc không nhận, đồ ăn cũng không, nhất nhất phải lôi cô lên nha môn cho bằng được. Thoả thuận không xong, cậu ta liền tấn công luôn. Bình Nhi lộn một phát bay ra phía sau lưng cậu, còn thích chí vỗ lưng cậu một cái. Cu cậu đâu chịu thua, nhanh như cắt gạt chân cô nhưng cô vẫn đứng vững, huơ gậy cô cũng kịp né, đá cao đá thấp, đánh tay không, cô không chỉ đỡ được mà còn vô hiệu hoá mọi đòn đánh của đối phương.

    Biết mình đấu không lại, bấy giờ cậu nhóc mới cầm chổi bỏ chạy. Bình Nhi đâu hiền đến thế, chạy theo túm cho bằng được, khoá tay khoá chân cậu đè dưới đất.

    “Mau thả ta ra! Thả ra! Đồ yêu tinh, đồ gấu ngựa, xấu xí!”

    “Còn nói nữa ta lấy cục đất nhét vào miệng đấy, có tin không hả?” Bình Nhi trợn mắt, nghĩ đúng là một thằng nhỏ láo toét Cái gì mà gấu với ngựa? Bộ cứ đeo mặt nạ hay che mạng là ai cũng trông giống gấu hết à?

    Cô vừa nói xong, cậu ta im bặt chứng tỏ việc hăm dọa con nít lúc nào cũng có tác dụng.

    Sau đó, cô kéo cậu ta đứng lên. Bản tính thổ phỉ năm xưa trong Bình Nhi ùn ùn trở lại, hất hàm hỏi thằng bé rằng Đinh công tử đang ở đâu. Cậu ta vừa bị đánh cho một trận tơi bời, lại còn bị bắt giữ, không thể không nghe theo, vội vàng khai báo hết. Bộ dạng hùng hùng hổ hổ lúc nãy của cậu ta bay biến hết, đổi lại giờ như cọng rơm gần lửa làm Bình Nhi không khỏi tức cười.

    Dù sao cũng chỉ là một đứa trẻ!

    Theo như lời cậu nhóc này nói, Đinh công tử hiện giờ không có trong phủ, phí công cô đột nhập vào đây vô ích. Ngó đi ngó lại, phủ này trông không tầm thường chút nào, mỗi kì mỗi cảnh đều là hàng độc nhất vô nhị, nước hồ không rêu mà hoa cũng chẳng có cái nào héo. Trừ những chiếc lá vàng đang rơi từ cây Tùng to bự ra, mọi thứ đều hết sức tươi mới.

    Phủ này mới được dựng nên sao? Người làm chăm sóc cũng thật tốt.

    Lợi dụng lúc cô không đề phòng, thằng nhóc nọ liền đẩy cô ra, banh họng gào thét cho người trong phủ chạy đến. Thật sự thì lần này Bình Nhi hết đường thoát. Chiếc mặt nạ Bình Nhi đang đeo càng làm đám lính canh trong phủ dè chừng hơn. Tứ phía Bình Nhi đều là mũi giáo, động đậy một chút khó tránh khỏi việc máu tươi phọt ra, thầm nghĩ búng ngón tay quét hết đám người đó thì cũng được, có điều họ không phải người xấu, hơn nữa kẻ không phải phép đột nhập vào đây không phải cô sao?

    Lùi một bước, tiến một bước, e giờ là kế sách hay nhất. Bình Nhi lập tức giơ tay xin hàng, đồng thời mở mặt nạ theo yêu cầu của bọn họ. Tuy rằng Bình Nhi đã giảm phép thuật đi ít nhiều, đám mụn trên mặt cũng không đến nỗi nào nhưng cũng làm cho đám người bọn họ lắc đầu ngán ngẩm kèm theo chút thương xót. Mọi phòng bị dường như giảm đi ít nhiều với một cô nương được cho là xấu số, tội nghiệp. Riêng cô thì cúi đầu, vờ tỏ ra xấu hổ, đôi mắt ái ngại chẳng dám nhìn thẳng vào ai.

    Thời này, ngoài tam tòng tứ đức, công dung ngôn hạnh thì dung nhan cũng được xem là điều cần có của một nữ nhi. Không cần phải khuynh quốc khuynh thành, chỉ cần trông ổn một chút là được.

    Trông thái độ của họ, Bình Nhi cũng chẳng muốn soi xem gương mặt của mình giờ ra sao. Mà cô cũng chẳng để tâm.

    Mạn Quân sau khi tạm biệt cô từ hôm qua đến giờ vẫn chưa gặp mặt, hơn nữa lời nói của kẻ kia càng làm cô thêm nóng lòng. Liếc nhìn đám người chĩa mũi giáo vào cô một lượt khiến ý niệm nửa chính nửa tà ẩn trong Bình Nhi lúc ẩn lúc hiện.

    Có nên ra tay hay không?

    Đang lúc phân vân, chợt bên ngoài có tiếng người dõng dạc hạ lệnh, thanh âm rất quen.

    “Dừng tay hết cho ta. Không được làm bị thương cô gái ấy.”

    Đúng là giọng nói ấy rồi. Bình Nhi vội đeo mặt nạ, mừng rỡ kiếm tìm nơi phát ra tiếng ấy.

    “Đinh công tử.”

    “Đàm tiểu thơ, cô không sao chứ?” Mạn Quân ân cần hỏi han.

    Mũi giáo quanh cô lập tức tản ra. Người nào người nấy đều cúi mặt. Một kẻ trong đó kính cẩn chắp tay cúi chào Mạn Quân.

    Mạn Quân nhìn người đó với ánh mắt quở trách rồi đưa tay về phía cô hỏi người đó sao dám mạo phạm tiểu nữ của Đô thống đại nhân như vậy. Nãy giờ ở trong thư phòng, tiếng ồn làm Mạn Quân không tài nào tập trung đọc sách được.

    Ơ... Hoá ra Mạn Quân vẫn luôn ở phủ, không hề đi đâu cả. Vậy tên nhóc đã nói láo?

    Người vừa bị Mạn Quân quở trách bấy giờ liền bước đến chỗ cô, cúi người tạ lỗi làm cô vô cùng áy náy. Thực chất, cô vốn dĩ đâu phải Đàm tiểu thơ thật sự.

    “Bẩm cậu, cũng bởi tên nhóc này hô hoán loạn xạ, nếu sớm biết là Đàm tiểu thơ, chúng tôi đã không hành xử lỗ mãng như vậy.”

    Nói rồi, tên ấy chỉ tay vào cậu nhóc làm loạn ban nãy giờ đang cúi đầu run run. Bình Nhi không khỏi bất bình, dù sao đó cũng chỉ là một đứa trẻ, trách nhiệm không nhận lại khoái thác lên mình một đứa trẻ. Thật là quá đáng!

    Bình Nhi chưa kịp lên tiếng, Mạn Quân đã bước đến chỗ cậu hỏi xem có đúng như thế không. Cậu ta rụt rè gật đầu. Ấy vậy mà Mạn Quân chẳng những không trách mắng mà còn bật cười ha hả, vỗ vai tiểu tử ấy và khen rằng đã làm rất tốt, đề phòng với người ngoài vào phủ, rất đáng khen.

    Bình Nhi lấy làm mừng thầm, Đinh công tử thật sự là người biết lí lẽ. Quay sang nhìn tên vô trách nhiệm kia, Bình Nhi thấy thật hả dạ khi thấy hắn há mồm trợn mắt, đầy vẻ tiếc nuối.

    Mạn Quân chẳng thèm đoái hoài gì đến hắn nữa, trực tiếp xua tay lùa hắn về vị trí cũ. Thế là cậu nhóc một bước lên hương, được Mạn Quân hết lòng quý mến, nói rằng tuy nhỏ nhưng rất biết đạo lý, còn mời cậu ta vào thư phòng uống trà. Dĩ nhiên là thằng bé không dám vì thấy bản thân quá thấp hèn nhưng Mạn Quân cứ nhiệt tình như vậy, sao cậu ta dám từ chối lần hai. Rồi cậu quay sang cô, cúi đầu tạ tội. Cô xưa nay không chấp nhất trẻ con nên vui vẻ bỏ qua.

    Mạn Quân mời cậu ấy biết bao nhiêu là quà bánh ngon. Bình Nhi cũng rất thoải mái, cùng ngồi ngang hàng với cậu ta.

    Mạn Quân nhìn cô như thể muốn nói gì đó. Nhưng rồi lại thôi.

    “Nói ta nghe, ngươi tên gì, vào phủ được bao lâu rồi? Sao trước giờ chưa từng thấy qua ngươi.” Mạn Quân cất tiếng hỏi thằng bé.

    “Bẩm con họ Quách, tên Thịnh Dật. Con mới đến đây làm công được hai ngày.”

    Mạn Quân gật gật đầu như đã hiểu rồi hỏi thêm. Gia cảnh nhà Thịnh Dật cũng như bao nông dân bình thường khác, có khi còn thảm hơn. Vừa rồi ruộng lúa do cha cậu ta trông coi không hiểu sao chỉ qua một đêm đã hư hại hết. Tất cả cây lúa ở đó đều không biết vì cớ gì đều đua nhau mà chết dù ngày trước đó vẫn còn tươi tốt. Cũng may tháng 5 vừa rồi nhà họ đã thu hoạch một vụ, còn tạm sống qua ngày. Vụ tháng 10 sắp tới e địa chủ sẽ không dễ dàng buông tha cho họ.

    Không chỉ có Bình Nhi mà Mạn Quân cũng cảm thấy kì quái, liền sai lính trong phủ đi điều tra. Báo cáo cho thấy, ngay cả Thị lang và quan huyện nơi đó cũng không rõ tại sao các cây lúa lại đồng loạt chết như vậy. Mạn Quân vỗ vai Thịnh Dật và bảo sẽ đích thân đến nhà địa chủ ấy, giúp cậu nói đỡ vài câu. Thịnh Dật ban đầu không chịu, nói đã nợ Mạn Quân quá nhiều nhưng rốt cuộc vẫn bị anh ép phải đồng ý, đã vậy còn được sắp xếp cho ở lại phủ, bồi dưỡng thật tốt.

    Bình Nhi cảm thấy con người Mạn Quân thật kì lạ, chuyện nhà người ta anh ấy cũng đòi quản, là vì anh ấy thích lo chuyện bao đồng hay vì anh ấy quá tốt bụng đây? Trái với tính cách này của anh, cô lại không mấy hứng thú xen vào việc người khác. Mặc dù hoàn cảnh Thịnh Dật thật đáng thương nhưng thế gian này thiếu gì người đồng cảnh ngộ, muốn giúp hết phải giúp đến bao giờ.

    Không nhịn được nên đợi Thịnh Dật rời đi, Bình Nhi chẳng ngại ngần hỏi Mạn Quân. Mạn Quân bật cười, nhấp chén trà bảo đúng là không liên quan đến anh nhưng thấy Thịnh Dật tuổi nhỏ phẩm chất tốt, vào Đinh phủ làm việc xem ra cũng là cái duyên. Mạn Quân muốn nhân cớ này bồi dưỡng nhân tài, sau này không chừng đức vua sẽ phải cảm tạ anh.

    "Đinh công tử, theo lời công tử nói, hẳn ngài giữ chức vụ rất cao trong số các quan võ?"

    "Đàm tiểu thơ đừng hiểu lầm." Anh cười. "Không phải ta mà là người quen của ta. Lê Phụng Hiểu, tiểu thơ đã nghe qua tên này chưa?"

    Bình Nhi nhìn Mạn Quân suy nghĩ một hồi, không dám phát ngôn tuỳ tiện. Thấy cô đưa tay vuốt tóc trông có vẻ bâng khuân, anh mới tiếp lời.

    "Ta hỏi thừa rồi. Mấy việc chính sự này chắc tiểu thơ không mấy quan tâm đâu nhỉ? Dù sao Lê tướng quân và thầy cô đây cũng không phải chỗ thân thiết... À phải rồi, tiểu thơ có biết chơi cờ gánh không?"

    "Cờ gánh? Một chút."

    "Tốt quá! Mấy hôm rày vị bằng hữu ta quen có việc bận. Làm ta phải đánh cờ một mình. Có tiểu thơ đây thật tốt quá! Sao nào, có muốn làm vài ván với ta không?" Mạn Quân nói rồi ra quân trước, nhìn cô cười tươi như hoa nhưng cũng không kém khiêu khích.

    "Ta sợ à? Được thôi, đấu thì đấu. Đinh công tử, thua đừng hối hận đấy."

    "Để xem."

    Ván cờ vừa bắt đầu đã thấy rõ sự áp đảo từ phía Bình Nhi. Anh chưa chi đã bị cô gài thế, không bị gánh cũng bị vây, hoàn toàn bị đưa vào thế bất khả kháng. Ván đấu thứ nhất, Bình Nhi thắng tuyệt đối. Nhưng tình thế có vẻ bị lật ngược từ ván đấu thứ hai. Ban đầu vẫn là cô ra thế áp đảo, nhưng đến phút chót, anh bất ngờ tung đòn "hồi mã thương", một nước lật ngược thế cờ khiến cô không kịp xoay sở, cuối cùng đành bại trong tay anh.

    "Đinh công tử, ngài cũng lợi hại đó chứ."

    "Tiểu thơ quá lời rồi. Vừa rồi còn thua tiểu thơ. Hẳn Đàm Đô thống phải rất vui khi con gái mình có tài thao lược như vậy."

    Bình Nhi mỉm cười đáp lại, cố tình đánh lạc hướng Mạn Quân bằng ván cờ thứ ba để quyết định người thắng. Đi được một nước, anh lại hỏi thăm tình trạng sức khoẻ của u cô, đúng ra là u của Đàm tiểu thơ cô đang mượn danh. Rồi lại hỏi sang chuyện của anh cô. Ôi chao! Nghe Mạn Quân kể Bình Nhi mới biết vị tiểu thơ này có nhiều anh như vậy, toàn là những cái tên xa lạ. Anh hỏi đến đâu, cô đành phải cười trừ. Phút chốc, Bình Nhi muốn thú nhận tất cả với người đàn ông trước mặt. Lừa người dối lòng mãi, Bình Nhi thấy rất khó chịu.

    “Đinh công tử, tôi có điều muốn nói. Thật ra... tôi...” Bình Nhi đặt quân cờ xuống.

    "Ha! Đàm tiểu thơ, cô xem. Ta thắng rồi nhé! Cô không còn đường thoát đâu. Kìa Đàm tiểu thơ! Cô sao vậy? Sao lại xưng hô khiêm nhường như thế? Có gì muốn nói sao?"

    Chợt từ ngoài sân có tiếng bước chân chạy vào. Bóng một người lính thấp thoáng ngoài cửa, lúng túng nói.

    “Bẩm cậu, ngoài cửa có một cô nương tự xưng là Đàm Lệ Thu xin gặp mặt cậu. Thưa cậu… không biết con nên xử lí sao đây?”

    Mạn Quân lập tức ngẩng mặt lên nhìn cô, hai hàng lông mày hơi nhíu lại, ánh mắt hàm chứa ẩn ý sâu xa. Lòng bàn tay Bình Nhi đầm đìa mồ hôi nhưng nhất quyết vẫn giữ thái độ bình tĩnh. Hai người cứ mắt đối mắt như thế, một bên trong lòng căng thẳng tột độ còn một bên thì tập trung như dò ý đối phương. Ánh mắt khi ấy của Mạn Quân làm Bình Nhi có cảm giác anh ấy có thể nhìn xuyên qua chiếc mặt nạ của cô.

    "Bẩm cậu…” Tiếng người lính bên ngoài phá tan bầu không khí tĩnh lặng trong phòng.

    “Đuổi cô ta về đi. Nếu còn gây rối, tuyệt đối không tha.” Mạn Quân bình thản đáp.

    Bấy giờ, Bình Nhi càng thêm e sợ. Mạn Quân không chất vấn cô, cũng không làm rõ phải trái đã cho người đuổi “hàng thật” về, giữ “hàng giả” ở lại.

    Bộ dạng nhàn nhã này của Mạn Quân càng làm Bình Nhi thấy khác thường, đành phải dùng “Đọc tâm thuật” thôi.

    “Đàm tiểu thơ, trà nguội hết rồi. Để ta giúp cô thay trà. Đàm tiểu thơ, cô lại sao nữa vậy? Có cần ta cho gọi thầy thuốc không?”

    “Không, không có gì.”

    Bình Nhi nhấp ngụm trà Mạn Quân vừa pha. Không khí trong phòng càng thêm khác thường. Cứ như Mạn Quân biết cô sắp sửa làm gì vậy.

    Bỗng, Mạn Quân cất tiếng phá vỡ không gian im ắng, nào là về sắc trời hôm nay, buổi đua thuyền hôm qua, rất nhiều rất nhiều chuyện nên Bình Nhi khó lòng tập trung được. Bỗng nhiên Mạn Quân hỏi cô có sợ không. Bình Nhi bị câu hỏi ấy làm cho giật mình nhưng gương mặt chẳng chút biến sắc, điềm nhiên hỏi lại Mạn Quân muốn nhắc đến điều gì.

    “Nam nữ thụ thụ bất tương thân. Tiểu thơ đây là nữ nhi, lại là con nhà danh giá, ở trong phòng kín cùng một nam nhân như ta mà không thấy sợ, có kì lạ lắm chăng? Hay tiểu thơ đây là nam giả nữ? Hay Đàm tiểu thơ có thật là Đàm tiểu thơ không?”

    “Ngài nói nhiều như vậy, cuối cùng muốn ám chỉ tôi là giả mạo có đúng thế không?”

    “Thật sự là vậy.” Mạn Quân không hề né tránh.

    Bình Nhi hít lấy một hơi, thú thật với Mạn Quân. Càng giấu đầu càng lòi đuôi chuột, chi bằng nói hết ra. Nói đi nói lại chung quy Bình Nhi giả làm con gái Đô thống vì tình cờ nghe được con gái ông ấy bị bệnh không đến được mà cô chẳng còn cách nào khác nếu muốn vào xem đua thuyền trong cung. Bình Nhi còn nói thêm đua thuyền trong cung hẳn là những đội giỏi nên tò mò muốn xem cho biết chứ không hề có ý gì khác. Đằng sau những gì Bình Nhi kể, cô còn giấu rất nhiều nguyên do tuyệt đối không thể để Mạn Quân biết được, chí có thể lấp liếm chúng đi.

    “Lục cô nương, nếu ngay từ đầu cô nói với ta có phải xong chuyện rồi không. Ta cũng không phải người hà khắc. Chiếc mặt nạ cô đeo trên mặt không phải nên gỡ xuống được rồi sao?”

    “Thật sự không thể. Đinh công tử cứ việc hỏi những lính canh khi nãy, ắt sẽ rõ.”

    “Được, ta không ép cô. Nếu cô nói sớm hơn, ban nãy ta đã không đắc tội với Đàm cô nương rồi. Lục cô nương, cô nên chịu trách nhiệm đi.”

    Bình Nhi nhoẻn miệng cười nhưng Mạn Quân nào thấy được. Thâm tâm cô rất rõ tất cả đều là màn kịch do Mạn Quân dựng nên. Ngoài cửa nãy giờ làm gì có Đàm cô nương nào. Tiếng một con muỗi bay cũng không có. Tai Bình Nhi vốn rất thính đấy thôi. Khi nãy loáng thoáng thấy Mạn Quân nhét vào tay Thịnh Dật một mẫu giấy, hẳn trong ấy chứa nội dung vở kịch. Xem ra anh không phải người đơn giản, hành động rất cẩn thận, nghi ngờ nhưng cư xử với cô hoàn toàn bình thường. Nhưng nếu bảo Mạn Quân không để bụng là hoàn toàn không phải. Bằng chứng là suốt từ lúc đấu cờ đến giờ, anh không ngừng công kích cô bằng cách hỏi về gia đình Đàm Đô thống đấy thôi.

    "Giờ ngài đã biết hết mọi chuyện. Tôi không muốn làm phiền ngài. Xin cáo từ."

    "Khoan đã!" Anh vội đứng dậy theo." Hôm nay cô liều mạng để gặp ta, có phải có gì muốn nói?"

    "Điều ta muốn nói đã sớm bị ngài lật tẩy rồi đấy."

    "Có thật là chỉ có như vậy không? Lục cô nương, chúng ta có quen biết nhau từ trước không? Ta thấy cô có gì đó rất quen."

    Bình Nhi bước đi một hồi, nghe câu nói ấy chợt sững lại.

    "Không. Hôm qua là lần đầu chúng ta gặp nhau." Cô nói rồi một nước đi thẳng.

    Anh hướng mắt trông theo bóng hình người con gái đang dần khuất ở lối rẽ, ánh nhìn suy tư. Được một lúc, anh cất tiếng gọi theo.

    "Khi nào rảnh cứ đến phủ ta chơi nhé!"

    Nghe thấy anh, cô ngoảnh đầu lại nhìn, cúi đầu chào e lệ, chẳng nói gì thêm. Mạn Quân vẫn thế, vẫn dõi theo cô, miệng khẽ thốt hai từ: "Mai gặp."

    Bình Nhi đi dọc theo con đường mòn nhỏ, dẫn đến bờ suối gần đó mà rửa mặt, uống chút nước. Cô ngẩn gương mặt ướt đẫm nhìn đất trời Đại Việt đang độ vào thu. Cơn gió lạnh thốc vào những giọt nước đang chảy trên đôi gò má đào, vỡ vụn như giọt lệ băng. Bình Nhi vốn không muốn trở về nơi ấy nhưng cô biết ý của hắn là gì. Để bảo toàn tính mạng cho Mạn Quân một lần nữa, Bình Nhi buộc phải đến đó.

    “Bà đã về.” Đám tì nữ xếp thành hai hàng dọc răm rắp cúi chào trước sảnh chính khi hay tin cô về.

    Bình nhi chẳng nói chẳng rằng, lạnh lùng bước chân vào Mộc gia, đi thẳng vào chính đường tìm người. Hàm quản gia vội vội vàng vàng lẽo đẽo theo như canh chừng cô, nụ cười luôn nở trên gương mặt già cỗi. Lão cười nói.

    “Bẩm bà, ông đang ở vườn sau chờ bà.”

    Bình Nhi ngẩng cao đầu, quay sang nhìn lão, nửa gần gũi, nửa xa cách nhưng cũng chẳng nói gì.

    Đã lâu không trở về đây, cảnh vật chẳng thay đổi mấy.

    “Ông đặc biệt căn dặn không được sửa đổi thứ gì trong phủ, sợ bà lạc đường đấy ạ!”

    “Ta đâu phải trẻ con. Ông đừng dùng Đọc tâm thuật nữa, ta thấy rất khó chịu.”

    “Thưa vâng.”

    Lão lại cười. Lão luôn như thế. Ngày đầu tiên gặp lão, lão cũng dành cho cô một nụ cười như thế.

    Đúng như lão nói, cảnh vật toàn bộ phủ này đều không đổi gì cả. Cây đào do đích thân cô trồng vẫn nở thơm ngát dù đang mùa thu. Ô... còn trên mặt nước kia không phải là những chiếc đèn hoa đăng cô dành được trong cuộc thi đố chữ đêm Trung Thu trên đất nhà Đường xưa sao? Còn kia, chẳng phải là chiếc áo choàng cô đích thân thêu tặng người đó sao?

    Sao ngày xưa cô lại thêu tặng hắn nhỉ?

    Hoa viên Mộc gia có một cái động lớn, cửa động rộng mấy chục mét, vô cùng sâu, người bình thường không thể vào được trừ phi phá vỡ được kết giới mà Mộc Kha giăng sẵn. Mộc Kha cô nhắc đến ở đây, chính là con đại mãng xà đang nằm cuộn mình trước mặt cô kia.

    Hàm quản gia chắp hai tay, cúi chào cô và Mộc Kha rồi cáo lui. Một mình trong động, lại đối diện với con mãng xà lớn thế này, trông Bình Nhi mới nhỏ bé làm sao.

    Mộc Kha khẽ cuộn mình. Tia nắng yếu ớt từ bên ngoài hắt vào lớp vảy trên da hắn, óng ánh như khoác trên mình bộ kim cương giáp chói loà. Hắn chuyển mình như con quay, lát sau mới ló đầu lên nhìn cô bằng đôi mắt rắn to vàng. Chiếc lưỡi ướt át không ngừng chuyển động.

    Người thường nếu bắt gặp cảnh tượng này, ắt không khỏi khiếp sợ mà ướt quần, có khi vỡ tim chết luôn tức khắc ấy chứ.

    “Cáo con, cuối cùng nàng cũng trở về rồi. Ta đợi nàng mãi.”

    Giọng hắn vang vọng trong động tối.

    Cáo con cáo con, cô nghe cách gọi này đến phát ngán rồi. Đã bao nhiêu năm trôi qua, cô đâu còn là cáo con của hắn nữa.

    “Mộc Kha, ngươi chớ quên, ta vốn không còn là thê tử của ngươi nữa, không còn là chủ của Mộc gia. Mau bảo người hầu kẻ hạ nhà ngươi sửa cách xưng hô với ta đi. Từ cái ngày ngươi phản bội ta, tình nghĩa giữa ta và ngươi đã chấm dứt, xin ngươi nhớ cho.”

    Mộc Kha cựa mình, đôi mắt hơi cụp xuống. Từng câu từng chữ Bình Nhi vừa nói như nhát dao cứa vào tim hắn, đúng là năm xưa hắn có lỗi với nàng, bù đắp bao nhiêu cho đủ?

    “Nàng hãy tránh xa Mạn Quân ra. Ta biết hắn có ơn với nàng nhưng ta không muốn nàng gặp nguy hiểm.”

    “Vậy sao? Thế năm xưa kẻ nào là người truy cùng đuổi tận, đòi lấy mạng ta, còn chặt mất đuôi của ta đấy?”

    Bình Nhi nhếch môi cười. Năm xưa cô thật quá ngây ngốc, đem hết niềm tin cả tình yêu trao cho hắn. Vì hắn mà cô bị đuổi khỏi Vạn Yêu Sơn, vĩnh viễn mất đi quê hương. Mà ngờ đâu chỉ trong một đêm, gia tộc vừa ban chiếu lệnh, hắn đã đòi lấy mạng cô, còn ngủ với ả đàn bà khác, để ả ta chà đạp cô trong nhục nhã. Trận chiến năm ấy đã khiến chân nguyên của cô vơi đi một nửa, còn bị liệt đi một chân. May nhờ lão thần vốn là tinh anh rừng trúc thương tình giúp đỡ, cho cô ở lại miếu, còn chăm sóc vết thương cho cô nên Bình Nhi sớm hồi phục. Ba trăm năm chăm chỉ tu hành, Bình Nhi gần như hồi phục trở lại, có điều cái chân bị què năm xưa trở nên yếu hơn. Đó hẳn cũng là lí do góp phần khiến Bình Nhi té lên té xuống mãi.

    Câu chuyện tình cay đắng giữa cửu vĩ hồ núi Vạn Yêu và Cao thiếu gia của tộc săn yêu quái đã được viết thành sách, lưu truyền rộng rãi trong giới quỷ thần. Chẳng biết nhờ cách nào mà nhân gian vẫn truyền tai nhau câu chuyện này. Chỉ khác tên nhân vật chính đã được thay đổi, nhiều tình tiết thêm mắm dặm muối khiến Bình Nhi choáng váng. Nếu cô nhớ không lầm thì lão thần trúc kia cũng có một cuốn thì phải. Hôm nào lão vắng nhà, cô phải len lén đốt nó đi mới được.

    “Ta biết, giờ ta có nói gì nàng cũng không tin. Ta thừa nhận mình là kẻ khốn kiếp nhất trên đời. Cáo con, ta gọi nàng đến đây chỉ để nói với nàng một điều rằng đừng đến gần Mạn Quân nữa. Gia tộc ta đang nhúng tay vào chuyện này, ta không muốn nàng bị liên luỵ.”

    Bình Nhi càng nghe hắn nói càng thấy tức cười. Lại là cái gia tộc đáng hận đó. Gì mà đại diện chính nghĩa, trừ yêu diệt ma. Rốt cuộc chỉ là lũ thợ săn thấp hèn, chuyên truy lùng những yêu linh vô tội, rút cốt luyện đan chứ tốt đẹp gì. Chưa kể gia tộc nhà hắn lại là bán yêu, tính ra cũng mang một nửa dòng máu yêu quái, thế mà lại nhẫn tâm nhuốm máu đồng loại. Bình Nhi vô cùng hối hận, tự hỏi tại sao khi xưa có thể yêu một kẻ như hắn.

    Mộc Kha gồng cả thân mình to lớn dài cả trăm thước lại, ánh sáng loé lên, hắn trở về hình hài con người thường thấy. Toàn thân không được lớp vải nào che phủ, bắp cơ nổi lồ lộ trên tay và chân cùng thân hình săn chắc thấp thoáng dưới ánh nắng nhạt nhoà. Cơ ngực hắn phập phồng liên hồi khi đứng trước Bình Nhi, lồng ngực như vỡ toang khi chìm sâu vào đôi mắt nhuốm màu căm hận của nàng. Nếu giờ đây trái tim chiến thắng lí trí, hắn sẽ không ngại ngần ôm chầm lấy người con gái trước mặt và kể hết nỗi lòng hắn giấu diếm suốt ba trăm năm qua. Hắn thật vô cùng hối hận khi năm xưa đã vụt mất nàng nhưng hắn không phản bội nàng, thật sự hắn vẫn còn rất yêu, rất yêu nàng. Giá như thời gian trôi ngược trở lại hay điều kì diệu nào đó xảy ra khiến mọi kí ức đau khổ giữa cả hai tan biến, hắn thề sẽ không bao giờ đánh mất tình yêu này một lần nào nữa, không bao giờ.

    Nhưng sự thật thì hắn đã không làm thế. Hắn trần truồng đứng trước mặt Bình Nhi, ném cho cô ánh nhìn lạnh lùng mà cay đắng. Rồi hắn nở nụ cười đáng ghét thường thấy. Đúng rồi, chính là nụ cười này, nụ cười trước khi hắn rút dao đâm vào tim Bình Nhi và cắt đi chiếc đuôi của cô. Nước từ khoé mắt cô chảy ra còn trái tim hắn thì rỉ máu.

    Mộc Kha khoác chiếc áo choàng vắt sẵn bên ngoài rồi ngoảnh lại hỏi Bình Nhi một câu.

    “Nếu giờ ta nói Đinh Mạn Quân chính là Dực Thánh Vương, em trai vua Thuận Thiên, kẻ sẽ làm phản sau này. Nàng có tin không?”
     
  6. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 5
    Lúa

    [​IMG]

    Hoa đào Mộc phủ đã không còn rơi nữa.

    Kẻ nhẫn tâm chém đứt thân đào vẫn ngoảnh mặt với nó. Lời hẹn thề bên cây cứ thế cũng ra đi.

    Mấy hôm rày, Bình Nhi vẫn thường xuyên ghé Đinh phủ tìm Mạn Quân, nói là tìm bạn tâm giao gì đó. Mạn Quân vốn là người rộng lượng, lại có thiện cảm với cô, tất nhiên là nhiệt liệt đón tiếp.

    Cô ra vào Đinh phủ rất thoải mái vì thầy Mạn Quân chẳng mấy khi có nhà, đi suốt từ sáng đến khuya, có điều vẫn phải lén lút ít nhiều vì người trong phủ nhìn ngó. Chưa kể, ở Đinh phủ cô nghe được rất nhiều chuyện về thầy Mạn Quân. Hầu như chẳng mấy ai thấy mặt ông thường xuyên vì ông ấy đi suốt từ sáng đến tối muộn. Chưa kể, thỉnh thoảng họ vẫn thường xuyên đón tiếp khách ra vào Đinh phủ vào nửa đêm từ cổng sau. Những người này hành tung bí ẩn, dường như là chỗ thân thiết với thầy Mạn Quân.

    Mạn Quân cũng biết chuyện này nhưng có vẻ không để tâm lắm. Suốt ngày cứ thấy Mạn Quân đọc sách, đi dạo và chơi với con nít, trong đó cô ấn tượng nhất với thằng nhóc Kiều Bồng, suốt ngày tìm cách chọc tức cô. Lũ trẻ gần phủ hình như rất quý Mạn Quân, đa phần đều là bé trai, con gái chỉ khoảng một hai đứa. Quen Mạn Quân một thời gian, Bình Nhi phát hiện Mạn Quân có rất nhiều tài. Mạn Quân không chỉ thông hiểu đại lược văn võ mà lục nghệ : lễ, nhạc, ngự, xạ, thư, số không môn gì là không tinh thông, am tường. Mười lăm tuổi mà được như thế quả là đáng quý!

    Tất nhiên Mạn Quân không hỏi tuổi cô, có điều cứ liên tục đòi thấy mặt cô nhưng cô nhất quyết từ chối. Mấy lần như vậy, anh vẫn không bỏ cuộc, mấy lần âm thầm tìm cách giật lấy chiếc mặt nạ nhưng không qua nỗi thân thủ của cô. Nhiều lần cũng tính từ bỏ nhưng chẳng hiểu sao, cô gái kì lạ kia cứ đến tìm anh suốt. Vốn dĩ nên nghi ngờ nhưng chẳng hiểu vì cớ gì, anh lại cảm thấy mình có thể tin tưởng cô hết lòng.

    Mạn Quân sang nhà Thịnh Dật xem xét ruộng lúa, phụ mẫu Thịnh Dật vừa thấy Mạn Quân từ tít đầu ngõ đã niềm nở chạy đến, mời Mạn Quân và cô vào nhà uống nước, nghỉ ngơi. Nghe đâu Mạn Quân đã hỗ trợ họ ích nhiều, thuế má bên địa chủ cũng được giải quyết xong, vụ mùa tới nhà họ chỉ việc ngồi xơi nước, đợi vụ tiếp theo thôi.

    Dĩ nhiên Mạn Quân chưa tốt đến mức cho không ai thứ gì, đổi lại anh ra một điều kiện. Được sự chấp thuận của thầy u, Thịnh Dật chính thức bước chân vào Đinh phủ, học tập, rèn luyện cùng đám nhóc được Mạn Quân lựa chọn. Mạn Quân nói với cô rằng sẽ rèn luyện chúng trở thành những binh sĩ tài giỏi nhất triều Lý.

    Không lẽ Mạn Quân tính nối tiếp con đường của thầy mình, trở thành Viên ngoại lang đời thứ hai?

    “Thế còn cô, muốn gia nhập đội quân tinh nhuệ tương lai không nào?” Mạn Quân nhìn cô cười.

    Rồi đôi mày Mạn Quân nhíu lại. Suốt một tháng qua, Mạn Quân chẳng biết dung mạo Bình Nhi ra sao, đã thế còn phải đoán tâm ý đối phương thông qua chiếc mặt nạ hình búp bê trắng toát kia, thật là như mò kim đáy biển. Lâu lâu còn bị hù cho giật mình nếu lỡ cô có xuất hiện bất thình lình, Mạn Quân nhịn đã đủ lâu rồi.

    Mạn Quân nghe người trong phủ bảo dung nhan Bình Nhi rất xấu, xấu đến mức ma chê quỷ hờn. Mạn Quân nghĩ cũng không đến nỗi đó. Lần đầu gặp Bình Nhi là lúc cô đeo mạng che mặt, Mạn Quân phải mất một lúc lâu mới giữ được mình bình tĩnh khi chìm sâu vào đôi mắt cô. Cả cái lúc cô ngẩn ngơ ngắm những tầng mây lững lờ trôi, Mạn Quân cứ ngỡ đó là một đôi mắt thiên thanh cơ chứ.

    Có ai yêu một người mà chỉ nhìn qua đôi mắt không? Mạn Quân e mình đang mắc trường hợp như thế.

    Cũng có thể sau lớp mặt nạ hay chiếc mang che mặt kia là một gương mặt đầy sẹo hoặc bị rỗ như lời người trong phủ nói, anh vẫn không tài nào dứt được những suy nghĩ về cô. Có những đêm nằm trằn trọc, mắt thau láu nhìn lên trần nhà, anh cứ trông thấy cô suốt không thôi, kể cả lúc nhắm hay mở mắt. Cũng phân vân lắm nhưng rồi anh nghĩ, mặc kệ gương mặt cô thế nào, đẹp nghiêng nước nghiêng thành cũng được mà xấu hơn cả Dạ Xoa cũng không sao, Mạn Quân chỉ biết được một điều là mình yêu người con gái ấy.

    Vụ ruộng lúa nhà Thịnh Dật trông coi đồng loạt chết tạm thời đã xác định được nguyên nhân. Trong đó , Bình Nhi đóng vai trò không nhỏ nhưng nhất quyết không chịu nhận mà đẩy hết công trạng cho Mạn Quân. Mạn Quân cũng hiểu, nữ nhi có tài giỏi đến đâu cũng không được mọi người chấp nhận. Một cô gái như Bình Nhi, suốt ngày tung tăng cùng Mạn Quân đến chỗ này chỗ nọ hẳn chịu nhiều lời ra tiếng vào. Mạn Quân tuy nói nhưng Bình Nhi đều bỏ ngoài tai, Mạn Quân vì thế cũng trở nên khó xử nhưng cũng vì vậy mà mến mộ cô hơn.

    Bình Nhi theo Mạn Quân trở về Đinh phủ. Mạn Quân rất hào hứng, kéo cô chạy một mạch vào thư phòng tra hỏi.

    Chả là Bình Nhi từng dặn Mạn Quân bảo cha mẹ Thịnh Dật rằng ruộng lúa của họ bị chết do thời tiết quá nóng, giống lúa họ được phát kém chất lượng hơn những nhà khác nhiều, dù sao vấn đề cũng được giải quyết, khuyên họ không nên quá lo lắng.

    “Thế sao lúc đó cô còn nói nhà họ kị phong thuỷ gì đó, ảnh hưởng đến nông nghiệp? Có phải cô còn che giấu chuyện gì khác?” Mạn Quân hiếu kì hỏi.

    Bình Nhi bảo Mạn Quân đoán rất đúng. Theo lời thầy Thịnh Dật nói thì gia đình họ chuyển đến chưa được bao lâu, mượn cớ này là hợp nhất. Việc lúa đồng loạt chết bất ngờ tồn tại rất nhiều điểm khả nghi, các nhà khác lúa vẫn rất tốt, khả năng cao do có người bỏ độc hãm hại. Nhà họ trồng lúa lâu năm, giải thích qua loa vẫn sẽ không khỏi nghi ngờ, muốn họ bớt lo lắng, chi bằng mượn phong thuỷ làm bia, con người trước giờ vẫn luôn tin vào tâm linh mà.

    “Cô nhanh trí lắm! Còn nữa, sao cô lại tin chắc lúa ở đó chết là do bị nhiễm độc?”

    Cái này… Bình Nhi cười hì hì, không biết giải thích sao với Mạn Quân. Bình Nhi đoán được việc này tất cả đều nhờ cái mũi tinh tường của cô. Mùi thuốc độc vẫn còn phảng phất trên bề mặt nước hồ, dù hơi lẫn với mùi phân bón nhưng cơ bản vẫn phân biệt được. Hơn nữa, chướng khí ở khu vực ấy quá nặng, hẳn chuyện này có liên quan ít nhiều đến giới quỷ thần.

    Nhưng những chuyện này đâu thể kể Mạn Quân nghe được, cô đành phải bịa chuyện.

    “Tôi là tình cờ tìm được một mảnh giấy còn sót trong ruộng nên đoán bừa ấy mà.”

    Mạn Quân à lên một cái như đã hiểu. Tuy rằng, lời nói của Bình Nhi vẫn còn sơ hở nhưng anh không chất vấn lại. Trước khi đi cùng Bình Nhi đến đó, Mạn Quân đã cho người điều tra, lục soát nhưng chẳng tìm được manh mối gì cả. Gia đình Thịnh Dật đã cho thiêu rụi toàn bộ số lúa hư hại nên vụ việc đi vào bế tắc.

    Mạn Quân cảm thấy con người Bình Nhi thật kì lạ, càng lúc càng khiến Mạn Quân tò mò hơn. Rốt cuộc cô ấy là ai? Gia trang cô ở đâu? Dung mạo cô thế nào? Tại sao luôn đeo mặt nạ? Bình Nhi có thật xấu xí như lời đồn không? Tại sao cô không sợ những lời đàm tiếu? Tại sao lại tin tưởng Mạn Quân như vậy? Ở cạnh người đàn ông nào, cô cũng đều thân mật như thế sao?

    Bên nhau càng lâu, Mạn Quân càng muốn biết rõ về người con gái bí ẩn này.

    Mạn Quân đặt hai tay lên bàn, chống cằm nhìn cô.

    “Bình Nhi. Ta hỏi cô một câu, rốt cuộc cô nghĩ ta ngu hay ta ngốc đây?”

    “Cả hai đều không phải.”

    “Ta hỏi cô thêm một câu nữa. Tại sao cô lại đeo mặt nạ?”

    “Vì dung mạo của tôi không được đẹp.”

    “Không sao. Ta muốn xem.”

    "Không được đâu ạ! Nếu ngài thấy không thoải mái, tôi có thể đổi sang dùng mạng."

    Mạn Quân gật đầu mỉm cười, không giấu nỗi sự thất vọng trong đáy mắt.

    Trước và cả sau này, thứ duy nhất người đàn ông ấy yêu chỉ là nhan sắc của nàng mà thôi. Nàng biết tại sao mấy trăm năm qua hắn đều không yên ổn không? Đều là vì nhan sắc của nàng!

    Không đúng! Những gì Mộc Kha nói đều không phải sự thật. Cô không thể điều khiển số mệnh con người. Kính Dực suốt mấy kiếp đều hưởng dương không lý nào đo dung mạo của cô. Điều này thật vô lý, vô lý quá!

    Biết thế nhưng lòng cô vẫn không nguôi ngoai. Tại sao những gì Mộc Kha nói cứ ảnh hưởng đến cô nhiều như vậy?

    Bình Nhi vẫn còn nhớ ngày hôm đó. Tiết trời man mát dễ chịu. Những cánh hoa đào mân mê xoay vòng trong điệu múa cuồng phong trước khi thân gỗ trăm tuổi kia ngã rạp mình xuống đất. Ấy là cây hoa đào mà cô đích thân trồng, được Sơn thần núi Tản Viên tặng chúc mừng ngày thành hôn của cô và Mộc Kha, bốn mùa đều ra hoa. Cái cây ấy được trồng nên bởi tình yêu cô dành cho hắn, tình hết rồi, cô nghĩ tốt nhất nên xoá bỏ hết tất cả.

    Cô biết Mộc Kha nói dối nhưng lời nói dối của hắn luôn thật thế kia. Ánh mắt đó, giọng nói đó, có gì hiện rõ ra là hắn đang nói dối đâu kia chứ. Nhưng với Bình Nhi, cho dù là nói thật, chỉ cần là lời phát ra từ miệng hắn, tất thảy đều là dối trá.

    Dực Thánh Vương, kẻ phản bội. Đáp lại câu nói ấy chỉ văng vẳng bên tai một lời chào tạm biệt.

    “Lục cô nương, cô có nghe ta nói không?”

    “Ơ…”

    Tâm trí Bình Nhi từ Mộc phủ vội vàng trở lại.

    Mạn Quân gấp gọn những trang giấy ghi chép vụ lúa chết của nhà Thịnh Dật lại, bỏ vào túi áo, dự định chốc nữa sẽ sai người mang tới nha môn để điều tra tường tận nguyên nhân vụ việc và truy bắt tội phạm nếu những gì Bình Nhi phán đoán là đúng. Mang danh là con trai Viên thị lang, tất cả những gì Mạn Quân có thể làm chỉ có như vậy. Thân phận của Mạn Quân hiện giờ không cho phép Mạn Quân nhúng tay quá nhiều vào những chuyện này. Nếu để thầy Mạn Quân biết được, không biết phản ứng của ông sẽ thế nào.

    Mạn Quân cho gọi gia nhân trong phủ đến và đưa cho cậu ta xấp giấy trên tay, bảo cậu ta thực hiện đúng như lời mình nói.

    Chẳng mấy chốc trời đã ráng chiều.

    Mạn Quân và cô đi dạo trong vườn. Tia nắng chiều chiếu qua tán cây, lấp ló đậu trên chiếc mặt nạ của Bình Nhi, sáng lấp lánh. Thi thoảng, Mạn Quân lén cúi nhìn cô gái nhỏ nhắn bên cạnh, lòng bỗng trở nên rộn ràng.

    Chẳng ai nói với ai câu nào.

    Được một lúc thì mây đen từ đâu bất ngờ kéo tới. Cả trang viên đều được tưới mát, tưới ướt cặp nam nữ đang lẫn thẫn đi dạo. Cơn mưa khiến họ ướt hết nhưng vô tình lại góp phần phá tan bầu không khí im lặng khó chịu ban nãy.

    Họ kéo nhau vào trú mưa. Mạn Quân tự hỏi không biết mình có nghe nhầm không, hình như Mạn Quân vừa nghe thấy tiếng cười của cô sau lớp mặt nạ.

    “Ngài xem, lũ chim cũng trú mưa giống chúng ta kìa. Trông ngon lành quá!”

    Vừa dứt lời, Bình Nhi nóng bừng khắp người, cơ thể không cử động nỗi. Dù cách một lớp mặt nạ, cô vẫn có thể cảm nhận rõ đôi môi mềm mại và hơi thở dồn dập của Mạn Quân.

    Mạn Quân vừa từ tốn đặt trên trán cô một nụ hôn thật khẽ.

    Cảnh tượng ấy nhìn vào thì khá lãng mạn. Cần chi phong hoa tuyết nguyệt. Một cơn mưa ngang qua cũng đủ làm nên chuyện rồi.

    Trong khi đó, ở bức tường phía Nam phủ, có một người lại lấy đó làm buồn bực. Đôi mắt phù quang của hắn ánh lên đáng sợ như loài thú dữ sắp nuốt chửng con mồi. Lòng đố kị và ghen tuông bùng lên như ngọn lửa, thiêu đốt tâm can, làm bốc hơi những hạt mưa vô tình rơi xuống.

    Mộc Kha chầm chậm rút mũi tên đeo sau lưng, căng dây, nhắm thẳng vào đôi nam nữ đang trú dưới hiên kia. Buông nhẹ những ngón tay, một mũi tên lập tức lao vụt đi, phá vỡ những giọt nước chặn đường, mặc sức bay đến đích.

    Có tiếng người la lên, không rõ là nam hay nữ. Bầu trời không thôi rơi lệ, tiếp tục giăng mưa phủ kín vạn vật khiến khung cảnh trắng xoá như một sớm sương giăng đầy trên đỉnh núi Vạn Yêu.

    “Cậu! Cậu không sao chứ?” Gia nhân trong phủ cầm dù chạy đến.

    Mạn Quân kéo Bình Nhi từ từ đứng dậy. Vì để né mũi tên mà cả hai đã phải chấp nhận ngã ra ngoài mưa. Mạn Quân thở phào nhẹ nhõm khi nghe cô bảo mình không sao.

    Người gia nhân ban nãy vội đưa dù cho Mạn Quân.

    “Bẩm cậu, ghi chép vụ lúa chết của nhà họ Quách trên đường giao đến lộ đã bị cướp hết rồi ạ! Con, con…” Cậu ta cúi đầu nó, vẻ mặt hết sức lo sợ.

    Tin tức đến quá bất ngờ. Cậu ta vừa đi được một chút đã xảy ra chuyện rồi sao?

    Mạn Quân quay đầu về phía mũi tên, lập tức ra hiệu cho người trong phủ truy bắt kẻ đột nhập ban nãy.

    Bấy giờ Bình Nhi mới để ý, trong tất cả các phủ ở Đại Việt, duy nhất một mình Đinh phủ là có cả tá lính canh thế này. Không lẽ đúng như những gì Mộc Kha nói, Mạn Quân thật chất chính là Dực Thánh Vương. Nhưng ngay từ đầu, Mạn Quân chẳng hề nhắc đến chuyện này, người trong phủ lẫn ngoài phủ đều gọi Mạn Quân là Đinh công tử. Đằng sau hẳn còn che dấu nhiều sự tình.

    Không được. Nhất định phải bình tĩnh, từ từ tìm hiểu. Vội vàng sẽ làm hỏng chuyện. Nghĩ đến đây, Bình Nhi hít một hơi thật sâu, chẳng hề chú ý cạnh bên đang có người nhìn mình chằm chằm.

    “Có thật là cô không sao đó chứ? Nãy giờ ta thấy cô cứ đơ người ra mãi, vẫn còn sợ hãi à?” Mạn Quân nhìn cô bằng đôi mắt lo lắng.

    Bình Nhi mỉm cười với Mạn Quân, khẽ lắc đầu. Sau đó, cô tiến đến chiếc cột găm mũi tên bắn trật khi nãy, rút ra quan sát tỉ mẩn.

    Tên được chạm khắc vô cùng tinh xảo. Thân tên đen tuyền, bên trên chạm hình một con bạch xà. Mũi tên được đúc bằng bạc nguyên chất, quanh đầu mũi còn phảng phất mùi thuốc độc.

    Quả không ngoài dự đoán của Bình Nhi, đây là tên bắt yêu của Cao tộc. Thân tên khắc hình Bạch Xà chứng tỏ kẻ vừa động thủ có vai vế không nhỏ trong dòng tộc. Quanh lộ này, kẻ dùng tên này còn ai khác ngoài Mộc Kha, cháu đích tôn của Cao Hoàng, kẻ đáng lẽ thừa kế ngôi vị đứng đầu Cao tộc.

    “Đinh công tử, giờ tôi có việc bận, phải đi gấp. Hôm khác lại tới, cáo từ.”

    Nói rồi, Bình Nhi bước vội ra cổng. Lập tức, Mạn Quân cho gọi Nguyễn Khánh, sai hắn bí mật bám theo bảo vệ cô. Kì lạ thay, hắn vừa theo cô vào một con ngõ cụt, thoắt cái Bình Nhi bỗng mất tích. Nguyễn Khánh tức tốc về phủ, đem chuyện báo lại cho Mạn Quân. Nhận được tin, lòng Mạn Quân như lửa đốt, không biết cô đã xảy ra chuyện gì rồi.

    Trời bắt đầu tối.

    “Không biết cậu nghĩ sao. Khánh thấy Lục cô nương này có gì đó rất là kì lạ.”

    Hắn nói cô không giống nữ nhi thường tình chút nào. Dung mạo không rõ, gia thế bí ẩn mà hành tung cũng đáng ngờ. Ai đời nữ nhi không chịu ở nhà phụng dưỡng cha mẹ, lại ngày ngày sang gặp nam nhân, kẻ trong không nói mà người ngoài không khỏi chướng mắt, lời ra tiếng vào cho rằng cô mất danh tiết. Đành rằng Khánh đã từng nghe Mạn Quân khen cô thông minh tài sắc nhưng xét về công dung ngôn hạnh, tam tòng tứ đức chẳng có điểm nào coi được.

    Mạn Quân thấy lời Khánh nói chỉ một nửa là có lí. Không hiểu sao lại thấy khó chịu trong lòng. Công bằng thì Khánh nói không có gì là không phải. Có điều người đang được nhắc đến đây chính là Bình Nhi, người Mạn Quân thầm thương trộm nhớ, bất bình thay người mình yêu cũng chẳng có gì là sai.

    Khánh vừa dứt lời, Mạn Quân lập tức đính chính, nói bây giờ đã là thời đại gì, sao có thể áp đặt nhiều lễ nghi nho giáo lên người nữ nhi như vậy. Dù nam hay nữ thì kẻ có tài đều nên được trọng dụng. Nếu người đời cứ tiếp tục có suy nghĩ như Khánh thì thử hỏi khi nhà Hán đô hộ nước ta một nghìn năm, ai là người đã anh dũng đứng lên lãnh đạo kháng chiến chống kẻ thù phương Bắc, chẳng phải là Hai Bà Trưng sao? Hình ảnh Bà Triệu cưỡi voi xông trận đánh Ngô không ai không nhớ, không ai không phục. Nhà Lý ta có thể có thêm một tài nữ há chẳng phải là chuyện đáng mừng sao?

    Mạn Quân vừa dứt câu, từ đâu bỗng vọng lại tiếng cười sang sảng, liên tục khen Mạn Quân nói rất hay và chí lí. Vừa trông thấy người đàn ông nọ, Mạn Quân có chút bất ngờ, vội tiến đến vái chào, thân mật gọi người đó là "chú".

    Theo dấu Bình Nhi, hiện giờ cô đang trên đường đến Mộc phủ. Con đường dẫn đến phủ từng bao năm đi lại đã mòn mà giờ lại chẳng tìm thấy, thay vào đó chỉ còn mảnh đất trơ trọi. Vừa xuất hiện chốc đã biến mất. Gây thêm hoạ rồi lại trốn mất tăm.

    Bình Nhi nắm lấy mũi tên thật chặt, mạnh đến nỗi khi xoè lòng bàn tay, thân tên đã hoá gỗ vụn.

    Cô tức tốc đi vào rừng tìm kiếm nhưng chẳng tìm thấy gì liên quan đến Mộc phủ.

    “Cứu tôi với!”

    Loáng thoáng đâu đó có tiếng kêu cứu của vị cô nương nào, sau đó là tiếng rượt đuổi, la gào, nghe qua vô cùng nguy cấp. Mùi máu tanh theo gió thoảng đưa qua mũi cô. Sát khí từ đâu kéo đến ngùn ngụt.

    Bình Nhi vội ngước lên trời, vật gì đó không rõ vừa bay qua, như tiếng đập cánh của loài chim, rồi có tiếng rơi nặng trịch. Những chiếc lông vũ xanh thẫm bay bay trước mắt cô, nhẹ tênh, tựa những mảnh kí ức bị ai đó đánh rơi.

    Đến khi nhìn kĩ lại, Bình Nhi mới phát giác người vừa kêu cứu ban nãy chính là con chim này đây, hay nói chính xác hơn là cô gái có đôi cánh chim. Cô nằm thoi thóp trên đống lá khô, toàn thân đầy máu, đôi cánh tả tơi trông hết sức đáng thương, sợ hãi nhìn Bình Nhi bằng đôi mắt khẩn khoản.

    “Cô nương, xin hãy giúp tôi… Có kẻ đang muốn giết tôi.” Cô gái cất tiếng nói.

    Kẻ vừa được nhắc đến đã đuổi kịp đến nơi. Hắn không ngần ngại ném thẳng con dao trên tay về phía Bình Nhi.

    Vừa xoay đầu lại, Bình Nhi biết mình khó mà né kịp. Cô nhắm mắt đón nhận mũi dao đang lao tới trước mặt mình.

    Ngay thời khắc ngàn cân treo sợi tóc ấy, đám lá khô từ dưới đất bỗng bay ào lên, bao trùm xung quanh Bình Nhi.

    Con dao bị chệch hướng sang một bên. Chiếc mặt nạ búp bê rơi xuống.

    Hai người biến mất như làn khói.

    Mở mắt ra, cô đã thấy mình ở trong một căn phòng vừa rộng vừa đẹp. Đồ vật bài trí bắt mắt, đều là đồ bằng đồng. Hoa văn trên đó đa số đều được chạm khắc hình chim Lạc, người dân lao động, cá… Nhìn phong cách điêu khắc cũng biết đã có trước đây rất lâu rồi. Tuy vậy, tất cả chúng đều mới vô cùng, không khỏi làm Bình Nhi xao động, cầm lấy một chiếc lược bằng ngà voi lên xem.

    Chợt như nhớ ra điều gì đó, cô đặt vội chiếc lược xuống ngó qua ngó lại tìm cô gái bị thương lúc nãy. Không lẽ khi dịch chuyển đã đánh rơi cô ấy rồi sao?

    Nghĩ rồi, Bình Nhi liền chạy ra cửa, định bụng sẽ trở lại khu rừng ban nãy. Bước được mấy bước, cô liền ngẩn người khi thấy bóng hình một người đàn ông cao lớn đi ngược sáng tiến đến chỗ mình.

    Thân người cao to, vai rộng ngực săn. Đầu đội mũ đính lông vũ trắng, khoác trên mình bộ áo dài bình dị, tuy vậy vẫn đĩnh đạc oai phong. Người ấy nở nụ cười tươi tắn với cô, sau đó tiện tay cốc đầu cô một cái.

    “A… Sao lại đánh em? Anh đừng ỷ mình là vua núi này thì muốn làm gì thì làm nhá!” Bình Nhi hậm hực.

    “Cho em chừa cái tội lo chuyện bao đồng. Em có biết tên vừa rồi nguy hiểm thế nào không hả?”

    “Em không biết nên mới dây vào. Em biết thế nào anh cũng xuất hiện.”

    “Tính toán ghê nhỉ? Em chỉ biết làm nũng trước mặt anh. Nếu lúc đó anh không đến kịp, có phải lại tốn mất một cái đuôi rồi không? Cái Nhi, rốt cuộc em bao nhiêu tuổi rồi hả?”

    Người đàn ông nọ véo má cô lắc qua lắc lại, thái độ nửa cưng nựng, nửa tức tối.

    “Đau…”

    Bình Nhi hậm hực rồi cũng bỏ qua. Cô bỏ tay anh xuống rồi hỏi thăm cô gái ban nãy. Cô gái đó may được cứu chữa kịp thời nên đã qua cơn nguy kịch nhưng đôi cánh bị thương khá nặng, lông đã bị vặt gần như trụi nên khó mà bay lại bình thường được.

    Cô nương ấy vẫn còn bất tỉnh nên danh tính tạm thời không nhắc đến.

    “Trông đôi cánh có lẽ là người của Vũ tộc. Anh đã cho người đến đó báo tin rồi, nếu đúng sẽ mau chóng gửi trả cô nương ấy về.”

    “Anh chăm sóc người ta thêm mấy ngày không được sao? Cô nương ấy có vẻ bị thương nặng.”

    “Chính vì lí do đó nên ta mới phải nhanh tìm gia đình cô ấy. Hơn nữa…”

    Người đối diện cúi xuống ghé ta nói nhỏ với cô.

    “Phu nhân nhà ta nổi tiếng ghen tuông mà…”

    Bình Nhi chết cười khi nghe anh bồi thêm câu: “Biết thế ngày xưa ta nhường Thuỷ Tinh cho rồi.”

    Đúng thật là mới nhắc Tào Tháo Tào Tháo đến. Một lính canh chạy từ ngoài vào bẩm báo có bà tới.

    Nghe tin, Bình Nhi vội vã bước ra cửa hành lễ.

    Người phụ nữ nọ vừa trông thấy cô liền hết sức vui mừng.

    Hai chị em quấn quít lấy nhau, mừng mừng tủi tủi. Người phụ nữ đang nhắc đến ở đây chính là Lạc Hoa, thê tử của Sơn Thần Vĩnh Phúc. Câu chuyện Sơn Tinh Thuỷ Tinh tranh nhau đoá hoa – con gái vua Hùng đã lan truyền khắp hang cùng ngõ hẻm nước Việt cả đó đến nay. Mãi đến giờ mỗi khi mưa bão kéo đến, dân chúng lại truyền tai nhau Thuỷ Tinh vì muốn cướp Mị Nương nên hô mưa gọi gió đến đấu với Sơn Tinh.

    Không biết cô được nghe kể đã bao nhiêu lần, chỉ biết là lỗ tai đã nhàm luôn rồi. Bên cạnh truyện “Sơn Tinh Thuỷ Tinh” vang tiếng một thời thì câu chuyện về hồ ly họ Lục thành hôn với cháu đích tôn Cao tộc mấy đời làm nghề bắt yêu gần đây cũng vang danh không kém, thậm chí còn lấn át làn sóng Sơn Tinh Thuỷ Tinh mùa mưa bão. Câu chuyện được cho là hết sức cay đắng, cảm động về một mối tình đầy bi ai, trắc trở khiến bao trái tim thiếu nữ ngậm ngùi được lan truyền với tốc độ chóng mặt.

    Chàng vì gia tộc nên đã nhẫn tâm ra tay với nàng. Nàng đã khóc. Chàng cũng tự tử theo. Ông trời vì quá cảm động cho đôi nam nữ nên đã làm mưa làm gió suốt mấy tháng liền.

    Buồn cười!

    Ngẫm nghĩ lại, câu chuyện này có phần nào đó giống với “Trọng Thuỷ Mị Châu”, duy chỉ không có chi tiết vì chồng phản thầy hay bức áo lông ngỗng thôi. Dù sao thì cả hai truyện đều chẳng mang kết thúc tốt đẹp gì cho cam. Còn với Bình Nhi và Mị Châu, hạnh phúc của họ sao mà xa vời.

    “Có phải nãy giờ Vĩnh Phúc nói xấu chị với em không?” Lạc Hoa mỉm cười hỏi Bình Nhi khi cả hai đi dạo dọc hành lang Sơn trang.

    Bình Nhi lập tức từ chối, khéo léo bao biện nói anh Phúc không bao giờ chê bai phu nhân nhà mình, trái lại còn rất thương yêu, khen Lạc Hoa còn không hết lấy đâu ra những lời đàm tiếu. Lạc Hoa bật cười, bảo cô Vĩnh Phúc đời nào dám nói xấu cô, còn bảo Bình Nhi khờ, Vĩnh Phúc không yêu Lạc Hoa còn có thể yêu ai. Nếu Vĩnh Phúc dám lén phén vụng trộm, Lạc Hoa bảo cuộc đời huynh ấy sau này sẽ là nắm tro tàn.

    “Ý chị có phải nếu anh Phúc mèo mã gà đồng, chị sẽ…”

    “Đúng vậy. Chị nhất định sẽ làm chàng hối hận vì đã vụt mất chị. Cái Nhi, em không nghĩ chị sẽ giết chồng mình vì chàng lăng nhăng chứ.”

    Bình Nhi ngập ngừng gật đầu. Lạc Hoa lại cười hỏi Bình Nhi có biết vợ chồng họ đã sống với nhau bao nhiêu năm rồi không. Nam nhi đa thê tứ thiếp là chuyện hết sức bình thường nhưng từ khi lấy Lạc Hoa, Vĩnh Phúc chẳng đoái hoài gì đến nữ nhân khác. Từ thời Hùng Vương thứ mười tám đến giờ đã là năm Thuận Thiên thứ 4 rồi. Họ bên nhau lâu đến thế theo lẽ thường đã có thể chán nhau, cũng đã hơi muộn khi muốn nạp thêm thiếp cho Vĩnh Phúc như chàng bảo không muốn thế, cả đời này sẽ chỉ yêu mình Lạc Hoa thôi. Biết chồng yêu mình nhiều vậy, Lạc Hoa bảo cô cảm kích và yêu chồng mình còn không hết nói gì đến ghen tuông hay làm chuyện sai quấy.

    “Cái Nhi, chị rất lấy làm tiếc khi nghe chuyện của em. Giá chị biết tin ấy sớm hơn. Mộc Kha…”

    “Được rồi, chị không cần nói nữa. Chuyện đã qua em không muốn nhớ đến, cứ để nó trôi đi. Hơn nữa em đã tìm được Kính Dực rồi.”

    “Em đã tìm được ba hồn bảy phách của Kính Dực rồi sao?”

    Bình Nhi bảo không phải ba hồn bảy phách. Vốn dĩ Bình Nhi nghĩ Kính Dực năm đó hy sinh vì cô, rõ ràng chính mắt nhìn thấy anh ấy thân xác tiêu tan, hồn phách lạc lối. Bỏ mất bao năm đi tìm lại phát hiện Kính Dực đã đầu thai làm con nhà nông dân. Nhưng tiếc thay, vừa sinh ra đã mất. Bình Nhi vì thế cũng tốn bao nhiêu nước mắt. Kính Dực kiếp ấy chết trẻ nên được đầu thai làm người ngay, đã thế còn là một gia đình giàu có, mang thân phận một bé gái với cái tên hết sức xinh đẹp: Cát Tường. Ngờ đâu, bệnh dịch năm ấy đã cướp đi sinh mạng bao nhiêu người dân vô tội, trong đó có Cát Tường, khi ấy chỉ mới bảy tuổi.

    Sau đó không màng gian khổ, Bình Nhi với sự trợ giúp của một bằng hữu dưới âm phủ đã tìm được Kính Dực ở kiếp thứ ba. Vì lo sợ kiếp này sẽ lại giống kiếp trước, cô cải trang thành đạo sĩ, đến gia đình Kính Dực kiếp này bói một quẻ bảo con trai nhà họ mang số hưởng dương, bảo họ hành sự theo quẻ bói, tích đức làm việc thiện, có thể sẽ giúp con họ kéo dài mệnh thọ. Gia đình họ nghe theo ngay, sống hết sức lương thiện, siêng năng giúp đỡ mọi người. Họ đặt tên con là Vạn Thọ theo lời Bình Nhi vì cái tên ít nhiều cũng ảnh hưởng đến số kiếp con người. Trong suốt quá trình lớn lên của Vạn Thọ, Bình Nhi đều âm thầm theo dõi, giúp đỡ chứ tuyệt đối không đường đường chính chính làm quen với Vạn Thọ. Cô còn vui hơn nữa khi Vạn Thọ càng lớn càng thông minh, ham đọc sách, am hiểu văn võ, binh lược.

    Thấm thoát đã mười năm trôi qua, vị bằng hữu dưới âm phủ lén báo cô biết một tin mấy ngày nữa bọn cướp sẽ kéo đến và giết cả nhà Vạn Thọ để trả mối thù kiếp trước. Khi ấy, Bình Nhi đang dự tiệc cùng các chị em ở Thanh Khâu. Dù đã tức tốc cưỡi mây trở về nhưng vẫn không kịp cứu phụ mẫu Vạn Thọ, chỉ mỗi Vạn Thọ còn sống nhờ thầy Vạn Thọ đã kịp giấu em dưới giếng nước.

    Ngay đêm hôm đó, Bình Nhi ôm Vạn Thọ gửi đến chùa Minh Đăng. Vạn Thọ được trụ trì thu nạp và dạy dỗ, rồi trở thành chú tiểu ở đó. Từ ngày chứng kiến u thầy mình bị sát hại, Vạn Thọ lúc nào cũng thẫn thờ, từng thề sẽ trả thù. Đôi mắt trong trẻo ngày nào giờ nhuốm màu u tối. Nụ cười trong veo ngày nào giờ đã mất hút theo làn sương đêm hôm ấy. Bình Nhi cuối cùng cũng phá lệ, hôm nào cũng đến cho Vạn Thọ đồ chơi, mang cho cậu toàn món ngon, vật lạ. Nhưng cậu rất lạnh lùng với Bình Nhi dù trong lòng rất rõ cô chính là ân nhân cứu mạng mình.

    Tuy bị hất hủi nhưng Bình Nhi vẫn rất kiên trì, cuối cùng cũng có thể khiến cậu mở lòng, dẹp yên chuyện trả thù và chuyên tâm tu hành.

    “Oan oan tương báo đến khi nào.”

    Vận nạn của Vạn Thọ lại đến. Năm mười ba tuổi, trên đường gánh củi không may trượt chân ngã từ trên núi xuống. Bình Nhi đã vận chân nguyên của mình cứu Vạn Thọ, may sao, Diêm Vương vẫn chưa chốt sổ của Vạn Thọ. Cậu sống tiếp được vài năm, đến tuổi trưởng thành thì lại gặp chuyện chẳng lành. Năm đó, cả làng hứng chịu đợt lũ kinh hoàng, phá vỡ hầu hết đê quanh đó, mọi thứ bị cuốn trôi hết thảy. Vạn Thọ vì cứu người, thân xác cậu cũng theo dòng nước mà trôi ra biển lớn.

    Khi ấy, Bình Nhi đang làm gì? Cô đang bận trốn chạy Mộc Kha. Chỉ hận hắn lại đến tìm cô vào lúc ấy. Cô chỉ hận mình không chịu buông bỏ chấp niệm. Nếu không có lẽ đã có thể cứu được Vạn Thọ.

    Hy sinh cứu người như vậy, ông trời quả không phụ lòng người. Kiếp này Kính Dực được đầu thai làm con nhà quyền quý, mệnh thọ tuy chẳng rõ nhưng Bình Nhi cũng thấy an ủi phần nào.

    “Vì chuyện này mà em tuyệt tình tuyệt nghĩa với Thuỷ Tinh? Em đừng làm vậy, tất cả đều do số mệnh. Thuỷ Tinh cũng chỉ thực hiện đúng nghĩa vụ thôi.”

    Bình Nhi giữ mình im lặng. Cô thật không muốn nhắc đến chuyện này. Cô biết đó là nghĩa vụ của anh ấy, đó là vận mệnh không thể tránh khỏi. Nói cô tuyệt tình tuyệt nghĩa với Thuỷ Tinh có hơi quá, chỉ là không thể đối diện.Cô không trách anh ấy, không trách ai, chỉ trách mình đã quá lơ là, đã quá yêu, quá hận, trách mình suốt đời chỉ biết trốn chạy mà chẳng dám đối đầu. Cô giam mình trên núi mấy năm qua là vì lẽ đó. Chơi trốn tìm mãi cô cũng mệt mỏi rồi.

    Trời cũng gần tối, Bình Nhi nghĩ không nên ở lại lâu nên đành cáo từ. Trước khi đi, cô còn nhờ Lạc Hoa bảo Vĩnh Phúc giúp mình điều tra chuyện lúa chết hàng loạt. Bình Nhi nghĩ có liên quan đến yêu giới vì yêu khí trên mảnh đất đó khá nặng. Lạc Hoa bảo gần đây các lộ cũng xảy ra nhiều vụ tương tự, hơn nữa đã lan ra các châu. Vĩnh Phúc đã nhúng tay vào từ lâu rồi, còn bảo Bình Nhi yên tâm.

    Về đến nơi thì trời đã tối mịt tối mùng. Chẳng hiểu vì sao, cổng kết giới lại mở ở tận phía núi đâu đâu. Trên đường cưỡi mây trở về, gặp các vị thiêng liêng đang mở tiệc, Bình Nhi hứng chí xông vào góp vui. Cô uống đến bảy vò rượu, say ngoắc cần câu mới chịu ngừng, không quên hẹn họ bữa sau gặp mặt uống tiếp.

    Do quá chén, không đủ phép thuật, Bình Nhi rơi phịch xuống chỗ nào chẳng rõ, chỉ biết là rất êm. Tới khi mở mắt đã thấy mình ở trong nhà lao. Đứng ngoài song sắt là một người đàn ông lạ hoắc. Ông ta mặc quan phục, hài lòng nhìn Bình Nhi rồi cất tiếng nói.

    “Chà chà, ta làm quan huyện bao năm, lần đầu thấy phạm nhân tự mò đến nhà lao mà ngủ đó. Thế nào, đã tỉnh rượu chưa?”

    Đầu Bình Nhi đau như búa bổ. Hình như hôm qua cô uống hơi quá thì phải. Cô nhíu mày nhìn ông ta, đang không hiểu chuyện gì xảy ra thì bất ngờ có hai người lính ập vào, lôi cô ra sảnh lớn. Sau một hồi nghe dàn lính hai bên ê a, tận mắt nhìn thấy người đàn ông khi nãy đội mũ quan ngồi trên ghế cao cùng người dân xung quanh bu đến ở ngoài, Bình Nhi mới rõ tình cảnh của mình.

    “Phạm nhân Lục thị. Theo điều tra ban đầu cho thấy, ngươi chính là chủ mưu trong vụ hạ độc làm lúa chết hàng loạt ở các lộ và phủ. Nhận hay không nhận?”
     
  7. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 6
    Chuyện xưa tích cũ (1)

    [​IMG]

    Sau khi bị bức cung, Bình Nhi lại bị hất trở vào phòng giam.

    Khói sương mờ ảo, không khí ẩm thấp lại lẫn với mùi phân và nước tiểu. Nếu là một cô nương liễu yếu đào tơ, con nhà danh giá hẳn sẽ là chuyện muôn trùng khổ sở. Còn Bình Nhi đã quen rồi.

    Ngồi trên đống rơm khô lạnh lẽo, cái quá khứ chẳng mấy huy hoàng lại lùa về trong cô.

    Mất thầy mất u. Anh em li tán. Khi ấy Bình Nhi vẫn còn bé dại, ngày ngày chỉ biết khóc trong khe đá, tinh thần hoảng loạn lại ốm yếu vô cùng. U cô đã bảo cô núp ở trong này. Bà ấy nói mình sẽ trở lại. Bà ấy hứa sẽ không bỏ rơi cô.

    Mùa xuân năm ấy, trong tiết thanh minh ngời ngời ấy. Bình Nhi mới nhận ra một sự thật phũ phàng rằng mình thật sự trở thành cô nhi rồi. Chẳng ai trở lại hết. Nếu đã không làm được sao lại còn hứa chứ? Tại sao?

    Bình Nhi suýt chút nữa chết trong khe đá, vì đói khát và tuyệt vọng. May thay, cô đã được cứu bởi một tiều phu tình cờ ngang qua, nghe được tiếng kêu cứu của cô. Sau khi cùng vài người đàn ông nữa ra sức phá vách đá đưa cô ra ngoài, họ bỗng la thét và đòi giết cô.

    Trông cô chẳng khác nào đứa trẻ tám, chín tuổi, vận trên người bộ đồ nâu cũ sờn rách. Chiếc quần khai mùi nước tiểu, lâu ngày thấm vào da thịt làm người cô nổi ghẻ. Tay chân đôi chỗ lỡ loét vì lũ chim ngày ngày chực chờ đợi cô chết quá lâu đã xỉa mỏ vào mổ mấy phát. Trông Bình Nhi lúc này, nói không quá, hệt như đống giẻ rách thum thủm, khai khai. Chỉ khác là, miếng giẻ rách ấy lại có đuôi.

    “Nó là yêu quái, giết nó đi!” Đám người la lên, đưa tay chỉ trỏ chiếc đuôi của cô.

    “Chặt đuôi nó, chặt đuôi nó mới chết được!”

    Thế là đám đông tản nhau ra, để người đàn ông vạm vỡ nhất tiến lại gần cô. Ông ta vung rìu. Ánh sáng phán chiếu từ chiếc rìu làm loé mắt cô.

    Thế là hết thật rồi. Từ nay cô có thể đoàn tụ được với gia đình rồi. Cha, mẹ, anh hai… Nếu mọi người đã không trở lại thì Bình Nhi tự đi tìm mọi người vậy.

    Cô co người nhắm chặt mắt, chờ đợi âm thanh chết chóc.

    Mùi máu tươi bốc lên nồng nặc. Nhưng Bình Nhi chẳng bị gì cả. Chỉ một hai khắc sau khi cô mở mắt, đập vào mắt cô là cảnh tưởng kinh hoàng. Những người vây xung quanh cô khi nãy đã chết hết sạch. Tay chân cô, thân thể cô giờ đang tắm mình trong bể máu. Cách cô năm bước chân xuất hiện một người đàn ông đội nón lá, vận áo vạt chéo, trắng từ đầu tới chân. Nhanh như cắt, hắn dùng tay cắt cổ người đàn ông đang hấp hối trên đất, máu tươi phọt ra, làm đầy cái bát hắn đặt sẵn.

    “Uống đi.” Hắn kề chén máu tươi vào miệng cô, giọng nói lạnh lùng nhưng êm ái.

    Bình Nhi cắn răng thở khò khè trên đất, quyết không hé môi.

    Thật đáng kinh tởm! Những người vừa nãy tuy có ý giết cô nhưng cô không muốn giết họ. Huống hồ, bản thân cô cũng đang muốn chết. Tại sao? Tại sao hắn lại giết bọn họ? Hắn là ai?

    Sự kiên nhẫn của hắn có giới hạn. Không đợi cô kịp phản kháng, hắn một tay bóp miệng cô, một tay rót chén máu tươi vừa chắt vào. Mùi máu tanh xông đến tận óc khiến cô nôn thốc nôn tháo, máu sặc vào tận mũi rồi chảy ra ngoài. Cũng nhanh như lúc hắn ép cô uống, hắn liền đánh cô bất tỉnh.

    Theo như lời tên sát nhân kia nói, cô đã ngất suốt ba tháng liền. Bước sang tháng sáu rồi chứ ít gì.

    Bình Nhi mở mắt. Tứ chi của cô bị buộc chặt vào bốn sợi dây xích căng giữa không trung. Cô không biết đó là nơi nào nhưng lạnh không tả nỗi.

    Chuyện gì đã xảy ra vậy? Một đám người bị giết dã man. Kẻ lạ mặt đội nón lá. Hắn giết họ. Hắn cứu cô. Hắn là ai? Còn ở đây là đâu?

    “Thằng nhóc tỉnh rồi. Đại ca, thằng… thằng nhóc tỉnh rồi.” Một người đàn ông nhỏ thỏ từ ngoài động bước vào. Thấy cô mở mắt nhìn mình chằm chằm, hắn run người bỏ chạy, vừa té vừa la.

    Sau đó, cô được một đám đàn ông mặt mũi bặm trợn tháo xích thả xuống. Kẻ đứng giữa, cô đoán chắc là tên cầm đầu, vác đao trên vai ngồi chồm hổm xuống hỏi cô gì đó. Khi ấy đầu óc không được tỉnh táo lắm, nghe chẳng rõ nên cô chẳng buồn trả lời, bị hắn vả cho mấy bạt suýt nữa là điếc.

    “Cái thằng chó chết này, ngươi giết bao nhiêu anh em của tao, mà giờ còn giả ngu hả?”

    “Vậy anh muốn nó phải nói gì?”

    Giọng nói quen thuộc vang lên đâu đó trong đám người vây kín cô. Một thanh niên dong dõng cao, vận áo vạt chéo trắng toát, nom như một thư sinh bước ra từ trong đám đông. Hắn cúi nhìn cô, mỉm cười rất chi là dịu dàng rồi bế cô đứng dậy.

    "Bọn người đó dù sao cũng là nội gián cái vào quân ta. Tình nghĩa gì mà phải tiếc mạng bọn chúng?"

    Người đàn ông đứng đầu thoáng bối rối rồi lại mau chóng viện cớ.

    "Một đám đàn ông khoẻ mạnh lại bị một đứa bé giết hại! Hoang đường! Hoang đường!"

    "Cũng không nên vì thế mà kiếm cớ đánh đập trẻ con. Em sẽ chịu trách nhiệm." Mộc Kha kiên quyết nói, ánh mắt từ tốn.

    “Được lắm! Anh nói hay lắm. Đã mang con yêu quái này về đây thì tự mà chăm sóc nó. Đừng để một ngày nào đó, A Cay ta lại xé nó vứt cho chó gặm.”

    Tên đầu sỏ tức giận bỏ đi mà chẳng làm gì được. Lũ lâu la kia len lén nhìn cô, cũng chẳng dám ở lại, lũ lượt kéo nhau bỏ đi hết.

    “Được rồi, giờ thì không sao nữa rồi! Đừng sợ, có anh đây rồi. Từ giờ, em tên A Tí, là con trai, nhớ chưa?” Hắn ôm cô vào lòng, nhẹ nhàng vỗ vỗ đầu.

    Quanh người hắn phảng phất hương hoa mộc. Dễ chịu làm sao. Trên người mẹ cô cũng có mùi này. Bà từng làm túi thơm lấy từ cây hoa mộc. Một cho bà và một cho cô.

    Cái người tên Mộc Kha kia chăm sóc cô rất chu đáo. Ngày ngày bưng cháo đút cô ăn. Tự tay hái thuốc, sắc thuốc cho cô uống. Có lần cô tình cờ nghe được Mộc Kha nói chuyện với một người trong nhóm rằng vì cô mà Mộc Kha dù vướng phải phản đối của nhiều người vẫn bất chấp dựng cho cô căn nhà lá này để cô dưỡng thương.

    “Vài ngày nữa chúng ta sẽ xuất phát đến Cửu Chân. Anh làm gì thì làm, đừng làm ảnh hưởng đến hoạt động của nghĩa quân. Tính tình A Cay nóng nảy, thôi thì cứ nhường hắn đi. Nhé!”

    A Thó, một trong số những người đáng tin cậy trong nghĩa quân và là người thân cận với Mộc Kha nhất khuyên nhủ.

    Sau khi người kia đi, Mộc Kha ngồi xuống chỗ cũ, tiếp tục bỏ thảo dược vừa hái vào cối đá, giã lấy giã để.

    “Tại sao lại cứu em?” Cô nằm bất động trên giường.

    Từ lúc tỉnh lại đến nay, tay chân cô chẳng thể cử động được, dù là một cử động nhỏ nhất. Mộc Kha không nói nhưng cô cũng hiểu, mình tàn phế thật rồi. Cô không biết nguyên nhân tại sao nhưng loáng thoáng nghe Mộc Kha nói là cột sống chấn thương nghiêm trọng, may là chưa chết.

    “Đó không phải điều mà con nít nên nói đâu.” Mộc Kha chăm chú giã thuốc, chẳng thèm liếc cô một cái.

    “Vậy con nít phải nói thế nào?”

    “Chẳng thế nào cả. Nghe lời anh, vậy là đủ.” Hắn ngưng dập chày vài khắc rồi lại giã tiếp.

    “Lúc ở trên núi, em đã thấy anh giết người, rất nhiều người. Trong thời gian ngắn mà lại giết được nhiều người như vậy. Anh... anh cũng là yêu quái?” Cô lại nói tiếp, mắt thau láu nhìn trần nhà, giọng nói như sắp khóc.

    "Anh không giết người. Thứ anh giết… là yêu quái.” Mộc Kha xoay mặt về phía cô. "Những người đưa muội ra khỏi khe núi không phải người. Bọn chúng chỉ đóng kịch thôi."

    "Em, em cũng là yêu quái!” Cô nuốt nước bọt, dứt khoác buông lời. "Sao anh không giết em? Anh giết yêu quái có nghĩa là anh là thợ săn yêu đúng không? Anh là người của Cao tộc? Thầy và u em, cả anh hai đều chết cả rồi! Trả đây! Trả người nhà cho em! Em ghét anh! Em ghét đám thợ săn các người!"

    Nằm trên phảng, Bình Nhi mếu máo khóc, mặt đỏ gay, cảm thấy mình bất lực và vô dụng đến nhường nào, tay chân còn không cử động nỗi. Nỗi đau cùng cực này, làm sao cô chịu cho thấu chứ? Một mình cô, trên thế gian chỉ còn lại mình cô. Cô không muốn sống nữa!

    Mộc Kha lập tức có phản ứng. Hắn dẹp chày cối sang một bên và đứng dậy. Dường như hắn đang suy nghĩ gì đó. Hắn không biết giỗ con nít, không biết làm sao để cô ngừng khóc. Sau một hồi lặng thinh, cuối con dốc có tiếng bước chân vọng lại, chứng tỏ có người đang tìm hắn. Hắn liền quay sang cô, ra hiệu cho cô im lặng, nét mặt nghiệm trọng.

    Cho đến khi tiếng bước chân mỗi lúc một gần, tiếng khóc cũng ngừng hẳn.

    "A Kha, tôi nghe có tiếng trẻ con khóc. Không sao cả chứ?" Một giọng đàn ông vang lên.

    "Không! Anh cũng biết tình trạng thằng bé bây giờ mà." Mộc Kha nói, chốc chốc thở dài. "Biết mình tàn phế, ai mà không đau đớn kia chứ."

    "Tôi nghĩ là người khác giết đám nội gián. Một đứa trẻ... sao có thể... đã thế lại còn bị..." Người đàn ông chợt ngắt lời, đưa mắt nhìn vào trong căn nhà lụp xụp.

    Lát sau, có tiếng bước chân bỏ đi. Tiếng giã thuốc lại vang lên đều đều, xen lẫn có âm thanh đáp lại.

    "Anh không phải người của Cao tộc. Anh chỉ là một người bình thường, hết lòng vì Trưng Vương, vì dân chúng bách Việt. Nên đừng có khóc nữa đấy."

    Đêm đó, Bình Nhi chẳng tài nào chợp mắt được. Cả ngày nằm thẳng, khó chịu đến chết mất. Dù thi thoảng Mộc Kha có giúp cô trở mình bên này bên nọ nhưng khi hắn đi rồi, đâu lại hoàn đó.

    Hơn cả nửa tháng trời, Mộc Kha luôn túc trực bên cô, chăm sóc cô, nhiều khi quan sát hắn, cô lại nhớ đến anh trai Trung Kiên của mình, rồi nhớ thầy và u. Tủi thân lắm nhưng cô không dám khóc. Cái người lần trước đến đây khi nghe tiếng cô khóc đã nghi ngờ cô là con gái. Hơn nữa, con trai không ai mít ướt như vậy. Nghĩ đến đấy, Bình Nhi lại dằn lòng.

    Trong nửa tháng ấy, cô nhận ra Mộc Kha là người quen, đã từng giúp hắn một lần, vì vậy hắn mới tốn nhiều công sức cho cô như vậy. Cũng nhờ đó mà cô bớt đề phòng với hắn, xem hắn là người tốt.

    Không phụ lòng cô, hắn đúng thật đối xử với cô rất tốt.

    Thi thoảng, từ doanh trại chính về, Mộc Kha hay bế cô đi chơi cho đỡ cô đơn, hay ra suối hoặc hái trái rừng. Cô không đi lại được nên nhiều khi cô nghĩ hắn cũng vất vả. Có khi nửa đêm nghĩa quân phải âm thầm di chuyển từ đường bằng lên đèo dốc, hắn cũng không từ gian khổ mà vác cô theo.

    Chợt, Bình Nhi thoang thoáng nghe được Mộc Kha đang bàn chuyện với ai đó ngoài kia, nghe có vẻ là chuyện hệ trọng. Tai cô có thể nghe được rất xa nhưng so với khoảng cách Mộc Kha đứng cộng với việc bị ốm liệt giường, việc nghe được toàn bộ nội dung là điều không thể.

    “Anh Kha, liệu em có thể đi đứng được như trước không? Em sợ lắm!"

    Cô vội cất giọng khi trông thấy hắn.

    "Anh sẽ cố hết sức."

    Hắn ôn tồn đáp, vội lấy cái áo choàng vắt bên cửa sổ mà khoác vào, đoạn nhìn sang cô.

    “Anh có nhờ A Thó đến trông em. Anh đi một chút, sẽ về sớm thôi. Nhớ dặn hắn lấy thuốc cho em uống, sợ đầu óc mơ màng lại quên mất.” Mộc Kha vội vàng lấy bộ trang phục nâu sờn cùng những trang bị cần dùng, đặc biệt là cung tên.

    Có lẽ chuyện hắn phải làm không phải ở đây.

    Bầu không khí thoáng chút ngập ngừng. Đây không phải lần đầu tiên Mộc Kha bỏ đi vào đêm hôm khuya khoắc thế này. Hắn thoáng nhìn cô, ánh nhìn có chút mong chờ rồi cũng buông xuôi. Khi hắn xách tay nải chuẩn bị bỏ đi, Bình Nhi vội nói với theo. Câu nói mà với hắn có thể sẽ sưởi ấm hắn suốt đêm hôm lạnh lẽo này.

    "Anh Kha nhớ về sớm đấy!"

    Cô thức trắng đêm đợi hắn trở về. Mặt trời đã lên đến đỉnh đầu nhưng cô vẫn chưa nghe thấy tiếng bước chân quen thuộc. Mọi chuyện có vẻ không tốt lắm khi đoán thấy hành động của A Thó có chút bất thường. Cô thấy A Thó đứng ngồi không yên, vội viết vài dòng thư gửi đi.

    Cô ghét cảm giác chờ đợi. Nhỡ đâu hắn cũng như u cô, nói rồi không trở về nữa?

    Bình Nhi cố cử động chân tay. Tứ chi cô đều quấn vải trắng. Có lẽ Mộc Kha đang cố hết sức để cứu cô thoát khỏi cảnh tàn tật này.

    Mùi thuốc nồng quá!

    Nghe A Thó huyên thuyên bảo ban đầu vốn rất thuận lợi. Chẳng ngờ đâu giặc đổi đường vận chuyển, làm bọn họ chờ đến gần sáng vẫn không cướp được số hàng tiếp tế kia. Trong lúc mọi người đang nháo nhào thì Mộc Kha đã giải quyết vấn đề rất nhanh gọn. Hắn vừa đi thăm dò chưa được nửa canh, trở về liền có thể chỉ rõ địa điểm giặc sẽ nghỉ ngơi và tiếp tục đi ở đâu. Lộ trình của bọn chúng lẽ ra vẫn như lúc đầu nếu không may gặp sự cố đá lỡ nên đành thay đổi hướng đi. Công lao lần này, Mộc Kha góp công không nhỏ.

    "Anh Thó! Anh Kha đã về đến chưa?"

    “Rồi. Đang ở chỗ thầy thuốc. Hắn cứu một người trong đoàn tránh được tên bay, bị thương nhẹ. Đệ đừng lo lắng.”

    Tuy lương thực tiếp tế được cướp thành công, đám người A Cay cầm đầu vẫn không thể ăn mừng cho đến khi có tin chính thức báo đến: Hai Bà Trưng đã chiếm được toàn bộ Giao Chỉ, theo kế hoạch cũ, nghĩa quân sẽ tiếp tục tiến đến Cửu Chân.

    Tiếng la vang lên không ngớt. Bọn họ tổ chức tiệc ngay lúc đó để ăn mừng chiến thắng.

    "A Tí, anh về rồi. Em uống thuốc chưa đấy?" Từ ngoài, Mộc Kha bước vào, tay băng bó, không mặc áo mà chỉ khoác ngoài.

    "Rồi ạ! Em nghe nói anh bị thương?"

    "Ừm. Ngoài da thôi. Sao giờ vẫn chưa ngủ? Đang đợi anh à?"

    "Vâng. Anh khoẻ mạnh em yên tâm rồi. Lần sau anh đừng để bị thương nữa đấy."

    "Ừm." Hắn cười.

    Sáng sớm hôm sau, Bình Nhi vừa he hé mắt đón bình minh, đã thấy căn nhà lá cháy rụi, còn bản thân đang nằm trong vòng tay Mộc Kha. Hắn cẩn thận khoác áo choàng cho cô, vứt bó đuốc vào bụi rậm rồi xách tay nải theo đoàn quân lên đường. Số ngựa mang theo bận vận chuyển hàng mới cướp được nên hầu như ai cũng phải đi bộ, ngay cả A Cay.

    Đoàn người cứ thế di chuyển ròng rã suốt nửa tháng, không biết bao giờ mới đến nơi.

    Đường đi gập ghềnh, toàn đá sắc nhọn. Để tránh bị giặc phát hiện nên Mộc Kha cố tình chọn đường hiểm trở hơn. Có vài người vì giẫm trúng đá mà chân chảy luôn cả máu, băng bó qua loa lại phải cắn răng đi tiếp, bằng không sẽ ảnh hưởng đến tiến độ, chưa kể còn có thể bị địch dòm ngó.

    “Chừng nào mới tới nơi hả anh?” Cô nghiêng đầu áp má vào lưng Mộc Kha, khe khẽ buông lời, giọng nói vẫn còn ngái ngủ.

    “Sắp rồi. Sáng giờ A Tí chưa ăn gì, chắc đói rồi phải không? Chốc nữa đến khe suối nghỉ chân, anh tìm thức ăn cho.”

    “Thôi khỏi. Em có đi đứng gì đâu mà mệt. Chỉ khổ thân anh! Phải vác theo cả em. Mà anh Kha này!”

    "Hửm?"

    "Sao chúng ta cứ phải đánh nhau với người Hán? Biết bao nhiêu người chết? Có gì hay ho đâu? Sao không như trước kia, hoà thuận mà chung sống?"

    "Có thật là hoà thuận không?"

    Mộc Kha hỏi ngược lại cô, thấy cô im lặng bèn nói tiếp.

    "Anh hỏi em, giả sử em thích ăn hồng, có người tới cướp hồng của em, đưa đào cho em bắt em phải ăn đào, phải thích đào. Em có chịu không?"

    Bình Nhi lập tức lắc đầu, nói cô không thích ăn đào, hơn nữa càng không thích người khác lấy đồ của mình.

    "Đấy! Việc chúng ta đang làm cũng tương tự thế. Cái gì của mình là của mình, phải dành lại cho bằng được. Dù có thua cũng vẫn mãn nguyện, vì đã làm hết sức mình. Không có gì hối tiếc cả. Huống hồ, em ở trong rừng sâu núi cao, chắc không biết cảnh lầm than của người Âu Lạc. Khổ lắm em à!"

    Những lời Mộc Kha nói khiến tâm trí cô sáng ra. Trước giờ chưa từng nghe u, thầy hay anh cô nhắc đến chuyện chính sự. Vậy là cô định bụng sau này phải đeo bám Mộc Kha dài dài để học hỏi thêm.

    "Vả lại, anh không cần biết trước kia em thế nào? Giờ đã theo bọn anh thì là người Âu Lạc, là người một nhà cả. Cho nên, đừng ngại gì cả, A Tí nhé!"

    Cô có cảm tưởng như hắn đang cười khi nói câu đó. Trái tim cô cảm thấy ấm áp kì lạ, hai tay càng siết chặt hắn hơn, càng thêm tin yêu hắn hơn.

    Nghĩa quân đi được một đoạn nữa, gần ra khỏi rừng chợt có tiếng ngựa từ xa đang lao vun vút đến. May nhờ cô thính tai phát giác giúp hắn. Mộc Kha đổ rạp người xuống đất, lắng tai nghe thật kĩ. Không phải một con mà là cả một binh đoàn. Là ai mà trong lúc này có thể dẫn theo nhiều ngựa đến thế chứ?

    “Có chuyện gì thế Mộc Kha?” A Thó lo lắng hỏi khi thấy Mộc Kha dừng bước, vẻ mặt đăm chiêu.

    “Bảo A Cay nói mọi người đứng lại.”.

    Nghe Thó báo tin, A Cay từ phía đầu đoàn nhanh chóng chạy đến chỗ Mộc Kha, hỏi hắn có gì bất thường sao? Bình Nhi cũng như Mộc Kha, nghe được đoạn đường phía trước có rất nhiều ngựa đang kéo đến, hơn nữa lại với tốc độ rất nhanh.

    “Phía trước có một toán quân đang đến đây, số lượng không nhiều lắm, với tốc độ hiện nay thì chưa đầy nửa canh giờ nữa sẽ đến chỗ chúng ta. Với tình hình hiện nay, vẫn chưa biết được là bạn hay thù, cẩn thận vẫn tốt nhất.”

    Nói rồi, theo lời Mộc Kha, toàn bộ đoàn vận chuyển đều ngừng lại. Với tốc độ nhanh nhất có thể, ai nấy mau chóng tháo hết chiến lợi phẩm trên lưng ngựa, ném vào lùm cây và nguỵ trang qua loa. Thấy mọi người ai cũng tất bật, Bình Nhi vì thế cũng chộn rộn theo. Cô cũng hồi hộp không khác gì bọn họ. Mồ hôi lạnh toát hết cả. Mộc Kha vội trấn an cô rằng không sao đâu, hắn nhất định sẽ bảo vệ cô nên khuyên cô đừng lo lắng. Tuy vậy Bình Nhi vẫn chẳng thể nhẹ lòng. Cô cũng như mọi người xung quanh, chầm chậm hít thở ẩn núp dưới chân đồi, quan sát sự tình.

    Đúng như Mộc Kha dự đoán, tiếng vó ngựa ngày một kéo gần, tốc độ di chuyển không thua gì tên bay sấm chớp.

    Là ai mà lại vội vã đến vậy? Khả năng xuất hiện của nghĩa quân ở đây là rất thấp vì theo thông tin ban đầu nhận được thì toàn bộ binh, ngựa đều đã theo Trưng Vương tiến tới Cửu Chân từ đêm hôm qua rồi.

    Giờ đây, tất cả thành viên trong đoàn của A Cay đều có chung một hy vọng duy nhất rằng đó chỉ là một đoàn ngựa hoang đi qua thôi. Nhưng ở cái đất này đào đâu ra lắm ngựa đến thế, voi thì còn có lý. Chì e là đám người Hán.

    Tiếng vó ngựa giờ đã rất gần. Toán quân bí ẩn kia đều đồng loạt dừng lại ngay đoạn đường đoàn A Cay vừa đi qua lúc nãy. Bóng cây, bụi rặm che chắn hết, cộng thêm vị trí ẩn nấp quá thấp so với vị thế ngồi ngựa nên khó mà nhìn rõ ai với ai.

    “Dạ bẩm Trưng Vương, chúng tôi tìm thấy được số hàng hoá bị cướp của bọn nhà Hán. Nhưng chẳng tìm thấy ai.”

    “Mau cho người lục soát xung quanh, bọn họ chưa thể đi xa được đâu.” Người con gái được gọi là Trưng Nhị cất tiếng nói.

    Những người trong đoàn A Cay đều hướng ánh nhìn về phía Mộc Kha. Nếu là Trưng Vương thì chắc chắn ở bên phe ta rồi. Có điều, giờ vẫn chưa kết luận được điều gì vì hầu hết những người ở đây đã bao giờ được diện kiến hai vị nữ anh hùng này đâu.

    “A Thó, giúp tôi trông A Tí.” Nói rồi, Mộc Kha liền phóng tít lên cây.

    Tiếng di chuyển sột soạt làm đám lính đi cùng vị nữ tướng nọ đề phòng. Thế nhưng chẳng ai kịp phản ứng khi mũi tên được bắn từ tay Mộc Kha cứ ung dung lao về phía người con gái ngồi trên ngựa kia. Dù bị bất ngờ nhưng cô ấy cũng kịp né được. Cô chắc chắn sẽ không để yên cho kẻ có ý đồ ám thích mình vừa nãy. Nhưng khi thấy Mộc Kha phóng từ trên cây xuống, những suy nghĩ ấy hoàn toàn bay biến.

    “Trưng Nhị, vẫn khoẻ chứ?” Hắn cười niềm nở, bước nhịp nhàng đến chỗ cô.

    Đám lính xung quanh đồng loạt chỉ mũi giáo về phía hắn, không chút e sợ.

    “Ta là hôn phu của nữ tướng các ngươi.” Hắn điềm nhiên nói bằng chất giọng thân mật.

    “Láo xược! Mau nói, những người còn lại đâu cả rồi?” Trưng Nhị ném cho hắn ánh nhìn sắt đá nhất có thể.

    Mộc Kha xoay đầu ra hiệu cho những người đang núp lùm trong bụi rậm. Họ dè dặt bước ra, len lén nhìn Trưng Nhị. Đây là lần đầu tiên họ diện kiến một trong hai vị nữ tướng lãnh đạo cuộc khởi nghĩa mà họ đang tham gia.

    Trái với thái độ tỏ ra với Mộc Kha khi nãy, Trưng Nhị nhìn họ bằng ánh mắt hiền hoà hơn nhiều nhưng không kém phần uy nghi. Cô xuống ngựa và trực tiếp trò chuyện với A Cay. Sau đó, những người trong đoàn A Cay cùng binh lính của Trưng Nhị cùng nhau di chuyển hành lý trở về doanh trại.

    “Không cưỡi voi nữa à?” Hắn hỏi vu vơ.

    “Xông trận sẽ lại cưỡi.” Trưng Nhị điềm nhiên đáp. "Lúc nãy trên đường đón mọi người, gặp một đám lính Hán còn sót nên tiện tay. Chiến lợi phẩm đấy. Thấy sao? Ta giỏi chứ?"

    Hắn gật đầu, chắp tay bái phục rồi nói thêm.

    “Giỏi thì có giỏi nhưng có phải đi nắng quá rồi không? Trưng Vương, ngài cũng nên chăm sóc cho bản thân chút chứ.”

    Nhị nghĩ hắn đã không nói thì thôi, hễ cứ mở miệng là vô duyên hết sức. Nghe là biết ý bảo cô đen. Cũng phải, dạo này công việc bận rộn, cả ngày từ sáng đến tối không ở doanh trại thao binh thì cũng ở chiến trường, bảo sao da không sạm đi.

    Cô chau mày tính đáp trả lại bị hắn chưởng hẳn một phát vào tim.

    “Nhưng vẫn rất xinh.”

    Bình Nhi vờ ngủ trên lưng A Thó, he hé mắt nhìn lên người con gái đang cưỡi ngựa cạnh hắn. Gương mặt ấy thoáng chốc đỏ. Giác quan của người học võ lâu năm quả rất nhạy, ánh nhìn tò mò của Bình Nhi không thoát được khỏi tầm mắt Trưng Nhị.

    "Con nít? Sao lại có con nít ở đây?"

    "Dạ bẩm là do A Kha cứu được từ tay sơn tặc đấy ạ!" A Thó nhanh nhảu cướp lời.

    "Vậy còn người thân?"

    Mộc Kha níu áo Trưng Nhị, khẽ lắc đầu. Trưng Nhị biết ý nên không nói gì thêm. Nhưng dù sao cũng còn là một đứa trẻ, chiến trường không phải chuyện đùa, lại thêm thương cảm với thân phận bất hạnh nên tạm thời cho qua, đợi về đến nơi sẽ bảo Mộc Kha tìm nơi khác cho Bình Nhi.

    Mọi người trong đoàn A Cay được sắp xếp chỗ ở chu đáo. Chả là vài ngày nữa là đến Tết, Trưng Vương thiết nghĩ nghĩa quân lâu nay vất vả như vậy, ít ra cũng phải để họ hưởng chút cái gọi là ấm áp, cái gọi là không khí đón xuân nên cố tình dời ngày đến Cửu Chân, đón nghĩa sĩ về tề tựu chung vui.

    Có chút thời gian rảnh, Mộc Kha lại trở về thăm Bình Nhi, còn lén trộm được một cái bánh chưng đem về cho cô. Tiếc là vừa cắn được đôi ba miếng, Mộc Kha lại bị điều đi tiếp.

    Tuy đã chiếm được Giao Chỉ nhưng nghĩa quân vẫn phải đề phòng. Mỗi đội cứ thế chia đôi lượng người, kẻ nghỉ, kẻ trực, thay nhau đón Tết vỏn vẹn từ đêm tới sáng hôm sau rồi lập tức thu dọn, ai về việc nấy.

    Mộc Kha tuy rất bận nhưng không để Bình Nhi đói một bữa nào, thậm chí thuốc men cũng đủ cả. Bình Nhi căn bản cứ đưa miệng mà uống thế thôi, cũng không hy vọng sẽ khỏi tàn phế, vị đắng cũng quen nên lúc nào cũng ngoan ngoãn. Để ý mới thấy mấy ngày này thuốc có vị là lạ, uống vào người nóng ran nhưng lại cảm thấy người khoẻ hắn. Tối đó giật mình tỉnh dậy, Bình Nhi phát hiện mình đã có thể cử động cả hai bàn tay. Khỏi phải nói, với một kẻ thiết nghĩ sẽ tàn phế suốt đời nay lại có thể cử động trở lại, cô vui sướng biết bao nhiêu. Cô nằm trên chõng nhìn ra trời, mong ngóng Mộc Kha trở về để khoe với hắn.

    “A Tí, dậy uống thuốc đi này.” A Thó ló đầu vào lều gọi cô, trên tay cầm một chén thuốc sắc sẵn.

    A Thó từ từ nâng người cô dậy, kề chén thuốc đắng nghét vào miệng cô rồi chầm chậm hạ người cô nằm xuống khi chén thuốc đã cạn. Cô nhìn A Thó, đúng là cái tên rất hợp với người. Thân hình Thó nhỏ con hơn nhiều so với những thanh niên trai tráng khác trong nghĩa quân, bù lại được cái nhanh nhẹn nên rất được tin tưởng trong việc do thám.

    “A Kha bận bàn chuyện đại sự với Trưng Vương và chị em Đinh thị, chắc sẽ về muộn, chú em nghỉ ngơi trước đi. Đừng đợi hắn làm gì.”

    “Vậy em không đợi nữa. A Thó, trưa giờ em nằm một chỗ chán quá, cõn em đi dạo chút được không?”

    “Cũng được.” A Thó đồng ý rồi ngó đầu nhìn quanh. "Chỉ một lát thôi đấy!"

    Vậy là hắn cõng cô ra ngoài. Nằm trên lưng A Thó không cảm thấy vững vàng như nằm trên lưng Mộc Kha vì lưng Thó không được rộng, lại còn bị xương của Thó đâm chọt. Bọc vải quấn người Bình Nhi cũng tuột lên tuột xuống vì Thó quá nhỏ người nên khiến người trên lưng cũng bất an, không biết sẽ té lúc nào.

    Chợt, Bình Nhi ngửi thấy hương hoa mộc thoảng nhẹ quen thuộc tựa mùi của mẹ cô. Nhưng cô không nghĩ bà lại xuất hiện ở đây. Mộc Kha chăng?

    Cô bảo A Thó cõng mình đến góc rừng nơi toả hương hoa mộc nhưng A Thó không chịu, nói nơi đó nằm ngoài khu vực hoạt động của nghĩa quân. Khi A Thó xoay người trở về, bỗng mùi máu từ phía ấy bay đến, đâm xộc vào mũi cô. Bình Nhi tuy không chắc nhưng cũng lo sợ Mộc Kha xảy ra chuyện nên một hai bắt A Thó cõng mình đến đó. A Thó cũng làm theo. Vừa tiến đến khoảng chục bước chân, chân Thó dẫm phải xác người khiến Thó không khỏi giật mình. Xác người kia vận trang phục của quân ta, nằm xấp, vỡ sọ, lưng thủng nhiều lỗ như bị dao đâm, máu chảy lênh láng.

    “Chuyện… chuyện gì vậy? Này, mau tỉnh dậy đi.” A Thó dùng tay lay lay người nọ.

    “Anh Thó, hình như người đó chết rồi. Mình về bẩm báo đi anh.” Bình Nhi cố giữ giọng bình tĩnh nhất có thế.

    Không chần chừ thêm, A Thó lập tức đứng dậy, cõng Bình Nhi trở về doanh trại. Chợt có thứ gì đó rất to và mạnh xô ngã y làm cả hai té nhào ra đất. Dưới ánh sáng mờ nhạt, Bình Nhi vẫn thấy rõ gã vừa tấn công cô và A Thó là một gã người Hán.

    Lính thất trận?

    Mắt hắn quắt lên giận dữ, đầu tóc như tổ quạ, tay lăm lăm cây kiếm, la gào, chuẩn bị cho A Thó một đòn kết liễu.

    Bình Nhi cầm lấy hòn đá, dùng hết sức bình sinh búng viên đá vào mắt tên người Hán làm hắn loạng choạng bước lùi ra sau.

    “Thằng nhóc khốn kiếp. A!” Tên ấy lại càng hung tợn hơn, la lên một cái rồi vung kiếm nhắm cô mà chém.

    A Thó liều mình húc hắn ngã ra sau, kiếm văng ra xa. Có lẽ hắn bị thương nên sức cũng yếu, mất một lát mới ngồi dậy được. Lợi dụng lúc đó, A Thó cầm hòn đá to phang vào đầu hắn một cái nữa rồi lồm cồm ẵm cô trở ra. Nhưng tên ấy rất trâu. Hắn một tay chặn máu sau đầu, một tay siết chặt đấm cho A Thó một phát ngã lăn quay.

    Mộc Kha trở về lều tìm Bình Nhi nhưng không thấy, lập tức điều động người cho tìm kiếm khắp nơi, phát hiện A Thó bị thương nên cho người đem về chữa trị.

    "A Kha! A Kha! Tại tôi bất tài. A Tí bị tên người Hán bắt đi rồi." A Thó loay hoay ngồi dậy, một bên mắt sưng phù.

    "Đừng lo! Sẽ tìm ra thằng bé sớm thôi. Tên ấy bị thương, chưa đi xa được đâu." Mộc Kha bình tĩnh đáp dù biết mình chính là người sốt ruột hơn ai hết.

    Bình Nhi bị bắt làm con tin. Cô chẳng thể phản kháng bằng thân thể bại liệt này nên đành để tên giặc Hán kề kiếm dưới cổ mình. Đến lúc nghĩa quân tìm thấy, khi chẳng ai biết làm gì để giải thoát cho cô, tên người Hán kia đã bị kết liễu nhanh chóng bằng một nhát kiếm xuyên thẳng qua tim từ đằng xa bay đến.

    Mộc Kha đã phá vỡ quy tắc của mình. Lần đầu tiên hắn giết người, không chút do dự, chỉ vì cô. Hắn chẳng cần tính toán xem nếu hắn vội vàng manh động có khiến tên kia ra tay làm cô bị thương hay không. Hắn chỉ nghĩ đến một điều nếu gã đàn ông kia giết cô, hắn sẽ không ngần ngại truy sát, giết chết tên ấy từ kiếp này sang kiếp khác, cho đến khi hồn siêu phách tán vẫn không từ.

    Từ ngày người của Cao tộc giết cả nhà cô, hắn đã quyết sẽ xem cô như người nhà và nuôi dạy thật tốt. Như một cách để hắn chuộc lại những lỗi lầm trước kia, cho đến khi cô biết được sự thật và muốn giết hắn. Hắn cũng cam lòng.

    Kể từ ngày hôm đó, nghĩa quân bắt đầu canh phòng cẩn mật hơn cũng như đẩy nhanh quá trình tiến công hòng chiếm toàn bộ Cửu Chân. Kế sách này do Mộc Kha đưa ra, rất nhiều người đồng thuận với hắn kể cả Trưng Vương. Mọi chuyện diễn ra vô cùng suông sẻ, chẳng bao lâu, Cửu Chân đã thuộc về Trưng Vương theo như dự đoán. Thừa thắng xông lên, chẳng bao lâu thì Nhật Nam cũng trở thành địa bàn của Hai Bà Trưng. Vỏn vẹn trong vòng một năm thôi, toàn bộ đất Âu Lạc cũ gần như đã trở về với đúng chủ của nó, điều mà không ai ngờ trước được.

    Trưng Trắc nhân cơ hội này, bố cáo toàn thiên hạ việc mình tự phong vương cho bá tánh gần xa đều hay.

    Bọn nhà Hán sau khi bị đánh tơi tả, tạm thời không có hành động gì đáng nghi.

    “Mộc Kha, công lao của người lần này rất lớn. Muốn ban thưởng gì, ta đều ưng thuận cả.” Trưng Trắc hài lòng nói với Mộc Kha.

    "Nếu Trưng Vương đã rộng lượng, tôi chỉ xin được nghỉ ngơi vài ngày, trở về chăm sóc em trai đau ốm thôi ạ!"

    “Dĩ nhiên là được. Nhưng đường xa cách trở, chúng ta đang đóng quân ở Phú Yên trong khi em trai ngươi đã được chuyển về Mê Linh chăm sóc. Dù lần này chúng ta toàn thắng nhưng không thể lơ là, mất cảnh giác. Mộc Kha, ngươi nhất định phải cân nhắc cho kĩ. Ngươi là quân sư, thành bại hay không, một nửa nằm trong tay ngươi. Phải về sớm đấy.”

    “Thưa tôi đã rõ."

    Hôm sau, Mộc Kha tức tốc trở về Mê Linh thăm cô. Bình Nhi lúc này đã có thế đi lại được. Hắn vô cùng vui mừng. Quả là linh nghiệm! Đình An nói không sai. Chỉ cần chưa chết đều có thể chữa được, hơn nữa là không để lại di chứng.

    Thấm thoắt hai năm trôi qua. Lâu thật lâu hắn mới xin phép được trở về Mê Linh thăm cô vì nghĩa quân di chuyển liên tục, sợ bị địch phát hiện nên hắn rất hạn chế đi lại.

    Đúng hôm Mộc Kha trở về Mê Linh thăm cô bỗng nhận được thư từ Trưng Nhị, nghe đâu nghĩa quân đã bắt đầu di chuyển, chuẩn bị tiến đánh Hợp Phố. Sự việc quá là đường đột, đã vậy Mộc Kha còn chưa nghe bàn bạc qua bao giờ. Tiến vào đất giặc đánh giặc không phải chuyện ngày một ngày hai. Hắn nghĩ Trưng Vương đã hơi nóng vội, đợi nghĩa quân hành quân, chắc chắn sẽ ghé Mê Linh nghỉ ngơi, nhân cơ hội ấy, hắn sẽ xin bàn lại.

    Đúng như dự kiến. Vào một buổi sáng trong xanh nọ, hắn nhận được tin báo nghĩa quân đã tới Mê Linh. Hắn bảo Bình Nhi ngừng luyện chữ rồi nắm tay dắt cô đi đón Trưng Vương. Trưng Vương đối xử với cô như một đứa trẻ, còn cô đối với người có phần ngang hàng khiến Trưng Vương cảm thấy hơi kì quái.

    “A Tí thật là một đứa trẻ kì lạ!”

    Trưng Vương bất chợt lên tiếng khi đang luyện bắn cung cùng Trưng Nhị và Mộc Kha.

    “Vâng. Nhìn kĩ đệ ấy có chút giống con gái. Lúc trước còn nhỏ không để ý, càng lớn lại càng rõ.” Trưng Nhị đáp.

    Mộc Kha ho lên một tiếng, thư thả rút cung bắn vào hồng tâm.

    “Chị thấy A Tí nói chuyện cứ thâm sâu, chẳng giống trẻ con gì cả. Hơn nữa... Cái gì thằng bé cũng biết. Mộc Kha, em trai ngươi là thần đồng à?”

    Mộc Kha đắc ý cười. Được như thế không phải nhờ công lao hắn nuôi dạy sao? Mặc dù chính sự lúc trước Bình Nhi không rành nhưng dù sao cũng đã năm mươi hai tuổi. Sống gần các bậc trưởng bối nên hành xử cũng có chút khác thường, chẳng có gì ngạc nhiên.

    Trưng Trắc nheo mắt nhìn trời, đưa tay quệt mồ hôi trên trán rồi tháo cung treo lên. Cô rót ba chén trà, bảo Trưng Nhị và Mộc Kha nghỉ ngơi lại uống chút nước.

    “Vậy trẻ con thì phải nói như thế nào?” Mộc Kha dốc cạn chén trà, quay sang nhìn Trưng Trắc.

    Câu hỏi này không phải không trả lời được mà là không thể trả lời. Chẳng lẽ cứ là con nít thì phải ngây thơ, nói chuyện ngọng nghịu và hay hỏi cái này cái nọ mới được gọi là trẻ con sao?

    Suy cho cùng cũng chỉ ba mặt nhìn nhau. Lúc đầu Trưng Nhị tính nói gì đó rồi cũng cho qua, im lặng ngắm trời. Còn Trưng Vương cũng chỉ cười một cái, thầm nghĩ quân sư đúng là quân sư, hỏi ngươi một câu ngươi lại bắt bí ta, ngươi nói lý ta không thể cãi bướng, sau đó lại tự mình bật cười.

    Họ đâu biết người bắt bí họ lại là “cậu bé” bị xem là kì lạ kia. Duy nhất một mình Mộc Kha biết điều đó.

    Về sau, nghĩa quân lại tiếp tục lên đường tiến đánh Hợp Phố như dự định. Lần hành chinh này đã có tính toán của Mộc Kha và Trưng Vương. Mộc Kha được phân lãnh đạo quân tiếp viện. Những người trong nhóm A Cay thì theo Trưng Vương sang đất Bắc. Hai bên chia tay từ đây, A Thó cũng thế. Thó hết sức ngậm ngùi, trước khi đi còn tặng Bình Nhi một cái bánh giò. Bình Nhi còn nhớ hôm ấy trời mưa khôn tả mà đoàn người ra đi hùng dũng khôn nguôi. Đợi khi tất cả chỉ còn là cái chấm nhỏ, Mộc Kha mới nắm tay cô trở về lều.

    Việc chiếm đánh Hợp Phố rất thuận lợi, thuận lợi đến mức khiến người ta nghi ngờ. Mộc Kha sau khi nhận được tin liền báo ngay với những người trong quân tiếp viện. Ai nấy đều hết sức vui mừng.

    “Bọn nhà Hán biết quân ta đến, sửa đường, thông núi, mở kho lương, dàn trận sắp xe mà ta vẫn có thể thuận lợi chiếm được Hợp Phố, Thương Ngô, Uất Lâm và Nam Hải. Thật đáng ngờ!”

    Bình Nhi đứng ngoài nghe lén Mộc Kha và những người khác bàn chuyện đại sự.

    “Hơn nữa trận lần này đích thân Mã Viện làm Phục Ba tướng quân, Phù Lạc hầu Lưu Long làm phó tướng. Bọn chúng thua, ta rất lấy làm mừng, song vẫn không yên tâm cho lắm. Còn Phật Nguyện, nghe nói lập được chiến công không nhỏ?”

    Trận đánh lần này người khiến bọn nhà Hán khiếp sợ nhất chính là Tả tướng thuỷ quân Phật Nguyệt. Cô khiến lực lượng của chúng tiêu hao phân nửa, khí thế còn có phần lấn át Trưng Trắc và Trưng Nhị. Lần trước Bình Nhi có gặp qua cô ấy, phải nói là tài cao không gì sánh bằng. Kỹ năng đấu kiếm cùng võ nghệ thuộc thượng của thượng đẳng. Thật khiến người ta ngưỡng mộ.

    “Mã Viện bị Phật Nguyệt đánh trọng thương, suýt mất luôn cánh tay. Lưu Long bị Trưng Nhị hất ngã ngựa. Bọn chúng ở Uất Lâm bị Trung dũng đại tướng quân Trần Quốc đánh cho tan tác. Toàn thua dưới tay chị em phụ nữ, tướng nhà Hán xem ra cũng chỉ đến thế.” Một người khác cười nói.

    Mộc Kha bảo chớ nên khinh địch, căn dặn lính gác nếu có thư gửi đến lập tức bẩm báo cho hắn biết.

    Mặt trời dần xuống núi.

    “Anh Kha, đêm nay anh lại tính đi nữa à?” Bình Nhi hỏi hắn nhưng cô thừa biết, tối nào hắn cũng bỏ ngủ cưỡi mây đến theo dõi động thái giặc.

    "Em biết à?” Mộc Kha ngẩng đầu nhìn cô. Nét chữ trên trang giấy đến đây chợt dang dở. “Em biết ta là yêu quái từ khi nào?”

    Sở dĩ hắn đoán được là vì từ Mê Linh đến nhà Hán là chặng đường xa, không thể đi đi về về trong một đêm. Loại trừ hết tất cả khả năng, không có phép thuật thì chẳng người thường nào làm nỗi chuyện này.

    “Anh Kha quên rồi à? Lúc anh ở dưới hố trong rừng ấy, em thấy anh dùng pháp lực đánh lũ tinh tan tác mà. Từ đầu em đã biết. Nhưng trên người anh không có yêu khí. Tại sao?”

    “Vì anh là bán yêu. Bán yêu có thể che dấu yêu khí. Hẳn em biết chuyện Âu cơ đẻ ra bọc trăm trứng, nở ra một trăm người con rồi chứ? Anh chính là một trong những quả trứng ấy. Chưa kể đến việc anh còn là con trai trưởng. Tới đây thì em cũng đoán được rồi. Đúng, ta chính là Hùng Vương đời thứ nhất, người khai sinh ra nước Văn Lang cũ đây.”

    “Xì... Nói dối. Em nhìn rõ rồi. Anh là rắn, không phải rồng. Đừng hòng gạt em.” Bình Nhi phủi tay, ánh nhìn khinh thường.

    “Rồi, rồi. Anh chẳng phải con cháu Thần Nông gì cả. Xích Quỷ hay Vu Tiên đều không can dự đến ta. Em chỉ cần biết anh đã có mặt trên cái đất này lâu lắm rồi đi.”

    Bình Nhi chẳng ngờ người cô gọi là anh bấy lâu lại lớn tuổi đến thế, phải gọi là cụ mới phải phép chứ nhỉ?

    Cuộc trò chuyện của bọn họ cũng chỉ ngắn ngủi thế thôi. Đúng như đã đoán, tối đó Mộc Kha rời Mê Linh, sáng hôm sau lại lén trở về. Nào ngờ vẫn có người phát hiện, đem chuyện rủ rỉ với người khác, gây mất đoàn kết nội bộ. Bọn họ cho Mộc Kha là kẻ đáng ngờ, còn nghi ngờ hắn theo phe địch, cố tình dìm quân ta vào chỗ chết, chẳng biết hắn nghĩ gì trong đầu mà đi hành quân cũng dắt theo đứa nhỏ là cô đây. Đã thế họ còn bảo cô vận khí xui xẻo, vừa về đã khiến người trong đoàn A Cay thiệt mạng không dưới mười người. Và còn nhiều tiếng đồn không mấy hay ho khác nữa. Buồn cười hơn, có kẻ còn cho cô và Mộc Kha có mối tình đoạn tụ sâu sắc. Thật chẳng biết giấu mặt đi đâu.

    Trưa hôm đó Mộc Kha nhận được tin Hai Bà Trưng thất trận ở Lãng Bạc, hiện đang lui quân, cần tiếp viện. Lập tức, Mộc Kha cử toán binh vừa vận động được từ các buôn làng đến hỗ trợ cho quân ta. Nào ngờ bọn chúng ô hợp, trên đường đi bị mua chuộc nên đã bỏ trốn. Còn bọn thủ lĩnh ở vùng Đông Bắc cho hai bà là nữ, quyết không phụng mệnh dưới váy đàn bà nên chẳng tuân theo, lại còn mê hoặc nghĩa quân khiến lớp lớp đàn đàn cứ thế tan rã.

    Mộc Kha tức giận, ra lệnh điều quân đến Cấm Khê, chỉ để lại vài người giữ thành, cũng để cả cô ở lại. Hắn nhìn cô không lời từ biệt rồi ngoảnh mặt đành lòng cất bước đi.

    Quân của Mộc Kha trên đường tiếp ứng bị giặc mai phục, dồn vào khe núi. Tên bay như mưa, chết hơn một nửa. Binh mã của chúng dồn quân ta tới tấp, chớp mắt xác đã chất chồng.

    “Anh Kha!” Bình Nhi chui ra từ trong xe hàng, chạy đến chỗ hắn.

    “Em ở đây làm gì?” Hắn sững sờ khi nhìn thấy cô, lòng như lửa đốt.

    Bình Nhi chưa kịp nói gì đã bị hắn đẩy ngã dúi dụi. Hắn đỡ thay cô nhát kiếm của tên giặc nọ. Bình Nhi ngước lên, thấy hàng loạt cung thủ trên kia đều nhắm vào mình. Cô lồm cồm bò dậy, rút Ô Kim Quang trong bụng, đỡ được mấy làn tên đang hướng đến mình. Đây là báu vật cha truyền cho cô, không lúc nào cô không mang theo nó.

    "Chạy đi!” Mộc Kha hét lên với cô.

    Tên giặc nhân lúc Mộc Kha sơ hở liền chém vào ngực hắn mấy nhát nữa, thế mà tên kia cuối cùng vẫn chết dưới tay Mộc Kha.

    Cát bụi từ trên trời bỗng rơi xuống đỉnh đầu cô. Chưa đầy một khắc, Bình Nhi đã bị đè bẹp dưới tảng đá khổng lồ.

    Đợi đến khi hắn quay đầu lại thì đã quá muộn.

    Hắn kinh hoàng nhìn máu tươi lan ra dưới chân tảng đá.

    Con quỷ dữ trong hắn vì thế cũng tức khắc mở mắt.
     
    Last edited: 1 Tháng mười một 2017
  8. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 7
    Chuyện xưa tích cũ (2)


    [​IMG]
    “Bẩm Mã… tướng quân… có… có yêu quái.”

    Từ ngoài xa, toán lính Hán thất trận tập tễnh chạy vào bẩm báo, mặt cắt không còn một giọt máu.

    Mã Viện lập tức hất người đang băng bó cho mình ra, miếng vải trắng đang quấn dang dở lòng thòng trên tay hắn. Y nhíu mày túm lấy cánh tay binh sĩ nọ, kéo hắn đứng lên ép nói cho rõ ngọn ngành. Theo lời tên lính ấy nói, trong lúc đại binh nhà Hán đang toàn thắng ở khe núi Châu Khúc, bất ngờ từ đâu xuất hiện một con đại mãng xà. Hầu hết toàn bộ binh sĩ đều thiệt mạng, chỉ còn sót lại vài ba kẻ toàn thây trở về.

    Khe núi Châu Khúc bị lấp đầy bởi xác người, đổ đầy bởi máu và chết chóc. Sát khí của con đại mãng xà lan toả vạn dặm khiến lòng người khi không lại dấy lên cảm giác lo sợ.

    Ngay cả người của nghĩa quân cũng bị vạ lây không ít, đa số đều bỏ chạy, hòng giữ lại mạng sống. Con mãng xà ngập ngụa trong máu tanh bỗng chốc lại càng lớn hơn nữa. Khe nứt bé xíu này e không chịu được kích cỡ khổng lồ ấy mà sụp đổ nhanh thôi.

    Mộc Kha dường như đã mất đi phần người còn lại của mình. Ánh mắt giăng đầy oán hận, trừng mắt nhìn tảng đá mà phía bên dưới là xác của cô. Hắn không dám nhấc tảng đá lên. Hắn sợ sẽ thấy cảnh tượng không muốn thấy.

    Ít ra hắn vẫn còn biết sợ chứ chưa hoàn toàn mất đi lý trí.

    “Ngươi làm vậy có đáng không? Chẳng phải ngươi bảo muốn cùng nhau đấu một trận công bằng ư? Hà cớ gì lại biến thành bộ dạng thế này?” Một giọng đàn ông vang lên.

    “…”

    “Không phải ngươi nói sẽ tiếp viện cho bọn họ sao?”

    Mộc Kha thoáng nhìn người đàn ông rồi lắc đầu.

    “Đã quá muộn rồi, người ngay trước mắt ta còn không cứu được, huống chi ở phương Bắc xa xôi kia. Vậy cũng tốt, thà làm thần ở một phương nào đó còn hơn kẹt mãi ở chốn nhân thế này, kẹt trong cuộc chiến không có hồi kết này.”

    Lời Mộc Kha nói ý ám chỉ hai vị Trưng Vương. Nhưng nghe sao lại đau lòng quá!

    Mộc Kha lượn thân hình to dài của mình quanh người đàn ông đứng sừng sững dưới đất. Người ấy không có vẻ gì là sợ hắn cả. Ngược lại, đáy mắt còn ẩn hiện ý cười.

    “Người cũng đã mất rồi. Việc gì ngươi phải buồn như vậy?”

    “Sinh ly tử biệt, ta biết. So với mấy vạn năm tồn tại, thời gian ta bên cô ấy cũng chẳng nhiều, nhưng ta.. ta…”

    Đôi mắt nâu vàng nhuốm màu buồn bã dần ngân ngấn nước. Giọt nước đầu tiên rơi xuống, đập mạnh xuống nền đất, vỡ tan. Nước bắn tung toé khắp nơi, hoà với máu và xác chất đầy trên đất.

    Người đàn ông kia nhìn hắn đầy bất ngờ. Làn đầu tiên y trông thấy một con đại mãng xà khóc như vậy.

    Mộc Kha bảo em gái hắn đã không còn. Hắn đau lòng quá đỗi. Trước giờ hắn vốn không nhận ra, đến khi mất đi rồi mới chợt thấu hiểu thì ra trên thế gian này vẫn còn một người hắn muốn bảo vệ, hắn muốn che chở đến suốt kiếp như vậy, ngoài u hắn ra.

    Kể từ ngày u hắn mất, hắn theo thầy cùng các anh lên núi săn yêu. Đôi bàn tay của hắn đã nhuốm quá nhiều máu, nhuốm máu của đồng loại mình. Không, thật ra hắn là bán yêu. Vốn dĩ từ đầu hắn đã chọn làm người nhưng Cao vương - thầy hắn một mực ép hắn phải trở thành thợ săn.

    Chỉ cần nghĩ đến dòng máu xà tinh đang chảy mạnh mẽ trong từng sợi huyết quảng thôi, hắn cũng đã thấy kinh tởm. Vì u hắn đã bị lũ yêu quái sát hại. Chúng nói nghiệp này do thầy hắn gây ra. Nếu không phải vì Cao tộc hắn săn bắt yêu quái, giết hại bao nhiêu yêu chúng vô tội, u hắn sẽ không chết, hẳn cũng sẽ không có kết cục này.

    Nhưng hắn vẫn ngu muội, theo Cao vương lên non xuống biển, tiếp tục sát hại chúng sinh. Giờ hắn mới để ý, ngày ấy thầy hắn khi nghe tin u mất, ông ấy chẳng tỏ vẻ đau lòng gì. Hắn ngây thơ nghe lời lão Hàm, nào là quân tử tâm phải vững như núi Thái Sơn. Hắn nghĩ thầy hắn vì trọng trách nặng nề trên vai, lại là người đứng đầu Cao tộc nên không thể quá đau lòng, càng không thể để lộ nên so với việc trách cứ ông ấy lại càng cảm thông.

    Vậy mà...

    Vững vàng gì mà khi hay tin phu nhân của mình chết lại cứ dửng dưng rượu chè, lại còn nạp thêm thê thiếp? Không những một mà lại còn đến năm người, dù u hắn mới mất có mười ngày, vẫn chưa để tang xong.

    “Càng đau khổ, ta càng tàn độc. Chẳng biết từ lúc nào, sát khí của ta ngày một lớn. Ngay cả tiểu yêu vừa mới chào đời, ta cũng cam tâm ra tay.”

    Cứ thế, hắn đắm chìm vào quá khứ.

    Mộc Kha vẫn còn nhớ như in ngày hôm đó, màu đỏ ngập tràn trong mắt như cảnh tượng bấy giờ. Xác yêu tinh nhiều vô số, giắt trên cây, hàng rào, la liệt trên nền nhà và ngoài sân vườn, thân xác tàn tạ, lưng ai nấy găm đầy mũi tên.

    Đó là lần đầu hắn theo người của Cao tộc đi săn yêu. Lần đầu tiên đã phải chạm trán với yêu tộc khá mạnh.

    Trận chiến diễn ra kịch liệt đến nỗi suýt nữa người của Cao tộc thất trận. Nhưng đâu vẫn hoàn đấy, như bao lần trước, chiến thắng vẫn thuộc về Cao tộc.

    Mộc Kha lặng lẽ mai phục trên cây, thản nhiên dùng khăn tay lau thật kĩ mũi tên bạc cho đến khi mũi tên sáng bóng. Hài lòng, hắn âm thầm quan sát con mồi, rút tên bắn đòn kết liễu vào họng đối phương. Thân xác kẻ bị nhắm mau chóng hoá tro, theo gió bay tứ tán. Cần phải nhắm bắn thật chính xác mới có thể giữ được chân nguyên tu luyện mấy trăm năm của yêu quái, sau đó sẽ được thu vào một cái vò trông giống vò rượu, kế đến đem về chế luyện nội đơn.

    “Đồ vô tích sự! Nhìn thấy chưa? Chân nguyên bị ngươi bắn nát cả rồi.”

    Anh hắn, Cao Viễn Bằng và cũng là con trai trưởng trong tộc lên tiếng quở trách. Tiếp theo đó, những người đi theo cũng có thái độ không hài lòng với hành động hắn vừa làm. Nếu vừa nãy hắn không kịp thời bắn mũi tên ấy, có lẽ tên Cao Viễn Bằng kia chẳng giữ nổi cái mạng để mà quát mắng người khác nữa đâu.

    Tuy vậy, Mộc Kha vẫn mở miệng nói câu xin lỗi và nhận lại từ những người khác cái lắc đầu ngán ngẩm. Ngay từ đầu, việc trưởng tộc Cao Hoàng – thầy hắn quyết định đưa hắn đi theo đã vấp phải phản đối của nhiều người. Bọn họ nói hắn quá ư ngốc nghếch, pháp lực yếu lại không có tố chất của thợ săn yêu, đưa theo chỉ tổ hỏng chuyện. Còn nói con trai mà lúc nào cũng quẩn quanh váy u hắn, mãi đến tuổi này mà chưa thể cầm dao giết hại thứ gì. Họ cho đó là điều đáng hổ thẹn, là sự sỉ nhục đối với Cao tộc.

    Vậy thì đã sao, cuối cùng thầy hắn vẫn đưa hắn theo, để hắn chứng kiến những cảnh tượng dã man. Hắn còn nhớ có lần, thầy hắn sau khi đi săn về đã ném cho hắn một con tiểu yêu đang thoi thóp và một con dao cùi, bảo hắn đâm chết tiểu yêu đó. Thế là hắn cắm con dao thẳng vào tim kẻ ấy và nhận lại từ thầy hắn một cú tát trời giáng. Thầy hắn bảo hắn vẫn còn nhân từ, phải vứt bỏ cái lương tâm ấy đi. Thầy hắn biết thừa hắn muốn giúp tiểu yêu kia thoát khỏi đau đớn càng sớm càng tốt nên mới làm thế.

    "Một con dao cùi trong tay, không phải dùng nó để giết chết kẻ thù của mình ngay lập tức mà là để hắn đau đớn một cách từ từ, từ từ..."

    Ném cho hắn ánh nhìn lạnh lùng hơn cả gió Bấc, thầy hắn lại tiếp lời.

    “Cao tộc sẽ không bao giờ chứa chấp những kẻ yếu đuối như con. Đừng làm ta thất vọng!”

    Nhưng giang sơn dễ đổi, bản tính khó dời. Không lâu sau, người anh thứ hai của hắn tình cờ phát hiện hắn cố tình thả một tiểu yêu sau cánh rừng.

    Đêm đó, hắn bị phạt nhốt trong động, không được ăn, không được uống suốt hai mươi ngày. Cái gì ăn được hắn đều ăn cả. Thằn lằn, gián, chuột, thậm chí phải uống nước tiểu để cầm hơi. Bản năng sinh tồn mãnh liệt trỗi dậy trong hắn, hắn nhớ u, muốn gặp u.

    Hắn nhất quyết không chịu chết ở chốn dơ bẩn này!

    Các anh của hắn cười đùa với nhau rằng yếu đuối như hắn sẽ chẳng chịu nổi, hẳn là đã chết rục xương trong động rồi. Nào ngờ, khi giải phong ấn, đám người trong Cao tộc mới bàng hoàng phát hiện, Mộc Kha đã hoá xà yêu tự lúc nào. Không những thế, yêu khí của hắn lại nồng nặc, lấn át đối phương. Đối với bọn họ, chuyện ấy thật quá vô lý. Chỉ trong vài ngày, sao có thể tu luyện được ra như thế? Chưa kể tư chất của Mộc Kha khi ấy chỉ được xếp vào loại tầm thường, thậm chí không đáng để được gọi là bán yêu.

    Vậy mà bây giờ, yêu khí của hắn lại có thể ngang ngửa với thầy hắn? Không ăn cắp linh đơn thì là gì?

    Bọn họ quy hắn tội ăn cắp, mấy phen sống chết đòi Cao Minh xử hắn. Sau khi mở lò luyện đơn xem xét kĩ càng, đúng thật phát hiện ra số linh đơn tích trữ được bấy lâu hơn một nửa đã bị lấy cắp, sự phẫn nộ của những người trong tộc dâng đến đỉnh điểm.

    Mộc Kha không biết tại sao mình lại mạnh lên như thế. Hắn bị nhốt trong động đến thừa sống thiếu chết, làm sao đủ mạnh để giải phong ấn, ra ngoài trộm linh đơn được. Hơn nữa, lò luyện đơn ở đâu hắn còn chưa biết.

    Về phần thầy hắn, bên ngoài vẫn giữ vẻ bình tĩnh, không rõ tâm trạng vui buồn ra sao, không trách mắng, không tra hỏi lại càng không trách phạt. Vì vậy, ông vấp phải phản đối của nhiều người, nội bộ Cao tộc bắt đầu xảy ra.

    Cũng từ đó, Mộc Kha bị điều đi săn nhiều hơn. Tâm tính hắn từ đó cũng thay đổi, vẫn điềm đạm nhưng toan tính hơn nhiều và cũng tàn nhẫn hơn. Mộc Kha ngày càng được thầy hắn trọng dụng. Việc này càng làm các anh hắn gai mắt, bao phen bày mưu ám sát hắn nhưng không thành. Lần nào đi săn, Mộc Kha cũng mang thương tích đầy mình trở về.

    Nhưng lần bị thương nặng nhất phải kể đến hôm giao chiến với bọn tinh. Trong lúc mải miết tìm con mồi, Mộc Kha bất ngờ sập bẫy, lọt xuống một cái hố sâu hơn trăm mét, bề ngang chật hẹp, bốn bề bao phủ bởi bóng tối đặc quánh. Từ trong hố ấy tràn ra một bầy tinh - những oan hồn chết thảm nơi rừng rậm, không thể siêu thoát nên biến thành những dạng này. Bọn chúng người chẳng ra người, yêu chẳng ra yêu, đêm đêm trườn lên mặt đất hưởng Nguyệt khí và săn mồi. Gặp người ăn người, gặp thú ăn thú. Vô cùng đáng sợ.

    Chúng bổ nhào đến như thác, khát thịt thèm máu, cào cấu loạn xạ. Một mình Mộc Kha trong cái hang sâu chật hẹp ấy, đánh bại hết bọn tinh kia. Đến phút cuối còn sót lại một con, Mộc Kha đã bị thương quá nặng. Hắn nghĩ mình có lẽ sẽ bỏ mạng nơi đây nhưng không, hắn vẫn còn sống và được cứu sống bởi một bé gái tốt bụng.

    Con tinh còn sót lại liền thét lên bỏ chạy khi luồng ánh sáng từ trên đỉnh động rọi xuống. Tiếp theo đó, hắn bám vào sợi dây thừng vừa được thả xuống, từ từ leo lên miệng hố rồi nằm dài ra, thở hồng hộc.

    Khoảnh khắc ngắn ngủi ban nãy dưới hố kia, hắn tưởng sẽ không bao giờ được ngắm nhìn những tia nắng buồn chán mà hắn đã ngắm suốt mấy ngàn năm ngắm cùng mẹ hắn. Đột nhiên hắn nhớ tới bà, nhớ tới u dấu yêu của hắn, nhớ ánh sáng nhè nhẹ hắt lên gương mặt bà mỗi khi cùng bà ngắm hoàng hôn. Hễ nghĩ đến, hắn lại rơi lệ.

    “Em bảo này…” Một bé gái không rõ từ đâu chớp mắt nhìn hắn, đôi mắt trong veo như nước hồ thu.

    Cô ngồi xổm, lưng đeo một cái sọt nứa to bằng cả người, ghé sát mặt mình vào mặt hắn. Đôi mắt đen láy chớp chớp như sao sa, vô cùng ngây thơ, thánh thiện.

    “…”

    Hắn cũng nhìn cô chớp chớp lại, hơi thở nghẹn lại vài khắc.

    “Anh trai đẹp trai bị lạc à? Nhớ u phải không? Đừng khóc, con trai phải mạnh mẽ lên!” Bé gái đưa bàn tay bé nhỏ phớt đi giọt nước vừa chực lăn xuống.

    Hắn lại chớp liên hồi. Lần đầu tiên bị đưa vào tình huống quái gở thế này. Được con gái cứu và khóc trước mặt người ta nữa chứ.

    Nam nhi đại trượng phu, thật là xấu hổ!

    Có điều hắn chẳng nghĩ được gì nhiều. Rối quá nên hắn cứ ừ đại.

    Cô mỉm cười thật tươi với hắn, đoạn đứng lên, cởi chiếc sọt, thò tay vào đó và lấy ra một vật bọc bằng lá chuối đưa cho hắn.

    “Đây!”

    “Gì thế?” Hắn cầm lấy, đưa lên mũi ngửi.

    “Bánh giầy.” Cô đáp. “Để lâu quá nên khô rồi, cứng lắm! Em không ăn đâu, cho anh đấy! Ăn đi. Không cần cảm ơn đâu.”

    Thật là “tốt bụng”.

    Hắn thầm nghĩ, môi bất giác nở một nụ cười. Chưa kịp cất cái bánh vào túi, cô đã đeo sọt vào, nắm tay hắn kéo dậy, lôi đi một mạch. Hắn khẽ rên rỉ khi cô đụng phải chỗ bị thương của hắn.

    Phát hiện ra hắn bị thương, hai mắt cô sáng rỡ, nhanh nhẹn cởi sọt nứa đeo sau lưng ra, lấy thuốc trong lọ rắc lên tay hắn rồi cẩn thận băng bó lại.

    Mộc Kha khi ấy nhìn chẳng khác nào một tên ăn xin. Dải băng được quấn lỏng lẻo, cứ tuột ra mãi. Hễ hắn nhích một chút, miếng vải lại lỏng đi. Cuối cùng, đến khi tuột hết, hắn buộc phải tự băng lại.

    “Kì vậy? Em học băng bó cả một tháng lận mà!”

    Đôi môi hắn cong nhẹ lên khi trông thấy bộ dạng ấm ức của cô. Lần này, hắn nhận ra được mình đang cười, đắn đo một chút cũng quyết định giữ lại nụ cười đó. Cô nhăn răng cười đáp lại rồi bảo hắn mau chóng đứng dậy.

    "Thôi không sao! Lần sau chắc chắn sẽ được. Còn giờ anh mau đứng lên, kẻo không kịp. Nhanh lên! Mặt trời sắp lặn rồi.”

    “Ưm... Mà, nhà anh không phải hướng đó.”

    “Gần bìa rừng có một cái miếu bỏ hoang, em dẫn anh đến đó trú tạm. Nếu đi ngược lại, e không thể băng qua kịp cánh rừng này.”

    Mộc Kha gật đầu.

    Không gật thì còn biết làm gì nữa? Giờ hắn cũng không có ý định quay về sớm. Hẳn đám người Cao tộc kia nghĩ hắn sẽ chết. Cứ để bọn họ đắc ý hết hôm nay đã.

    Tuy hả lòng nhưng hắn chẳng thấy gì vui. Hãm hại, trả thù, từ đầu vốn dĩ không phải bản tính của hắn. Bất kể là người hay yêu mà, sống trên thế gian này đều phải chịu sự chi phối của hoàn cảnh. “Nhân chi sơ tính bổn thiện”, câu này tính ra phần đúng nhiều hơn phần sai.

    Chẳng mấy chốc, mặt trời cũng khuất bóng. Cả hai vừa lúc ra kịp khỏi rừng.

    Đúng như cô nói, cách bìa rừng không xa có miếu hoang thật. Hắn đi tìm củi đốt lửa, dự định qua đêm ở đó, khi nào chán sẽ về. Còn cô bé kia không biết vì lẽ gì cũng ngồi lại với hắn, lụi cụi sắp xếp lại mớ thảo dược hái được suốt dọc đường.

    “Cảm ơn em. Không có em chắc anh đã chết dưới động rồi. Sẵn đây anh họ Mộc tên Kha. Em tên gì?”

    Vốn dĩ hắn tên là Cao Minh Vệ nhưng chẳng hiểu sao lại không thể nói ra, đành nói bừa một cái tên.

    “Em tên Lục Bình Nhi.”

    “Bình Nhi, Bình Nhi..."

    Hắn lẩm nhẩm lại tên cô, cảm thấy có chút quen thuộc nhưng không nhớ chính xác đã từng nghe qua cái tên này ở đâu. Để xem! Cố nhớ một chút... Hình như là ở...

    "Nhà anh ở đâu? Nhìn là biết không phải người ở đây rồi."

    Giọng nói của cô ngắt ngang dòng suy nghĩ của hắn. Hắn khựng lại một chút, nhìn cô rồi hỏi lại.

    "Sao em lại chắc thế?"

    "Em sống ở đây lâu rồi mà!"

    "Lâu? Là bao lâu?" Hắn nghe mà thấy buồn cười, âm thầm quan sát cô, trông dáng vóc chắc mới chỉ khoảng tám, chín tuổi.

    "Đủ lâu để biết. Em nói thật đấy! Không tin thì thôi!"

    Cô bực tức nói to. Thái độ của hắn lúc này rõ là đang cười cợt cô.

    Hắn vờ như không biết cô đang bực, tay cầm mấy nhánh củi khô bỏ vào lửa.

    "Nhà em ở đâu, để ta đưa về. Con gái đi đêm nguy hiểm lắm!”

    “Kiểm tra hết số thuốc em mới về.” Cô nói chắc, tỉ mẩn xếp từng cây thuốc một.

    Hắn thắc mắc không biết đống thảo dược này có gì quan trọng mà khiến cô chú tâm như vậy. Không lẽ cô đang học làm y bà? Hắn hỏi cô và nhận được câu trả lời y đúc. Ở gần cô, hắn không hề cảm nhận được luồng yêu khí nào. Thật may vì cô là người. Nghĩ rồi hắn thấy tâm trạng thoải mái, gặp nhau thế này hẳn cũng có cái duyên. Biết đâu, cả hai có thể kết bạn thì sao?

    Nghĩ đến đây lòng hắn chợt phơi phới.

    Bạn. Hắn muốn có bạn từ lâu lắm rồi. Dù sao hắn cũng là bán yêu, một nửa là người. Kết bạn với con người chẳng có gì sai đâu nhỉ?

    “Này! Anh bình thường chẳng quen biết ai. Hay em kết bạn với anh đi. Mỗi ngày anh sẽ mang đồ ăn ngon qua cho.”

    Cô lập tức ngước nhìn hắn, ánh mắt đầy nghi ngờ, nghe cứ như đang dụ dỗ con nhà lành vậy.

    “Bạn? Nam nữ làm sao kết bạn? Trước sau gì cũng cưới nhau thôi!” Cô vẫn chăm chú phân loại thảo dược, không ngước mặt lên nữa.

    "Phụt! Ai nói với em thế?" Hắn tròn xoe mắt, cười đến sặc cả nước miếng.

    "Anh em bảo thế đấy!"

    “Anh em hẳn bình thường đào hoa lắm nhỉ?"

    "Còn phải nói! Nhà trong rừng sâu vậy thôi chứ chăm đi buôn làng chơi lắm. Lần nào về cũng mang theo đồ ăn ngon cả." Bình Nhi cười tít mắt.

    "Thích nhỉ? Thế chịu làm bạn với anh nhé! Anh hứa sẽ đối xử tốt với em."

    “Đàn ông ai chẳng hứa thế. Anh em bảo mỗi lần tán gái đều nói mấy câu tương tự vậy. Thế là cô nào cô nấy đổ ngay tắp lự! Mới chết chứ!”

    Mộc Kha cười ra tiếng, cảm thấy mấy lời vừa nãy phát ra từ miệng một bé gái có gì đó sai sai. Hắn thầm hỏi không biết ông anh quý hoá nào mà lại dạy đứa em bé bỏng những câu nam nữ như này. Thật là một gia đình không bình thường chút nào, quên mất luôn là gia đình hắn cũng có bình thường đâu, đành đánh lạc hướng sang chuyện khác.

    “Thôi, không nói nữa. Không muốn kết bạn anh cũng không ép. Kể ra cũng có tâm từ bi nhỉ? Muốn cứu người cơ đấy.” Hắn khẽ liếc mắt về phía đống thuốc cô đang phân loại.

    “Không. Không phải để cứu người đâu. Toàn độc dược cả đấy.”

    Nói rồi, Bình Nhi xoay mặt nhìn vào khu rừng họ vừa thoát ra khi nãy. Những đốm lửa nhảy múa phản chiếu trong mắt cô. Cô hỏi ngược lại Mộc Kha rằng hắn có biết vì sao vừa nãy cô thúc hắn rời khỏi khu rừng ấy càng sớm càng tốt không. Cũng bởi thời điểm chạng vạng tối là thời điểm các tinh, oan hồn đi kiếm ăn. Cô rời khỏi đó một phần vì sợ nguy hiểm, một phần là vì đau lòng.

    “Anh không biết chứ dạo này yêu quái vô tội bị sát hại nhiều lắm. Không biết do ai làm mà ác quá! Hồi chiều, thấy anh dưới hố, chắc cũng là yêu quái chạy nạn hả?”

    Mộc Kha trân trân nhìn cô, mãi đến giờ này, hắn mới thấm thía lời lão Hàm thường nói. Thế gian tuy rộng nhưng cũng rất nhỏ bé. Hoá ra cô cũng là yêu.

    Hắn khẽ nhìn bộ cung tên bạc mình vừa tháo để trên nền, chầm chậm nhặt lấy. Hắn không nói gì, chỉ khẽ ừm một cái.

    “Anh yên tâm đi. Mấy người đó không dám vượt cánh rừng đó đâu. Chỗ này là an toàn nhất rồi.”

    "Em là yêu quái?"

    "Ừm! Anh cũng vậy mà. Nãy dưới hố em thấy hết rồi. Anh cũng giống em thôi. Chúng ta là đồng loại."

    Không ngờ, thế gian thật nhỏ bé. Hắn cứ tưởng đã gặp một người có thể kết bạn bình thường, nào ngờ ông trời thật biết trêu ngươi hắn. Thảo nào khi nãy dưới hố có luồng sáng phát ra, hắn cứ ngỡ là cô dùng thủ thuật chiếu ánh sáng xuống, nào ngờ là do phép thuật. Nhưng trên người cô làm gì có tí yêu khí nào?

    Có lẽ là tiểu yêu, hắn nghĩ, do không chắc lắm nên cũng hỏi lại.

    "Em thuộc loài nào thế?"

    "Cáo đấy."

    Cáo? Hồ ly? Giống loài mạnh thế mà trên người lại không toát ra yêu khí. Hệt như hắn trước kia. Một yêu quái không có yêu khí, chứng tỏ không có pháp lực, thế chẳng khác nào một người thường cả, chưa kể còn bị các yêu quái khác khinh thường.

    Bỗng dưng hắn thấy thương cho cô. Nhưng biết làm sao? Hắn không ngừng được. Giết yêu quái ngoài Cao tộc đã như bản năng của hắn rồi. Hắn là thợ săn yêu, hắn không cho phép mình do dự, kể cả khi cô chính là ân nhân vừa cứu mạng hắn đây.

    Mộc Kha lẳng lặng đứng dậy, trưng ra biểu cảm lạnh lùng nhất, âm thầm rút dao giấu sau lưng. Cô vẫn không hay biết gì, mải lo sắp xếp mấy cây thuốc mới hái, miệng còn ngân nga hát khúc đồng dao mà mấy đứa trẻ chăn trâu hay hát, chẳng mảy may nghi ngờ kẻ mình vừa cứu đang âm mưu giết chết mình.

    Phập!

    Con dao trên tay hắn phóng đi nhưng không nhắm vào cô. Trái lại, Bình Nhi lại nằm trong vòng tay hắn. Mũi dao găm thẳng vào thân cây phía xa, loáng thoáng có bóng người núp đằng sau.

    Cuồng phong từ đâu bất ngờ ùa đến, hất tung ngói miếu. Cát bụi rơi xuống ầm ập, vừa hay lúc cả hai thoát được cũng là lúc ngôi miếu tan hoang.

    “Ngươi là ai?” Mộc Kha một tay bế Bình Nhi, một tay dùng cung chắn phía trước, dáng vẻ vững chãi.

    “Mau giao đứa bé ấy cho ta!” Kẻ nọ dùng tay bẻ đôi con dao của Mộc Kha, nói như ra lệnh.

    “Đầu đuôi kể rõ, không cũng đừng hòng!”

    Nói rồi Mộc Kha đặt Bình Nhi xuống đất. Cô vội chạy nép sau lưng hắn, hai tay run run túm lấy vạt áo hắn.

    “Chuyện này không liên quan đến ngươi. Xin hãy giao đứa bé ra đây.”

    Như không đợi được câu trả lời, người đàn ông lạ mặt dứt câu rồi chạy lên trước, tay nắm chặt thanh kiếm vắt hông.

    Cả hai lao vào nhau.

    Trận kịch chiến diễn ra, không đến mức long trời lở đất nhưng cũng đủ làm vạn vật quanh đó đều tiêu tùng. Một lần vung kiếm, tức khắc nộ khí lan hơn nghìn trượng, cây cối đứt gãy, đua nhau đổ rạp. Mộc Kha cũng mạnh không kém, mỗi lượt liên tiếp bắn ra ba mũi tên. Tên lao vun vút về phía kẻ thù, trừ khi trúng địch, không thì đều găm lên thân cây, tự giăng phong ấn. Chỉ cần là yêu ma, hễ bước vào vùng cấm, tự khắc sẽ đau đớn tựa phanh thay, lục phủ ngũ tạng tiêu tán.

    Mộc Kha rút đại đao, tấn công đối phương dồn dập, dồn tên kia vào bìa rừng. Đúng như dự đoán, tên ấy không phải người thường. Vừa lọt một chân vào ranh giới đã đau đớn kêu la khiến nộ khí xông lên, chém một phát hàng chục thân gỗ quanh đó đổ rạp.

    Nếu không nhờ Mộc Kha nhanh trí ôm Bình Nhi bay đi, hẳn cả hai đã tan tành xác pháo. Lúc hắn ôm cô đáp xuống, do tính toán không cẩn thận, bị trúng ám khí, lại ăn thêm một chưởng, chỉ kịp đẩy Bình Nhi ra xa.
    .
    Trời không gió nhưng cây cối cứ lung lay không ngừng, bụi dưới chân quần vũ mịt mù trắng xoá. Bình Nhi không dám mở mắt, đưa hai tay chắn đằng trước, suýt nữa thì bay đi.

    “Chạy đi!” Mộc Kha quát.

    Tên lạ mặt không tha cho cô, nhân cơ hội Mộc Kha chưa hồi phục, lập tức bay đến chỗ cô. Bình Nhi chạy được một quãng, ngoảnh đầu thấy y đuổi theo sau, sợ đến nỗi té lăn ra đất, bị đối phương tiếp cận. Tên đó bế xốc cô lên, dùng tay giựt mạnh chiếc trâm cài trên tóc cô.

    “Thả tôi ra! Thả tôi ra!”

    “Được rồi. Đừng loạn nữa. Ta không giết trẻ con.” Người đàn ông lạ mặt lại nói như giỗ trẻ con, tâm tính cũng mấy phần dịu lại, khác hoàn toàn với thái độ hùng hổ lúc nãy.

    “Thả con bé ra!” Mộc Kha chẳng biết từ lúc nào đã lấy lại khí thế, giương cung về phía kẻ thù, lạnh lùng buông lời.

    Tên kia nhếch mép nhìn Mộc Kha rồi thu kiếm lại.

    “Khá lắm, trúng ám khí của ta còn có sức chạy đến đây. Không hổ danh... À mà thôi!”

    Có gì đó thoáng qua đầu y khiến y không nói tiếp lời muốn nói nữa. Rồi người đó ném cho Mộc Kha một bao trắng, bảo là thuốc giải.

    “Hàng chợ đen?” Mộc Kha nhíu mày đầy nghi ngờ. Giấy bọc thuốc đã ngả vàng, nhàu nhĩ, lại còn bốc mùi.

    “Là thuốc bôi, không phải thuốc uống. Sợ gì chứ? Ta không có ý sát sinh, tại con bé này trộm trâm của ta ấy chứ. Đâu phải tự dưng lại gây chuyện.”

    “Ông nói láo. Tôi nhặt được dưới đất mà!” Bình Nhi phản bác.

    “Trộm hay nhặt, thế nào cũng được. Cây trâm này là của ta. Thấy của rơi mà không trả lại người bị mất, con nít như vậy là hư lắm nhé! Nếu là con ta, ta sẽ đánh đòn. Nhưng thôi, ta chưa muốn có con bây giờ. Tạm thời không tính sổ với ngươi. Giờ ta có việc. Lần sau gặp hẳn nói rõ.”

    Đoạn y bình thản ghé sát tai Mộc Kha buông vài câu.

    “Đừng lo. Ta sẽ giữ bí mật giúp ngươi. Nếu từ đầu đã không muốn giết, sao lại còn cứu chứ.”

    Người đàn ông vỗ vai Mộc Kha, làm ra vẻ thân thiết lắm, xong liền hoá hổ chạy biến vào rừng.

    Mộc Kha cau mày nhìn theo bóng lưng kẻ lạ mặt, không khỏi tỏ ra khó chịu, hừ lạnh một tiếng.

    Bình Nhi lo lắng nhìn vết thương lan rộng trên cổ Mộc Kha. Phải rồi, mấy cây thuốc cô hái ngoại độc dược cũng có ít thảo dược mà. Cô toan chạy đi tìm số thuốc đó nhưng ý nghĩ ấy liền vụt tắt ngay.

    Số thảo dược ấy đã bị vùi dưới đống đổ nát mất rồi còn đâu.

    Thế là, Mộc Kha theo cô về nhà trị thương. Thật ra ám khí của gã đàn ông kia không gây ra vết thương nặng lắm, với Mộc Kha chỉ hơi ê nhức nhưng chẳng biết thế nào, hắn lại ngoan ngoãn theo cô về đến tận nhà.

    Từ đằng xa, anh cô hấp tấp chạy đến. Trong đêm tối, Mộc Kha vẫn thấy rõ gương mặt cùng dáng người của người đó. Quả là anh em, có nét giống nhau, đặc biệt là đôi mắt rất đẹp.

    Hoá ra đây chính là người đã dạy Bình Nhi mấy câu nam nữ đó. Nhưng hắn nhìn đi nhìn lại y chẳng có nét gì gọi là thích ăn chơi, ghẹo gái cả. Ngược lại, cái gã đàn ông đã tấn công cô và hắn trông có vẻ giống một tay sát gái hơn.

    Anh cô không hỏi Mộc Kha là ai, thấy hắn bị thương lập tức đem vào chạy chữa. Hắn còn gặp cả u và thầy cô. Tất cả bọn họ đều là hồ ly, đều vui vẻ đón tiếp hắn, cảm giác rất lạ. Trước giờ gặp yêu không bắt cũng chém chết, lần đầu được đón tiếp nồng nhiệt thế này, hắn ngỡ như mình đang lạc vào cõi khác vậy.

    Tay nghề của anh cô cũng rất tốt, những chỗ bị thương của Mộc Kha đều được chăm sóc rất kĩ càng, khác hẳn với ai kia.

    “Cảm ơn ân nhân đã cứu em gái tôi. Tôi tên Trung Kiên, không biết nên gọi ân nhân thế nào cho phải phép?”

    "Tôi nào phải ân nhân gì? Nếu là người khác, họ cũng làm thế thôi. Xin anh đừng nói thế!" Mộc Kha phủi tay, cảm thấy vô cùng xấu hổ vì lúc đầu chính y mới là người có ý ra tay giết cô.

    "Thế sao được? Hay là... để tôi kính ngài một chum rượu."

    Trung Kiên nói rồi đi ngay ra ngoài vác một vò rượu vào. Nụ cười vừa hé trên môi thoáng chốc vụt tắt khi trông thấy thầy y từ sau vườn đi vào, vội giấu vò rượu ra sau lưng.

    "Giấu giếm làm gì nữa? Thấy hết rồi. Hôm qua đã uống hết cả nửa hầm, hôm nay lại muốn uống hết nửa còn lại?"

    Mộc Kha trố mắt hết nhìn thầy cô rồi lại nhìn anh cô.

    Rượu gì mà một ngày uống hết nửa hầm? Uống nước lã còn không uống được như vậy.

    "Ôi trời thầy ơi! Hôm nay nhà ta có khách. Con chỉ uống một chum, một chum thôi! Được không thầy?" Trung Kiên giơ ngón trỏ lên nài nỉ.

    "Anh cả mà uống làm gì một chum? Ở đó mà hết nửa hầm còn lại ấy chứ." Bình Nhi đang quạt thuốc ở ngoài, nghe rôm rả nên nói vọng vào.

    "Ai cho em nói leo? Dám trốn anh vào rừng một mình, còn chưa hỏi tội." Trung Kiên vờ trừng mắt với cô.

    Nhưng Bình Nhi chẳng sợ, còn lè lưỡi trêu ngươi y khiến y tức anh ách, vội đặt vò rượu xuống đất, rượt cô chạy té khói. U thấy hai anh em như thế thì bật cười, lắc đầu, cầm lấy cái cơi trầu đẩy sang Mộc Kha đang ngồi trên phản cạnh mình.

    "Cháu đừng để ý chúng nó. Ăn chút trầu đi. Cái này bác têm, còn cái này..." Người phụ nữ chỉ sang mấy miếng trầu trông khá xấu xí rồi bật cười. "Con gái út bác têm đấy. Nó không thích mà bác cứ bắt, chưa quen nên thế!"

    "Cảm ơn bác." Mộc Kha mỉm cười với u cô, đoạn cầm lấy miếng trầu xấu nhất trong cơi, trét vôi lên lá, cuộn lại rồi cho vào miệng.

    U cô hơi bất ngờ, nụ cười càng lúc càng sâu hơn. Bà quan sát Mộc Kha một lượt, gật gật đầu có vẻ hài lòng, đoạn cất tiếng hỏi.

    "Mà nói đi nói lại nãy giờ, cháu tên gì ấy nhỉ?"

    "Thưa, cháu quên giới thiệu với bác, với cả nhà, cháu tên Mộc Kha ạ!" Mộc Kha từ tốn nhả thứ nước hồng hồng vào ống nhổ rồi đáp.

    "Ơ, chưa xỉa thuốc nữa mà."

    "Chưa cần bác ạ! Cháu còn dùng thêm, được không hả bác?"

    "Được, được! Ôi trời, hiếm lắm mới thấy được người không kén ăn như cháu. Bác thích! Thằng cả nhà bác khó ăn lắm. Khổ! Này, cháu cứ tự nhiên."

    Bà cười tít mắt, vội rót chum nước đưa cho Mộc Kha, rồi lại nhìn y một lượt, rồi lại cười.

    "Cháu, cháu thấy cái Nhi nhà bác thế nào?"

    "Dạ? Gì cơ ạ?" Mộc Kha nhỗ ngay bã trầu ra dù chưa nhai được mươi phút, đoạn lúng túng. "Cháu xin lỗi bác."

    Cái đứa nhỏ xíu nói nhiều ý hả?

    "Không sao. Đợi bác lấy đồ cho cháu bỏ bã."

    Nói rồi, bà vui vẻ đứng lên, động tác mau lẹ rồi lại ngồi xuống phản, đối diện hắn.

    "Con bé bây giờ trông hơi giống con trai nhưng bác chắc, sau này lớn sẽ xinh, sẽ xinh lắm đấy! Cháu cứ yên tâm! Nhá!"

    Thầy cô nghe thế thì ở sau vườn vội vàng tìm vào.

    "Bà cứ thế! Chẳng lẽ cứ có nhan sắc thôi là được sao? Cái Nhi cũng còn tí tuổi đầu, gã đi đâu?" Đoạn ông quay sang Mộc Kha. "Bà ấy thế đấy. Cứ lo còn mình ế. Thằng cả lớn thế sao bà không lo?"

    "Thằng Kiên thì còn lo gì nữa. Tôi còn sợ nó vác về chục cô làm vợ thì có mà sập nhà. Ông cứ ở yên đấy! Tôi đang nói chuyện." Người phụ nữ đập tay lên đùi ra vẻ dứt khoát.

    Thầy cô thấy thế cũng lắc đầu, lại ôm cái bình tưới cây ra sau vườn, bỏ mặc hai người. Trông gia đình này, phụ nữ có tiếng nói, hẳn vẫn còn dư âm của chế độ mẫu hệ, hẳn gia đình Bình Nhi phải sống ở đất Âu Lạc này lâu lắm rồi.

    "Cháu! Hì hì... Uống nước, uống nước đi cháu." Mới hằn học với chồng, bà lại quay sang đon đả với Mộc Kha. "Mà cháu ở đâu? Cha mẹ làm gì?"

    Mộc Kha còn đang loay hoay chưa biết trả lời sao về gia cảnh chẳng mấy hay ho của mình thì bất ngờ từ ngoài vọng vào có tiếng người la lớn.

    "Gì thế? Ông ơi! Ông!" Người đàn bà hoảng hốt ghé đầu nhìn ra cửa, vừa quay ra sau tất tả gọi chồng.

    "Nghe rồi! Sao thế hả?" Thầy cô vội ra ngoài sân, trông vẻ mặt nghiêm trọng của hai anh em, cố giữ vẻ điềm tĩnh mà hỏi.

    "Thợ săn yêu thầy ạ! Lúc nãy ở bìa rừng, con nhìn thấy."

    Người đàn ông gật đầu, vỗ vai con trai rồi bảo y đưa cô vào nhà. Ông đứng giữa sân, triển pháp lực thì bỗng chốc bốn luồng sáng từ bốn cây cột chống mái nhà lập tức phát ra, phóng lên trời tạo thành một chiếc lồng không thể thấy bằng mắt thường.

    Pháp lực thật cao cường!

    Mộc Kha nhìn không chớp mắt, không ngờ ở đất Âu Lạc còn có yêu quái pháp lực thâm sâu như vậy. Hắn nhìn quanh bốn người một chập. Rõ ràng ngoại trừ Bình Nhi, ai cũng có yêu khí, hơn nữa lại còn rất mạnh, cớ sao cô lại bị như vậy? Hệt như người thường.

    Thật kì lạ! Yêu quái cũng có thể sinh ra con người sao? Không đúng! Biết đâu chừng cô là bán yêu, như hắn. Chỉ có bán yêu mới che dấu yêu khi được thôi. Nhưng, trông u và thầy cô chẳng có đặc điểm nào của bán yêu cả, hơn nữa lúc nãy ở miếu bị tấn công, Bình Nhi cũng chẳng có sức chống trả lại. Thế là thế nào?

    "Cứ ở yên trong đây! Cháu trai, không chừng cháu phải ở lại đây một đêm rồi. Bên ngoài có kẻ thù." Thầy cô phủi tay, xoay người lại dặn dò.

    "Kìa! Sao ân nhân lại ngẩn ngơ vậy? Chẳng lẽ..."

    Anh cô giật bắn mình, lùi ra xa. Không chỉ riêng Trung Kiên mà thầy và u cô cũng nhìn cô bằng ánh mắt bất ngờ xen lẫn lo lắng.

    "Em... em lại dẫn con người về nhà? Một lần còn chưa đủ?"

    "Không! Không phải!" Cô liền phân bua. "Anh ấy là yêu quái mà. Chính mắt con nhìn thấy. Thầy, thầy xem thử con nói đúng không."

    Thầy cô chăm chú nhìn Mộc Kha một lát rồi gật đầu làm ai nấy một phen hú vía. Bởi có lần Bình Nhi đi rừng một mình cũng dẫn về một người. Lúc ấy không có thầy cô ở nhà. U cô ngồi tiếp chuyện một hồi, đến khi mời người ấy ăn chén cơm, do chưa kịp nấu phải hoá phép, người đó liền la thất thanh rồi bỏ chạy làm cả nhà phải tốn công tìm lại người đó để xoá kí ức.

    Xoá kí ức? Còn có cả chiêu đó. Gặp Mộc Kha là đã cho về chầu ông bả lâu rồi.

    Mũi u cô vốn không thính nên khó phân biệt được là người hay yêu, trừ khi là đại yêu quái. Còn cô và anh cô thì lại quá nhỏ, chưa đủ khả năng nhận biết. Chỉ có thầy cô là tinh tường nhất, chút yêu khí cỏn con sót trên quần áo cũng có thể ngửi được.

    Nhưng còn việc phân biệt loài nào với loài nào thì chì có người của Cao tộc nhận ra thôi, nhờ công cụ đặc dụng chuyên dùng để săn yêu. Đáng tiếc khi Mộc Kha đi săn lại quên mang theo, bằng không sẽ chẳng dẫn đến cớ sự này.

    “Hôm nay con đến Long Uyên thăm vị bằng hữu, tình cờ giúp hắc bạch vô thường bắt một tội hồn đang bỏ trốn. Vừa hay biết thêm chút thông tin về nhóm người chuyên săn yêu kia. Có tin đồn bọn chúng là bán yêu, người của Cao tộc.”

    “Cao tộc sao lại mò đến đây chứ? Phạm vi hoạt động của bọn họ thường chỉ quanh quẩn Giao Chỉ, Cửu Chân hoặc các quận Uất Lâm, Nam Hải của nhà Hán thôi mà. Sao lại tràn đến Hợp Phố nhỏ bé này?” U cô thản thốt lên tiếng.

    “Giao Chỉ hiện đang náo loạn bởi nông dân liên tục khởi nghĩa. Yêu quái ở các thành lớn cũng di cư không ít. Cao tộc e vì thế cũng mở rộng phạm vi hoạt động.”

    Thầy cô nghe thế liền thở dài, bảo nếu cánh rừng kia không còn che chở được cho bọn họ thì chỉ còn nước chuyển nhà đi thôi.

    Hôm sau, Mộc Kha tạm biệt họ lên đường trở về Cao gia trang. Đám anh em của hắn lại lần nữa hụt hẫng khi thấy hắn bình an trở về. Lúc ngang sảnh chính, hắn ghé chút qua phòng để vật dụng săn yêu rồi mau chóng rời đi.

    “Cậu năm đã về! Tôi đã chuẩn bị sẵn thuốc và nước ấm. Cao vương có lệnh miễn săn cho cậu năm hôm nay, cậu cứ thong thả nghỉ ngơi cho lại sức đi ạ!” Lão Hàm chắp hai tay kính cẩn, mỉm cười nói.

    Ở nhà này chỉ mỗi lão Hàm quan tâm đến hắn. Ít ra còn có người thật tâm mong hắn trở về an toàn. Mỗi khi trông thấy gương mặt già nua, đôi mắt ti hí của lão Hàm, hắn lại thấy nhẹ lòng.

    “Ta biết rồi. À mà lão Hàm này, có trường hợp nào mà cha mẹ đều là đại yêu nhưng con lại giống người trần không?”

    “Chuyện này, có thể nhưng rất hiếm.” Lão vuốt vuốt râu.

    Dường như lão tính nói gì thêm nhưng lại bị Mộc Kha chặn lại, ra hiệu cho lão vào tư phòng của mình. Tình cờ lúc ấy, anh ba của hắn cũng đang dạo hoa viên, vô ý nghe hai người trò chuyện với nhau, thái độ thần bí nên có chút nghi ngờ, bèn đến gần áp tai vào vách cửa nghe ngóng.

    Anh ba hắn thường không mấy khi xen vào chuyện người khác, lại càng không hứng thú mấy với việc bày mưu hãm hại người khác. Với Mộc Kha, thái độ cũng nửa nóng nửa lạnh. Cụ thể mà nói nếu Cao tộc này là cái bánh chưng bị chia năm xẻ bảy thì anh ba hắn đây lại là cái bành giầy, cũng là chỗ họ hàng nhà bánh nhưng “đèn nhà ai người nấy rạng”. Vậy nên chẳng hiểu sao bữa nay lại có hứng thú nghe lén chuyện người khác.

    “Anh ba, anh đang làm gì vậy?” Mộc Kha bất chợt mở cửa.

    “Anh? Tình cờ, tình cờ ấy mà…” Người nọ bối rối cười, tay chân lóng ngóng, cố phân trần. “Chỉ là đang ngang qua đây, lưng đột nhiên nhức mỏi. Ôi chao!”

    Lần đầu trông thấy anh ba như thế làm hắn có chút buồn cười. Dù sao vai vế của hắn cũng nhỏ hơn, Mộc Kha nghĩ nên nhượng bộ một chút, bày tỏ quan tâm, mời anh ba hắn vào tư phòng.

    “Ấy, anh không sao! Không cần khách sáo làm gì.”

    “Nếu cậu ba không phiền, chỗ của cậu năm có rất nhiều thuốc trị đau nhức, hơn nữa còn có thảo dược giúp đẹp da, sáng da…”

    “Lão Hàm! Được rồi.” Mộc Kha hơi nghiêng đầu nhìn lão một cái.

    Cái lão này, bình thường kiệm lời bao nhiêu, sao hôm nay lại lắm lời thế không biết.

    “Ô, vậy ta không khách sáo nữa.”

    Anh ba hắn nghe đến đây không hiểu sao bỗng dưng sáng mắt, tự tiện bước luôn vào phòng Mộc Kha, chả là muốn xin một ít đồ làm đẹp đem tặng giai nhân thôi.

    Ngoài lão Hàm ra thì anh ba hắn là người đầu tiên trong số những anh em khác được chiêm ngưỡng tư phòng hắn. Kể ra cũng không có gì đặc biệt. Thoạt nhìn cách bày trí khá giống phòng hắn. Vật dụng trưng trên kệ không có gì gọi là bảo bối nếu không muốn nói là tầm thường. Người được phụ thân xem trọng tính ra cũng chỉ có thế.

    Đến đây đột nhiên thấy lòng dâng lên nỗi thương cảm kì lạ.

    A, tính ra vẫn còn được tấm bình phong này. Bức tranh trên đó thật khiến người ta cảm khái.

    “Minh Vệ, bức tranh em vẽ à? Tuy đơn giản nhưng lại rất sâu sắc. Đẹp, đẹp lắm!”

    “Anh ba quá khen rồi. Bức hoạ này là do u em vẽ lúc người còn sống. Màu giấy cũng ố vàng hết. Cũng đã lâu rồi em mới có dịp ngắm lại.”

    Hắn chăm chăm nhìn bức tranh, mắt không muốn rời.

    “Được rồi, đừng nghĩ đến những chuyện không vui nữa. Phải rồi, ngày mai anh tính đi Mê Linh một chuyến, em có muốn đi cùng không? Yên tâm, anh sẽ xin phép thầy giúp em.”

    Thật quá đường đột!

    Hắn và anh ba hắn trước đây chưa từng nói chuyện nhiều như thế này, gặp nhau hỏi thăm đôi ba câu cũng đã khó lắm rồi, thế mà hôm nay lại đích thân rủ hắn đi Mê Linh. Ban đầu hắn còn do dự nhưng bắt gặp ánh mắt chân thành của anh ba hắn, Mộc Kha cùng gật đầu đồng ý.

    Mộc Kha tiễn anh ra cửa. Hai người chưa kịp nói thêm câu nữa thì đã bị người khác gọi giật phía sau.

    “Minh Đằng! Thầy bảo mọi người tập hợp ở sảnh chính. Không biết có ai giở trò, phá mất la bàn chỉ yêu rồi. Công sức cả đêm hôm qua thế là đi toi rồi! Lần này mất một vố to, thầy đang giận lắm! Còn không mau nhanh lên?”

    Ra là anh hai Cao Lạc Viện. Thái độ của Viện với Mộc Kha từ trước đến nay cũng chẳng khác là bao, giống như anh cả Viễn Bằng của hắn, xem Mộc Kha là cái gai trong mắt cần phải bài trừ.

    "Minh Vệ! Mình đi thôi! Thầy gọi cả nhà mà." Mình Đằng khoác vai Mộc Kha bất chấp ánh nhìn bất ngờ xen lẫn chán ghét của Lạc Viện và kéo y đi.

    *
    Đây không phải lần đầu hắn đi Mê Linh nhưng đi cùng người thân lại cảm thấy có gì đó rất khác. Thường thì có việc hắn mới buộc phải đi đâu đó, không thì chỉ quanh quẩn gần Cao viên mà thôi. Chuyến đi lần này thật sự mở ra trước mắt hắn nhiều chân trời mới.

    Sau khi theo Minh Đằng đi hết tửu lầu này đến tửu lầu nọ, đi hết quán xá này đến quán xá nọ, chỗ nào nổi tiếng, nhiều mỹ nữ là hắn lại bị lôi theo. Chủ những quán lớn ở đây hầu như đều toàn người Hán, dân Âu Lạc cùng lắm chỉ sắm được một chân nô bộc hay bán rong kiếm sống mà thôi.

    Loanh quanh một hồi, Minh Đằng lại kéo hắn đến một ngôi miếu dưới gốc đa. Người cúng bái rất đông, chứng tỏ miếu này hẳn phải thiêng lắm đây. Hắn còn chưa kịp thắc mắc thì Minh Đằng đã đẩy hắn qua cổng giới, bước hẳn vào trong miếu. Bên trong khá ồn ào vì từ nóc miếu vang vọng xuống toàn những lời khấn vái nào là buôn may bán đắt, gặp được trung quân…

    "A Đồng, đã ghi chép đầy đủ chưa? A Cam, nhanh tay nhanh chân lên, chậm chạp quá!”

    Gian chính miếu khá rộng, tứ phía chất đầy sách, không rõ là sách gì. Dưới đất, thùng gỗ xếp chồng chồng hàng hàng, mở nắp thùng thấy bên trong toàn chai lọ ngổn ngang, Mộc Kha tiện tay cầm lấy một chai.

    “Xuân dược hàng thượng phẩm. Khách quan lấy mười lọ, tôi sẽ giảm giá cho.” Lão già lọm khọm thôi không quát tháo hai người kia nữa, niềm nở rời ghế đẩu tiến tới chỗ Mộc Kha.

    Mộc Kha thoáng chốc giật mình trong lòng nhưng không để lộ ra. Hắn vừa định đặt cái lọ xuống thì Minh Đằng - anh hắn từ sau cất tiếng bước tới.

    “Mười lọ? Ông già, ta đâu tính mở tửu lầu.” Minh Đằng bấy giờ cũng xuất hiện, chắp tay sau lưng ung dung bước tới.

    “Thế mà tôi tưởng ai. Hoá ra là người quen của ân nhân. Thất lễ, thất lễ rồi! Vị thiếu gia này, không biết ngài đến miếu nhỏ chật hẹp này của tôi, cốt muốn mua gì? Ngài yên tâm, chỗ tôi cái gì cũng có cả. Không có tôi cũng làm ra được, có điều giá cả hơi chát chút thôi.”

    Ông Tiền xoa xoa tay vào nhau, nở nụ cười khoe hàm răng đen bóng, các nếp nhăn xô lại với nhau càng khiến bản mặt của lão đã gian nay lại càng gian hơn.

    “Ông đừng nói nhiều nữa. Lần trước ghé nghe ông khoe vừa làm được loại thuốc có công dụng tương đương canh Mạnh Bà. Đưa ta chục lọ thứ đó là được rồi.” Minh Đằng phe phẩy quạt.

    “Chục… chục lọ? Ân nhân, ngài đừng đùa nữa. Tôi luyện suốt bảy bảy bốn chín ngày mới được nửa lọ. Mãi mới được một lọ, đào đâu ra chục lọ đưa ngài?” Ông Tiền hoảng hốt nói, điệu bộ rất khổ sở.

    “Cần gì phải khổ sở thế? Một lọ thì ta lấy một lọ. Chín lọ còn lại, từ từ ta sẽ lấy sau.” Minh Đằng khoác vai ông cười nói.

    Xem cái mặt nhăn nhó của ông ta kìa, rõ là không muốn đưa mà. Minh Đằng lay lắc ông ta một hồi, cuối cùng lão đành bấm bụng dắt cả hai vào nhà kho nơi chứa các loại thuốc quý mà lão tinh chế.

    Minh Đằng hớn hở cầm lọ thuốc mới “cướp” được, dĩ nhiên không tốn xu nào, vui vẻ rời miếu.

    “Cho em.” Vừa ra khỏi miếu, Minh Đằng tống ngay lọ thuốc vào tay Mộc Kha.

    Mộc Kha im lặng cầm lấy, chưa kịp hỏi gì, Mình Đằng đã nhảy luôn vào mồm.

    “Bù lại vụ nghe lén hôm qua. Con người anh, giúp được gì thì anh sẽ giúp. Nhận rồi đừng có mà về khoe với ai đấy. Và còn, vụ tiểu yêu kia, anh sẽ xem như chưa nghe thấy gì. Em mau chóng chấm dứt chuyện này càng sớm càng tốt đi!”

    Sau khi dặn dò thật kĩ cũng như nói hết những điều cần nói, Minh Đằng bỏ Mộc Kha lại mà leo lên ngựa một mình chu du. Mộc Kha đành tự mình đi tiếp chặn đường còn lại, không quên cẩn thận cất lọ thuốc vào sâu túi áo. Lòng thấy ấm áp kì lạ.

    Giương mắt nhìn khắp chung quanh, Mê Linh quả không hổ danh là chốn hào hoa bậc nhất phương Nam. Dạo vài vòng, Mộc Kha chẳng tìm thấy gì khiến mình hứng thú nữa bèn lên ngựa tính chuyện trở về. Ngang qua cửa phủ nọ, hắn bỗng nghe tiếng va chạm của gươm giáo. Cánh cửa mở hé, đủ để hắn thấy sơ khung cảnh bên trong. Đó là lần đầu tiên, hắn gặp Trưng Nhị - người đưa hắn đến với nghĩa quân và nhờ đó, mối duyên phận giữa hắn và Bình Nhi mới được chớm nở.
     
  9. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 8
    Vượt ngục

    [​IMG]

    Có nhắc nhớ thế nào, nhắm mắt lâu đến đâu thì tất cả chỉ còn là kỉ niệm. Tìm kiếm thứ đã tự mình vứt bỏ, níu đôi tay mình đã từng buông, dang vòng tay đón nàng trở lại chợt nhận ra trâm gãy bình rơi tự thuở nào. Tự biết nàng vẫn ở đó nhưng sao kẻ hèn này mãi không thể đuổi kịp.

    Cùng nàng đón Tết, cùng nàng đi hội Trung Thu, ta chỉ mong ước bấy nhiêu thôi mà dù có cố gắng cách mấy cũng chẳng thể mang ngày xưa trở lại. Bởi, gương vỡ nào lại lành.

    Cứ thế, mình ta, một mình ta lạc trong giấc mộng dài.

    Mộc Kha sực tỉnh giấc, không gian xung quanh vắng lặng như tờ. Nơi đây tối om nhưng chẳng gì qua nổi mắt hắn. Hơi lạnh từ bốn bề vách đá phả mờ mờ như hơi thở của kẻ sắp chết. Lớp vảy trên da hắn khô lại, nom như tấm áo giáp cứng cáp, khổng lồ.

    Cuối cùng, sau bao ngày mê man ngủ, con đại mảng xà cũng chịu tỉnh giấc. Nó mơ hồ đảo mắt xung quanh, đôi mắt vàng sáng như mặt trăng đủ sức bóp chết con mồi chỉ với một cái liếc nhìn.

    Hắn lại mơ thấy những chuyện cũ. Những xác chết ngập ngụa trong máu ở khe núi. Cú đánh của Sơn Tinh làm hắn bất tỉnh. Quá khứ không mấy vinh quang của hắn. Và những cô gái Mê Linh tập trận với nhau, hắn đã từng cùng họ lập nên chiến công hiển hách.

    Đã lâu như vậy sao hắn vẫn chưa quên? Có phải vì những đoạn kí ức ấy đều có cô không?

    “Bẩm ông, thứ lỗi cho tôi làm phiền lúc canh hai nhưng e là đã có chuyện rồi ạ!” Lão Hàm cất tiếng nói vọng vào động.

    “Không sao? Chuyện gì thế?” Hắn lim dim mắt, buông lời rất nhẹ.

    “Sớm này, Thái tử điện hạ cùng Dực Thánh Vương và đoàn tuỳ tùng đã xuất phát lên đường tới Trường Yên rồi ạ!”

    “Dực Thánh Vương là chú của Thái tử điện hạ, điện hạ không mảy may đề phòng là chuyện đương nhiên. Nhưng thời cơ chưa đến, dự là hắn sẽ không ra tay ám sát Thái tử lúc này đâu.”

    “Bẩm lão đã biết, nhưng người của Cao tộc cũng đang trên đường đến đó.”

    “Phiền phức thật! Sao ta chẳng nghe anh ba nói gì cả? Có chuyện rồi đây. Thật là... ta nghe nói Bình Nhi bị giam trong ngục, còn định hôm nay mang cơm sang thăm nàng ấy. Lão Hàm, phiền ông rồi!”

    "Ông cứ yên tâm. Lão đã sắp xếp đâu ra đấy rồi ạ!

    Lão Hàm cúi đầu cung kính rồi rời đi.

    Tại một nơi khác, Bình Nhi lại đang chịu lạnh cùng ba nữ phạm nhân khác. Một kỹ nữ ẻo lả và hai người đàn bà một gầy một đen. Cô kỹ nữ kia dù bị nhốt trong nhà lao vẫn chăm chút phấn son, đều đều soi gương và chải tóc. Mấy gãi cai ngục ngoài kia cứ đưa mắt hóng hớt vào đây, tuy người bị tia không phải Bình Nhi nhưng cô cũng lấy làm khó chịu thay.

    Hai người đàn bà kia thay nhau kể tội của mình, không chút e dè, thi thoảng lại thi nhau cười ha hả như đàn ông. Nào là đã lừa tên nào tên nào, gã địa chủ nào, nghe qua có thể thấy chiến lợi phẩm của họ không nhỏ đâu. Ả kỹ nữ kia thấy thế liền nhếch mép một cái, cũng tranh đua kể chuyện phú ông nào đó vì muốn cưới ả nên đã cự tuyệt với vợ. Vợ ông ta tức quá nên mới bày mưu đẩy ả vào đây.

    Bình Nhi thầm cười cô ta. Cướp chồng người khác vào đây cũng đáng, cần gì bị người khác hãm hại. Cũng trách cái lão nhà giàu kia, vì vợ lẻ hủi vợ chính, rồi mai đây chắc hẳn sẽ có thêm vợ ba vợ tư nữa cho xem.

    “Còn cô, vào đây vì tội gì?” Người đàn bà gầy ốm hỏi cô.

    “Tôi không có tội.” Giọng Bình Nhi nhẹ như gió thoảng, có chút chán chường. Ngốc thật, có nói họ cũng chẳng tin.

    “Ha ha, ai vào đây cũng bảo mình không có tội. Bọn quan lại mà tin thì bọn ta đều được thả hết rồi.”

    “Mà có bắt oan chúng cũng xử như thường. Thời buổi này còn tìm đâu ra quan thanh liêm.” Người đàn bà đen đúa khàn khàn nói.

    Những điều bọn họ nói quả không sai. Cái gọi là liêm chính, trượng nghĩa, phải chăng đã theo các vị anh hùng xưa, chôn vùi cùng cát bụi rồi? Quanh đi quẩn lại, nhân gian chính là đây, trắng đen hoà quyện, không phân định rõ mà kẻ đáng thương nhất chính là con người.

    Bình Nhi ngồi tựa lưng vào song sắt cánh trái, hai tay khoanh trước ngực, chầm chậm khép hờ mắt. Cô không hề để ý cạnh đó là nhà lao giam những phạm nhân nam. Như cảm thấy có bàn tay thô kệch nào đó chạm vào eo mình, Bình Nhi mới mở mắt, vội đứng dậy, quắc mắt giận dữ nhìn gã đàn ông đang thò tay qua chắn song chỗ vừa nãy cô ngồi.

    “Mỹ nữ, lại đây ta thơm chút nào.”

    Ả kỹ nữ ngồi sát góc tường khẽ liếc sang Bình Nhi một cái khi nghe thấy từ “mỹ nữ”.

    Bình Nhi chẳng thèm để tâm đến gã đàn ông dê xồm, hôi hám, ngoảnh mặt lại gần chỗ ả kỹ nữ. Hít một hơi lạnh, Bình Nhi oang oang kể về ngày xưa của mình. Cô từng cày thuê cho một gã địa chủ tiền của bậc nhất châu ấy. Một lần nọ, đang trong lúc làm việc, lão lại bảo cô đến gặp ở sảnh hoa viên, tưởng có gì cần dặn dò, nào ngờ lại giở trò dê xồm. Nói rồi, Bình Nhi ném một cái răng xuống đống rơm lót trên nền đất.

    “Đấy, răng của lão. Nhìn kĩ sẽ thấy vệt đỏ đông cứng lại.”

    Hai người đàn bà kia bán tín bán nghi, cũng cầm lấy chiếc răng mà soi xét một hồi. Kết luận, đúng là răng thật. Tên dê xồm ban nãy phá lên cười giễu cợt. Điệu cười của hắn như ám chỉ thật thì sao mà không thật thì sao, bất chấp hàm ý đầy cảnh cáo, tên đó vẫn ném cho cô ánh mắt đầy gian dâm.

    “Em gái vì chiếc răng này mà cô bị bắt vào đây à?” Người đàn bà ốm ném chiếc răng về phía tên háo sắc kia.

    “Không. Chuyện thật ra còn lớn hơn nhiều. Sau khi cướp răng của lão, tôi nghỉ việc và đến làm việc cho một xưởng chuyên nấu thuốc ở phương Bắc với hy vọng đổi đời. Nào ngờ, đó lại là lò pha chế thuốc độc. Trong lúc nấu thuốc, tôi sơ ý cho tay vào nồi thuốc, kết quả bị nhiễm độc và bị bọn họ đuổi về Đại Việt sau hai tháng làm việc. Đây, đây chính là hậu quả.”

    Bình Nhi tháo mạng che mặt. Gương mặt đầy mụn cóc đập vào mắt những người xung quanh. Ả kỹ nữ ngồi cạnh vừa trông thấy liền kéo váy ngồi xích ra chỗ khác, nhìn cô với ánh mắt nửa cười cợt, nửa thương hại. Còn hai người đàn bà nọ chỉ biết lắc đầu.

    “Còn nữa, họ còn bảo nếu ai đụng vào người tôi cũng sẽ bị nhiễm độc. Trong vòng một tháng sẽ dần trở nên xấu xí, lục phủ ngũ tạng chảy máu mà chết. Mà triệu chứng đầu tiên chính là ngứa, ngứa khắp người.”

    Bình Nhi vờ tỏ ra đáng thương, ngước đôi mắt rướm lệ lên nhìn gã đàn ông kia, thấy hắn mặt mày tái méc. Hắn lấy tay gãi gãi người, càng lúc càng gãi mạnh rồi ôm chắn song kêu gào thảm thiết.

    “Biết mình không còn sống được bao lâu, chỉ muốn mua một bộ áo thật đẹp để mặc về gặp phụ mãu mà nào ngờ lại mua phải đồ lậu. Còn bị nghi oan là đầu độc lúa nhà người. Tôi thật không muốn sống nữa!”

    Kết đoạn, Bình Nhi úp mặt xuống đống rơm khóc thê thảm.

    Nhà lao trở nên ồn ào và thê lương như thể ngày mai bọn họ bị đem ra hành hình tới nơi. Trong khi bao kẻ đang cảm thông, kẻ thì điên loạn, riêng Bình Nhi vẫn nhoẻn cười trong đống rơm, lòng thầm đắc thắng.

    Lúc này, cai ngục bước vào, quát mắng thậm tệ. Theo sau gã còn một người nữa, vóc người, dáng đi nom rất quen mắt. Bình Nhi lập tức ngẩn mặt lên khi nghe ả kỹ nữ cạnh bên thốt lên “Phi Liễu”

    “Phi Liễu?” Bình Nhi mừng rỡ ngẩng mặt nhìn người con gái mang mâm đồ ăn bước vào.

    “Cô nương… Sao cô lại ở đây?” Gương mặt Phi Liễu thoáng chút bất ngờ.

    “Phi Liễu, cô quen người này à? A… cô, có phải cô là cô gái trốn thoát khỏi Hải Đường của bọn ta không? Sao lại thành bộ dạng thế này?”

    Bình Nhi chưa kịp mở lời thì gã cai ngục liền quát mắng, bảo Phi Liễu đưa cơm nhanh rồi ra ngoài. Cửa nhà lao được mở, Phi Liễu khúm núm bê đồ ăn đặt xuống đám rơm lạnh lẽo, ánh mắt chợt loé chút xót thương.

    “Nếu biết trước cô cũng ở đây, tôi đã mang theo một phần cơm nữa.” Giọng Phi Liễu khẽ khàng.

    Mới mấy ngày không gặp, Bình Nhi mới chợt nhận ra điều khác thường ở Phi Liễu mà trước giờ mình không nhận ra. Bình Nhi nhìn Phi Liễu hồi lâu, lại nhìn mảnh chiếc quàng cổ màu hồng kết hợp cùng chiếc áo tứ thân xanh lam, bên ngoài còn choàng thêm chiếc áo mỏng, trông chẳng hợp chút nào.

    Phi Liễu cũng hồi hộp nhìn cô, đôi mắt ánh sao khẽ lay động.

    “Nhìn gì mà nhìn? Còn không mau rời đi. Đưa cơm lúc sáng sớm thế này!” Gã cai ngục ngoác miệng ngáp dài một cái.

    “Đa tạ đại nhân đã giúp đỡ. Liệu không biết sớm mai tôi lại tới được không?” Phi Liễu dúi vào tay gã một xâu tiền. “Tôi chỉ còn có bao nhiêu đây thôi.”

    “Cũng được. Nhưng mai phải đưa thêm đấy!” Gã cất xâu tiền vào ống tay áo, hếch mặt nói.

    “Thuận Thiên năm nay là năm đại phúc đại đức, ngươi còn không lo làm phúc, hà cớ lại hiếp đáp một cô nương như vậy. Trời cao có mắt, chắc chắn sẽ để quan trên bắt được, để xem khi ấy ngươi sống sao.”

    Bình Nhi thản nhiên nói, nhìn gã đầy khinh miệt.

    “Đai nhân đây không cần thứ phạm nhân như ngươi dạy dỗ, hại chết biết bao nhiêu ruộng lúa. Chốc nữa, ngươi sẽ được đưa ra xử đầu tiên, còn không khai ra đồng bọn, liệu mà lo cái thân đi!”

    “Ha… Ta đây có chết cũng phải kéo bọn tham ô các ngươi theo cùng. Đợi khi quan trên hỏi, ta sẽ khai ra đồng bọn của mình là ngươi! Một lần quan không tin thì mười lần, trăm lần ta vẫn sẽ khai là ngươi!”

    "Mày lấy đâu ra bằng chứng? Ở tù mà còn lớn miệng. Có tin tao đánh chết không hả?" Gã cai ngục giận cháy mặt, tay lăm lăm cây gậy gỗ, chỉ chỉ vào Bình Nhi.

    Nhanh như cắt, cô nắm lấy một đầu gậy, vặn một cái khiến thân hình mập mạp của gã bất chợt bị hất lên không trung rồi ngã lăn ra đất, đánh oạch một cái trên sàn đất nhầy nhụa.

    Gã tức tối chỉ tay vào mặt Bình Nhi, mặt đỏ gay gắt, không nói được lời nào, cuối cùng chỉ biết ôm cục tức ấy hậm hực bỏ ra ngoài. Cả phòng giam đua nhau mà cười. Riêng chỉ có tên háo sắc vừa bị cô hù cho một trận, thấy cô chẳng nể mặt cai ngục, vẫn bó gối sợ hãi.

    Tuy vậy lòng cô vẫn mang theo nỗi lo, làm sao để gỡ oan đây? Trong lúc lo lắng không nguôi thì bất chợt bàn tay ấm áp, to lớn của Phi Liễu chợt nắm lấy tay cô. Rồi người ấy nhoẻn miệng cười như muốn nói không sao đâu, mọi chuyện rồi sẽ được sáng tỏ thôi mà. Bình Nhi ngước nhìn Phi Liễu đầy cảm kích, mãi đến khi bóng hình ấy khuất dạng sau những lối rẽ.

    Đúng như lời gã cai ngục nói, Bình Nhi bị áp giải ra trước tiên. Nhưng chẳng có gì đáng lo ngại bởi tư tưởng Phật giáo của đức vua đương thời đã ăn sâu vào đầu của hầu hết dân chúng. Luật định tuy không thay đổi nhiều nhưng cách đối xử với tội nhân có phần nhân nhượng hơn so với các triều đại trước.

    Mặc cho quan trên trả hỏi đến đâu, doạ sẽ bức cung đến mức nào, Bình Nhi vẫn một mực nói mình vô tội. Bị cho là cứng đầu, kết quả Bình Nhi phải chịu đói suốt cả ngày hôm đó trong khi những người khác còn được phát ngày hai bữa cháo. Chẳng ai dám cho cô ăn chung, bởi họ e sợ căn bệnh cô mắc, họ sợ sẽ trở thành nạn nhân của bọn người phương Bắc tàn độc.

    Bình Nhi ôm bụng đói và thiếp đi trên đống rơm rạ. Đang trong cơn mê, cô chợt nghe thấy giọng nói ấm áp quen thuộc, giọng nói của anh cả cô. Cứ ngỡ đơn giản bản thân chỉ đang trải qua một giấc mộng đẹp nhưng chính cô khi ấy lại cảm nhận rất rõ hơi ấm từ bàn tay ai đó vuốt nhẹ lên tóc mình. Cô choàng tỉnh, nắm vội lấy bàn tay ấy.

    “Phi Liễu?” Chút mong chờ len lỏi trong cô liền vụt tắt. “Là cô? Sáng rồi sao?”

    "Ừm. Cô dậy ăn chút gì đi. Nghe bảo cả ngày hôm qua cô chưa ăn gì.”

    “Cảm ơn. Cô tốt với tôi quá!” Bình Nhi rướm lệ.

    “Đừng khóc! Cô mau ăn đi, tôi không ở lại lâu được."

    Phi Liễu cầm tay Bình Nhi vỗ vỗ, dúi dúi vào đó một mảnh giấy nhỏ rồi quay sang đưa gã cai ngục một nén bạc. Gã vui vẻ cầm lấy, ánh mắt sáng loà rồi vui vẻ bước ra ngoài. Trước khi đi còn không quên dặn Phi Liễu không được lề mề.

    “Nén bạc ấy ở đâu ra vậy? Cô, cô lấy chồng rồi ư?” Bình Nhi ngạc nhiên hỏi.

    “Tôi chỉ là một đào hát nhỏ bé, nào có phúc lớn như thế. Có người đưa nén bạc ấy cho tôi, mảnh giấy ấy cũng là người ấy đưa cho.”

    “Là ai vậy?”

    “Là một nam nhân tự xưng là Trần Đình An, bảo là người quen của cô nương. Người ấy bảo cô đọc mảnh giấy này, nội trong đêm nay sẽ đến cứu cô.”

    Bình Nhi mở mảnh giấy ra. Một chiếc lá được bọc bên trong. Cô chăm chú đọc lá thơ, đại khái có thể nắm được nội dung. Cô cất chiếc là vào túi áo trong, cúi đầu cảm tạ Phi Liễu vì đã không màng gian khó giúp đỡ mình.

    “Ấy, ta chỉ là người đưa tin. Không cần khách sáo. Hơn nữa, tôi tin chắc cô nương bị hàm oan. Tôi có thể hỏi quý danh của cô nương được không?”

    “Tôi tên Lục Bình Nhi.”

    “Cái tên thật đẹp. Nếu tôi nhớ không lầm, cô không biết đọc chữ. Thế sao...”

    Bình Nhi cười ngượng nghịu, giải thích vì tình thế cấp bách, cô không làm khác được, đành phải nói dối. Phi Liễu gật đầu như đã hiểu, còn tự trách mình lần đó cứ ngỡ Bình Nhi không biết chữ nên đã vẽ lung tung vào tờ giấy rồi giấu dưới mâm cơm, cốt chỉ mong Bình Nhi nhìn hình đoán được ý đồ của Phi Liễu. Lần đó, Phi Liễu muốn giúp cô chạy thoát mà không thành.

    Bình Nhi còn đang thắc mắc tại sao Phi Liễu lại năm lần bảy lượt giúp đỡ cô như vậy thì cửa nhà lao bật mở. Đã tới lúc Phi Liễu phải rời đi rồi.

    Từ đây đến tối còn lâu, Bình Nhi cứ vậy mà rung đùi ăn hết phần cơm thôi.

    Nhưng chẳng cần đợi đến khuya, mặt trời vừa xuống núi, Đình An đã bắt đầu hành động. Bình Nhi bắt đầu ngờ ngợ ra hành động của Đình An khi mọi người xung quanh cô đều có dấu hiệu buồn ngủ vào chạng vạng tối.

    Từ trên trần nhà lao chiếu xuống thứ ánh sáng kì diệu rồi từ giữa luồng sáng, chàng trai không biết từ đâu bỗng dưng xuất hiện. Biểu cảm gương mặt, lúc đặt chân xuống đất nhất nhất đều phải hoàn hảo, nhất nhất phải thật phong độ.

    Sau bao năm gặp lại, Đình An chẳng có gì thay đổi, vẫn màu mè hoa lá hệt như xưa.

    “Cái Nhi, anh đến đón em đây!” Vừa chạm chân tới đất, Đình An thấy cô như bắt gặp mồi, vui sướng lao vụt đến.

    Bình Nhi nghiêng người né sang một bên nên tránh được, chỉ tội cho nam nhân kia đã quá vội vàng, hại lỗ mũi ăn trầu thê thảm.

    “Ha ha, cái Nhi vẫn thẹn thùng như xưa nhỉ? Anh thích! Đúng là cái Nhi bé nhỏ của anh rồi.” Đình An đứng dậy nhanh như cắt, xoay người về phía cô vừa chỉ vừa cười.

    “Anh An, anh đừng giỡn nữa. Sao anh biết em ở đây mà đến?"

    Cô nói rồi đưa mắt nhìn những phạm nhân xung quanh. Ai nấy đều ngủ li bì, không có vẻ gì sẽ dậy cả. Như hiểu ý cô, Đình An cười toét mồm, nói.

    "Yên tâm đi. Anh đã bỏ thuốc mê trong cháo của bọn họ, cả rượu của tên cai ngục ngoài kia. Nhà lao này giờ là địa bàn của chúng ta rồi. Mọi chuyện để sau hẳn nói. Ra khỏi đây anh kể cho nghe."

    "Vậy còn đợi gì nữa? Giúp em thoát ra khỏi đây đi! Đã mấy ngày em không tắm rửa rồi.”

    “Vậy ư?” Đình An chau mày, đưa tay bịt mũi.

    “Anh làm vậy là có ý gì?” Bình Nhi nắm lỗ tai Đình An vặn vẹo đến đau điếng.

    “A a… Được, được. Anh biết sai rồi, em buông ra đi.” Đình An giơ hai tay xin hàng.

    Rốt cuộc Bình Nhi cũng chịu tha cho hắn. Xoa xoa cái lỗ tai tội nghiệp, Đình An đau đến suýt khóc nhưng lại chẳng dám kháng cự với cô. Thôi thì đã mang tiếng quân tử, ai lại đi chấp nhặt ba chuyện vớ vẩn này.

    Đình An lại vui vẻ trở lại, bắt hai tay sau lưng bước vòng vòng quanh Bình Nhi, huyên thuyên rất nhiều về kế sách kì công mà mình đã chuẩn bị. Tiếng trâu bò ùm ụm vang lên qua bức tường đá của nhà lao, thi nhau gào rống. Không lâu sau, bức tường gạch dày đã bị kéo đổ.

    “Bò anh nuôi thế nào mà khoẻ vậy?” Bình Nhi phủi phủi lớp bụi mù bay bay trước mặt, kinh ngạc hỏi.

    “Tuyệt mật, không thể cho em biết. Còn đợi gì nữa, mau lên xe bò, anh đưa em đến Trường Yên.”

    Đình An cúi nhặt mấy sợi dây thừng buộc song sắt cửa sổ nhà lao vừa nãy, đem cột vào chiếc xe chuyên chở lúa gạo nông dân hay dùng. Sau đó lại kéo cô cùng ngồi lên, hây cha một cái rồi đánh mông con bò cho chúng di chuyển. Dáng bộ còn khiến người khác lầm tưởng huynh ấy đang cưỡi ngựa nữa chứ.

    “Đi Trường Yên. Để làm gì? Em còn có việc phải làm ở đây.”

    “Đừng bướng bỉnh nữa. Vài ngày nữa anh mày cưới vợ rồi, gia trang ở Trường Yên vừa xây xong, sẽ bái đường tại đó.”

    “Anh đừng có mà lừa em nhé! Chẳng phải lần cuối gặp nhau còn bảo sẽ không lấy vợ à? Ngăn thiên ngăn địa sao ngăn được cái thú lông bông của anh?”

    “Anh không lừa em. Anh nói thật. Cô ấy tên Ngọc Mai, tuy không thuộc hàng mỹ nhân nhưng yêu kiều, thục nữ, lại am hiểu nhiều. Đến nơi, anh sẽ giới thiệu hai người với nhau.”

    Đình An nói vô cùng nghiêm túc, ánh mắt trông chẳng có vẻ gì là lừa người cả.

    Bất ngờ xuất hiện, lại còn mang tới cho cô nhiều bất ngờ khác. Tính đến nay đã gần nghìn năm trôi qua, không ít chuyện cô đã quên nhưng cũng lưu lại không ít kỉ niệm đặc biệt giữa cô và Đình An. Đa phần đều là chuyện vui, thú vị có, hồi hộp có nhưng có lẽ chẳng chuyện nào bằng chuyện Đình An - kẻ đào hoa lãng tử nhất trong yêu giới, con ngựa bất kham tự do tự tại, nay lại tuyên bố mình sắp thành thân. Quả không hổ, thời gian qua đi, con người cũng thay đổi ít nhiều. Có lẽ sau mấy nghìn năm rong ruổi, đôi chân Đình An cũng biết mỏi mệt vừa hay để tìm cho mình một chốn dừng chân rồi.

    “Hai người nhất định phải bền duyên giai ngẫu đấy!”

    Bình Nhi nhìn Đình An mỉm cười, đoạn lại hướng mắt nhìn xa xăm lên cung Hằng Nga.

    “Xem ra trong số các bằng hữu yêu giới, chỉ có anh là còn quan tâm em. Em biết ơn anh nhiều lắm lắm lắm đấy.”

    “Em đừng nói chuyện tầm phào nữa. Anh em lâu ngày không gặp, nói toàn chuyện sến súa! Nghe chẳng quen! Thôi, tranh thủ thời gian đánh một giấc đi, khoác áo choàng ngoài của anh này, bị giam mấy hôm chắc cũng mệt rồi nhỉ? Chốc nữa đến khách điếm, anh sẽ gọi.”

    "Ưm. Vậy em đánh một giấc đây!"

    Bình Nhi những khi buồn, cô hiền lên trông thấy. Vậy mới nói tâm trạng ít nhiều cũng ảnh hưởng đến tính cách con người. Giả sử như vị bằng hữu nọ bình thường lãnh đạm như thế, gặp chút chuyện vui thì cái gì cũng cởi mở. Nhưng một khi buồn bực kéo đến thì im lại càng im, người khác trông thấy có mà tránh xa đi. Mà vị bằng hữu đang được nhắc đến ở đây mà Đình An nghĩ ấy là Mộc Kha chứ chẳng ai. Không hiểu vì gì mà hễ trông thấy Bình Nhi, Đình An lại như nhìn thấy một Mộc Kha thứ hai. Có chăng vì cả hai đều là vợ chồng nên có nét giống nhau không?

    Vậy mới nói có những chuyện chỉ người ngoài mới thấy được trong khi người trong cuộc lại như kẻ mù điếc bẩm sinh.

    Thật ra trong lòng anh còn giấu giếm cô nhiều điều, gần nhất là vụ vượt ngục kia. Nếu không phải vì nhận được tin báo của lão Hàm, Đình An đời nào biết cô đang chịu khổ trong ngục mà đến cứu. Nhưng anh đâu dám nói, chỉ sợ cô lại lấy đó mà không vui. Và chính anh, dù là người ngoài cuộc cũng biết rất rõ, Mộc Kha vẫn còn yêu Bình Nhi rất nhiều.

    Nếu đã yêu nhiều như thế, tại sao hai kẻ này mấy trăm năm qua cứ làm khổ nhau? Vậy mới nói, Đình An không muốn dây dưa với cái gọi là tình yêu vì thế.

    Ô, nhanh thật! Mới đó đã tới khách điếm.

    Đình An đánh thức Bình Nhi vẫn còn say ngủ. Trong ánh đèn lờ mờ ở khách điếm này, từ khi Đình An bước vào, mọi ánh nhìn liền đổ dồn vào y. Cũng là chuyện đương nhiên thôi. Một kẻ lãng tử đào hoa, phong trần, ánh mắt đa tình mà thần thái thì không kẻ phàm nào sánh kịp. Vậy nên, ai nào cưỡng lại được sức hút ấy cho cam?

    Bóng lưng rộng lớn của Đình An chắn mất nửa phần sánh sáng toả ra từ mấy ngọn đèn yếu ớt. Bước chân y nặng trịch, hùng dũng mà oai phong như tướng lĩnh chuẩn bị lâm trận. Tuy vậy, bọn họ lại không cảm thấy sợ nam nhân này bởi túc trực trên gương mặt ấy lúc nào cũng là một nụ cười tươi rói như ánh dương. Đình An dẫn Bình Nhi tiến đến quầy. Người tiếp đón là một cô gái đang độ xuân thì. Vừa trông thấy Đình An, bờ má đào ấy bỗng ửng hồng, e thẹn hỏi:

    “Không biết tráng sĩ cần chi ạ?”

    “Tôi cần hai phòng sạch sẽ, kín đáo một chút. Chuẩn bị trước thức ăn, chốc nữa bọn tôi dùng bữa.”

    “Tôi hiểu rồi. Không biết ngài còn cần chi nữa không ạ?”

    “Nếu nàng ưng…” Đình An đưa tay nâng chiếc cằm be bé của người con gái trước mặt, áp mặt thật gần, đủ để nghe hơi thở dồn dập của đối phương. “Ta còn cần cả nàng.”

    Gương mặt nhỏ nhắn của cô gái giờ đỏ như gấc, làn da nóng hổi. Quả vẫn không thể từ chối lời đề nghị khiếm nhã từ chàng trai có gương mặt tuấn tú kia, cô khẽ thốt lên:

    “Được ạ!”

    Bình Nhi quá ngán cảnh ghẹo gái của Đình An nên chẳng thèm để ý đến anh nữa, trực tiếp đến bảo phục vụ dẫn mình lên phòng trước. Đầu tiên là lo chuyện tắm rửa, kế đến phải ngủ cho thật đã để bù lại những ngày cực khổ trong ngục. Nghĩ rồi, cô bắt tay vào làm ngay và luôn.

    Khách điếm tuy không lớn nhưng không gian lại vô cùng sạch sẽ và rộng rãi. Phòng tắm cũng phân riêng. Do giờ đã là khuya nên hầu như khách trọ đều về phòng hết, một mình Bình Nhi tha hồ chiếm trọn nơi này. Sau đó, cô về phòng ngã lưng ngủ một giấc thật sâu. Trong cơn mê, cô nghe có tiếng người la hét thất thanh, tiếng đao gươm chém xuống và mùi máu tanh xộc nồng nặc.

    “Đừng, đừng giết con tôi… Chạy đi con. Á!” Người phụ nữ khóc lóc vang xin rồi ngã xuống.

    “U ơi! U!…” Giọng bé gái gào khóc thảm thiết.

    Khách điếm mới yên bình đó giờ đã nhuốm đầy máu đỏ. Giữa khung cảnh hỗn loạn, kẻ này đâm chém kẻ kia, đứa bé sợ hãi, thất thần nhìn thi thể mẹ nó gục ngã trên nền đất lạnh lẽo với vết chém lớn trên lưng. Nó chỉ biết đứng đó, ú ớ vừa khóc vừa gọi u. Chốc chốc, hầu như toàn bộ người trong khách điếm đã chết hết sạch. Đằng sau đứa bé, một gã mày râu bặm trợn cao to tiến đến, vung đao nhắm thẳng đầu nó đâm phập xuống. Nhưng nào ngờ, người chết trước lại là hắn ta.

    “Chị là người tốt, đừng sợ.” Nói rồi, Bình Nhi bế lấy đứa bé.

    “Hai người không sao chứ? Đi thôi!” Đình An rút thanh kiếm đang cắm giữa trán gã to con vừa nãy.

    Nhanh như cắt, cả hai dùng thuật ẩn thân phủ lên mình, hòng để kẻ khác không nhìn thấy rồi núp vào một góc.

    Cùng lúc, từ dưới sảnh, có kẻ vội vã chạy đến bẩm báo. Khoảng cách đủ xa để Bình Nhi nghe lén.

    “Thưa chú, không tìm thấy Thái tử điện hạ đâu cả.”

    “Đã lục soát kĩ hết chưa?”

    “Thưa vâng. Đã tìm kĩ càng, không tìm thấy bất kì dấu vết gì của Thái tử. Nhưng cháu nghĩ, với vết thương ấy, hẳn Thái tử chưa đi đâu xa đâu ạ!”

    “Cháu... cháu thật vô dụng, lại bị một tên phục vụ phát hiện!”

    “Thưa chú, cháu biết tội! Vì nhất thời hồ đồ nên mới rút kiếm…” Tên đó mau chóng quỳ xuống.

    “Đủ rồi! Chốc nữa về phủ hẳn tính. Còn giờ mau chóng phi tan tất cả, bảo đảm không còn ai sống sót. Nhớ! Phải xử lý mau chóng và sạch sẽ. Đừng để người của quan phủ truy lùng ra chúng ta. Dực Thánh Vương ta không thể vì một chuyện bé tí này mà thất bại được.”

    Tên kia cúi đầu hô to dạ rõ. Đợi đám người cầm đầu quay lưng bước đi, hắn liền ra lệnh thiệu rụi toàn bộ khách điếm.

    Nhân lúc lửa vừa cháy, Đình An lập tức ôm Bình Nhi biến thân ra ngoài. May mắn, cả ba đều an toàn, không chút thương tích gì.

    Lúc này, trời đã gần sáng. Khách điếm đã cháy rụi hoàn toàn, tất cả những gì còn sót lại là một đống tro tàn.

    “Ôi trời! Đây vốn là khách điếm yêu thích của ta. Tiêu tùng rồi!” Đình An đập tay lên trán nói với giọng đầy tiếc nuối rồi lại chuyển sang tức giận. “Bọn khốn kiếp! Lũ ác ôn!”

    Bình Nhi giao đứa bé lại cho Đình An, bảo phải làm rõ chuyện này. Cô biến thành chim sẻ rồi bí mật bám theo đám người chủ mưu.

    Lúc này, lòng cô chồng chéo bao nhiêu suy nghĩ, chỉ thầm mong sao Dực Thánh Vương kia đừng là người mà cô quen biết và tin tưởng. Có điều, dù đã tiếp cận rất gần nhưng cô chẳng tài nào thấy mặt người đàn ông đi giữa được kính nể nhất. Hai kẻ theo sau đã che chắn hết, chỉ kịp thấy bóng lưng khi ông ta bước vào trong xe ngựa.

    “Ế, con chim quái quỷ làm gì suốt từ nãy giờ cứ bay quanh quẩn đây. Thật là bực bội! Biến đi!”

    “Đừng làm ồn! Chú đang tức muốn chết đây! ” Lại là giọng người đàn ông lúc nãy, kẻ đã ra lệnh thủ tiêu mọi người và đốt khách điếm.

    Lẽ nào, hắn chính là Dực Thánh Vương? Chỉ cần chút nữa thôi, cô đã nhìn mặt ông ta được rồi nhưng lại bị gã kia hất tay đuổi đi. Chưa kể, gã còn có ý định bắt cô về bỏ lồng nữa chứ. Nếu đã có dã tâm với cô thì cô chẳng ngại ngần gì mà không đáp trả lại, thoăn thoắt bay và mổ tới tắp trên đầu hắn. Tên ấy bực dọc, vừa định rút kiếm chém cô thì một giọng nói chợt cất lên.

    “Mau đi thôi! Ta còn phải nghỉ ngơi. Thật nhức cả đầu!”

    Bình Nhi ngây người trong phút chốc. Đích thị là giọng của Mạn Quân rồi, không thể nhầm lẫn được. Không, có thể cô nghe nhầm, giọng nói nam nhi cơ bản thường có nét giống nhau, hơn nữa, cô đã nhìn tận mặt người trong kiệu đâu.

    Vốn dĩ cô tính bay theo họ suốt chặng đường nhưng lại sực nhớ đến Đình An và đứa bé, cô đành quay về. Không thể tiếp tục hành trình theo dự định, họ buộc đưa đứa bé quay về thành Thăng Long. Ngặt cái, gia cảnh cô bé này cũng rất đáng thương. Nghe bảo con bé mồ côi cha, mẹ bán bánh ở chợ nuôi con. Đang sống rất bình thường bỗng có người họ hàng xa vì thương xót cho gia cảnh mới gửi thơ lên bảo con bé và u nó đến Trường Yên sống chung.

    Kết quả là chưa biết người họ hàng ấy ở đâu, mặt mũi ra làm sao thì lại gặp đại nạn. Đứa trẻ vì sợ hãi, tinh thần hoảng loạn cứ nhất quyết không chịu rời xa cô và Đình An, khư khư túm lấy chân cô khóc lóc. Xét thấy cô bé còn nhỏ lại còn chứng kiến cảnh u mình bị giết, Bình Nhi cũng rủ lòng thương xót, đành mang đứa trẻ ấy theo.

    Lần này, Đình An mướn xe ngựa. Lũ bò của y vừa thấy có biến đã đua nhau bỏ chạy cả rồi.

    Đợi đứa bé ngủ say, Đình An nhàn nhàn hỏi.

    “Em tính sao với đứa bé này?”

    Bình Nhi vén mái tóc đen mượt của đứa trẻ, gương mặt non tơ đã bớt đi phần nào sợ hãi, giờ đang ngủ ngon lành trên đùi cô. Đoạn, cô hướng mắt ra cửa số ngắm bình minh, cảm thấy khung cảnh vốn rực rỡ nay sao trở nên mơ hồ, nhạt nhẽo. Cô lắc đầu tỏ ý không biết, mặc cho Đình An có nhìn thấy hay không.

    “Em biết không, mỗi lần gặp lại em đều mang cho anh cảm giác hoàn toàn khác. Nếu là em của trước đây, chắc chắn sẽ giữ đứa bé lại. Còn nếu nói đến lần anh gặp em ở Vạn Yêu Sơn sau biến cố, em hẳn đã bỏ đứa bé lại Thăng Long. Nhưng em bây giờ, anh không tài nào đoán được trong đầu em đang nghĩ gì.”

    “Chính em cũng không hiểu được bản thân mình nữa. Em thấy lòng trống rỗng lắm! Thôi thì tới đâu thì tới. Cơ mà anh đâu cần hỏi em, có thể dùng Đọc tâm thuật mà.” Cô cười, nửa đùa nửa giễu.

    “Có con người ở đây đấy.”

    "Anh đúng là… thỏ đế. Chẳng phải lúc nãy đã cho con bé ngửi Mê hồn hương rồi còn gì.” Bình Nhi cố tình trêu ngươi Đình An.

    Khác với Mê hồn hương ở Tây Vực thường dùng để dụ dỗ đối phương ân ái, Mê hồn hương của Đình An chỉ có tên giống nhưng công dụng chỉ sử dụng cho một mục đích là thôi miên. Vì trên đường đi, đứa trẻ cứ khóc suốt, lại không cách nào dỗ được, luôn miệng gọi u nên Bình Nhi và Đình An đành dùng cách này.

    Đối với trẻ con, Đình An không thích cũng không ghét nhưng bảo mang một đứa trẻ theo mình suốt cả chặng đường dài thế này, nếu phải nói ra thì anh có phần không thích cho lắm. Nhưng Bình Nhi đã kiên quyết, anh đành ưng thuận. Ấy vậy mà cô còn bảo anh là thỏ đế nữa kia chứ.

    Mãnh hổ Đình An vì muốn giữ oai phong, ngoảnh đầu bảo cô một câu tự làm tự chịu rồi thúc ngựa phi nước đại. Đường đá chông chênh lại gồ ghề, xe ngựa cứ thế rung lắc dữ dội, kéo đứa bé tỉnh giấc theo. Tiểu nha đầu bám chặt lấy gấu áo Bình Nhi, hai mắt rưng rưng hoảng sợ. Bình Nhi ôm cô bé thật chặt. Giờ đây, cô chính là điểm tựa duy nhất cho cô bé. Dù cô có hét to cỡ nào hay kêu Đình An dừng lại, con người thù dai kia vẫn một mực thúc ngựa chạy, so với lúc đầu còn nhanh hơn mấy phần. Đợi đến khi phanh ngựa, ruột gan đã lộn tùng phèo cả lên. Cũng may khi ở khách điếm cô chưa ăn gì, bằng không kết cục của chiếc xe ngựa thuê này sẽ bi thảm biết bao nhiêu.

    Đình An cúi người vào trong xe, nhẹ nhàng nhấc bổng đứa bé bồng ra ngoài, thoáng nhìn Bình Nhi đầy hứng thú. Nụ cười nở trên gương mặt đào hoa không còn sáng bừng nữa mà đầy vẻ khiêu khích.

    “Anh! Ghê gớm nhỉ?” Bình Nhi lảo đảo lò mò bước xuống xe. “Biết em ngồi ngựa hay bị chóng mặt nên cố tình trả đũa chứ gì. Anh cứ đợi, đợi đó... đi...”

    Đình An bật cười sang sảng.

    “Đứa nhỏ này xem ra còn lợi hại hơn cả em nữa đấy.”

    “Đúng thế thật! Hay là do tác dụng của Mê hồn hương nhỉ?” Bình Nhi đưa tay vuốt cần cổ rồi cúi xuống hỏi đứa trẻ. "Này em, em tên gì thế?"

    "Em tên Vũ Như Y." Đứa trẻ chậm chạp nói.

    "Tên đẹp đấy! Là gia đình thế nào mà đặt tên con đẹp thế nhỉ?" Đình An nhíu mày suy nghĩ.

    "Em không rõ. Chắc không phải nông dân bình thường. Thôi, chúng ta đi."

    Khi ba người cất bước rời đi, từ trong bụi rậm xuất hiện hai kẻ lạ mặt.

    "Nguy rồi! Chúng là khách trọ ở khách điếm lúc nãy. Gã đàn ông cao to đi cùng cô gái che mặt, tôi còn nhớ rất rõ. Không xong! Mau về bẩm báo!"
     
  10. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 9
    Trường Yên


    [​IMG]

    Ròng rã mấy hôm, rốt cuộc cũng đến được Hoa Lư hay còn gọi là phủ Trường Yên. Đường vào lót gạch đá ở giữa tựa câu cầu bắt ngang. Hai bên hồ nước hoa sen đua nhau nở rộ đến là đẹp mắt. So với Thăng Long, nơi đây rộn ràng không kém. .

    Nói đến phong cảnh nơi đây thì khỏi phải bàn cãi. Non xanh nước biếc, mây trời hoà quyện. Bao quanh là những dãy núi đá vôi trùng trùng điệp điệp, một thời làm thành luỹ che chở cho bao bậc đế vương trị vì đất Việt.

    Với Bình Nhi, Trường Yên này so với Thăng Long xa lạ kia, dù mấy trăm năm trôi qua, cảnh vật đối khác thì trở về nơi đây vẫn thấy nặng lòng, xao xuyến hơn nhiều.

    Đình An giao đứa trẻ lại cho Bình Nhi rồi dắt ngựa về phía trại ngựa gần đó. Để thuê được chiếc xe ngựa này, số bạc Đình An bỏ ra đủ để mua cả chiếc xe ngựa. Nhưng Đình An không thích điều đó. Ngao du, không vướn bận mới là điều Đình An cần, huống hồ có thể đi mây về gió, cần chi đến ngựa nữa.

    “Bánh xe có vấn đề thì phải, phiền anh đợi tôi kiểm tra…”

    Người nhận ngựa vừa lò dò cúi xuống đã bị Đình An nhanh tay chặn lại, một tay kéo y đứng dậy.

    “Bánh xe vốn đã có vấn đề từ lúc ta thuê rồi. Ấy vậy mà ta vẫn đồng ý thuê với giá gấp đôi, gấp ba. Cần ta theo ngươi đến Thăng Long gặp ông chủ của ngươi làm rõ không?”

    Đôi mắt sáng quắp của Đình An không khỏi khiến người nọ khiếp sợ. Dù đối phương đã trưng ra một nụ cười hết sức niềm nở, tuy vậy không thể làm người khác không khỏi đề phòng. Người thanh niên nhỏ bé gật gật đầu với Đình An. Thế là xong chuyện.

    Đúng là tên lừa đảo!

    Rõ ràng xe là do hắn làm hư, còn ra sức chống chế. Mà cũng đáng lắm, cho người khác thuê với giá gấp ba, nghĩ thế nào cũng nên suy xét lại chứ. Huống hồ còn rơi vào tay tên Đình An phá phách này. Chỉ trách đồng tiền đã che mất lão chủ ngựa.

    Tham thì thâm. Ở đời nào ai cho không ai cái gì.

    “Chốc nữa đến nơi, em sẽ mách lại với vợ sắp cưới của anh.” Bình Nhi doạ nạt.

    “Cứ việc! Nam tử hán đầu đội trời, chân đạp đất. Anh không sợ!” Nói rồi Đình An tự bật cười.

    Đình An dẫn cô đi lòng vòng quanh chợ Cầu Đông. Ở đây thứ gì cũng bán, còn bán cả những mặt hàng lạ nhập từ phương Tây về. Đi đâu cũng thấy người nước ngoài mắt xanh tóc vàng đang trò chuyện rôm rả cùng người bản địa. Có vẻ như rất say mê. Đình An bảo họ đi thuyền sang nước ta nhằm buôn bán, giao thương. Đáng nói ở chỗ Đình An cũng nhiều chuyện hào hứng đi tới bắt chuyện với các vị khách nước ngoài bằng thứ tiếng của họ. Bình Nhi biết Đình An đi nhiều biết nhiều nhưng không ngờ là biết nhiều đến mức này.

    Lúc cả hai đứng chờ mua bánh gai, Bình Nhi tiện thể hỏi Đình An.

    “Gớm nhỉ? Anh học nói tiếng nước ngoài khi nào thế?”

    “Từ thời nhà Đinh. Sau khi em trở về Vạn Yêu Sơn, anh chẳng còn ai trò chuyện nên học ngôn ngữ mới.” Đình An ghé tai cô nói nhỏ.

    Bình Nhi ồ lên một tiếng, nhận lấy cái bánh gai từ người bán rồi đưa cho Như Y. Bọn họ tiếp tục ghé qua vài hàng mua thêm vài cái bánh tẻ và bánh gio ăn lót dạ. Bánh tẻ vì mua mang đi, không có nước chấm thành thử hơi lạc, duy bánh gio được chấm mật ong sẵn nên ngon ngọt vô cùng. Tinh thần mọi người vì thế cũng phấn chấn hẳn lên. Bình Nhi cúi xuống nhìn Như Y đang ăn ngon lành, lòng tự dưng cũng vui lây.

    “Đây, đây là đền thờ Huyền nữ Phạm Thị Trân, nữ quan đầu tiên của nước ta thời nhà Đinh. Không chỉ có tài sắc mà giọng hát còn trên cả tuyệt vời. Anh từng gặp qua ở Hồng Châu, tiếng đồn quả không ngoa, đến mức cả anh cũng say đắm.”

    Đình An dẫn hai người đến một cái miếu, giới thiệu hết sức nhiệt tình, chưa kể còn cao hứng cất tiếng hát.

    “Múa hát như muốn đánh bàn đào

    Hát giục mây bay, giục gió ào”

    Bình Nhi đi cạnh cười không ngớt, ngỡ Đình An đang ngâm thơ vì anh ấy hát dở ẹc. Ngẫm lại, hình như cô đã từng nghe Phi Liễu hát đoạn này khi còn bị bắt ở kỹ viện. Tuy chưa có dịp chiêm ngưỡng giọng ca của Huyền nữ mà Đình An nhắc tới nhưng Bình Nhi nghĩ, giọng ca của Phi Liễu cũng đáng để xếp vào hàng ưu.

    “Ôi trời! Hoá ra khi ở trên núi, em bỏ lỡ nhiều chuyện vui rồi. Tiếc thật chứ!”

    "Lúc Đinh Bộ Lĩnh thống nhất đất nước, tối dạo dạo còn có trò vui vui, chứ khi còn loạn mười hai sứ quân, em không biết chứ, mệt mỏi lắm! Mà thôi, đừng có tiếc, chuyện vui hãy còn nhiều. Anh sẽ từ từ bù đắp hết cho em!” Đình An vỗ nhẹ lên vai cô.

    Chốc chốc, anh lại hào hứng kéo cô đến chùa động Am Tiên. Cảnh thì đúng là đẹp nhưng oan hồn đầy rẫy khắp nơi. Họ trôi dưới hồ, đứng trong hang tối, mắt lăm lăm nhìn cô. Dù là giữa trưa nắng, nơi này vẫn chẳng khác nào những đêm trăng Âm Ti mở cửa cho người khuất thăm lại nhân gian. Tội hồn đầy rẫy, không thể siêu thoát cứ vất vưởng nơi đây.

    Có khi đang bước bình thường, Bình Nhi lại đột ngột kéo tiểu nha đầu sang một bên để tránh những oan hồn đang đi đến. Những lúc như vậy, tiểu nha đầu lại tròn xoe mắt nhìn cô. Bình Nhi đành mỉm cười dịu dàng, xem như không có gì.

    “Sao anh lại đưa em đến đây? Âm khí nặng quá, em không chịu nổi.” Bình Nhi bế đứa bé, đoạn muốn bỏ về.

    “Nơi này là động Am Tiên, nơi nuôi hổ báo để trị tội những kẻ mang trọng tội hoặc giặc bắt được từ phương Bắc. Còn kia là Ao Giải, phạm nhân thường bị ném xuống để giải ăn thịt.”

    “Thì đã sao? Lăng trì, chém đầu hay ngũ mã phanh thây, em cũng nghe và xem qua hết rồi. Đâu có gì lạ nữa? Chúng ta mau đi thôi. Ở đây còn có trẻ con, đừng làm đứa bé sợ.”

    “Bằng hữu của anh từng bị nhốt trong động Am Tiên. Anh là muốn đến thăm anh ấy một lát nhưng xem ra không cần nữa rồi.”

    Đến đây, Đình An chợt nghẹn giọng. Không cần nghe thêm, Bình Nhi có lẽ cũng lờ mờ đoán ra được đại ý mà anh ấy muốn nhắc đến. Đình An tuy là hổ thành tinh, không sống theo bầy đàn lại ít bằng hữu thân tín nhưng cũng như bao giống loài khác, rất có tình nghĩa. Bằng hữu anh ấy nhắc đến có chăng là con hổ bị bắt nhốt trong động Am Tiên kia hoặc là phạm nhân bị giam trong đó để đồng loại anh ấy ăn thịt? Cho dù có là ai nhưng hễ nghĩ đến, Bình Nhi lại đau lòng thay.

    Thơ thẩn xong, Đình An lại vui vẻ trở lại, nói nơi này từng được dựng chùa, cũng đã được thanh tẩy phần nào nhưng việc khiến nơi sạch chướng khí là điều không thể, những người tu hành ở đây hẳn cũng kiên cường lắm. Rồi, Đình An lại nhìn cô cười, bảo không chịu được âm khí, xem ra cô tu tiên thật rồi.

    Nói cứ như cô ở Vạn Yêu Sơn suốt ngày ham vui không bằng.

    Bình Nhi khịt mũi, tự dặn lòng tạm thời không gây chuyện với Đình An rồi ẵm tiểu nha đầu rời đi trước. Rốt cuộc cô cũng chẳng biết mình đi đâu, cứ đi mãi đi mãi về phía trước cho đến khi gặp một toán lính đang đi tuần chặn hỏi.

    “Dân thường! Tránh ra! Không có lệnh, không ai được phép vào Thành Nam! Mời đi cho!” Người lính giương lao trước ngực, quát vào mặt cô.

    Bình Nhi còn chưa biết đáp sao thì Đình An vội đến túm tay lôi cô ra dắt đi chỗ khác. Anh ấy hỏi cô đến cổng Thành Nam làm gì, nơi ấy là khu vực đóng quân của binh lính, tuyệt đối không cho thường dân vào trong.

    “Hơn nữa, chúng ta đi ngược đường rồi. Nơi chúng ta cần đến là Yên Thượng, đành phải đi bè ngược trở lại vậy.” Đình An khẽ thờ dài.

    “Anh còn nói? Nếu không phải em quen anh, hẳn còn nghĩ anh bắt cóc em. Cuối cùng thì gia trang của anh ở đâu? Lòng vòng cả buổi rồi bảo lạc đường. Anh, có phải đang giấu em chuyện gì?” Bình Nhi nhìn Đình An không chớp mắt, giọng đầy dò xét.

    Đình An nhìn cô cười, đánh lảng sang chuyện khác. Không chịu thua, Bình Nhi tra hỏi một hồi liền phát hiện thì ra chuyện thành thân hay gia trang gì đó đều là giả cả. Đơn giản là vì trên đường hành tẩu, cảm thấy chán ngán vì mãi có một mình nên muốn có thêm một người bạn cùng tâm sự, cùng ngao du. Đã thế tên bịp bợm ấy còn bảo rằng vừa hay có thêm đứa nhỏ, ba người trông giống hệt một gia đình hạnh phúc.

    “Cái Nhi! Em không được giận anh đâu đấy! Em đừng quên anh chính là người cứu em ra khỏi ngục đó nhé!” Đình An hơi lùi lại phía sau.

    Ấy vậy mà cô chẳng phản ứng gì.

    Đình An lay lay bả vai cô, lay đến mức làm tiểu nha đầu thức giấc mà Bình Nhi không hề ngoái đầu lại. Ánh mắt cô bận trông theo dáng hình quen thuộc của người nào đó bước xuống khỏi kiệu. Hai bên cổng thành, thường dân đều bị di tản hết. Nơi cô đứng tuy không gần đó nhưng khoảng cách đủ để thấy rõ mặt người đàn ông đi giữa trong ba người. Là người luôn giữ yên lặng trong khách điếm nhưng hễ quay đi đều là người đi trước. Lần này chắc chắn chẳng thể nhầm lẫn hay hoài nghi gì nữa.

    “Mạn Quân?”

    Đi cạnh Mạn Quân đích thị là hai người cô trông thấy ở khách điếm.

    Tướng sĩ khi nãy chặn đường Bình Nhi bấy giờ vội bước tới, cung kính cúi chào Mạn Quân. Người ấy mỉm cười bảo vị tướng sĩ nọ miễn lễ. Khi cất bước vào thành, chợt ánh nhìn lại liếc về phía cô.

    Thấy vậy, vị tướng sĩ cũng quay lại nhìn cô trong khi xung quanh, mọi người đều cúi gập người, chẳng ai dám ngẩng mặt lên, kể cả Đình An.

    “To gan! Còn không mau quỳ xuống!” Ông ta quát.

    Bình Nhi mới chợt nhớ ra, vội thả bé gái đang bế xuống, cúi mặt xuống dưới.

    Đôi vai của người đứng cạnh cô run lên bần bật. Hẳn Đình An đang cố nhịn cười đây mà.

    "Lê tướng quân. Không sao đâu! Chúng ta mau vào thôi! Đừng để Khai Quốc Vương đợi lâu.” Mạn Quân điềm đạm nói, một mạch bước vào Thành Nam mà chẳng thèm để mắt đến cô nữa.

    Rõ ràng gương mặt đó, giọng nói đó, cách nói chuyện đó hoàn toàn trùng khớp với Mạn Quân.

    Lúc đoàn người trong cung đi rồi, Đình An ngẩng lên, định giở giọng trêu chọc Bình Nhi cả lễ nghĩa bình thường thế này cũng không nhớ thì bất chợt gặp ánh mắt thất thần của cô. Anh đành từ bỏ ý định của mình.

    Bình Nhi theo Đình An vào một quán ăn nhỏ. Tâm trí cô không thể không nghĩ đến cảnh tượng ban nãy.

    Mạn Quân là Dực Thánh Vương. Dực Thánh Vương là Mạn Quân. Kể ra một người mang nhiều cái tên cũng chẳng có gì lạ. Nếu chỉ vì đôi lời Mộc Kha nói, Bình Nhi hẳn đã chẳng bâng khuâng thế này. Chả là lần trước ghé chỗ các vị thiêng liêng uống rượu, sẵn tiện nhờ họ bói cho một quẻ. Dực Thánh Vương vừa nghe cũng đã biết không phải tên thật nhưng cô vẫn cứ thử. Kết quả lại cho ra một quẻ bói chẳng lọt tai lọt mắt chút nào, đã vậy còn trúng phốc như những gì Mộc Kha nói.

    Dực Thánh Vương, cái hiệu chắc chắn đe doạ lớn đến ngai vàng của hoàng tộc nhà Lý. Lẽ ra Bình Nhi định tìm cách giúp Kính Dực kéo dài mệnh thọ kiếp này, xem như báo đáp những hy sinh anh dành cho cô ở kiếp trước. Nhưng ngặt nỗi, âm mưu chiếm đoạt ngôi báu không thuộc về mình là chuyện trái với luân thường, không xứng làm một bậc trung thần, làm một đấng trượng phu. Thử hỏi làm sao cô có thể giúp cái người được gọi là Dực Thánh Vương kia thực hiện âm mưu của mình được? Nhưng cô cũng không thể ngoảnh mặt làm ngơ bởi kết cục của Dực Thánh Vương sau này thật quá bi đát. Không khéo còn bị đày xuống A Tì.

    Thiên tử vẫn là thiên tử. Đáng tiếc, người được chọn ngồi lên ngai vàng ở kiếp này vẫn là Đông cung Thái tử. Không được, bằng mọi cách, cô phải ngăn chặn việc này.

    Nghĩ rồi, Bình Nhi lập tức đứng dậy, toan bước khỏi quán ăn.

    "Ơ kìa, đồ ăn sắp ra, định đi đâu?”

    “Em có việc phải đi ngay. Chốc nữa sẽ quay lại.”

    “Giờ em đến đó có thay đổi được gì? Chắc gì hắn còn là người em quen biết đâu. Kiếp này và kiếp trước là hai người khác nhau, đâu phải em không biết. Đừng nhúng tay vào chuyện thế gian nữa. Nghe lời anh, ngồi xuống đi!”

    “Sao anh lại biết em định làm gì?”

    Bình Nhi nhíu mày cúi xuống nhìn Đình An, đôi mắt thoạt đầu nhuốm đầy nghi ngờ nhưng không lâu sau đã hiểu ra. Cô nhếch môi cười, đoạn tiếp lời.

    “Hoá ra Mộc Kha vẫn là kẻ nắm đầu giật dây. Em còn đang tự hỏi một kẻ bận ngao du giang hồ như anh làm sao biết em bị giam ở đâu mà đến cứu, lại còn hứng chí dẫn em đi thăm Trường Yên. Hoá ra tất cả chỉ là lừa bịp! Giờ thì em đã biết Dực Thánh Vương chính là Mạn Quân rồi đấy, anh nhớ để còn báo cáo lại với hắn. Cáo từ!”

    Lửa hận bốc nghi ngút, toàn thân cô nóng ran chẳng thua gì ánh mặt trời giữa trưa tháng sáu. Cô quắt mắt nhìn Đình An trút một câu thật dài, giọng điệu ai oán lại đầy chua chát vì chợt nhận ra, bản thân một lần nữa bị người mình tin tưởng lừa quá dễ dàng.

    “Em chỉ nói đúng một nửa. Người nhờ anh cứu em không phải Mộc Kha mà là lão Hàm. Còn việc nếu em muốn đi, đánh thắng anh trước đã!”

    Dứt lời, Đình An hất đổ bàn, nắm lấy bảo kiếm bay lên, liên tiếp tung chưởng về phía cô. Không khoan nhượng, cả hai so tài một trận lớn, chẳng ai nhường ai, bàn ghế xung quanh đều bị đánh gãy cả.

    Người trong quán một phen đua nhau bỏ chạy tán loạn. Chủ quán muốn ngăn cũng chẳng nổi, khiếp sợ điều người làm chạy đi báo quan phủ.

    Những động tác dồn dập liên tục tung ra giữa đôi bên, đẩy cả hai ra phố. Lợi dụng không gian rộng, vụt cái, Bình Nhi lập tức bật người đáp nhẹ trên mái nhà, uy nghiêm thẳng người cúi xuống nhìn Đình An. Tà áo bay phấp phới trong gió, ánh mắt kiên định như núi.

    Xem ra, nhất định, Bình Nhi phải đi cho bằng được.

    Đình An ngước lên, gương mặt bừng sáng dưới ánh nắng ban trưa. Tất nhiên, y nào phải loại người dễ dàng bỏ qua, ngay sau đó cũng khinh công đạp nóc, tay rút thanh bảo kiếm nhắm thẳng về phía Bình Nhi. Nhanh như cắt, cô rút ô Kim Quang, bung tán ô chắn trước. Vũ khí chạm nhau vang lên keng một cái, dội ngược lại hai phía. Những mái nhà trên phố ven ngoài Thành Nam trở thành nơi để hai kẻ cố chấp thí võ.

    Người hiếu kì bu đến kín cả đường đi lối vào, thi nhau chỉ trỏ, bàn tán. Lẫn trong đám đông nhộn nhịp, xuất hiện một người đàn ông vận y phục trắng toát, khoan thai đứng xem trận đấu kịch liệt. Dưới chiếc nón lá thấp thoáng nụ cười mỉm.

    “Trần Đình An, anh có còn là quân tử không thế?”

    “Anh mà không rút kiếm, làm sao đỡ được ám khí của em? Đừng nhiều lời, tiếp chiêu!”

    Những đòn đánh mỗi lúc một nhanh, đến nỗi chẳng bắt kịp một dư ảnh. Người bên dưới lại thêm xôn xao.

    “Ô… ô…, vị cô nương kia giỏi thật! Chiêu nào cũng đỡ được!”

    “Nữ nhi làm sao so được với nam chi. Chàng trai trẻ kia chắc chắn thắng rồi.”

    Bấy giờ, từ xa xuất hiện tá người mang đao kiếm đến. Ăn vận giản dị, áo vạt chéo bạc màu, chắc chắn không phải người của nha môn. Có lẽ là những anh em hành tẩu giang hồ, tiện đường ghé qua xem trò vui.

    Đứa trẻ đi theo Bình Nhi và Đình An, chứng kiến cảnh tương tàn như thế, không kìm nỗi lòng lập tức bật khóc. Tiếng khóc oang oang của đứa trẻ khiến nhiều người đứng gần đó lấy làm khó chịu, mất hết hứng thú xem đấu. Mặc cho họ có quát nạt, cô bé vẫn khóc, thậm chí là gào to hơn, miệng không ngừng bảo Bình Nhi và Đình An đừng đánh nhau nữa.

    Người đàn ông vận y phục trắng chen ra từ đám đông, bế cô bé lên vỗ về bằng giọng ngọt ngào nhất.

    “Nào ngoan, đừng khóc nữa. Nói anh nghe, em quen hai người bọn họ à?”

    Chỉ đợi cái gật đầu của cô bé, người đàn ông nọ liền lấy từ trong túi áo một cái bánh, hoa văn in nổi vô cùng bắt mắt, trông có vẻ rất ngon. Còn nói là thưởng cho cô bé nếu giúp ông ta một chuyện. Thoả thuận xong, người đó quay lại gật đầu với người tuỳ tùng đi theo mình. Cả hai nhanh chóng rời khỏi chốn náo nhiệt.

    “Ngươi đi được rồi. Hãy báo lại với Đàm tướng quân, mọi chuyện vẫn trong dự tính.”

    “Nhưng thưa Mộc đại nhân…”

    “Ngươi cứ yên tâm! Cô nương ấy vẫn là quân cờ trong tay ta.”

    Người đàn ông nọ vừa dứt lời, đằng sau lưng, đám đông ồ lên, lời bàn tán không dứt.

    Ô Kim Quang đã lọt vào tay Đình An. Mũi kiếm sắc lạnh kề dưới cổ quyết định kết quả trận đấu. Bình Nhi đã thua cuộc.

    Người đi theo người vận bạch y kia bấy giờ cung kính bày tỏ sự kính phục với y.

    “Đại nhân, làm sao ngài biết rõ chàng trai kia sẽ thắng?”

    Nghe thế, y bèn cười, ngoảnh đầu lại sau lưng.

    “Vì bọn họ cũng như ta, không phải là người.”

    Nói rồi, người đàn ông nọ bước lên xe ngựa đang đợi sẵn, lên đường trở về Yên Thượng.

    Theo kế hoạch cũ, Đình An thuê thuyền đưa Bình Nhi và Như Y đến nơi đã dự tính. Cả hai hí hửng đập tay nhau trong xe ngựa.

    Lừa người thật quá dễ dàng. Sớm biết bị người khác theo dõi, Đình An và Bình Nhi dùng “Độc tâm thuật” bàn kế hoạch đánh lừa bọn người của Dực Thánh Vương, vờ như cả hai xảy ra mâu thuẫn, tạm thời khiến chúng mất cảnh giác. Nào ngờ bọn chúng lại dính bẫy nhanh thế, tưởng cô thua cuộc nên từ bỏ không tìm Mạn Quân nữa.

    Phá tan sự tĩnh lặng, Đình An mở lời trước.

    “Thuận lợi thì có thuận lợi nhưng vẫn chưa thể chắc chắn được điều gì. Chỉ phái một người theo dõi chúng ta, hoặc quá khinh thường địch, hoặc có kẻ âm thầm hỗ trợ đằng sau.”

    “Có thể, vì trước mắt chúng ta vẫn chưa gây nguy hại gì hết.”

    Nói rồi lại nhìn xuống bé gái đang say giấc trong lòng Bình Nhi. Chỉ tội đã liên luỵ trẻ nhỏ. Ra tay tàn độc. Không chừng nỗi ám ảnh này sẽ theo con bé đến suốt đời.

    “Mê hồn hương của anh cũng sắp hết tác dụng rồi. Chẳng mấy chốc con bé sẽ nhớ lại chuyện ở khách điếm. Nên sớm nghĩ cách trấn an con bé mới đi. A, thuyền cập bến rồi!”

    Đình An bước xuống thuyền trước, sau đó mới bồng Như Y, kế đến là dìu Bình Nhi lên bờ. Yên Thượng so với Yên Thành - cửa Bắc Trường Yên có phần nhỏ hơn, song lại được cái yên tĩnh, đỡ ồn ào, nhức nhối.

    Và tất nhiên, để tìm được một chỗ trọ đàng hoàng như lần trước không phải là chuyện dễ dàng. Dạo quanh gần hết Yên Thượng, rốt cuộc cũng tìm được nơi tá túc. Đó là một nơi nằm ở rìa Yên Thượng. Bề ngoài chẳng có gì đặc biệt, lại nhuốm màu cũ kĩ qua thời gian. Bảng hiệu bám bụi trông không rõ chữ, đèn treo trước của vài ba chỗ thủng, lại còn mạng nhện bám đầy. Nếu không phải vì cửa quán trọ mở kèm theo mảnh giấy ghi “còn phòng” dán ngoài cửa, hẳn Đình An và Bình Nhi đã nghĩ đó là nhà hoang.

    Nhưng ít ra căn nhà này so với mấy căn nhà lá khác vẫn có phần khá khẩm hơn vì được xây bằng ngói Sân trước cũng rộng, mỗi tội hơi bừa bộn. Không khí bên trong tuy hơi ẩm thấp nhưng ấm áp so với bên ngoài hơn rất nhiều.

    Nói gì thì nói, trời khi ấy đã chập choạng tối. Không mau tìm chỗ ngủ còn biết đi đâu đây?

    Bình Nhi đi dạo vài vòng trong khi đợi Đình An thanh toán tiền phòng. Định tìm nhà xí cho Như Y giải quyết, nào ngờ mở cửa sau lại chỉ thấy toàn gỗ mục, cây khô chất đống trên mớ sình lầy nhầy nhụa. Chỉ cần bước vài bước băng qua mớ hỗ lốn đó là có thể ra khỏi địa phận Trường Yên ngay lập tức.

    Bình Nhi nắm tay dắt Như Y tìm chủ trọ. Lại là một vị cô nương trẻ tuổi. Dung mạo không đẹp cũng không tầm thường, nhìn chung ngũ quan hài hoà. Vậy cũng đủ để Đình An giở trò tán tỉnh rồi.

    “Cho hỏi cô nương cần chi?” Nữ chủ trọ vẫn cắm cúi ghi chép gì đó trong sổ sách.

    “Em tôi cần đi nhà xí, không biết…”

    “Đằng đó.”

    Bình Nhi ngoảnh đầu nhìn về phía chủ trọ chỉ. Là bãi đất hỗn tạp ở cửa sau ban nãy.

    “Con nít mà, sợ gì. Xong rồi thì kêu tôi đến tạt nước cho.”

    “Thế còn người lớn muốn đi thì phải làm sao?” Bình Nhi chớp chớp mắt.

    Quán trọ thì quán trọ, ít nhất cũng phải có một cái hố xí chứ. Nơi sình lấy như thế làm sao đi vệ sinh chứ?

    “Ai cũng thế thôi. Không phân biệt tuổi tác.” Chủ trọ dửng dưng đáp.

    “Tới rồi đây! Tới rồi.”

    Vừa dứt lời thì bên ngoài, một người đàn ông cao to lưng trần trông hơi mập mạp xách theo hai giỏ đồ nghề to bự hồng hộc bước vào. Có lẽ do mệt quá, vừa bước vào trong quán, ông ta ngồi phịch luôn xuống đất.

    Cứ tưởng nền gạch vỡ đến nơi rồi chứ.

    "Thôi Như Y, ráng nhịn chút chị dẫn đi chỗ khác tiểu. Giờ mình lên xem phòng trước nhé!”

    Như Y ngoan ngoãn gật đầu một cái.

    Về phần Đình An, nãy giờ anh cứ khoanh tay điềm tĩnh ngồi đợi trên ghế đẩu, chẳng nói nửa câu. Kì lạ thật, hôm nay anh ấy lại không giở thói đào hoa. Phải chăng do không có hứng thú hay vị cô nương nói năng thiếu mỹ miều nên không hợp với anh ấy?

    Trông thấy vẻ mặt của Đình An, nữ chủ trọ bấy giờ liền buông bút, mau chóng dẫn đường lên lầu trên. Bình Nhi dẫn Như Y ngồi tạm trong phòng Đình An, chờ nữ chủ quán dọn dẹp phòng còn lại. Bọn họ chẳng ai nói ai câu nào. Lạ nhất là Đình An. Bình thường vui tươi, khí thế là vậy mà giờ lại trưng ra vẻ mặt hết sức căng thẳng, kéo người khác cũng lo lắng theo.

    “Đình An, anh sao vậy? Nãy giờ cứ im lặng suốt. Buồn bực gì à?”

    Nói rồi, cô rót chén trà đưa cho Đình An. Chẳng mảy may nghi ngờ, anh ấy một hơi uống cạn.

    “Buồn bực gì chứ. Sao em lại nghĩ vậy?”

    Chưa kịp nghe câu trả lời từ phía Bình Nhi, Đình An chết trân khi thấy Như Y đang vui vẻ nghịch ngợm đuôi của y, miệng thích thú hô to: “Đuôi ơi, đừng chạy!”

    Mặc cho Đình An hoảng hốt ra sao, cô vẫn bình thản vừa nhấp chén trà đã nguội, vừa ngắm đôi chim uyên trên nhành xoan đào ngoài cửa sổ, nhàn nhã chẳng màn kẻ nọ khổ sở sống chết cố thu đuôi lại bao lần mà vẫn vô ích.

    Càng cuống quýt, đuôi Đình An càng phe phẩy dữ dội, hại con bé hết nhảy lên chụp rồi lại lấy đà nhảy lại, quyết tâm đến khi nào bắt được đuôi của y mới thôi. Hễ xách con bé bỏ sang một bên, nó lại lăng xăng chạy lại chỗ cũ, mê mẩn vui đùa với cái vật đang phe phẩy kia.

    Đình An đưa cốc trà vừa uống lên mũi ngửi.

    “Cái Nhi, em lại giở trò phá phách! Bảo con bé đừng nghịch đuôi anh nữa. Anh sẽ nói.”

    Bình Nhi nhoẻn miệng cười, cho tay vào túi áo lấy ra hai hình nhân nặng bằng đất sét đưa cho Như Y, bảo con bé cầm mà chơi.

    Đình An thở phào rồi chậm rãi nói Yên Thượng và Yên Thành tuy cùng chung phủ, cùng một chữ “Yên”nhưng thực chất lại hoàn toàn khác biệt. Điều đó làm anh ấy nghĩ tới Mạn Quân mà Bình Nhi nói, rất có thể là người có dung mạo giống với Dực Thánh Vương. Bởi vì lúc đó khi y trông thấy Bình Nhi cũng không tỏ gì là quen biết hoặc cũng có khả năng hoàn cảnh ép buộc Mạn Quân không được phép làm như vậy.

    “Thực chất anh được gia tộc phái tới đây. Mấy khi huy động đủ người như thế, đoán chắc là chuyện lớn, tiện đường lão Hàm nhờ vả nên anh rủ em đi chung luôn.”

    “Ý anh là phủ Trường Yên xảy ra biến cố? Có khi nào biết trước việc này nên bọn họ chọn Mạn Quân là kẻ thế thân?”

    Mồ hôi dần dần túa ra, lấm tấm trên vầng trán, trượt dài chạm đến tấm mạng che. Bình Nhi nhìn ra ngoài trời, vẫn đang trong giờ Dậu.

    “Em đừng nóng. Anh suy đoán thế thôi.”

    Chợt ngoài xa bừng lên giữa không trung những tia sáng lấp lánh đủ màu, thắp sáng cả vùng trời phía Nam.

    Bùng… bùng… bùng… Theo sau lại thêm mấy đợt pháo nữa.

    Thần người ngồi ngắm pháo hoa hồi lâu, mãi tới lúc ngẩng đầu nhìn trăng sáng, cả hai mới sực nhớ hôm nay Trung Thu. Đúng lúc đó, cửa phòng vang lên ba tiếng kèm theo đó là giọng nói của nữ chủ trọ. Được sự cho phép, cô gái cầm đèn bước vào, đặt nó lên chiếc bàn giữa phòng rồi mau chóng ra ngoài. Trước khi đi, không quên nhìn hai người họ với ánh mắt kì lạ.

    Đình An và Bình Nhi lần nữa nhớ ra nãy giờ bọn họ không hề thắp đèn dù bóng đêm đã bao trùm khắp phòng, mà Như Y cũng im thin thít chẳng hề than vãn. Và cũng không biết vì lẽ gì, Đình An chống cằm lên bệ cửa sổ phì cười.

    Nụ cười man mác buồn rồi lại tinh nghịch, khẽ nói với Bình Nhi.

    “Nếu không có Như Y ở đây, hẳn cô ấy đã nghĩ chúng ta đang…”

    Bốp!

    Giữa dòng người tấp nập ở Yên Thượng, mới đáng yêu làm sao khi bắt gặp hình ảnh chàng trai trẻ cõng trên cổ một bé gái xinh xắn, ríu rít đuổi theo sau vị cô nương đang giận dỗi đằng trước, miệng liên tục năn nỉ cầu xin sự tha lỗi. Bất ngờ, cô gái thôi không đi nhanh nữa mà dừng hẳn lại khiến chàng trai mất đà, suýt thì tông phải lưng cô. Ngước mắt lên trên cao, cô gái chỉ tay vào chiếc đèn lồng đẹp nhất, treo cao nhất trên giá treo cách mặt đất khoảng ba thước.

    Chủ sạp đèn lồng đã nói: “Ai lấy được sẽ tặng người đó.”

    Tất nhiên, người có khả năng lấy được nó khi ấy có ai khác ngoài Đình An ra. Hơn nữa, với Đình An, đó chỉ là chuyện trẻ con vặt vãnh.

    Hạnh phúc thật, hệt như một gia đình nhỏ.

    Mộc Kha thầm nghĩ, nhếch mép cười đoạn uống cạn chén rượu.

    Suốt từ nãy đến giờ, mọi nhất cử nhất động của bọn họ đều lọt vào tầm mắt của hắn.

    Tại sao chỉ có hắn nhìn thấy bọn họ? Chỉ cần quay lưng nhìn về phía này, bên kia bờ sông, ngay quán rượu ven đường đây, là cô có thể thấy hắn đang ngồi uống rượu một mình.

    Hắn bỗng thấy cô đơn quá!

    Giữa phố phường nhộn nhịp thế này, nơi đèn lồng giăng đầy khắp nơi thế này nhưng sao chẳng xua được bóng tối đang ngự trị trong hắn. Lúc nào hắn cũng thấy mình bơ vơ, lạc lõng, lúc nào cũng thấy thiếu thốn, cũng thấy thiếu một người. Một người, người con gái ở trước mặt hắn đây. Người con gái với nụ cười rạng rỡ thấp thoáng dưới tấm mạng che mặt phía bên kia cây cầu.

    Nhưng than ôi, nụ cười ấy giờ đâu còn dành cho hắn nữa, thay vào đó chỉ toàn là căm ghét và thù hận. Hắn chỉ dám lén lút nhìn ngắm nàng mà thôi.

    “Bình Nhi...” Mộc Kha đưa tay với về phía trước, cố nắm bắt nhân ảnh của nàng phía xa kia. "Ta phải làm gì thì nàng mới chịu tha thứ cho ta, Bình Nhi?"

    Thế rồi, hắn chếnh choáng ngã nhào xuống đất.

    Vò rượu trong tay rơi vỡ tan.

    Mộc Kha - hắn say thật rồi. Hắn thừa nhận mình say, không hẳn là vì rượu. Lần nào thấy nàng, hắn cũng như người say, lạc vào cõi mộng. Bình Nhi – cáo con của hắn, chỉ có nàng mới khiến hắn ra nông nỗi này.

    “Mộc Kha, tỉnh dậy đi! Mộc Kha!” Bình Nhi lắc lư người hắn, giọng nói hớt hãi.

    “Bình Nhi! Bình Nhi! Cáo con của ta, có phải là nàng không? Ta nhớ nàng, ta nhớ nàng lắm! Ta xin lỗi, thật sự xin lỗi nàng. Bình Nhi, đừng rời xa ta nữa, có được không? Ta... ta sắp không chịu nỗi nữa rồi. Không có nàng... không có nàng... ta không thể sống tiếp.”

    Hắn vừa khóc nhoài người ôm chầm lấy cô, đan vòng tay mạnh mẽ choàng cứng lấy cô.

    Người đàn ông đầy dã tâm này không ngờ cũng có lúc yếu đuối như thế. Đây không phải lần đầu cô thấy hắn khóc nhưng đến mức này, trái tim cô lại bị xao động.

    Không được! Cô không được mềm mỏng. Mộc Kha là con rắn độc, quỷ kế đa đoan. Không được mềm lòng!

    Nhưng kẻ say nào có dối lòng bao giờ?

    Phía xa xa có tiếng ngựa hí vang rền, theo sau có tiếng la thất thanh. Mọi người ai nấy đua nhau bỏ chạy như ong vỡ tổ, vừa chạy vừa gào thét: “Hổ, hổ!”

    Binh lính tuần tra ở Yên Thành khiếp sợ cho người về Thành Nam gọi chi viện. Khi vừa xoay người chưa kịp rời đi, binh sĩ nọ đã bị mãnh hổ từ trên cao nhảy vọt xuống vồ lấy. Tức khắc, con hổ hung hăng lại bị một con hổ khác lao vào tấn công – không ai khác chính là Đình An.

    Đêm Trung Thu hôm đó quả không khỏi khiến người ta rùng mình khi nhớ lại. Đêm báo thù của những con hổ động Am Tiên.
     
  11. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 10
    Hiểu lầm


    [​IMG]

    “Mộc Kha, Mộc Kha.” Bình Nhi lay lay tay hắn, nũng nịu nói. “Thiếp muốn ăn hai chén chè trôi nước, có được không?”

    “Không được. Sẽ béo đấy.” Mộc Kha lắc đầu nguầy nguậy, vờ không chấp nhận.

    Nhưng liếc thấy vẻ mặt hờn dỗi, ngoảnh mặt quay đi chỗ khác chứ không còn hướng về mình, Mộc Kha lại mềm lòng. Hắn chống cằm thở hắt, tay còn lại bẹo má cô lắc qua lắc lại.

    “Chiều ý nàng vậy.”

    Gương mặt phụng phịu phút chốc lại nở hoa. Bình Nhi bảo tiểu nhị mang liền cho mình năm chén chè trôi, một cho Mộc Kha, phần còn lại cho cô.

    Vị chè thanh ngọt, vừa mềm dẻo vừa đủ cùng mùi vị không lẫn với bất cứ nơi bán chè nào đã khiến quán trở nên nổi tiếng nhất thành Hoa Lư. Trong khi Mộc Kha mới ăn được một nửa, Bình Nhi đã xơi hết bốn chén chè và tính gọi thêm chén thứ năm, như sực nhớ ra gì đó, cô lại lay lay tay hắn, ánh mắt dừng lại ở gia đình ba người bàn bên cạnh.

    “Mộc Kha, Mộc Kha. Chàng nhìn xem. Thằng bé đáng yêu quá! Thiếp cũng muốn có một đứa.”

    Nói rồi, cô lại xua tay bảo thôi bỏ đi. Mộc Kha bất ngờ hỏi cô tại sao, Bình Nhi liền buồn rầu nói.

    “Chàng nghĩ xem, ta là cáo đen, chàng là hắc xà, sinh con ra khác nào cục than đen đâu.”

    “Cô nương, theo như ta nhớ, mười hai con giáp làm gì có cáo chứ. Có phải ý cô là con mèo không?”

    Bình Nhi méo mặt nhìn Mộc Kha rồi lại gượng cười với ông lão. Không lạ gì, ông ấy chính là chủ tiệm chè này. Ngày nào cả hai đến ăn cũng gặp ông ấy.

    Ông ta cũng cười đáp lại cô, sau đó còn đặc biệt dặn tiểu nhị mang thêm cho cô một chén chè trôi đặc biệt to, với lí do cô là khách hàng thường xuyên. Mộc Kha rảnh rang ngồi trò chuyện với ông lão rất nhiều, thỉnh thoảng Bình Nhi cũng hóng hớt chen được vài câu, chủ yếu là khen món chè của tiệm. Trước khi cả hai rời đi, ông lão còn dặn dò lần sau nhớ phải quay lại vì ông ấy vừa nghĩ ra được món chè trôi đặc biệt mới.

    Không may ngày hôm sau, Cao tộc lại tính chuyện gây sự với Mộc gia, hại cả hai phải khăn gói ra đi trong đêm. Mãi sau này có dịp ghé lại Hoa Lư, trở lại quán chè năm nào, than ôi, cảnh vật đổi dời chẳng lần được đường đến nữa. Đến lúc tìm được rồi, lại hỏi thăm ông lão nọ liền nhận được câu trả lời khiến người nghe đầy muộn phiền, ông ấy đã mất rồi.

    “Mới mười lăm năm thôi mà? Anh chắc chứ?” Bình Nhi thảng thốt hỏi.

    “Mới mười lăm năm? Phải nói là đã mười lăm năm rồi chứ. Tôi là cháu ông ấy, mà hai vị là ai?” Chàng thanh niên nhíu mày nhìn cô và hắn.

    Hứng thú trở về chốn cũ, thưởng thức món chè trôi nổi tiếng nhất thành của ông lão năm nào hoàn toàn bay biến. Không màn đến chàng trai trẻ nữa, Bình Nhi cúi mặt bước đi. Cô đưa tay quẹt lên mặt, có lẽ nước mắt vô tình tuôn rơi chăng?

    Mộc Kha bước một bước đến, hắn nắm lấy tay cô. Đôi tay ấy lạnh ngắt. Thay vì gương mặt xót thương hắn thấy năm nào, cô lại ngước nhìn hắn bằng ánh mắt lạnh lùng và đầy căm phẫn.

    “Mộc Kha, đã ba trăm năm rồi. Sao ngươi còn chưa chết đi?”

    Hắn giật mình tỉnh giấc, mồ hôi tuôn như mưa.

    Đấy là lần thứ năm hắn kẹt trong giấc mộng ấy. Một mình hắn lạc trong giấc mộng dài.

    *

    Binh lính Thành Nam nhanh chóng được tập hợp, trên tay cầm theo những bó đuốc lớn, đồng loạt di chuyển về phía Yên Thành. Bá tánh phủ Trường Yên một đêm mất ngủ vì lo sợ lũ hổ sẽ mò đến nhà mình.

    Dẫn đầu đoàn quân là Đô thống Đàm Toái Trạng. Ông ra lệnh sơ tán dân chúng ở trung tâm Yên Thành, đồng thời bố trí cung tiễn bao vây tứ phía, hòng hỗ trợ cánh quân phía dưới đuổi đánh lũ hổ. Vì tình hình cấp bách nên bắt buộc phải bảo đảm mạng sống cho dân chúng trước. Cũng là lần đầu gặp trường hợp thú dữ tấn công vào làng như vậy, e chưa nghĩ được cách đối phó ra sao.

    “Mộc đại nhân giờ đang ở đâu?” Ông ta hỏi người theo chân Mộc Kha ở chợ ban chiều.

    “Bẩm, thuộc hạ không rõ nữa ạ! Mộc đại nhân chỉ nói là sẽ về trễ.”

    Vị Đô thống nọ nghe thế liền thở dài, đưa tay vuốt chòm râu. Nếu không phải người được đức vua đặc biết ưu ái, hẳn ông ta đã tìm cách tống khứ Mộc Kha rồi. Vẻ ngoài hắn tuy nhã nhặn là thế nhưng với kinh nghiệm mấy chục năm sống ở đời, ông ta cảm thấy gã họ Mộc này có gì đó bí hiểm, khiến người khác không yên tâm khi ở cạnh. Điển hình là việc đi đi về về chẳng báo ai trước đây, quả thật khó lường. Nhưng có một điều ông ta không thể không công nhận, Mộc Kha thật sự là một nhân tài hiếm có. Mọi việc dù khó giải quyết đến đâu, hễ vào tay hắn đều được mau chóng thu xếp gọn gàng. Nếu có hắn ở đây, biết đâu hắn có thể nghĩ cách đuổi đánh lũ hổ.

    Nhưng tiếc rằng, cho dù Mộc Kha có mặt ở đó đi nữa thì cũng chẳng làm được gì. Bởi hắn đang say bí tỉ, còn đầu óc đâu để bày mưu lập kế.

    Bấy giờ, Đình An đang bận chiến đấu với bọn hổ động Am Tiên. Trận chiến vô cùng dữ dội và kịch liệt, chỉ toàn nanh và vuốt cùng tiếng gào rống thấu trời của lũ hổ.

    Một mình Đình An đấu với tám con hổ thành tinh khác. Mặc dù bọn chúng không thể biến thành người nhưng xét về sức mạnh cùng độ hung hăng, đoán rằng chẳng bao lâu nữa, anh cũng kiệt sức thôi..

    “Mộc Kha! Tỉnh, tỉnh lại! Ngươi muốn bị hổ xơi tái sao? Đứng lên cho ta, tên uỷ mị này!”

    Bình Nhi bất lực giã liên hồi vào mặt Mộc Kha, cố kéo hắn dậy nhưng đành bất lực. Hắn vẫn không chịu tỉnh, vội quay đầu cầu cứu Đình An.

    Bất ngờ thay, khi cô quay mặt trở lại, một con hổ từ trên cao bất ngờ phóng thẳng về phía cô. Bình Nhi vừa chuẩn bị rút Ô Kim Quang thì con hổ đã bị hạ gục bởi loạt tên bay đâm tới. Nó rống lên một tiếng trước khi cả thân hình to lớn rơi phịch trên nền đất.

    Con hổ thở một cách nặng nề rồi từ từ gượng dậy sau vài khắc nằm im lìm.

    Lúc này, Như Y đang núp trong quán rượu không biết vì cớ gì lại chạy ra, khuôn mặt khiếp sợ tột độ.

    "U ơi! Con sợ quá, u ơi!" Như Y mếu máo ôm cánh tay cô, vừa lắc vừa khóc.

    "Ai cho em ra đây? Mau vào trong!" Bình Nhi hốt hoảng gằn giọng.

    Cô vừa dứt lời thì Như Y bỗng thét lên, cô liếc mắt nhìn sang liền trông thấy một con hổ đang điên cuồng bổ nhào về phía mình.

    “Cẩn thận!” Vừa thét, Bình Nhi vừa rút Ô Kim Quang từ trong bụng, thu tán ô thành thanh kiếm đâm một nhát nhanh vào con vật, mũi kiếm đâm từ bụng xuyên sang tận sống lưng bên kia.

    Con vật là gầm lên đau điếng. Tiếng kêu của nó khiến những con hổ khác ngừng lại.

    Hổ vốn không phải loài vật sống bầy đàn, cô độc ngự trị một chốn rừng xanh mới là bản năng của chúng. Nhưng chứng kiến cảnh đồng loại bị giết ngay trước mắt, chúng nghĩ mình cần phải làm gì đó cho kẻ từng là đồng đội của chúng. Thế rồi, cả lũ hổ đều hướng về phía Bình Nhi.

    Đoán được ý định của chúng, Đình An ra sức cầm cự nhưng rồi cũng bị quật ngã bởi hai con hổ to lớn nhất không chế.

    Lũ hồ lần mò đến chỗ cô trong khi Như Y vẫn trân trân đứng đó, đôi chân cứng đờ run run bám dính trên đất, không la không hét, càng không tài nào chạy nổi.

    Cô bé thật sự đã chết đứng rồi.

    Bình Nhi vung tay kẻ đường ranh giới chắn trước mặt, tạm thời chặn chúng lại. Đoạn, cô lại nhìn xuống tên của nợ Mộc Kha vẫn say ngủ, nằm bẹp dưới đất bằng đôi mắt chán ghét. Ngay giây phút cô chuẩn bị biến hình để thi triển pháp lực, binh lính Thành Nam cũng vừa đến nơi.

    Những mũi tên đồng loạt bắn tới tấp như mưa rào, không chừa một ai. May là cô vừa tạo lá chắn, bằng không đã lãnh đủ rồi. Tất nhiên, hễ thấy hổ là họ bắn. Bọn hổ sợ hãi nhảy loạn cả lên, cuống quýt kéo nhau chạy thoát khỏi đó. Đình An cũng bị vạ lây không ít vì chưa kịp biến hình trở lại thành người, khi không đã lãnh luôn hai mũi tên vào lưng.

    Có vẻ vị Đô thống nọ cảm thấy bắn tên thường chưa đủ còn hạ lệnh cho binh sĩ châm lửa vào tên.

    Bầu trời trung tâm Yên Thượng bỗng chốc rực sáng.

    Dùng hết sức của mình, cuối cùng cô cũng lôi được Mộc Kha vào trong quán rượu. Phía bên kia, Đình An đã chạy trốn vào rừng, ngược với hướng chạy của lũ hổ vừa nãy, tránh biến mình thành món “hổ thui”.

    “Cô nương, xin cô theo chúng tôi ra ngoài!” Một binh sĩ vượt biển lửa xông vào nói với cô, theo sau là quân đội Thành Nam.

    Bên ngoài, những binh sĩ tay cầm tay xách cơ man là thùng nước tạt lấy tạt để trước quán rượu mà Bình Nhi núp hòng mở đường, tạo lối đi. Cả ba nhanh chóng được đưa ra ngoài.

    “Mộc đại nhân, ngài ấy bị sao thế này?” Đàm Đô thống lập tức leo xuống ngựa khi thấy người vừa được cõng ra.

    "Mộc đại nhân? Buồn cười!" Bình Nhi nói với giọng đầy mỉa mai.

    “Trả lời câu hỏi của Đàm tướng quân! Chuyện gì xảy ra với Mộc đại nhân?” Tên lính hét lớn vào mặt cô.

    “Xin ngài cẩn thận mồm miệng cho. Không có tôi thì Mộc đại nhân gì đó của các ngài đã bị lũ hổ tha đi rồi. Mộc đại nhân của các người ấy, say bí tỉ hại chúng tôi suýt chết chung kìa.”

    “Cô nương, thành thật thứ lỗi! Ta không ngờ vẫn còn thường dân trong làng. Cũng may nhờ có cô nương đây cứu giúp. Đợi Mộc đại nhân tỉnh dậy, ta nhất định sẽ đền đáp xứng đáng!" Đàm tướng quân mềm mỏng nói, đoạn lườm tên lính quát tháo vừa nãy khiến hắn sợ hãi lùi lại một bước.

    Sau đó, ông ta gọi xe ngựa đến, đưa Bình Nhi, Như Y và Mộc Kha trở về Thành Nam để đại phu chữa trị. Quả là cơ hội tốt để cô điều tra thêm về Dực Thánh Vương kia. Linh cảm cô cho thấy đằng sau những chuyện này hẳn còn nhiều điểm đáng ngờ.

    Như Y sau một hồi khóc lóc cũng mệt mỏi, lại ngủ thiếp đi. Bình Nhi cúi nhìn đứa trẻ, nghĩ lại chuyện ban nãy, tác dụng của mê hồn hương thật đáng sợ, có thể khiến một đứa trẻ quên đi u mình. Lần sau gặp lại, Bình Nhi nhất định sẽ bảo Đình An giải mê cho con bé.

    “Mê hồn hương ấy, lạm dụng sẽ không tốt đâu. À, cảm ơn nàng, vì đã cứu ta một mạng nhé!" Giọng Mộc Kha vang lên điềm điềm, cảm giác như gió lạnh ùa vào chiếc kiệu chật hẹp, đâu đó phảng phất ý cười.

    "Trở về xe ngựa của ngươi đi! Ta không muốn trông thấy mặt ngươi." Bình Nhi ngoảnh mặt đi chỗ khác, cảm thấy trong người như có lửa.

    "Kẻ say thì không biết đường về đâu." Hắn ung dung tựa lưng ra sau, hai chân vắt chéo, tay để đầu gối, vờ nhắm mắt. "Giờ ta buồn ngủ lắm, phải chợp mắt một lát."

    Bình Nhi nhìn hắn đầy ai oán, lát sau cũng bật cười, giọng điệu có chút cay đắng.

    "Không ngờ... Sau bao nhiêu năm, ngươi vẫn đóng kịch giỏi như vậy! Bao nhiêu năm... Sau bao nhiêu năm, ta vẫn không thể hoàn toàn quên ngươi. Ngươi đâu có say, mà chỉ giả vờ để gài ta vào bẫy thôi! Tại sao? Ngươi sợ ta sẽ làm gì cản trở kế hoạch của ngươi?"

    Nghe thấy những lời đó, Mộc Kha vẫn chẳng thèm hé răng hay mở mắt nhìn cô. Đơn giản vì hắn không dám.

    Hắn sợ! Hắn sợ phải đối diện với cô, hắn thấy mình có lỗi nhưng không sao bù đắp được, cũng chẳng làm gì được, thế nên hắn cứ ngồi nguyên như vậy, hơi thở phà phà vờ như đã ngủ.

    Chưa chịu buông tha, cô lại hỏi hắn.

    “Lũ hổ là do ngươi thả?”

    “Không phải Đình An sao?” Hắn cười.

    “Đừng hòng vu oan giá hoạ cho người khác! Anh An khác ngươi, khác tên miệng lưỡi lươn lẹo, rắn độc như ngươi!”

    Cô tức giận đập tay lên vách kiệu. Âm thanh vang lên làm binh lính bên ngoài kích động.

    "Cô nương có chuyện gì không ổn sao?"

    "Không có gì. Em gái tôi ngủ mớ ấy mà."

    Mộc Kha liếc nhìn cô một cái, đáy mắt đã bớt lạnh, vẻ mặt vẫn hết sức cợt nhả.

    “Đáng tiếc! Ta không phải kẻ làm chuyện đó. Nói với ta những lời quá đáng, vu khống ta, cáo con, nàng làm ta buồn đấy!” Hắn rướn người về phía đối diện, mặt đối mặt với cô.

    Đôi mắt phù quang thôi hững hờ khi áp gần người hắn yêu thương. Hắn tự hỏi không biết đến khi nào cô mới chịu tha thứ cho hắn. Liệu việc hắn chết đi có làm cô vui hơn không? Hắn muốn trông thấy nụ cười của cô lần nữa, không phải với ai khác, mà chỉ với hắn, dành riêng cho hắn thôi.

    Đáng tiếc, đáy mắt kia vẫn chất đầy sự căm ghét.

    Hắn lấy chiếc khăn tay trong túi áo, nhẹ nhàng ấn lên vết trầy trên gò má cô. Có lẽ do lần va chạm với bọn hổ ban nãy. Ngay tức khắc, Bình Nhi xô hắn thật mạnh đến nỗi rung lắc cả xe ngựa.

    Ấy thế mà hắn vẫn cười, một nụ cười thật buồn. Rồi hắn cầm lấy tay cô và đặt chiếc khăn tay vào đó. Cô định ném đi nhưng liền bị tay hắn ghìm chặt lại. Hắn muốn vuốt mái tóc mềm mại của cô nhưng hắn đã biến mất trước khi chạm vào nó, có điều hơi ấm, mùi hương của hắn vẫn lưu lại trên tay cô, trên chiếc khăn tay cô thêu tặng hắn ngày xưa.

    Hắn muốn trả lại cho cô từng thứ một, những thứ cô đã trao hắn, một cách từ từ và chậm rãi.

    Nếu nàng đã lấy lại tình yêu nàng dành cho ta thì cũng nên lấy lại vật này.

    “Đến nơi rồi! Cô nương, mời xuống xe.” Phu xe cất tiếng nói.

    Bình Nhi khẽ lay Như Y dậy, chợt bên ngoài có giọng nói quen vang lên.

    “Lục cô nương, đã lâu không gặp. Còn nhớ ta không?”

    Chàng trai chắp hai tay sau lưng, mỉm cười với cô. Nụ cười thật chẳng mấy tự nhiên.

    Bình Nhi không lấy làm ngạc nhiên lắm, phải nói là phân vân thì đúng hơn. Không biết nên gọi người ấy bằng gì nữa: Mạn Quân hay là Dực Thánh Vương đây?

    “To gan! Ai cho phép ngươi nhìn thẳng mặt…” Tên lính đứng sau Mạn Quân quát to, chợt ngắt ngứ khi bắt gặp ánh mắt của Mạn Quân.

    Mạn Quân quan sát cô hồi lâu rồi thở phào.

    Bình Nhi và Như Y sau đó được đưa thẳng về cung điện Hoa Lư. Bình Nhi không ngờ Mạn Quân lại có sức ảnh hưởng cao như vậy. Mối nghi ngờ của cô ngày một tăng lên. Tì nữ trong cung mau sắp xếp phòng cho cô rồi lũ lượt kéo ra ngoài. Chưa đi hết sảnh, Bình Nhi đã nghe thấy tiếng xì xào bàn tán về việc một cô gái không rõ thân phận đi cùng một đứa trẻ lại được đối xử đặc biệt như vậy.

    Không lâu sau, một lính gác chạy vào báo cô ra cây cầu ở sảnh Tây gặp Đinh thiếu gia. Không thể bỏ trẻ con lại một mình, Bình Nhi đành phải dẫn Như Y theo.

    Mạn Quân đứng đợi trên cầu, lòng nóng như lửa đốt, trong đầu bủa vậy biết bao suy nghĩ, chỉ chực chờ cô đến mà làm rõ trắng đen. Đi qua đi lại, vừa nghe tiếng bước chân, Mạn Quân liền ngoảnh đầu lại. Kia rồi, người anh chờ cuối cùng cũng xuất hiện. Thấy cô, anh tức tốc chạy ngay đến.

    “Tại sao cô bỏ đi biền biệt hai tháng nay mà không báo ta biết?"

    Hai tháng? Nếu cô nhớ không lầm, từ lúc cô bị bắt đến nay mới chỉ có một tuần. Tại sao lại là hai tháng?

    "Cô có biết ta lo lắng thế nào không? Sau hôm thích khách tấn công, cô không đến phủ ta nữa mặc dù đã nói sẽ quay trở lại. Ta đã cho người tìm cô khắp nơi mà chẳng thấy, còn lo cô gặp bất trắc gì. Còn đứa bé, đứa bé này là ai? Lẽ nào… Là con của cô?”

    Mạn Quân nói với giọng thảng thốt.

    Bấy giờ, Như Y đứng cạnh Bình Nhi bỗng ôm cứng lấy chân cô, gọi cô bằng u.

    “Không thể nào!” Mạn Quân loạng choạng bước lùi ra sau, bần thần chống tay vào thành cầu.

    "Đinh công tử, ngài đừng nóng, để tôi giải thích mọi chuyện.”

    Cận vệ của Mạn Quân - Nguyễn Khánh đứng gần đó lập tức chạy đến đỡ liền bị Mạn Quân xua tay chặn lại.

    “Thầy đứa bé, thầy đứa bé là ai? Có phải là… là người đàn ông ta gặp ở cổng Thành Nam không? Tại sao? Khi nào? Ta chưa bao giờ nghe cô nhắc đến chuyện này.”

    “U, con nhớ thầy quá!” Như Y thút thít nói, hai mắt đỏ hoe.

    Một bên liên tục tra hỏi không để cô phản bác câu nào, một bên vừa mếu vừa khóc. Lại thêm bao nhiêu chuyện đổ dồn vào một ngày, đầu cô đau nhức không chịu nổi. Cô muốn bịt cái miệng lắm lời của Mạn Quân lại thì ba chữ Dực Thánh Vương liền hiện ra. Cô ôn tồn nói.

    “Đinh công tử, thật ra tôi cũng có chuyện muốn hỏi. E ở đây không tiện.”

    Như đã hiểu ý, Mạn Quân xua tay ra hiệu cho Nguyễn Khánh rời đi.

    "Được rồi, cô hỏi đi. Mà khoan, trả lời câu hỏi của ta trước. Đứa bé này là ai?"

    "Đinh công tử, nếu ngài đã hỏi, tôi cũng không giấu nữa. Đứa trẻ này là con nuôi của tôi. Tôi ở quê nhà có quen một người chị gọi là Mai thị, là goá phụ, sống một mình cùng đứa con nhỏ. Hai tháng trước không may bệnh nặng, trước khi mất đã nhờ tôi chăm sóc cho đứa trẻ này. Tôi lại là con gái, đột nhiên xuất hiện một đứa trẻ trong nhà không tránh lời ra tiếng vào nên buộc phải di cư ra Trường Yên."

    "Hoá ra là vậy! Chuyện lớn như thế sao cô không nói ta sớm? Cô cũng biết nhà ta khá giả, quan hệ rộng rãi, thừa sức tìm cho hai người một nơi tốt để sinh sống ở Thăng Long, cần gì phải đi xa như vậy?"

    Bình Nhi nghe thế liền lắc đầu cười.

    "Tôi và ngài chỉ mới quen biết nhau, chưa kể tôi vẫn còn xấu hổ về vụ Đàm tiểu thơ, nào dám làm phiền ngài."

    "Sao cô lại nói vậy? Cô là bạn ta, ta đương nhiên phải giúp. À mà, thầy và u cô không nói gì cả à? Việc cô nhận nuôi một đứa trẻ lại còn dẫn theo sang Trường Yên."

    "Họ sớm đâu còn trên đời này nữa." Bình Nhi lắc đầu cười buồn.

    "Xin lỗi cô. Lẽ ra ta không nên hỏi. Chuyện lúc này cô bảo muốn hỏi ta, cứ nói. Ta sẽ thành thật trả lời."

    "Ngài là ai?"

    Mạn Quân vừa dứt lời, cô liền hỏi ngay, không chút e dè. Mạn Quân ngắt ngứ một lát, đôi mắt thoáng động rồi lại bình tĩnh, cười đáp.

    "Cô hỏi gì lạ vậy. Ta tất nhiên là ta, là Đinh Mạn Quân chứ còn ai vào đây nữa."

    "Cái tôi muốn hỏi là thân phận thật của ngài kìa. Ngài có phải là Dực..."

    Bình Nhi chưa kịp nói hết câu thì từ xa có giọng nói vang lên cắt ngang. Một người lính vội vàng đi đến chỗ Mạn Quân, bảo Trịnh Minh hoàng hậu có việc cho gọi Mạn Quân gấp.

    Không biết là chuyện gì mà đêm hôm lại cho gọi anh như vậy. Đành thôi, chuyện cần biết đợi khi khác cô sẽ hỏi vậy.

    Mạn Quân nhận được lệnh liền chia tay cô, không quên dặn cô nghỉ ngơi cho lại sức.

    Người đã đi nên Bình Nhi đành dẫn Như Y trở lại phòng, chợt phát hiện cửa phòng hé mở. Cô thận trọng bước vào thì thấy Đình An đang ung dung ngồi trên chiếc ghế gỗ xoan đào, thư thả ăn hết đĩa trái cây đặt trên bàn bên cạnh. Vừa thấy Đình An, cô bé mừng rỡ quấn lấy, đôi mắt ươn ướt.

    Chắc là nó lo cho Đình An lắm đây.

    Đình An hớn hở bế xốc đứa bé lên cao rồi ném cho cô một trái quýt, tặc lưỡi nói.

    “Chà chà... Cái Nhi, anh không ngờ,người quen của em lợi hại như thế. Tại sao từ đầu không nói anh sớm, hại anh chi tiền ở cái khách điếm tồi tàn kia. Mau, trả tiền đây!” Đình An xoè tay về phía cô.

    “Nhìn anh như thế, hẳn không bị thương nặng. Anh ấy... về khách điếm mà ngủ cho khoẻ. Bôi thuốc này vào lưng sẽ giúp vết thương mau lành. Sáng mai gặp! Không tiễn.”

    Bình Nhi đưa Đình An lọ thuốc, dành bế đứa trẻ, đẩy Đình An đến cửa sổ, xua tay hết sức phũ phàng. Ban đầu Đình An mè nheo không chịu đi nhưng rồi lại trở về vẻ mặt nghiêm túc.

    “Được rồi. Anh đi, anh đi. Dù sao anh cũng chẳng có cảm tình gì mấy với chốn cung cấm. Có điều anh phải nhắc nhở em, tốt nhất em nên tìm cách rời khỏi chốn này. Cả thành Thăng Long đều đang dán lệnh truy nã em đấy. Anh không rõ tên Mạn Quân kia có ý gì khi giữ em lại đây, hy vọng em kết giao được với bằng hữu tốt.”

    “Em cũng đoán trước là sẽ xảy ra chuyện này mà, huống hồ trốn ngục lại là tội lớn. Được rồi, em biết rồi, em sẽ cẩn trọng. Anh đừng lo lắng. Khoan đã, lúc nãy Mạn Quân có nói em đã biến mất hai tháng, việc đó là như thế nào? Trong trí nhớ của em, kể từ lần cuối gặp Mạn Quân đến nay mới hơn một tuần, làm sao có thế?”

    “Cái này... Thôi, anh sẽ giải thích cho em sau. Đã trễ rồi, em và Như Y nghỉ ngơi đi. Mau nghĩ cách từ chối khéo, anh sẽ tìm cách lo liệu mọi chuyện, đưa mọi người trở ra an toàn.”

    Bình Nhi gật đầu nhìn Đình An đầy yên tâm, vừa kịp bảo anh ấy cẩn thận, người cũng nhanh chóng phóng vụt lên mái nhà, êm đẹp rời khỏi Hoa Lư.

    Suốt đêm, cô trằn trọc mãi không ngủ được, dù chăn êm nệm ấm. Nhân lúc Như Y ngủ say, Bình Nhi lén ra ngoài hưởng chút khí trời. Bấy giờ cũng đã canh hai, đêm đen tĩnh mịch, cảnh vật vắng lặng. Hoàng cung xa hoa lộng lẫy về đêm chẳng khác gì so với ngoài kia. Vạn vật khi say ngủ trở nên tĩnh lặng hơn nhiều, ôn hoà hơn nhiều. Nhờ thế, tâm trạng cô cũng dần thư thái hơn.

    Cô chẳng dám đi đâu xa, cùng lắm chỉ quanh quẩn ở sân trước phòng, tản bộ thưởng nguyệt.

    Bất ngờ, từ đằng sau, một cánh tay vỗ bộp lên vai trái cô. Giật mình, cô xoay đầu về phía trái nhưng chẳng thấy ai cả. Quay lên đã thấy bóng người sừng sững trước mặt, ngược sáng nên không rõ là ai. Nhanh như cắt, cô lùi về sau, không may vấp phải đá mà ngã. Vừa kịp, người đứng trước mặt liền tóm lấy cánh tay cô đang chới với trên không trung, bằng một lực thật mạnh kéo cô vào gọn trong lòng. Hơi ấm, mùi hương quen thuộc, Bình Nhi nhận ra ngay người ấy. Cô ngước mắt lên.

    “Hình như té là sở trưởng của cô thì phải.” Mạn Quân cúi đầu nhìn cô nở nụ cười.

    Bình Nhi bừng tỉnh khỏi cơn mộng ảo, vội vàng bám lấy Mạn Quân làm đà đứng thẳng dậy nhưng không thành. Anh ấy cứ thế ôm chặt lấy cô, chặt đến nỗi hơi thở cô nghẹn lại. Kề sát anh, cô nghe rõ được tiếng tim đập thình thịch trong lồng ngực, cảm nhận rõ hơi ấm bao bọc lấy người mình.

    “À, thứ lỗi cho ta. Chẳng qua là trời lạnh quá!" Nhận thấy hành động khiếm nhã của mình, Mạn Quân mau mau buông cô ra. "Còn cô, sao không choàng thêm áo ấm, kẻo cảm lạnh. À...Ta quên mất, cô là gấu mà.”

    Bình Nhi cấu bẳn đẩy Mạn Quân bật ra, tiếng cười vang lên khanh khách.

    “Sao thế? Giận rồi à? Ta xin lỗi. Đùa với cô chút thôi.”

    "Sao im lặng thế? Này... Lục cô nương... Lục..."

    “Đinh công tử, gấu không biết nói tiếng người. Công tử thông cảm! Tôi về phòng trước đây.” Bình Nhi đáp lại với giọng điệu chả mấy hứng thú.

    Bất ngờ thay, khi cô vừa ngoảnh đầu lại, Mạn Quân đã đẩy cô áp sát vào thân cây, dùng hai tay chống lên đó, nhếch mép cười như bảo để xem cô chạy đi đâu. Cô khụỵ chân thấp xuống, định luồng qua tay áo Mạn Quân trốn thoát thì Mạn Quân lại nhích xuống theo cô. Cô lại xuống thấp hơn, anh cũng theo cô mà xuống, hai nguời cứ vậy mãi cho tới khi cả hai đều ngồi chồm xổm mới thôi.

    "Đinh công tử, ngài có tránh ra không?"

    Bình Nhi không giật mình, không sợ hãi mà trưng ra vẻ mặt gan lì nhất, thẳng thừng đối mặt với Mạn Quân. Khung cảnh lãng mạn bị biểu cảm ấy phá tan tành, sự hùng dũng của Mạn Quân dường như bị khí thế của Bình Nhi áp đảo, bay biến đi hết.

    “Ngài từng bị con gái đánh bao giờ chưa?” Bình Nhi hỏi.

    “A ha! Ôi dào, bình tĩnh. Hung dữ thế thì sao lấy được chồng?” Mạn Quân lắc đầu nguầy nguậy, giở giọng đùa cợt.

    “Tôi có lấy chồng hay không, liên quan gì đến ngài?”

    “Yên tâm! Còn có ta mà.” Mạn Quân nhếch môi cười đầy ẩn ý, mặt càng lúc càng sát với cô hơn.

    Bình Nhi không chắc tâm ý của Mạn Quân nhưng có thể đoán được nửa phần mờ ám trong đó, liền dùng hết sức đẩy Mạn Quân ngã ngửa ra sau.

    “Ngài thích ngắm trăng như Lý Bạch thì cứ việc. Tôi buồn ngủ lắm, đi trước đây.”

    Cô vội vàng đứng dậy và bỏ đi một mạch. Chẳng hề hay biết chàng trai phía sau vẫn đang cười, đang dõi theo mình bằng ánh mắt nồng ấm.

    Hướng Bình Nhi đi, giữa sảnh thình lình có người xuất hiện. Người ấy vận y phục trắng giản dị, tay phe phẩy quạt cười nói với người bên cạnh. Vừa thấy cô, đôi môi nọ liền mỉm cười, đoạn gật đầu tạm biệt người đi chung tại lối rẽ rồi khoan thai bước tới chỗ cô.

    Trái ngược với thái độ vui vẻ của y, Bình Nhi bù lại còn cảm thấy khó chịu.

    Đúng lúc Mạn Quân cũng đuổi kịp cô. Khi ấy, mặt chạm mặt, người thanh niên vận y phục trắng liền chắp tay cúi đầu.

    “Chào thầy Đinh.”

    “Mộc đại nhân không cần đa lễ. Đêm đã khuya, chẳng hay ngài vừa đi đâu về đây?” Mạn Quân hỏi.

    “Tại hạ vừa từ chỗ Đàm đô thống về.” Nói rồi liếc nhìn Bình Nhi. “Thầy Đinh, vị cô nương đây là…”

    Không đợi Mạn Quân mở lời, Bình Nhị vội khấu kiến trước.

    “Tôi họ Lục, tên Bình Nhi. Mộc đại nhân, không lẽ ngài đã quên tôi rồi sao?”

    Một khoảng lặng khó hiểu bao trùm trong phút chốc. Vẫn giữ nụ cười trên môi, Bình Nhi tiếp lời.

    “Ở Yên Thành, tôi quên mất, Mộc đại nhân khi ấy say ngất chẳng biết trời trăng gì.”

    “A, ra cô là người Đàm đô thống nhắc đến. Khiến cô nương chê cười rồi! Đa tạ cô nương đã cứu mạng, ân nghĩa này ta nhất định sẽ báo đáp.”

    Đóng kịch khá quá đấy chứ!

    “Nếu ngài đã có lòng, tôi cũng không nỡ từ chối. Vậy tôi xin cáo lui trước.”

    Bình Nhi đi rồi, Mạn Quân và Mộc Kha ở lại trao đổi với nhau vài câu rồi ai về phòng nấy.

    Nào ngờ, nửa canh giờ sau, Hoa Lư gặp biến động lần nữa.

    Mộc Kha tức tốc tung cửa chạy về sảnh Tây _ Tây Bắc. Cả vùng trời chốn ấy bừng sáng không khác gì bó đuốc khổng lồ.

    “Cháy rồi! Cháy! Mau dập lửa! Nhanh lên!”

    Khung cảnh hỗn loạn hơn cả ở Yên Thượng vừa rồi. Đám cháy hình như cũng lớn hơn khi đứng cách đó hơn năm mươi bước vẫn có thể cảm nhận rõ sức nóng chết người từ nó.

    “Thái tử, xin người bình tĩnh lại. Người không thể vào đó được.”

    Đám lính cực khổ vây lấy Đông cung thái tử, người đang ra sức vẫy vùng, hớt hãi tột độ hướng mắt về phía biển lửa.

    “Bình Nhi, Bình Nhi còn ở trong đó! Ta phải cứu cô ấy!”

    “Thái tử, người đừng như vậy. Người là tương lai của Đại Việt. Đợi lửa được dập tắt bớt, thần sẽ cho người vào đó cứu người ngay."

    "Ơ kìa, Mộc đại nhân, nguy hiểm lắm! Mau, ngăn ngài ấy lại!” Một người hét lên khi thấy Mộc Kha chạy như bay vào biển lửa, vạt áo trăng trắng biến mất trong thứ ánh sáng chói loà.

    Đàm đô thống hoảng hốt khi thấy Mộc Kha không ngần ngại lao mình vào đám cháy dưới sự chứng kiến của biết bao nhiêu người có mặt ở đó, kể cả Mạn Quân. Mọi người la lên khi trông thấy hành động của Mộc Kha. Thế khác nào tự tử chứ?

    “Ngài ấy điên rồi, sao lại lao mình vào đó như vậy? Trời Phật ơi! Ôi trời ơi!”

    “Mau… mau chóng dập lửa! Mọi người nhanh chân lên! Đứng đó nhìn gì nữa!”

    Lực lượng binh lính Thành Nam đều được huy động đầy đủ, ai nấy ra sức dập lửa, ngăn không cho đám cháy lan rộng. Một hồi sau, lửa cũng bớt dần nhưng chưa tắt hẳn.

    Chân tay ai cũng rã rời. Từ trong đống đổ nát của sảnh Tây, một nam nhân cao ráo bước ra, trên tay bế một vị cô nương không rõ danh tính, tay ôm một đứa trẻ. Tất cả đều im lặng dõi theo người đàn ông nọ, tự hỏi không biết có phải là ảo giác không vì làm gì có chuyện có người sống sót trong khi mọi thứ đều bị lửa thiêu cháy đen như vậy. Nhưng nếu có thể, họ vẫn mong xuất hiện phép màu như thế.

    Biết đâu, trời Phật đã phù hộ họ như phù hộ mảnh đất Đại Việt này.

    Là người hay ma. Chẳng ai phân biệt nổi mãi đến khi có người chỉ tay la lớn.

    “A, có người! Có người bước ra kìa! Mộc đại nhân cứu được người rồi!”
     
  12. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 11
    Mặt dày


    [​IMG]

    “Bẩm Dực Thánh Vương. Kế hoạch của chúng ta thất bại rồi ạ! Cô nương đó vẫn còn sống.” Gã thuộc hạ cuống chân cuống tay chạy vào tư phòng bẩm báo.

    “Thế còn tên đi cùng cô ta?”

    “Bẩm khi người của chúng ta trà trộn vào khách điếm, hắn đã trốn thoát rồi ạ!”

    “Ngươi, cút ra ngoài cho ta!” Người đàn ông tức giận hất khay mực bay vào đầu gã thuộc hạ.

    Bức tranh chưa kịp hoàn thành trên bàn y giờ lấm tấm vệt đen.

    Sau một hồi sôi gan nóng máu, y dần bình tĩnh lại, cho gọi một tay sai khác mà hỏi.

    “Thế còn Thái tử, ngài vẫn ổn chứ?”

    “Bẩm, Thái tử thoát ra kịp lúc. Còn vị cô nương kia với đứa trẻ thì bị kẹt lại nhưng cũng được cứu rồi ạ!”

    "Sao có thể?"

    "Dạ bẩm, nghe nói là nhờ Mộc đại nhân xả thân lao vào cứu ạ!"

    "Mộc đại nhân?"

    Dực Thánh Vương bấy giờ vô cùng sầu não nhưng cũng không giấu nổi ngạc nhiên. Không biết giữa Mộc đại nhân và ả đào kia có quan hệ như thế nào mà lại liều mình như vậy, e Thái tử cũng là do hắn cứu.

    Nghĩ đến đây, y thở dài thườn thượt rồi tự choàng áo khoác, bảo tên tay sai nọ dẫn đường đến chỗ Thái tử ngay lập tức.

    “Bẩm Dực Thánh Vương, khi nãy Linh Hiển Hoàng hậu cùng Khai Quốc Vương có đến thăm Thái tử, hiện đang nghỉ ngơi ở sảnh Đông, còn dặn bất cứ ai cũng không được làm phiền.”

    Lần này, không chỉ mỗi khay mực mà đến cái bàn cũng bị liên luỵ, một nhát kiếm chém qua lập tức tách thành hai mảnh dưới con mắt kinh sợ của gã thuộc hạ.

    Ngay khi Dực Thánh Vương vừa ngồi xuống chiếc giường trải tấm chăn lụa mềm, từ ngoài cửa bỗng có tiếng nói vọng vào. Ông ta đứng lên khi vừa trông thấy người nọ, tâm trạng giận dữ mấy phần nén vào trong.

    Người đàn ông nhìn lướt Dực Thánh Vương một cái, chẳng nể nan gì, trực tiếp bước đến tràng kỷ bằng gỗ Gù Hương được chạm khắc cầu kì, thong dong ngã mình ra đó. Chân nọ vắt chân kia, hai tay kê đầu gác lên chiếc gối mềm mại. Chẳng thèm ngó ngàng đến gia chủ, tự tiện cầm lấy trái cam trên đĩa trái, người nọ vừa lột vỏ, vừa bật cười.

    “Ha ha, ngài không vì chút chuyện vặt vãnh này mà tức giận đó chứ?”

    “Nhưng chúng ta đã thất bại đến hai lần. Làm sao ta không tức giận cho được?” Dực Thánh Vương phân bua, bước qua bước lại trong phòng một cách cộc cằn.

    “Ngài tức giận vì không giết được cháu mình? Độc ác! Hà hà... Lòng dạ của ngài có thua gì yêu quái bọn ta đâu!” Người nọ cho miếng cam vào miệng nhai chóp chép, buông lời đầy cảm thán.

    Dực Thánh Vương bị lời nói của người nọ đâm trúng tim đen, dường như có gì đó vừa lướt qua bên trong y khiến y rùng mình giây lát, chút cảm giác tội lỗi len lói yếu ớt như ngọn đèn trước gió, chưa chi đã bị thổi tắt đi.

    Khoảng lặng kéo dài không lâu, Dực Thánh Vương đáp lời.

    “Vì ngai vàng, ta còn cách nào khác? Đừng quên, chúng ta chung hội chung thuyền. Ta chết, ngài cũng chết. Ngài nghĩ ta làm theo mọi chỉ thị của ngài mà không chút đề phòng nào sao?”

    “Ngươi đang hăm doạ ta?” Người nọ cho miếng cam cuối cùng vào miệng, đôi chút bất ngờ thoáng qua đáy mắt.

    “Suốt mấy ngày qua, ta đã cho người bí mật theo dõi ngài và ta biết ngài đang tìm kiếm thứ gì."

    Sự hoan hỉ dâng lên đâu đó trong đáy mắt người đàn ông nọ, phấn khích đến độ tiếng cười ngày một ngân vang hơn. Y vừa cười vừa chỉ tay lên trần nhà.

    Một con mãng xà lớn đang đợi sẵn, nằm vắt vẻo trên xà ngang. Khỏi phải nói, người đứng dưới bị doạ một phen hoảng sợ, vội bước ra xa nhưng chân lại vấp phải một vật mềm mềm lạnh lạnh khiến y vấp ngã. Vật ấy thừa cơ bò đè lên thân người Công Thành, lượn cái đầu to bự cùng cái lưỡi dài về phía mặt Dực Thánh Vương. Con vật lạnh lùng nhìn y, gần đến độ chiếc lưỡi ướt át của nó sượt qua chóp mũi. Cảm giác ươn ướt và rợn người đến khó tả. Con trăn uốn người quanh y và cuộn mình lại, dựng đứng như vòng xoắn trên vỏ ốc, nhét y kẹt ở giữa.

    Dực Thánh Vương không chỉ toát mồ hôi lạnh mà hồn phách cũng bay lạc phương nào. Da dẻ lạnh ngắt, mặt trắng bệch, lắp bắp van xin người đàn ông nọ. Người ấy đưa ống tay áo lên trước mũi Công Thành, bên trong ló ra một con rắn đầu đỏ mỏm nhọn.

    “Dực Thánh Vương, người biết đấy, ta vốn không định dùng cách này đâu nhưng ngài thật chẳng biết điều. Một kẻ nham hiểm như ngài, ngài nói ta có nên giữ lại cái mạng này của ngài không hả?”

    “Cao vương, ngài… ngài muốn làm gì? Ngài đừng quên rằng chúng ta ngồi chung thuyền đấy.”

    Sự sợ hãi len lói vào giọng nói của Công Thành nhưng bản tính của một kẻ nhiều lần cầm quân ra trận không cho phép ông ta để lộ nó mà quỳ lạy van xin tha mạng.

    Người nọ đưa tay cầm lấy đầu con rắn trong ống tay áo, nhếch môi cười. Đúng thật ngoài tiền bạc, sợ hãi chính là thứ vũ khí lợi hại nhất khiến con người vâng lời, kể cả với yêu ma quỷ quái.

    “Xem ra ngươi cũng có gan đấy.Ta bảo ngươi chờ nhưng ngươi lại phớt lờ đi. Sau bao nhiêu chuyện ta làm giúp ngươi, truy sát Thái tử, giả dạng Thái tử trên đường đến đây. Vụ cháy ở Tây, Tây Bắc cung điện Hoa Lư ngươi gây ra suýt nữa lấy mạng em trai của ta. Ngươi nghĩ ta sẽ tha thứ cho ngươi ư?”

    Nụ cười trên môi tắt ngấm. Người đàn ông gằn giọng nói, dúi đầu con rắn sát vào Công Thành. Y thấy càng lúc càng khó thở, cảm giác như con trăn đang muốn siết chết mình. Mặt mũi y từ trắng chuyển sang xanh như tàu lá chuối, dần dần há miệng ra hít lấy hít để.

    “Ta không hề biết em trai ngài ở đó, càng không biết tại sao ngài ấy lại xả thân lao vào cứu vị cô nương và đứa trẻ kia.”

    “Vị cô nương đó tên gì? Mặt mũi ra sao?” Sắc mặt người đàn ông càng trở nên nghiêm trọng.

    “Việc này ta không rõ, chỉ biết rằng dung mạo rất xấu.”

    Câu trả lời của Công Thành khiến người đàn ông nọ yên tâm phần nào. Cao vương huýt sáo một cái, con trăn lập tức nới lỏng người và trườn đi, thả Công Thành rơi phịch xuống sàn nhà. Người nọ ngồi xuống để nhìn Công Thành rõ hơn, đoạn lại bật cười như vui sướng lắm.

    “Người như ngươi mà muốn làm vua? Thái tử xem ra thấu tình đạt lý hơn ngươi nhiều, thật không thể tin ngươi có công lao không nhỏ trong việc nuôi dạy Thái tử. Trồng cây chưa đủ vẫn muốn tự mình làm cây vươn đến mặt trời? Ha… Nhưng không sao, ta vẫn giúp ngươi, vì thoả thuận của chúng ta.”

    Nói rồi, người đàn ông bỗng trở nên tốt bụng, nắm khuỷ tay Công Thành, đỡ y lảo đảo đứng dậy.

    “Dực Thánh Vương, ngài vất vả rồi. Nghỉ ngơi đi nhé!” Người nọ phủi bụi trên vai Công Thành và nháy mắt với y.

    Trước khi đi, người nọ còn sẵn tiện lấy theo vài trái hồng bỏ túi, sải bước về phía cửa. Như sực nhớ ra gì đó, người nọ quay đầu lại dặn dò.

    “Đừng đụng đến tên ở khách điếm. Hắn… là của ta. Ta cũng rất có hứng thú với bọn hổ ở Am Tiên, ngươi hiểu ý ta rồi đấy.”

    Việc người nọ rời đi như giúp Công Thành trút được gánh nặng. Y từng nghe nói Cao Vương của Cao tộc thần bí trên núi là một kẻ quái gở và tàn độc nhưng đây là lần đầu tiên y thấm thía được điều đó. Uống cạn chén trà khiến Công Thành như sống lại. Vị đắng của nó như đánh thức Công Thành giúp ông ta tin mình vẫn còn sống.

    Phải thừa nhận rằng sau bao năm chinh chiến nơi sa trường, ngay cả khi cận kề cái chết, Công Thành chưa bao giờ cảm thấy rõ được nỗi sợ. Nhưng mọi sự đã đổi khác. Nỗi sợ hãi lánh xa ông ta năm nào giờ như bóng ma đeo bám dai dẳng. Cảm giác bất an cứ thường trực ngày đêm không sao ngủ được. Ở độ tuổi tứ tuần, ông ta trở nên hèn nhát và tham lam hơn. Đúng hơn là lòng tham vô đáy đã biến ông ta trở nên tiều tuỵ và héo mòn với những suy toan bẩn thỉu.

    Công Thành bất chấp để đạt được thứ mình muốn. Kể cả việc bắt tay với quỷ thần nhằm thực hiện mưu đồ bất chính của mình. Nhưng có lẽ, ông ta đã lầm khi chọn ngồi chung thuyền với Cao tộc.

    Rạng sáng hôm sau, đám cháy đã được dập tắt hoàn toàn. Người trong cung hầu như phải thức thâu đêm suốt sáng mà thu dọn tàng dư đám cháy. Ngọn lửa đi qua không chừa lại thứ gì, giống hệt khách điếm ngày hôm đó, tất cả chỉ còn là một đống tro tàn. May thay, chẳng ai thiệt mạng cả.

    Riêng Bình Nhi, cô bị thương nhẹ. Vốn dĩ cô chẳng bị sao nhưng Mộc Kha lại cố tình làm cô bỏng nhẹ. Hắn bảo như thế sẽ giúp cô tránh khỏi nghi ngờ bởi đêm xảy ra vụ cháy, chính mắt Mạn Quân thấy cô lao vào đỡ cái cột ngã đè thay Như Y. Nếu trở ra mà không thương tích gì, hẳn sẽ làm nhiều người lo ngại. Nữ đạo sĩ trước nay chưa từng có, ngoại trừ Mộc Kha vào cung mang tiếng là đạo sĩ đắc đạo trên núi, lại còn được vua tiến cử, ảnh hưởng của hắn với mọi người ít nhiều cũng mang yếu tố tâm linh. Việc hắn lao vào biển lửa cứu sống hai mạng người mà không chút thương tích nào lại càng khiến người xung quanh thêm tin tưởng.

    Mặt trời dần lên cao, chiếu rọi xuống mấy hàng cây đứng bóng.

    “Bình Nhi, cô sao rồi? Đã khoẻ hẳn chưa?” Mạn Quân đột ngột bước vào đúng lúc Bình Nhi gỡ băng quấn.

    Cô giật mình ngoảnh đầu lại, dùng một tay che vết thương trên cánh tay.

    “Tôi không sao!” Bình Nhi lắc đầu. “Cũng nhờ Trời Phật phù hộ, phúc lớn mạng lớn, vết thương không ảnh hưởng gì.”

    “Ta thật có lỗi, đêm qua không cứu được cô. Thật đáng hổ thẹn!” Mạn Quân hơi cúi đầu, đuôi mắt chùng xuống, cứ tự trách mình.

    “Ngài ngốc quá! Nếu hôm qua ngài lao vào, chẳng phải hại cả hai chết cháy sao? Mộc đại nhân là đạo sĩ đắc đạo, việc cần giúp phải giúp, ngài hà cớ gì tự trách mình cho khổ.”

    Nói hết câu rồi Bình Nhi vẫn thấy ngượng miệng bởi cụm từ “Mộc đại nhân”, “đạo sĩ đắc đạo”. Tóm gọn lại cũng chỉ là yêu quái giả thần giả quỷ thôi.

    “Cũng may là có ngài ấy, chốc nữa ta sẽ qua đó bày tỏ cảm kích. Giờ ta chuộc lỗi với cô trước.” Mạn Quân nói rồi cho tay vào túi áo, lấy ra một nhúm lông vàng vàng. “Cô xem, ta mang gì đến này.”

    Cục lông ấy khẽ động đậy rồi ngước đôi mắt đen sáng ngời nhìn Bình Nhi. Hoá ra là một chút gà con.

    “Lần trước khi cô cùng ta đến nhà Thịnh Dật, ta thấy cô vuốt ve mấy con gà con nên nghĩ cô thích gà. Thế nào, có vui không?”

    “Có chứ! Đợi lớn thêm chút nữa sẽ ngon lắm! Tôi cũng đang thèm thịt gà.” Bình Nhi nâng nâng con gà lên soi kĩ từ đầu đến chân, toe toét nói với Mạn Quân. "Cảm ơn ngài!"

    Mạn Quân vì câu nói vô tư này của cô mà bị doạ cho một phen. Vốn dĩ tặng gà cho cô vì tưởng cô thích nuôi gà, nào ngờ là lại thích gà trụi lông yên phận trên đĩa. Tâm hồn ăn uống của cô làm Mạn Quân sực nhớ với người mình gặp trên đường đến đây.

    “Vừa nãy Mộc Kha cũng nói y hệt cô. Thấy ta cầm con gà này cũng một hai dặn dò ta vỗ cho nó thật béo đặng có mà làm tiệc tiếp đãi bằng hữu. Bao gồm cả chuyện ở Yên Thành và vụ cháy đêm hôm qua nữa, ta thấy hai người có duyên thật đấy.”

    Bình Nhi vừa nghe đến hai từ “Mộc Kha”, nụ cười liền tắt ngấm.

    Phải, đúng là cô và hắn có duyên nhưng đáng tiếc lại là nghiệt duyên. Đời này kiếp này lẽ ra không nên dính dáng đến hắn mới đúng. Lẽ ra cô nên tiếp tục trốn chạy như mình đã từng mới đúng. Nhưng cô không thể, bởi Kính Dực đã xuất hiện rồi. Cô không muốn mình lại bị hận thù che mắt, đến nỗi quên đi lời mình đã hứa.

    Đáp đền ơn cứu mạng của Kính Dực năm xưa, dù có trải qua muôn trùng kiếp nạn cũng nhất định phải cứu lấy người đó. Nếu cô nhớ không nhầm, Kính Dực trước khi ra đi vẫn còn lời trăn trối chưa kịp nói hết. Tuy không biết rõ điều anh ấy muốn nói là gì nhưng cô nghĩ ít ra vẫn có thể tìm anh ấy ở những kiếp sau mà bù đắp cho anh ấy. Nhưng bù đắp bằng cách nào nếu chẳng may Mạn Quân lại là Dực Thánh Vương?

    Dòng suy nghĩ đứt đoạn. Cô trả con gà lại cho Mạn Quân, nhìn người đối diện với ánh mắt đầy hồi tưởng.

    “Ngài biết không, ngài rất giống với một hảo bằng hữu tôi từng quen biết, khác ngài một chỗ là người ấy sinh ra trong cảnh loạn lạc chứ không sung túc như ngài bây giờ. Có điều, trái tim người ấy, người ấy vẫn giữ cho mình một trái tim chính trực, một lòng trung quân ái quốc.”

    “Vậy sao? Người bạn của cô thật đáng quý! Nhưng cô nói với ta những lời này... Có ý gì khác chăng?” Mạn Quân giữ mắt đổi thẳng vào cô, nét mặt thoáng chút khó hiểu.

    “Không. Chỉ là đột nhiên nhớ đến vậy thôi. Ngài đừng để tâm. Mà giờ nhìn kĩ lại cũng không giống lắm. Anh ấy đẹp trai, cao to hơn ngài nhiều, trông khoẻ khoắn chứ không trắng trẻo, ốm yếu như ngài đâu. Và còn nữa…”

    Bình Nhi chỉ tay vào giữa ngực Mạn Quân, nói như châm chọc.

    “Người ấy không đeo thẻ gỗ như ngài, bơi cực giỏi và trí nhớ cực kì tốt.”

    Mạn Quân nghe xong những lời này, phút chốc mặt đỏ gay gắt. Xưa nay Mạn Quân chưa từng bị người khác chê cười. Sống trong nhung lụa, nịnh nọt bủa vây, nay lại bị người con gái mình thích cười cợt như thế, ít nhiều cũng đụng chạm đến lòng tự ái của Mạn Quân. Biết có lẽ cô chỉ đang nói đùa nhưng lòng cũng suy tư ghê gớm lắm chứ.

    “Cô cứ sỉ vả ta như thế đấy à? Thật làm ta buồn chết được. Vì chuyện cô vượt ngục, cô có biết ta đã phải vất vả thế nào không?”

    “Đúng thật là ngài biết chuyện tôi bị truy nã. Sao lại còn giữ tôi lại? Chẳng lẽ…”

    “Tất nhiên là ta biết. Khắp thành Thăng Long, đi đâu cũng thấy lệnh truy nã cô. Nhưng cô yên tâm, cô chưa nghe câu 'Nơi nguy hiểm nhất cũng là nơi an toàn nhất' à? Còn đâu tốt hơn cung điện Hoa Lư này nữa?”

    “Ngài nói thế nhưng tôi vẫn lo lắm. Đinh công tử, tội bị người khác hãm hại. Ngài phải tin tôi. Trước khi trở về Thăng Long, tôi nhất định phải giải oan cho mình.”

    “Ta tin cô không phải loại người đó. Hẳn trong lúc chúng ta điều tra đã có kẻ biết được, lợi dụng cô thân cô thế cô mà đẩy cô gánh tội thay. Cô đừng lo, ta nhất định sẽ giúp cô đòi lại công bằng. Cô cứ ở lại đây vài hôm nữa, ta đã nhờ Mộc Kha nói với người trong cung rằng cô là người của ngài ấy. Vị thế của Mộc Kha tại Hoa Lư không nhỏ, chắc chắn không ai nghi ngờ cô.”

    “Cảm ơn ngài! Tôi rất cảm kích. Suy cho cùng đây cũng là cung điện Hoa Lư, ‘giấu đầu lòi đuôi’, tôi vẫn phải thu xếp sớm.”

    Mạn Quân nghe thế nên vẫn chưa an lòng, nhẹ nhàng đặt nhẹ tay mình lên tay cô, dặn dò cẩn thận.

    “Ta biết cô chịu nhiều vất vả. Nhưng cô yên tâm, ta sẽ làm sáng tỏ vụ này, trả lại sự trong sạch cho cô. Chốc nữa ta phải trở về Thăng Long rồi, nếu cần ta giúp đỡ, cô cứ việc nhắn lại với người của ta hoặc tìm ta ở Đinh phủ. Cô đừng ngại, xem như đáp đền ơn cứu mạng ta lần trước.”

    Bình Nhi ngạc nhiên nhìn Mạn Quân, ánh mắt rớt xuống bàn tay ấm áp đang nắm tay mình, cô vội vàng rụt tay lại.

    Hành động của Mạn Quân chẳng rõ là cố ý hay vô thức. Hơi thiếu tự nhiên một chút, Mạn Quân khoanh tay trước ngực, thẳng lưng nói dõng dạc.

    “Ta biết, người cứu ta suýt chết đuối hôm ấy là cô. Chuyện khi ấy đùa cô chút thôi. Chẳng lẽ thật hay mơ ta còn không phân biệt nỗi?”

    Mạn Quân vờ đanh mặt, hướng mắt sang đằng khác.

    “Ta biết rồi, trước giờ cô toàn khinh thường ta chứ gì, nghĩ ta là một tên ham chơi, vô dụng chứ gì. Ta biết, ta biết.”

    “Đinh công tử, làm gì có chuyện đó. Ngài nghĩ oan cho tôi rồi.” Bình Nhi lập tức “chữa cháy”, cười giả lả rồi nắm tay áo Mạn Quân, xoay người anh lại. “Với tôi đây, Đinh công tử là giỏi nhất.”

    “Thật không?” Mạn Quân liền thay đổi thái độ ngay, mau chóng vui vẻ trở lại, cách cư xử chẳng khác gì một đứa trẻ.

    Bình Nhi gật gật đầu, kiên định nhìn Mạn Quân như thể chứng minh những điều mình nói là sự thật. Nhưng sự thật đúng là như thế mà. Mạn Quân tuy là quý tử nhà “trâm anh thế phiệt” nhưng anh cũng rất giỏi lục nghệ. Có một lần tình cờ đến Đinh phủ, chính mắt Bình Nhi thấy Mạn Quân đấu tay đôi với Nguyễn Khánh, võ nghệ rất mực cao cường.

    “E hèm… Thế thì được.” Mạn Quân bặm môi, cố giữ cho mình không khỏi mỉm cười.

    “Ơ, thế còn đứa bé đi theo tôi, anh có thấy đâu không?” Bình Nhi lật chăn lên rồi đảo mắt tìm quanh.

    “Không sao, con bé rất khoẻ mạnh. Hình như Mộc Kha vừa dẫn đi chơi rồi.”

    Lại là Mộc Kha. Mỗi lần cái tên này được thốt lên là mỗi lần lòng cô cuộn sóng.

    Chiều hôm đó, đúng như lời Mạn Quân nói, anh từ biệt cô trở về Thăng Long. Bình Nhi lén yểm một chữ lên tấm thẻ gỗ của Mạn Quân. Có như vậy mới làm cô yên tâm được. Giả sử gặp chuyện bất trắc, ít nhất anh vẫn có thể nhờ nó thoát nạn một lần.

    Mọi chuyện tạm thời đã được sắp xếp ổn thoả. Sau khi Mạn Quân lên đường, Bình Nhi lập tức sắp xếp hành lý lén rời khỏi Hoa Lư ngay tờ mờ sáng hôm sau. Dự là sau khi tìm Đình An để giao Như Y lại, cô sẽ bắt tay vào điều tra vụ lúa chết ngay. Bời theo dấu vết để lại, hẳn đây là trò của lũ yêu phá phách bày ra.

    Nhưng ngặt một nỗi, Mê Hồn Hương yểm trên người Như Y đã hết tác dụng hoàn toàn, đồng nghĩa với việc cô bé đã nhớ lại hết toàn bộ sự việc hãi hùng xảy ra ở khách điếm kia.

    "Em muốn tìm u!” Như Y gào khóc rồi chạy ra cửa.

    Vừa hay, Mộc Kha từ ngoài bước vào, va phải Như Y. Hắn cúi xuống nhìn gương mặt ướt át, thấy thân hình bé nhỏ như cây nấm trông cưng cưng nên tiện tay bế lên. Ai ngờ, tiểu nha đầu còn khóc dữ dội hơn trước.

    “Thả em xuống, thả em xuống. U ơi! U!”

    “Như Y xinh đẹp, em không nhớ anh à? Ngoan, đừng khóc, chốc nữa anh sẽ dẫn em đi gặp u. Được không?”

    Mộc Kha lấy tay áo lau khô nước mắt trên gương mặt bé nhỏ. Bình Nhi đứng một bên nhìn hai người bọn họ. Ngày xưa hắn cũng từng đối xử như thế với cô, chiều chuộng cô hết mực như thế. Khi ấy còn là trẻ con, nghĩ lại thấy mình quả thật quá tin người.

    “Như Y, mau qua đây nào.” Bình Nhi dang tay về phía trước nhưng đổi lại là sự thờ ơ của đứa trẻ.

    “Không! Như Y phải gặp u. Khi nào gặp u, em sẽ mách mẹ, chị là người xấu!” Cô bé nói với giọng tức giận.

    “Như Y, u em hiện chưa khoẻ hẳn nên mới nhờ chị này chăm sóc. Em đã quên chị này chính là người đã cứu em đó sao? Làm người phải biết đạo lý “uống nước nhớ nguồn”, đền ơn những người đã giúp đỡ mình mới được chứ.” Mộc Kha dịu dàng vuốt tóc con bé.

    Con bé nín thinh, quay qua nhìn cô rồi lại nhìn Mộc Kha. Hắn lấy trong túi áo một cái bánh in và đưa cho Như Y.

    “Bánh để dành ăn sau. Giờ chúng ta đi ăn sáng nhé!”

    Chỉ đợi Như Y đồng ý, hắn liền nhìn sang cô mỉm cười. Hắn biết cô sẽ không bỏ mặc bé con đi một mình với người như hắn. Hắn biết chỉ có thể dùng cách này mới có thể được dạo phố cùng cô thôi.

    Bình Nhi phẫn nộ nhìn hắn, không buông lời nào. Cô biết miệng lưỡi hắn điêu ngoa nhưng so với việc cô dùng Mê Hồn Hương với một đứa trẻ có khác gì. Nhưng ở cạnh hắn như ở cạnh đống lửa, cô liền cự tuyệt.

    "Không được!" Cô nói rồi dành lại đứa trẻ, mặc cho nó khóc thét om sòm.

    Mộc Kha vẫn quyết theo tiễn cô. Da mặt hắn cũng dày thật. Sau bao nhiêu chuyện hắn gây ra cho cô, hắn vẫn bám theo cô làm như thân thiết lắm. Dù khó chịu nhưng Bình Nhi vẫn cố nhẫn nhịn. Duy chỉ có hắn hình như là vui lắm.

    Đến bến sông Hương mà đò chẳng thấy đâu. Chỉ thấy một màn sương khói phủ quanh mặt nước cùng cái lạnh cắt da thịt.

    “Sau vụ việc ở Yên Thành, mọi người thường ít ra đường khi trời chưa sáng hẳn hay chạng vạng tối.” Mộc Kha thản nhiên mở lời.

    “Ngươi cố tình không nói ta biết có phải không?”

    “Vì ta vốn định mời nàng đi ăn sáng. Không muốn cảm lạnh thì theo ta.”

    Bình Nhi vẫn lưỡng lự không đi. Cô nắm chặt lấy tay Như Y, phân vân không biết có nên nghe theo hắn không, biết đâu lại là một trò lừa đảo. Như đoán được ý cô, Mộc Kha phì cười, nắm lấy tay còn lại của Như Y.

    “Nhi Nhi, nàng giờ đã là người của Vạn Yêu Sơn, chân khí cũng không còn được như xưa, lại vơi quá nhiều vì cứu kẻ nào đó sắp chết đuối. Ta không lí gì lại hãm hại nàng. Kẻo nàng lại bảo ta ỷ mạnh hiếp yếu.”

    Mộc Kha, hắn biết chuyện cô cứu Mạn Quân. Vậy người cứu cô dưới hồ hôm đó, tràng tên bay dưới nước đó không lẽ là của Mộc Kha?

    “Phải, ta là người đã cứu nàng. Nhi Nhi, ta đang cố chuộc lỗi với nàng nhưng nàng… thật sắt đá quá! Ít ra trước khi đi, để ta mời nàng và bé con đây một bữa chứ?”

    Theo chân Mộc Kha vòng vèo trong mấy con hẻm nhỏ thông ra một con đường hoang vắng, nhà cửa thưa thớt, gần đồng lau và có nhiều xe bò vận chuyển lúa qua lại. Mùi phản phất quanh đấy chẳng dễ chịu chút nào khi mà cứ đi vài bước lại gặp một bãi phân bò. Bình Nhi chẳng hề có ấn tượng gì với nơi này cho đến khi Mộc Kha dừng lại trước một quán ăn lợp lá vắng vẻ.

    “Trông quen đúng chứ? Tiếc là ta không tìm được nơi nào có mùi vị giống trước cả. Nói thế chứ ta cũng không nhớ rõ lắm, vị giác ta không tốt mà.”

    "Quán ăn nào chả giống nhau." Bình Nhi lầm bầm trong miệng nhưng âm lượng đủ để Mộc Kha nghe được.

    Mộc Kha đặt Như Y xuống, nhìn Bình Nhi và ngập ngừng chỉ tay vào bảng hiệu. Hắn hắn đã phải cố gắng nhiều lắm để trò chuyện với cô một cách bình thường nhưng chẳng lần nào thành công cả.

    Cô cũng chẳng buồn đáp lại, nắm tay Như Y bước vào trong.

    “Ôi chao! Sáng sớm đã có khách quý mở hàng. Cho hỏi ba người dùng gì?” Người thanh niên niềm nở hỏi.

    “Ba tô bún nước, một không bỏ hành.” Mộc Kha nói.

    “Cho ta thật nhiều hành.” Bình Nhi vội tiếp lời.

    “Một tô ít nước nhé!”

    “Tôi thì nhiều nước.”

    Mộc Kha chống tay, khoé môi vẫn nhếch lên, nhìn người đối diện.

    “Đừng bỏ ớt.”

    “Nhiều ớt.”

    Kết quả của việc cố chấp, Bình Nhi lãnh đủ cả. Nhất là ở miệng, lưỡi, cổ họng và bụng cô, nóng không tả nổi. Đến cả người phục vụ cũng tỏ ra ái ngại khi đặt tô bún hăng hăng, đỏ tươi và đầy ắp ớt trước mặt Bình Nhi.

    “Nàng còn ăn được nữa không?” Mộc Kha cố nín cười, dừng đũa e ngại hỏi.

    Bình Nhi không đáp. Mồ hôi ướt đẫm cả mặt và tóc cô, thê thảm hệt như chú cáo bướng bỉnh mắc mưa vậy.

    “Nhi Nhi, nàng ghét ta lắm à?” Mộc Kha thì thầm hỏi, ánh mắt đượm buồn.

    “Phải.” Bình Nhi ngẩng gương mặt đỏ hoe lên nhìn Mộc Kha.

    Hắn nhìn sâu vào mắt cô hồi lâu, nói với cô bằng giọng nói ngọt ngào nhất.

    “Nhưng ta yêu nàng. Chúng ta có thể bù trừ cho nhau.”

    Mọi hành động của cô tức khắc khựng lại. Trái tim chẳng chịu nghe lời, đập nhanh như một con ngựa bất kham, điên cuồng và dữ dội. Nhưng lí trí cô vẫn không ngừng nguyền rủa Mộc Kha.

    “Ngươi yêu ta? Đóng kịch cũng giỏi lắm. Còn ta lại rất rất rất hận ngươi! Đến cả việc nhìn ngươi hít thở ta đã ghét không chịu nỗi. Mộc Kha, sao trên đời này lại có thể loại lì lợm như ngươi nhỉ? Được, ngươi nói muốn chuộc lỗi, ngươi nói yêu ta, bù trừ? Vậy thì hãy buông tha cho ta đi, đừng đeo bám ta nữa, có được không?”

    “Không được.”

    Nói nhiều như vậy rốt cuộc cũng công cốc. Đã là chấp niệm thì không thể bỏ, hắn càng không muốn bỏ. Với Mộc Kha, Bình Nhi với hắn từ lâu đã là chấp niệm rồi.

    Hắn đưa tay kéo bát bún của cô lại, dốc ngược hết đống bún lẫn nước đỏ tươi vào bát mình và ăn ngon lành. Hắn đẩy cốc nước và bình trà về phía cô một cách dứt khoát và gọi cho cô một chén chè trôi.

    Không phải hương vị ngày xưa cô thường ăn, ông lão chủ tiệm ngày nào cũng chẳng còn. Khách khứa đông đúc, phố xá tấp nập ngày nào cũng trôi xa. Người cũ ra đi, người mới cũng chẳng ai đến. Cái quán chè một thời nổi tiếng khắp thành Hoa Lư, cái quán mà người người lặn lội đường xa đua nhau đến chỉ để nếm hương vị của một chén chè giờ thành ra thế này.

    Đời người ngắn ngủi. Phải chi đừng quá thân với con người. Họ sinh ra, lớn lên và mau già lắm. Chớp mắt một cái đã qua hai mươi mùa xuân, chớp mắt hai cái đã còn đàn cháu đống, ba cái đã bạc hết mái đầu. Và rồi ai cũng về với đất. Phải trải qua sinh lão bệnh tử, kết thúc một kiếp người.

    Chứng kiến cảnh một người lớn lên rồi chết đi trong khi mái tóc mình vẫn xanh, thật sự đau khổ lắm! Suy cho cùng, những kẻ như cô, như Mộc Kha, Đình An mới là những kẻ đáng thương nhất. Đáng thương vì phải cô độc chứng kiến những người thân thuộc với mình lần lượt về thế giới bên kia, vì trường thọ nên những kẻ như cô mới không biết trân quý cuộc sống.

    Bình Nhi chưa bao giờ hối tiếc vì những điều mình chưa hoàn thành những ngày còn trẻ bởi cô biết thời gian của mình còn dài. Nay không làm thì mai làm, còn không thì ngày kia, ngày kia nữa. Nhiều khi cô cũng muốn kết thúc kiếp này của mình, để cắt đứt mối tơ tình giữa mình và Mộc Kha nhưng tiếc thay bản thân lại có đến chín mạng. Ngẫm lại, ngày hắn chặt mất một cái đuôi của cô cũng xem như là chuyện tốt.

    Bỗng từ ngoài cửa vọng vào những tiếng bước chân dồn dập cùng giọng nói oang oang của lính tuần nào đó.

    Bình Nhi toan đứng lên định ra ngoài nghe ngóng tình hình liền bị một bàn tay ấm nóng khác nắm lại.

    “Để ta ra xem cho. Nàng ở đây với Như Y đi.” Hắn nghiêm túc nói với cô.

    Cô dứt mạnh tay ra khỏi hắn như chú chim nhỏ phát hiện có kẻ thù đến gần vội bay vụt đi, nhưng thay vì sợ hãi, sự kinh tởm từ cái chạm ấy chiếm phần nhiều hơn.

    Mộc Kha lặng người như đã hiểu. Nén sự hụt hẫng vào bên trong, hắn cố nặn ra một nụ cười mỉm với cô nhưng căn bản chẳng lọt nổi vào mắt Bình Nhi. Đợi hắn đi rồi, cô liền trút một hơi dài như thể ngàn năm nín thở.

    “Mọi người nghe đây. Triều đình đang truy nã người được phát hoạ trong cáo thị này. Nếu ai bắt được người này, phải lập tức báo cho quan huyện, sẽ được trọng thưởng. Nếu ai che giấu tội nhân, lập tức sẽ bị xử phạt.”

    Bố cáo dán cách quán ăn nơi Bình Nhi ngồi không xa nên cô có thể nghe rõ được. Đột nhiên chuyện này lại làm cô lo lắng, nhớ đến những lời Đình An nói. Cô hiện giờ đang là phạm nhân bị truy nã, rất có thể bố cáo dán ngoài kia ám chỉ cô cũng nên.

    Nếu lại bị bắt, cô sẽ khó mà minh oan, chưa kể đến việc vượt ngục từ Thăng Long đến Hoa Lư không phải chặng đường ngắn ngủi. Há chẳng khác nào tự tố cáo mình là kẻ phạm tội thật sự đâu chứ. Còn Mộc Kha, hắn bảo đi xem một chút nhưng rốt cuộc lại không quay lại, lẽ nào…

    “Như Y, chúng ta đi thôi.” Bình Nhi để tiền lại trên bàn, hấp tấp bế lấy Như Y và chạy ra cổng sau.

    Đáng tiếc, vừa quay người lại, nửa bước chưa chạm đất thì người của triều đình đã bao vây tứ phía. Mũi giáo vây kín xung quanh cô không có đường lui.

    “Chị ơi, bọn họ là ai thế hả chị? Em sợ quá!” Như Y bám chặt lấy cô.

    “Không sao, đừng lo, có chị đây.” Bình Nhi đưa tay xoa đầu đứa trẻ, mắt lăm lăm nhìn vào toán lính dè chừng.

    Chợt gần đó có người cười vang.

    “Phạm nhân Lục thị, cuối cùng cũng tìm thấy ngươi. Ha ha… Còn không mau đầu hàng?” Một người đàn ông ăn mặc chỉnh tề, đầu quấn khăn, nom già dặn bước vào giữa vòng vây.

    Lính lệ tách sang hai bên mở đường cho ông ta đi đến. Hẳn ông ta là huyện lệnh chốn này.

    “Tôi phạm phải tội gì?”

    “Ha ha… Ngươi chớ có làm bộ làm tịch. Ta đây đã biết ngươi chính là kẻ gây ra vụ lúa chết hàng loạt, lại còn cả gan vượt ngục đến đây. Mộc đại nhân, hạ quan nói có đúng không ạ?”

    Tên quan huyện vừa hét lớn với cô lại quay sang nhỏ nhẹ với kẻ được gọi là Mộc đại nhân vừa điềm tĩnh bước vào kia. Vận y phục trắng, đôi mắt phù quang lạnh lẽo cùng đôi môi lúc nào cũng mỉm cười, còn ai khác ngoài Mộc Kha ra.

    Bình Nhi quét mắt từ trên xuống dưới, nhìn chung cô chẳng thấy ngạc nhiên gì cả. Cảm giác hệt như lâu ngày không ăn lại món ăn mình không thích, thừa biết không hợp khẩu vị, ăn hoài thì ngán nhưng ăn mãi rồi cũng thấy bình thường.

    Cô nào có muốn như thế nhưng vì hoàn cảnh đưa đẩy, đành chấp nhận thôi. Giống như cô lúc này đây, đành phải chấp nhận việc bị Mộc Kha lừa gạt lần nữa.

    Cô nhếch mép cười mỉa.

    “Bỉ ổi! Được, cứ bắt ta, đứa trẻ này không có tội tình gì cả.”

    “Làm sao ta biết nó có phải đồng bọn của ngươi hay không? Lũ con nít càng ngày càng ranh ma. Tất cả mau bắt trói chúng lại, đừng để bọn chúng chạy thoát.”

    “Rõ!” Đám lính đồng thanh đáp lời, xúm vào trói cả cô lẫn tiểu nha đầu bằng dây thừng.

    Tất nhiên Bình Nhi không thể cam chịu như thế, nhất là khi làm liên luỵ đến những người ở bên cạnh cô. Ngay khi cô vừa quyết định phá vỡ quy tắc không dùng phép thuật với con người mà Vạn Yêu Sơn ban hành, đâu đó trong tâm trí cô lại vang lên giọng nói của hắn.
    “Nàng nghĩ có thể thoát được khỏi đây và dẫn Như Y cao chạy xa bay sao? Nàng đừng quên, đứa trẻ ấy khác với nàng. Nó là người.”

    “Mộc Kha, ngươi thật quá bỉ ổi! Tại sao lại năm lần bảy lượt hãm hại ta?”

    “Chẳng phải ta đã nhắc nhở nàng đừng dây dưa với Đinh Mạn Quân sao? Rồi nàng sẽ hiểu, ta làm vậy chỉ vì muốn tốt cho nàng thôi.”

    “Có phải ngươi đã vu oan cho ta? Những chuyện này đều là do ngươi sắp đặt?”

    “Phải. Nàng biết vậy thì tốt.”

    “Tên khốn kiếp, vô liêm sỉ, vô nhân đạo!”

    Mộc Kha cười tươi rói với cô, đưa ngón út ngoáy ngoáy lỗ tai.

    “Giải đi.”

    Người của quan huyện theo lệnh, mau chóng vây bắt hai người.

    “Khoan đã! Thả ta ra! Các ngươi không nghe hắn nói sao? Hắn là chủ mưu, đồ ngậm máu phun người! Thả ta ra…”

    Những người ở đó căn bản chẳng hiểu Bình Nhi đang nói gì. Chỉ biết từ nãy đến giờ, cô gái bị vây bắt nọ căm phẫn nhìn người đàn ông vận y phục trắng một lúc lâu, chẳng hề nói gì cả. Vậy mà khi bị giải đi lại đùng đùng vu khống cho người kia.

    Mộc Kha thoáng nhìn bát chè dang dở trên bàn đặt cạnh bát mì đầy ớt đỏ ối.

    Đáng lẽ nên đợi cô ăn xong mới đúng.

    Trên đường áp giải, băng qua rừng trúc, bất ngờ một trận cuồng phong không biết từ đâu kéo tới, thổi bay hết người của quan phủ. Rừng trúc không ngừng rung chuyển mặc gió gào thét, lá khô lẫn cát bụi mịt mù xoay vần. Nếu không nhờ sợi dây thừng buộc Bình Nhi và Như Y lại với nhau bị mắc lại tảng đá to, hẳn cả hai cũng bị cuốn luôn một thể.

    Đang yên đang lành lại có gió to như thế, cô đoán hẳn xảy ra biến hoặc do kẻ khác cố tình bày trò.

    Bình Nhi đưa tay chắn gió, tức khắc cả người bị kéo ngược lên trước bằng một lực thật mạnh. Kẻ nào đó đã túm lấy sợi dây và lôi cả hai trượt tới. Bụi bay vào mắt nên Bình Nhi không thể thấy rõ. Nếu chẳng may là kẻ thù, chỉ cần xác định hắn không phải người, cô sẽ lập tức ra tay ngay. Ở thế bị động như vậy quá đủ rồi.

    Nhưng khi đến đủ gần với người lạ trước mặt, cuồng phong cũng ngừng quay cuồng, Bình Nhi mới nhận ra đấy là người quen. Không phải một mà đến những hai, có cả kẻ đáng ghét lúc trước còn đãi cô ăn, lúc sau đã bán đứng cô. Vừa định động thủ với Mộc Kha thì người đứng cạnh – Đình An liền lên tiếng trước khiến cô không còn thiết tha gì đến Mộc Kha nữa.

    “Mạn Quân của em xảy ra chuyện rồi. Theo anh đến Thăng Long, mau!”
     
  13. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 12
    Phòng


    [​IMG]

    Giật đứt dây thừng, Đình An gửi Như Y lại cho Mộc Kha, hoá thành bạch hổ, bảo Bình Nhi cưỡi lên mình rồi phóng thẳng lên trời, đâm xuyên mấy hòn bạch vân to, chạy thẳng về hướng Bắc.

    “Anh giao Như Y lại cho Mộc Kha, nhỡ hắn hại con bé thì sao?”

    “Không sao đâu. Mộc Kha trước giờ chưa từng làm hại con nít. Em cứ yên tâm.”

    Đúng là đến cô còn phải công nhận, Mộc Kha rất thương con nít. Có lẽ đó là lí do duy nhất khiến hắn không vội ra tay với cô khi cô còn nhỏ.

    Thật là, càng nhắc đến càng bực cái mình!

    "Này, em vẫn còn hận Mộc Kha à? Tu tiên như thế không được đâu nhé! Nộ khí của em ảnh hưởng cả anh rồi này. Mau định tâm, không khéo giữa đường lại rơi thì khổ."

    Bình Nhi nhìn Đình An bĩu môi, sau đó nhắm mắt tĩnh tâm lại.

    “Mà này, anh có cần phải phô trương thế không? Cứ giữ nhân dạng mà cưỡi mây được rồi.”

    “Anh cũng muốn lắm chứ! Nhân dạng đẹp trai như thế. Có điều em xem lại mình còn đủ pháp lực bay đến chỗ Mạn Quân không đã. Anh không biến thì Mộc Kha cũng biến. Em muốn cưỡi rắn hay cưỡi hổ, hả?”

    "Được rồi! Em biết rồi. Anh nói nhiều thế? Hệt như anh cả em vậy! Tập trung bay đi."

    Bình Nhi nhìn xuống ngực mình, thấy chân nguyên nhấp nháy liên tục rồi tối dần. Kiểm tra mu bàn tay phải, cô càng lo lắng hơn khi chữ liên kết với Mạn Quân đã biến mất từ lúc nào.

    Chữ đã biến mất nghĩa là Mạn Quân phải gặp nạn gì lớn lắm nên mới dùng đến nó. Cô thật sơ ý quá! Hẳn Mạn Quân gặp nạn rồi.

    “Anh An, nhìn chỗ đó kìa!” Bình Nhi chỉ tay xuống bãi đất trống, nơi có chiếc kiệu bị vứt chỏng chơ.

    Đình An mau mau đáp xuống.

    Bình Nhi bước xuống kiểm tra xung quanh. Có thể đoán hẳn nơi này vừa xảy ra ẩu đả. Vết chém của đao kiếm lưu đầy trên thân cây. Bình Nhi đặt tay chạm lên mấy vết tích ấy.

    “Vẫn còn mới.”

    Cô giật mình quay phắt người sang, bực bội không thể tả khi trông thấy Mộc Kha.
    “Tên vô liêm sỉ, ai mượn ngươi nói?”

    “Xin lỗi, ta không cố ý.”

    “Sao hắn lại có mặt ở đây?”

    “Ta theo sau hai người nãy giờ mà.”

    “Đừng đọc suy nghĩ của ta.”

    “Xin lỗi.”

    Mộc Kha hướng đôi mắt phù quang về phía cô, khoé môi khẽ cong nhẹ. Thật hiếm khi được tiếp cận cô ở cự ly gần như thế này, hắn thật muốn kéo dài khoảnh khắc này thêm chút nữa. Chỉ cần cô đừng nhìn hắn bằng đôi mắt hận thù như thế. Liệu một ngày nào đó có thể không?

    “Này này, đừng cãi cọ nữa. Không có nhiều thời gian đâu. Vết tích còn mới chứng tỏ người cần tìm gần đây thôi.”

    “Đợi đã! Như Y đâu? Không lẽ, ngươi đưa con bé tới quan phủ rồi?”

    “Nàng đừng nóng. Ta gửi lại cho lão Hàm chăm sóc rồi.”

    "Ngươi đừng hòng giở trò lần nữa. Ta nhịn ngươi vài lần không có nghĩa là nhịn ngươi mãi đâu! Chuyện khi nãy ta sẽ tính sổ với người sau."

    Bình Nhi ném cho Mộc Kha ánh nhìn đầy căm phẫn rồi leo lên lưng bạch hổ phóng đi.

    Bay thêm một quãng nữa, cách đó không xa, cô thấy một đám người ăn vận bết bát, đao kiếm giắt lưng ngồi quây quần, có lẽ là người trong giang hồ hoặc thổ phỉ. Kẻ nằm trên đá, kẻ ôm kiếm ngồi ngủ gật bên tàn lửa đã tắt, tổng cộng khoảng mười tên. Và cả ở gốc cây đằng kia có người bị trói. Dù khoảng cách không gần lắm nhưng cô vẫn nhìn rõ ấy là Mạn Quân.

    “Trước tiên tìm nơi đáp xuống đã. Anh và Mộc Kha sẽ tìm cách đánh lạc hướng bọn chúng. Còn em tranh thủ thời gian cởi trói cho Mạn…”

    Đình An á khẩu khi thấy Bình Nhi chầm chậm tiến lại gần cởi trói cho Mạn Quân dưới kia, quay ra sau đã chẳng thấy cô đâu nữa.

    “Mộc Kha, sao lại để em ấy…”

    Đình An quay đầu sang cũng không thấy Mộc Kha đâu cả.

    Đúng là hấp tấp như nhau!

    Bỗng phía dưới có tiếng ồn ào. Y nhìn xuống thì trông thấy Mộc Kha đang bị đám người đó bao vây. Phong thái ung dung như thế hẳn đã chuẩn bị xong xuôi hết rồi. Mong Mộc Kha đừng giở trò cũ, hô biến một cái thành rắn rồi nuốt hết đám người đó. Đình An chứng kiến một lần, quả thật tởn đến mấy trăm năm.

    “Thằng kia, mày là ai?” Người đàn ông trông hung hăng nhất bọn chĩa mũi đao trước mặt Mộc Kha.

    "Lụa tốt à? Tướng tá ngon lành đấy! Mày tìm đúng nơi rồi. Khôn hồn thì giao hết tiền bạc đây. Không đưa tao chém nát thây! Mau!"

    Mấy tên xung quanh nhanh chóng cầm mã tấu, vây quanh Mộc Kha cười cợt.

    "Thằng chó! Không nghe đại ca tao bảo à? Hay là muốn nếm thử dao của tao?"

    "Đừng nói nhiều! Đập nó một trận rồi hẳn tính!"

    Nói rồi cả lũ cùng cười phá lên nhưng chẳng được bao lâu, cả đám bỗng biến sắc khi thấy gã đầu sỏ đứng yên như trời trồng.

    Mộc Kha nở nụ cười tựa gió đông thổi. Nụ cười báo trước điềm dữ.

    Ngay sau đó, gã đàn ông ngã rầm xuống đất, nặng nề và thẳng đơ như một bức tượng. Mắt trợn ngược và miệng không ngừng trào máu.

    Những người xung quanh sợ hãi lùi ra xa, tay nắm chặt đao kiếm. Cảnh tượng vừa xảy ra thật quá hãi hùng.

    Gã mặc đồ trắng chưa hề đụng gì tới hắn, sao hắn lại bị như thế?

    “Mày... mày là ai? Mày đã làm gì đại ca tao hả?” Một tên hung hăng hét lớn nhưng cũng không nén được sợ hãi.

    “Làm sao ta biết được. Ta còn chưa đụng gì đến hắn kia mà.” Mộc Kha cười lạnh, ánh mắt phù quang loé lên một tia sáng.

    “Giết nó!”

    "A!..."

    Đám người hung hãn vung đao về phía Mộc Kha, nhanh như cắt liền bị thổi bay tứ tán, chỉ kịp nhìn thấy luồng gió lốc vừa quét qua như vòi rồng.

    Lá cây xoay vần như nhảy múa rồi ngưng lại trên không trung. Một cái hất tay, những chiếc lá úa vàng tưởng như vô hại lập tức lao vút đi, đâm xuyên da thịt đám người nọ. Máu tươi tuôn trào. Kẻ xui xẻo thì bị đâm trúng tim, trúng họng. Kẻ may mắn thì chỉ trúng những phần ít gây tổn hại hoặc sượt qua quần áo. Nhưng chung quy, ai nấy cũng đều khiếp đảm bởi thứ phép thuật kẻ lạ mặt nắm giữ. Những người sống sót, chẳng ai dám nghĩ đến chuyện đánh trả, hoảng loạn quăng đao kiếm chạy như đàn nai rừng bị thú dữ truy đuổi.

    Cùng lúc bên đó, Bình Nhi tháo được dây trói cho Mạn Quân xong liền dùng chân khí truyền cho anh giúp anh tỉnh lại.

    Mạn Quân vừa hé mắt, cả thân người to lớn ngã huỵch xuống, may mà cô đỡ kịp.

    “Ấy, Mạn Quân, tôi là Bình Nhi đây. Ngài không sao chứ?”

    “Ta không sao. Cho ta chút nước.” Mạn Quân thều thào nói.

    “Đây.”

    Trở lại nhân dạng, Đình An bước tới chỗ cô, một tay đưa bình nước, một tay che mũi nhưng không quá lộ liễu. Hễ ngửi thấy mùi máu, anh lại mắc ói.

    Bình Nhi đón bình nước từ tay Đình An, giúp Mạn Quân uống nước.

    Cô họng khô khốc mau chóng thoả cơn khát, Mạn Quân từ từ mở to mắt, thấy trên thảm cỏ ba bốn xác chết, không khỏi giật mình.

    “Chuyện gì xảy ra vậy? Bọn họ sao lại…? Còn cô, sao lại ở đây?”

    “Là do ta giết. Thầy Đinh, ngài không sao chứ?” Mộc Kha bình thản nói.

    Hắn đứng tựa lưng vào gốc cây, hai tay đan vào nhau, đầu hơi cúi. Hết nhìn một lượt xung quanh, hắn lại quay sang nhìn cô và Mạn Quân.

    Hắn đoán Mạn Quân nhìn thấy cảnh ấy xong sẽ giận lắm.

    Nhưng trái với dự liệu, Mạn Quân dốc mình đứng dậy, loạng choạng bước đến chỗ Mộc Kha.

    “Cảm ơn Mộc đại nhân đã ra tay cứu giúp.”

    “Là việc ta nên làm. Ngài đừng khách sáo.”

    Chợt, Bình Nhi thốt lên, hướng mắt vào tấm lưng Mạn Quân khi thấy một mảng đỏ thấm đẫm máu khô cứng trên người anh. Chưa kể cô còn lờ mờ trông thấy vệt trắng sâu hoắm sau vết rách trên da thịt.

    Bị chém đến nỗi thấy cả xương luôn sao?

    Thế rồi, màn đêm từ đâu bỗng chốc bủa vây lấy đôi mắt Mạn Quân. Thần trí anh tiêu tán, chỉ còn lại một màu đen kịt.
    *

    "Thầy Đinh, thầy Đinh... Nguy rồi, chúng ta bị… A…”

    Một nhát kiếm, người lính vừa báo cho Mạn Quân đã mất đầu. Máu văng tung toé như mưa phùn, dính lên mặt, lên y phục Mạn Quân, lên kiệu.

    Cái kiệu thơm mùi gỗ Xoan Đào giờ hôi tanh mùi máu. Cái xác ngã gục lên đùi Mạn Quân.

    Mạn Quân không thể gọi người ấy dậy hay hỏi những câu đại loại như: “Ngươi có sao không?”.

    Vì cơ bản, người ấy đâu còn thứ để lắng nghe nữa.

    Mạn Quân sợ hãi đến nỗi thần người ra.

    “Tất cả, bảo vệ thầy Đinh!”Tiếng hô to của Đàm Đô thống kéo Mạn Quân trở lại thực tại.

    Tốp lính bao vây kiệu của Mạn Quân hết tốp này đến tốp khác thi nhau ngã xuống. Cỏ nhuốm đỏ pha lẫn màu đêm đen, đến cả ánh trăng cũng hăng hắt đỏ.

    “Thầy Đinh, mau chạy đi! Á!”

    Tên thích khách hung tợn cầm rìu nhắm thẳng Mạn Quân mà lao đến. Mạn Quân vẫn kịp né được.

    Chiếc rìu to lớn đập chiếc kiệu nát vụn từng mảnh. Những mảnh gỗ nhỏ bay lả tả như sương khói.

    Gã đàn ông to lớn lại vung chiếc rìu loạn xạ. Chiếc rìu phát sáng dưới ánh trăng, loé lên sắc bén. Anh bị chém đến nỗi bị dồn vào thế bí, tay không nên chẳng cách nào chống cự, đành nhắm chặt hai mắt, để yên cho số phận.

    Thế là kết thúc.

    Chợt một luồng sáng đỏ rực giữa ngực Mạn Quân loé ra, chắn trước mặt Mạn Quân. Gã đồ tể bị hất tung, bật ngược ra sau mấy thước rồi cháy đen. Sự việc diễn ra quá nhanh, Mạn Quân không kịp nhìn rõ, chỉ thấy chắn trước mặt mình, giữa không trung hiện ra một chữ thật to toả ánh sáng đỏ rồi vỡ vụn, tan vào hư vô.
    Thầy Đinh, ngài nên nhớ một điều, trong thời khắc nguy hiểm, ngài buộc phải chọn lựa. Một là sống, hai là chịu chết. Chiến đấu là sống, nhu nhược là chết. Trời Phật hộ độ cho ta nhưng ta cũng phải tự biết hộ độ mình.

    Lời nói của ai kia bất chợt vang văng vẳng bên tai Mạn Quân. Trong vô thức, anh cúi xuống nhặt chiếc rìu của gã vừa cháy thành tro kia và nắm chặt lấy thật chặt.

    Cái chết kì lạ của gã đồ tể làm mấy tên địch chú ý. Những tên khác thi nhau lao đến chỗ anh.

    Mạn Quân vung rìu chém từng tên, từng tên một lao tới rồi lại quét qua một loạt những kẻ ngông cuồng, ngạo mạn bủa nhào xung quanh. Thân thủ phi phàm, một đao dứt điểm, chẳng mấy chốc anh đã hạ gục hết phân nửa số người.

    Mồ hôi bịn rin trán. Lần đầu tiên Mạn Quân giết người, hơn nữa lại còn rất nhiều người. Đôi tay này đã nhuốm máu. Mạn Quân biết rồi sẽ có ngày này nhưng không ngờ lại đến nhanh như vậy.

    Mạn Quân bước thêm một bước, rồi lại bước thêm hai bước… Cứ thế đờ đẫn tiến về phía trước, giữa mảnh đất đầy rẫy xác người chất chồng.

    “Đinh công tử!”

    Y nghe có tiếng người gọi mình: êm ái và đầy lo lắng, cảm nhận rõ bàn tay ai đó chạm nhẹ lên trán mình, mát lạnh. Mạn Quân lập tức nắm chặt lấy bàn tay ấy, quay phắt người ra sau thì liền bắt gặp người mình hằng tơ tưởng.

    Bầu trời hừng sáng, chiếu rõ gương mặt cô. Cảnh vật xung quanh tự nhiên thay đổi hẳn, toàn bộ đều ngập tràn sắc trắng của hoa lê.

    Người con gái lúc nào cũng đeo mạng che mặt nhìn Mạn Quân đầy nồng ấm. Anh không rõ tại sao cô lại có mặt ở đây, nửa muốn cô rời khỏi chốn nguy hiểm này, nửa ích kỉ muốn giữ cô ở lại. Đôi mắt anh rướm lệ. Vô vàn cảm xúc đan xen không diễn tả được thành lời, đôi môi khô cằn chỉ có thể mấp máy gọi tên cô.

    Phập!

    Âm thanh bất thường vang lên, xé tan tất cả. Nụ cười Mạn Quân tắt ngấm khi Bình Nhi ngã gục lên người y. Lưng áo cô ngập trong một màu đỏ sẫm.

    Đàm Toái Trạng nhìn Mạn Quân và nở nụ cười quỷ quyệt, cầm trên tay con dao chuôi vàng chạm rồng sắc sảo, một nhát chém mạnh vào lưng Mạn Quân.

    “Bình Nhi, Bình Nhi.” Mạn Quân ngã gục xuống nhưng vẫn thều thào gọi, hai tay ôm trọn lấy người ấy.

    “Ơ… ơ…” Người đó cục cựa, cố thoát khỏi vòng tay Mạn Quân.

    Hai bên giằng co.

    Mạn Quân chợt mở mắt, kinh hãi khi nhìn thấy gương mặt lạ lẫm đang áp sát lấy mình. Chỉ một chút nữa thôi là môi chạm môi liền.

    “Anh An, em nấu cháo xong rồi này. Đợi Đinh công tử tỉnh dậy…”

    Bình Nhi đơ người đứng ngoài bậc cửa nhìn Đình An và Mạn Quân, một sấp một ngửa đè nhau trên chiếc giường bé ọp ẹp. Đôi chút lúng túng, cô cúi mặt, đặt chén cháo lại trên bàn rồi vội vã ra ngoài, cẩn thận khép cửa lại.

    “Xin lỗi đã làm phiền. Hai người cứ tiếp tục.”

    Bấy giờ, hai gã nam nhân mới hoàng hồn mà la hoảng như nhìn thấy gì đó rất đáng sợ rồi thô bạo đẩy nhau ra. Mạn Quân túm chăn ép sát người vào trong vách, hoang mang nhìn chàng trai cũng đang rất hoảng sợ đang bám lấy góc tường cách y vài thước.

    “Ngươi… ngươi… là ai? Dám giở trò đồi bại với ta?” Mạn Quân toát mồ hôi, cẩn thận quan sát từng nhất cử nhất động của đối phương.

    “Này này... Đừng có nói càn nhé!Chính ngươi giở thói ‘trêu hoa ghẹo nguyệt’ với ta trước. Ta không làm gì cả.”

    “Ta?” Mạn Quân bật cười chỉ tay vào mình, nhướn mày nhìn chàng trai nọ như thể làm sao người như ta lại có thể làm những trò như thế.

    “Ừm.”

    “Ngươi thì có gì để ta ‘trêu hoa ghẹo nguyệt’? Đừng có nói dối.” Mạn Quân cãi lại.

    “Thì… ngươi nắm tay ta. Thế này nè!”

    Người đàn ông đứng sát góc chầm chậm tiến lại gần Mạn Quân, nở nụ cười ranh mãnh, làm động tác vồn vập.

    “Sau đó, kéo ta lại, thế này! Không ngờ nha! Ngươi coi vậy mà cũng…Rắn chắc ghê chứ!”

    Mạn Quân nhìn bộ dạng thẹn thùng của Đình An mà đến mắc mửa. Đình An thầm cười, chậm rãi lượn qua lượn lại, ngày một gần chỗ Mạn Quân.

    “Đừng qua đây! Ta bảo là… Đừng qua đây!” Mạn Quân sợ hãi tung chăn chạy về phía cửa.

    Nhưng dù dùng sức thế nào, cửa cũng không mở. Vì người đàn ông ấy vừa giở trò với cánh cửa rồi.

    Đình An đặt hai tay chống vào cánh cửa phía sau Mạn Quân, kề sát mặt mình với khuôn mặt đỏ lừ đối diện. Tay chân Mạn Quân đột nhiên cứng lại, không thể cử động được.
    Chú nai nhỏ bị mãnh hổ ghìm chặt, chẳng thể vẫy vùng, chỉ có thể mặc sức la hét.

    Tiếng la thấu trời xanh.

    Nửa canh giờ sau, Bình Nhi bước vào thấy Mạn Quân đã khoẻ hẳn, đang cùng Đình An chơi cờ gánh.

    “Bình Nhi!” Mạn Quân đứng phắt dậy khi trông thấy cô. Nét hớn hở pha lẫn lo lắng hiện rõ trên mặt.

    “Xong rồi à?” Bình Nhi đặt ấm trà vừa pha lên giữa bàn tròn, ngước mắt nhìn hai người.

    Y túm chặt lấy hai cánh tay cô, xoay lưng cô xem xét tỉ mỉ rồi thở phào nhẹ nhõm. Bình Nhi nhíu mày nhìn Đình An, ý hỏi chuyện gì thì chỉ nhận lại được một cái nhún vai.

    “Phù… Thì ra là ta gặp ác mộng. Cô không sao thì tốt rồi.”

    “Ha ha… Ta vốn dĩ muốn giúp Đinh công tử trị thương, lại bị hiểu lầm là sàm sỡ. Nếu vết thương không nằm ở lưng, hẳn sẽ không khó trị đến mức này.” Đình An đột nhiên chen ngang.

    “Đằng ấy không nói trước, làm sao ta biết chứ. Ta đang bị thương nặng, lại vừa tỉnh dậy sau cơn hôn mê, ít nhiều cũng phải đề phòng rồi.” Mạn Quân phân bua.

    Đình An bật cười rồi lại gật đầu.

    “Thứ lỗi vì đã thất lễ. Nhưng nếu không phải khi ấy Đinh công tử đây nắm lấy tay ta rồi liên tục gọi tên ‘Bình Nhi, Bình Nhi’ thì đâu đến nước này.” Đình An hăm hở diễn lại cảnh ban nãy, vài chỗ làm quá lên khiến Mạn Quân ngượng chín mặt.

    “Em biết hết rồi. Hai người không cần giải thích chi cho nhiều. Giờ em đi lấy cháo, anh giúp Đinh công tử ăn nhé!”

    “Ấy, anh chăm sóc người này gần cả ngày. Anh mệt rồi, muốn ra ngoài đi dạo, sẵn tiện đến Đường Hoa lâu. Ở đây, giao hết lại cho em. Vậy nhé!”

    Đình An vội vã từ chối rồi chạy biến, bỏ lại ván cờ dang dở.

    “Ế… Không phải Đường Hoa Lâu nổi tiếng bậc nhất thành Thăng Long sao? Làm sao mà đi từ đây đến đó được ngay chứ?” Mạn Quân nhíu mày nhìn cô.

    “Ngài nói gì vậy? Chúng ta đang ở ngoại thành Thăng Long cơ mà. Từ đây đến đó có xa lắm đâu.” Bình Nhi nói như thể đó là điều hiển nhiên.

    “Sao lại nhanh như vậy? Theo những gì ta tính, không phải mất mấy tuần nữa mới đến được Thăng Long sao?”

    “Thì ngài đã hôn mê suốt mấy tuần mà. Ngài không nhớ gì à?”

    Thật ra cô đã nói dối. Tính từ lúc Mạn Quân hôn mê đến giờ mới có năm ngày hơn. So với việc đi bộ thì bay từ nơi này sang nơi khác nhanh hơn nhiều. Đương nhiên với tình trạng cấp bách của Mạn Quân khi ấy, muốn kịp chạy chữa cũng không còn cách nào khác.

    Họ không tiện vào thành vì Binh Nhi bị truy nã nên đành phải trú ở ngoại thành. May thay, họ đã tìm được một đại phu rất giỏi. Có điều, thù lao hét giá trên trời. Mà bàn ra cũng phải nói vào, Mạn Quân sống sót được đến giờ là nhờ trên đường đến đây, Mộc Kha và Bình Nhi không ngừng thay phiên truyền chân khí cho anh, chưa kể trong người Mạn Quân còn có một mảnh chân nguyên của cô. Vết thương không ảnh hưởng đến tính mạng là đúng rồi.

    Bằng không, có là Hoa Đà tái thế cũng không cứu được.

    “Ngài có thể kể lại cho tôi nghe chuyện gì đã xảy ra không? Tại sao lại bị thương ra nông nỗi này?”

    Mạn Quân nhấp một ngụm trà, ánh mắt đầy hồi tưởng, chậm rãi kể lại toàn bộ sự việc cho Bình Nhi.

    Khi Mạn Quân và mọi người nghỉ chân tại một con suối, bất ngờ phát hiện thấy xác một người đàn ông trẻ, theo dòng nước trôi từ phía Tây Bắc đến. Sau khi phái binh sĩ đi điều tra, anh phát hiện người trong làng gần đó đều bị giết hết sạch, trên đường đi, lại tiếp tục tìm thấy nhiều xác chết. Cảm thấy có gì đó bất thường, đoàn của Mạn Quân đẩy nhanh tốc độ hòng trở về thành Thăng Long bẩm báo sự việc. Nào ngờ giữa đường đi lại bị phục kích.

    Sự việc sau đó diễn ra giống những gì Mạn Quân vừa mơ. Có điều, người chém Mạn Quân không phải Đàm Toái Trạng. Không hiểu sao Mạn Quân lại trông thấy gương mặt của Đàm Đô thống trong hình dạng hung thủ.

    “Sao ngài dám chắc ngài ấy không phải kẻ đã chém ngài?”

    “Ta dám chắc điều đó vì chính mắt ta nhìn thấy Đàm Đô thống bị rớt xuống vực.”

    “Ngài nói sao? Đàm Đô thống bị rơi xuống vực? Vậy sau đó thì sao?”

    “Như những gì ta kể với cô. Lúc ngã xuống, ta thấy Đàm Đô thống chạy đến nhưng lại bị đánh lén. Kết quả…”

    Mạn Quân nghẹn lời.

    “Ta không còn nhớ gì nữa. Tỉnh dậy đã thấy mình bị trói ở gốc cây, thấy cả hành lý, rương lương thực của triều đình nhưng lại không thấy người của ta đâu cả. Sau đó, mới biết mình bị cướp bắt lại. Hẳn bọn chúng nghĩ ta giàu có muốn chuộc ít tiền từ nhà ta."

    "Có khi nào chúng cũng là những kẻ đã tấn công đoàn của ngài không?"

    Mạn Quân lắc đầu.

    “Ta cũng không rõ. Có điều ta vẫn chắc bọn bắt trói ta và bọn tấn công ta không cùng một phe. Đám người tấn công ta mặc trang phục của người Man. Còn những kẻ bắt trói ta lại ăn mặc giống dân Đại Việt. Giả sử chúng cùng một phe, có nhất thiết phải cải trang thành người Việt trong khi công khai tấn công quân triều đình không? Thật sự rất khó nghĩ.”

    “Nghĩ làm gì cho phiền phức. Hai người muốn biết sự thật? Đi theo ta.”

    Đình An ở đâu bất ngờ lên tiếng.

    “Không phải anh bảo đi thanh lâu à?”

    “Nói vậy mà cũng tin. Anh đâu phải con nít mà ham chơi thế. Im lặng và đi theo đi.” Đình An ngoắc tay ra hiệu cho hai người.

    Cô và Mạn Quân ra cửa sau, cách đó vài thước có một chuồng lợn nằm biệt lập. Đình An đạp chân, cửa chuồng bật tung. Bên trong, một gã đàn ông chân tay bị trói đang nằm cạnh lũ lợn, miệng bị nhét rơm khô nên chẳng nói thành lời gì, cứ ưm ứm mãi.

    Bình Nhi đưa tay lên bịt mũi.

    Nhìn đống màu đen bốc mùi ngổn ngang trên đất, Mạn Quân muốn nôn cả ra. Duy chỉ có Đình An là thong dong nhất nhờ có đeo khăn bịt mặt nối liền với cổ.

    “Em còn nhớ hắn không?” Đình An chỉ tay vào gã bị trói.

    Bình Nhi nhíu mày một lúc rồi giãn ra, đó chẳng phải là một trong số những tên cướp đã bắt Mạn Quân đó sao? Cái tên ngông cuồng đòi đánh Mộc Kha đây mà. Giờ thì hay rồi, có dịp ngồi đây tận hưởng bầu không khí với mấy con lợn.

    “Tất nhiên là nhớ. Anh bắt hắn khi nào vậy?” Cô hỏi.

    “Không. Là Mộc Kha. Hắn giao cho ta nhiệm vụ trông giữ tên này nhưng khi nãy mắc giúp Mạn Quân trị nội thương mới đem cho mấy con lợn trông giúp.”

    “Bộ anh không sợ tên thầy thuốc ấy báo quan rằng chúng ta bắt người à?”

    “Úi trời, lo bò trắng răng. Tên này là cướp, cướp đấy! Quan trên có mà xuống thì em cứ việc chạy trước, tên này anh lo. Em sợ gì?”

    Mạn Quân bước vòng qua người Đình An, chắp hai tay sau lưng, cúi mặt nhìn người bị trói dưới đất. Trông hắn có vẻ càng hoảng loạn khi Mạn Quân cúi xuống gần.

    “Nói, kẻ nào thao túng ngươi làm chuyện này?” Mạn Quân nghiêm nghị nhìn hắn, tông giọng hết sức uy nghi.

    “Con lạy ông bà… con không… không biết. Bần cùng sinh đạo tặc thôi. Đừng giết con, con lạy ông bà đừng giết... Cũng đừng báo quan trên bắt con! Con đội ơn!"

    Ra là một tên nhát chết. Vậy cũng đòi làm thổ phỉ nữa. Đúng là cháy nhà mới lòi mặt chuột mà.

    “Khai thật ta sẽ không giết ngươi.” Mạn Quân lạnh lùng nói. “Có phải bọn người Man sai ngươi làm chuyện này?”

    “Người Man? Không… không liên quan đến con.” Gã lắc đầu chối đây đẩy. “Thú thật, con vốn dĩ chỉ là nông nô ở một làng nhỏ. Con ngày ngày cày cấy cùng những nông nô khác, lúc đầu vẫn rất suôn sẻ nhưng rồi gần mùa thu hoạch, lúa trên ruộng bỗng chết hàng loạt. Bọn con vô cùng lo sợ, mới đến báo với địa chủ. Nào ngờ, hắn ta nghe xong không hề thương cảm, ngược lại còn bắt bọn con đóng thuế trước hạn. Con không có tiền, bể vụ, lại phải nuôi mẹ già và con nhỏ. Lão địa chủ cho người đến nhà ta đập phá, còn đòi bắt con con về ở đợ. Thật sự rất khổ sở! Con muợn rượu đến tìm lão... Sau đó con đã lỡ... lỡ..."

    “Giết lão.” Bình Nhi nói chen vào. “Ta biết, vợ ngươi đã bỏ ngươi đến làm vợ lẻ cho lão địa chủ đó. Nhục nhã ê chề, hận thù chồng chất, lại thêm việc lão ép bức gia đình ngươi nên đã mượn cớ ra tay giết lão. Sau đó, ngươi sợ quan phủ bắt được nên đã bỏ trốn. Trên đường đi, gặp bọn thổ phỉ, ngươi xin gia nhập làm đồng bọn, lấy tên mới là Lập Nhân. Ta nói có đúng không?”

    “Phải, phải. Con thật sự rất hận! Bọn gian phu gian phụ đó!” Gã đàn ông thoáng đau khổ rồi bất ngờ nhìn cô hỏi. “Nhưng làm sao cô nương biết?”

    “Ngươi không cần biết. Không gì giấu nổi ta cà. Khôn hồn khai hết tất cả đi.”

    “Vâng vâng... Con xin khai hết. Con thật sự không dính dáng gì đến chuyện này. Con và đồng đảng tình cờ nhặt được vị nam nhân này với mấy rương lương thực bị bỏ lại. Vốn dĩ từ đầu, khi phát hiện vị này còn sống, một người trong số chúng ta đã định… định giết người này nhưng lại phát hiện một tấm thẻ gỗ. ”

    “Thẻ gỗ?” Đình An nhíu mày hỏi lại.

    “Cái này em biết. Chốc nữa nói sau.” Bình Nhi nói với Đình An, đoạn lại nói với người nọ. “Vậy ra các ngươi nghĩ có thể moi được chút tiền từ Đinh gia nên mới bắt trói người này lại. Vậy còn người Man, ai biết được các ngươi có cấu kết với bọn chúng hay không?”

    “Cái này thì con thật sự không biết. Bọn người Man hung tợn như thế, đụng độ là mất mạng. Làm sao cấu kết được? Con đã khai hết rồi, xin các ông các bà làm ơn làm phước hãy tha, tha cho con đi…” Gã đàn ông nhăn nhó, khấu đầu cầu xin.

    Bình Nhi liếc mắt sang nhìn Đình An, thấy anh khẽ gật đầu một cái, cô cũng yên tâm. Vậy là rất nhanh sau đó, gã được cởi trói.

    “Con xin đội ơn... Đội ơn ông bà! Con hứa sẽ không làm chuyện xấu nữa, không làm thổ phỉ nữa. Con xin đội ơn!”

    “Chuyện này không được nói cho ai biết. Bằng không, sẽ chết không toàn thây. Rõ chưa?” Đình An chặn quạt kề sát cổ gã, hăm doạ.

    Gã gật đầu lia lịa, sợ hãi chạy đi.

    “Khoan đã! Cái này…” Đình An ném vật màu đỏ trong tay về phía gã đàn ông. “Của ngươi, giữ lấy. Ta đoán ngươi hẳn vẫn rất yêu thê tử của mình.”

    Gã đón lấy chiếc túi thơm từ không trung, cầm lấy nó mà hai hàng nước mắt chảy ròng ròng. Bên trong có gì đâu, chỉ là một mớ tóc, nhưng mà là tóc của người gã yêu.

    Đình An mỉm cười nhìn người nọ lẩn thẩn khuất sau lối rẽ, vừa định xoè quạt phe phẩy tiếp, y chợt thấy có gì đó không bình thường, vội lao đến đè sấp Bình An và Mạn Quân. Không biết từ đâu, một mũi tên phóng đến nhắm thẳng vị trí cả ba đứng vừa nãy.

    Có phục kích!

    Ba người bọn họ mau chóng bò lại gần chuồng heo và núp sau đó, theo dõi động tĩnh.

    Từ sau rặng cây, trận mưa phi tiêu liên tiếp phóng đến, găm phặt vào vách chuồng lợn. Lũ heo hoảng sợ kêu lên é é, đâm đầu đến nỗi gần bể cả cửa chuồng.

    “Thật là, mấy con lợn có tội tình gì đâu chứ!” Đình An lầm bầm. “Bình Nhi, Mạn Quân, ta sẽ ở đây chặn chúng lại, hai người tranh thủ thời gian trốn đi. Biết chưa?”

    “Không được. Sao ta có thể làm thế? Bình Nhi là nữ nhi, để cô ấy đi trước. Ta sẽ ở lại với anh.”

    “Bình Nhi, em dẫn Mạn Quân đi đi. Nhanh lên!” Đình An căn bản không bỏ lọt tai lời Mạn Quân, quay sang nói với Bình Nhi.

    Cô gật đầu như đã hiểu, vội kéo Mạn Quân chạy theo lối cửa sau mà bỏ trốn.

    Lúc này, phi tiêu cũng ngừng phóng. Từ sau rặng cây, một đám người vận y phục đen lao bổ ra, vung kiếm công kích Đình An. Trong đó, có hai tên đuổi theo hướng chạy của Bình Nhi và Mạn Quân.

    Nhanh như chớp, Đình An cho tay vào túi áo, hất ra một thứ bột màu trắng, tung hoả mù hết cả bọn.

    Ngoài dự đoán, bọn thích khách quả không phải bọn nghiệp dư, trong biển mù trắng xoá như thế vẫn nắm rõ vị trí của Đình An mà đâm kiếm tới. Đình An rút ngay thanh bảo kiếm, keng một cái liền cản được một đao. Y tung người trên không, lộn mấy vòng để né phi tiêu của kẻ thù. Vừa dùng gươm, vừa dùng ám khí. Trước mắt Đình An nhắm khoảng chừng có trên năm tên đang công kích mình. Tất cả đều không phải dạng vừa, đều võ nghệ cao cường lại giỏi hoá giải chiêu trò.

    E lần này khó nhằn đây!

    Xoẹt…

    Đao kiếm giao nhau đến rợn người, lạnh lùng và bén nhọn.

    Đang giao tranh, Đình An bỗng thấy trước mắt loé lên luồng sáng. Một sợi lông vũ đen tuyền lướt qua mắt y, rồi trong thoáng chốc, hàng ngàn đợt tên từ trong không trung đổ ào xuống như vũ bão.

    Một tay rút tấm áo choàng khỏi thân mình, Đình An tung nó lên không trung. Chiếc áo phát sáng tựa thái dương đáp từ trên cao xuống, vạn vật đều chìm ngập trong ánh sáng chói loà ấy. Từ một tấm áo choàng nhỏ chỉ đủ ôm trọn một người mà bỗng chốc lớn dần lên, che hết cả khoảng sân rộng, vô hiệu hết những đòn tên bay oanh tạc. Không những vậy, nó còn hút luôn cả vũ khí của đám người lạ mặt vào trong áo.

    Bọn chúng ngay lập tức trở nên hoang mang nhưng nhanh như cắt lại rút ám khí ra.

    Đình An đưa tay đón lấy tấm áo khi nó thu nhỏ trở lại, ôn tồn khoác lên mình. Xong, y bước gần đến một tên trông có vẻ cứng cỏi nhất, ném cho hắn ánh nhìn sắc lẻm mà hỏi.

    “Vũ tộc và ta không thù không oán. Sao lại muốn ám sát ta?”

    “Đừng có giả vờ! Mau giao Thánh nữ Vũ tộc cho chúng ta!” Kẻ đó lớn tiếng đáp lại.

    “Hồ đồ! Vũ tộc các ngươi vốn làm việc rất cẩn thận. Nay lại vì không tìm hiểu kĩ mà vu oan ta bắt cóc Thánh nữ của các ngươi? Có bằng cớ gì? Các ngươi đã quên tộc mình từng chịu ơn ta sao? Đó là cách các ngươi đền đáp ân nhân của mình đấy à?”

    Nghe Đình An quát, khí thế của đám người phe Vũ tộc dần dần chùng xuống. Lúc này, một kẻ trong số đó tiến đến gần tên cầm đầu vừa quát vào mặt Đình An mà thì thầm gì đó.

    “Tất cả không được manh động!” Người nọ ra lệnh, đoạn chắp tay cúi đầu trước Đình An mà nói. “Trần công tử, thật ngại quá! Đã đắc tội đến công tử. Mong ngài lượng thứ cho. Chúng tôi cũng vì bất đắc dĩ mới làm như vậy.”

    “Bất đắc dĩ? Bất đắc dĩ mới phải giết ta?” Đình An vun quạt một cái, tỏ thái độ không hài lòng.

    “Trần công tử, ngài hiểu lầm rồi! Đây là chuyện riêng của Vũ tộc, e giờ tôi không thể giải thích rõ ràng cho ngài được. Mong ngài hiểu cho. Giờ chúng tôi sẽ lui binh ngay.”

    "Biến đi cho khuất mắt ta!"

    Đình An hừ lạnh một tiếng rồi bất ngờ vung quạt lên, nét mặt biến đổi hẳn, vội ngoảnh đầu ra sau.

    Từ nãy giờ, Đình An quên béng mất hai kẻ đuổi theo Bình Nhi và Mạn Quân, thế là tức tốc lao đi cứu viện. Nếu là một mình Bình Nhi đối mặt với hai tên ấy, Đình An hẳn không cần lo nghĩ gì. Ngặt nỗi lại có thêm một Mạn Quân nữa.

    Võ công Bình Nhi mấy có cao? Chỉ được cái pháp lực, mưu mẹo là giỏi. Nói ra thì xấu mặt nhưng sự thật đúng là như vậy. Gần một nghìn năm bon chen trong nhân thế, thói xấu thói tốt đều biết qua cả nhưng vẫn phân biệt rõ trắng đen, Bình Nhi ít nhiều vẫn giữ được cái sáng suốt của mình.

    Vạn Yêu Sơn thu nạp cô, cô lại rời Vạn Yêu Sơn. Đi một chặng đường dài, cuối cùng mới chợt ngộ ra được câu nói “quay đầu là bờ”, lết cái thân tàn ma dại mà quay trở về. Sống ở đâu thì theo quy tắc ở đó. Vạn Yêu Sơn đã nói không được dùng phép thuật đả thương người trần thì tuyệt đối không được. Mà để lộ thân phận cũng có nghĩa bị cấm túc trên núi hai trăm năm. Bất cứ ai cũng không ngoại lệ, kể cả Hồ Quang Trưởng lão của Vạn Yêu Sơn cũng thế.

    Vậy nên, Bình Nhi chẳng muốn thế chút nào. Tốn hết ba trăm năm mới tìm được Kính Dực. Cô mà đi rồi thì lấy ai trông nom tên Mạn Quân mệnh thọ hạn hẻo này đây?

    Mạn Quân nắm tay kéo Bình Nhi chạy vun vút qua bìa rừng. Qua những cánh đồng yên bình, nơi những con bò thong thả gặm cỏ. Cô thấy đôi mắt chúng buồn và bình thản như mắt cô. Cô ngửi thấy mùi khói đốt rơm rạ, nhìn thấy làn khói mỏng sau căn nhà mái lá lượn lờ len qua mấy tầng mây cao xanh vời vợi. Cô nghe thấy tiếng bước chân chạy, tiếng thở dồn dập của người đằng trước, cả hơi ấm mềm mềm từ đôi bàn tay to lớn nắm chặt tay cô không buông. Nó cho cô cảm giác an toàn và tin tưởng.

    Thật khác với Mộc Kha. Vào thời khắc ngàn cân treo sợi tóc, hắn luôn là người trước tiên buông tay cô, rồi lại nắm, rồi lại buông… Và giờ là lưng chừng.

    Thật lạ khi bị hai tên thích khách lạ mặt truy đuổi, phải cuồng chân chạy trốn, Bình Nhi còn có thời gian suy nghĩ vẫn vơ. Có lẽ việc trốn chạy hay ẩn núp quá quen thuộc với. Quen đến nỗi, cô không còn cảm thấy sợ hãi hay nao núng.

    Bởi cô biết, bọn chúng sẽ không bao giờ bắt được cô, kể cả đánh bại hay làm tổn thương những người bên cạnh cô. Sau khi bị tổn thương, người ta trở nên mạnh mẽ và chai lì hơn. Đừng nói là ba năm hay ba trăm năm, chỉ cần sau ba khắc là ta có thể bắt đầu một con người mới. Có điều, chỉ cần quá trình liền sẹo đừng quá dài.

    Nghĩ rồi, Bình Nhi ngoảnh đầu lại và nở một nụ cười. Cô đưa ngón tay vẽ một đường vào không trung như chiếc lá đáp nhẹ trên mặt hồ phẳng lặng.

    Hai kẻ bám theo cô liền hét lên đau đớn. Máu tươi văng tung toé, một phần cánh trên lưng đứt lìa. Lông vũ tung bay trong gió, nát vụn như kẻ nào đó rải nắm tro tàn vừa đốt xong nơi đầu gió.

    Phải! Bình Nhi vừa chặt cánh của chúng chỉ bằng một cái lướt tay: nhanh, gọn và chính xác.

    Nếu đã không phải là người thì đừng chọn cách đối đầu với cô. Bình Nhi không chỉ là người của Vạn Yêu Sơn mà còn là người mà kẻ đó nuôi lớn. Kẻ đã từng lạnh lùng thẳng tay tàn sát không biết bao nhiêu yêu tinh lẫn người trần mắt thịt.

    “Có… có chuyện gì vậy? Bọn họ bị gì vậy?” Mạn Quân ngoảnh đầu lại khi nghe thấy tiếng kêu la, bàng hoàng với cảnh tượng trước mặt.

    “Á!" Cả hai tên la lên đau đớn, người ngập ngụa máu.

    Mạn Quân sững sờ nhìn một hồi, đoạn quyết định tiến lại.

    “Đừng! Mạn Quân! Ngài tính làm gì? Ngài quên bọn họ vừa truy sát chúng ta sao? Nhân lúc đồng bọn chúng chưa kéo đến, ta đi thôi!” Bình Nhi kéo tay Mạn Quân, ngăn không cho anh tiến tới.

    “Không sao đâu. Cô đứng đây đợi ta một chút. Ta sẽ quay lại ngay.” Mạn Quân không dứt nhìn về phía hai kẻ bị thương, nhẹ nhàng gạt tay Bình Nhi xuống.

    “Đợi đã! Nhỡ là bẫy thì sao? Ta mau đi thôi. Bọn chúng có cánh, không phải là người. Nơi tôi ở trước kia có nhiều yêu quái hoành hành, người bị chúng dụ không ít. Chẳng lẽ ngài không sợ?"

    Bình Nhi nắm lấy tay Mạn Quân, chắn trước mặt anh, van xin bằng đôi mắt cầu khẩn. Cô sợ người của Vũ tộc sẽ làm lộ bí mật của cô, rằng cô là yêu quái. Bọn chúng là yêu, chắc chắn cũng nhìn ra được yêu, chưa kể cô vừa mới làm bị thương bọn chúng.

    Liệu Mạn Quân sẽ chấp nhận để cô tiếp tục ở cạnh anh chứ? Cô có thể hy vọng như thế không?

    “Sợ chứ! Nhưng bọn họ đang bị thương rất nặng. Ta không thể thấy chết mà không cứu.”

    “Trời ạ! Chốc nữa đồng bọn của chúng sẽ đến cứu ngay thôi. Tới lúc ấy chưa biết ai nên lo cho ai."

    “Nếu vậy, chi bằng cô cứ đi trước, hơn một dặm nữa có một ngã ba, chờ ở đó. Sau nửa canh giờ không thấy ta đến, cô hãy tìm người đến giúp.” Mạn Quân nghĩ ngợi một chút rồi nói với cô với ánh mắt đầy nghiêm nghị.

    “Vậy tôi đi cùng ngài.” Bình Nhi thở hắt một cái. “Ai lại trong lúc nguy cấp, bỏ mặc bằng hữu bao giờ. Mau lên!”

    Cả hai tiến đến gần hai tên thích khách bị thương. Trông chúng chẳng khác nào hai con chim khổng lổ vừa trúng tên của thợ săn, thoi thóp trên đất. Không hiểu sao, Bình Nhi lại thấy cảnh tượng này quen mắt.

    A! Phải rồi! Lần trước cô đã cứu một cô gái cũng là người của Vũ tộc. Nay lại chính tay mình đã thương người của họ. Trước cứu một mạng nay lại đả thương hai mạng. Là ai nợ ai đây?

    “Ái chà… Bị thương nặng quá! Ai khiến các ngươi ra nông nỗi này?” Bình Nhi ái ngại hỏi.

    “Ngươi… ngươi…”

    “Ơ hay… Ta thì sao? Tính vu oan cho ta?"

    “Ả hồ ly mưu mô xảo quyệt! A…” Tên thích khách đau đớn la lên, nhìn cô đầy giận dữ.

    “Im mồm! Không được xúc phạm Lục cô nương. Không ta sẽ không cứu các ngươi nữa. Đợi đến lúc có người phát hiện, để xem họ sẽ làm gì khi thấy cánh của các ngươi.” Mạn Quân lập tức quát lại, đưa mắt nhìn mấy người nông dân đang từ xa bước tới.

    Hai tên thích khách tức khắc ngậm miệng, không dám hé răng nửa lời. Họ biết người của Vũ tộc sẽ không đến cứu họ vì họ đã bị lộ thân phận.

    “Hai ngươi có thể làm cánh biến mất được không?”

    Bọn họ nghe Mạn Quân nói xong liền lắc đầu.

    “Vậy cố chịu đau một chút.” Mạn Quân nói rồi cởi áo choàng, xé thành hai mảnh, đắp lên lưng bọn họ.

    Mạn Quân dìu người bị thương nặng nhất đứng dậy, tên còn lại giao cho Bình Nhi. Tên ấy nhìn cô đầy đề phòng, sợ hãi giật bắn người khi thấy cô nâng lấy cánh tay hắn kéo lên.
    “Yên tâm. Nếu giữ mồm giữ miệng, ta sẽ không giết ngươi.”

    “Ả hồ ly nham hiểm! Có ngon thì giết ta luôn đi. Ta không sợ ngươi đâu! Á…”

    Bình Nhi dùng ngón tay ấn mạnh vào chỗ bị thương khiến hắn la lên đau đớn.
    “Mạnh miệng gớm nhỉ? Đừng lo. Sớm muộn gì ta cũng giúp ngươi toại nguyện.”

    Vào sâu trong rừng một chút, Mạn Quân cùng Bình Nhi đỡ hai người họ nghỉ ngơi dưới gốc cây. Mạn Quân đi tìm nước, đưa cho Bình Nhi một nhánh cây cỡ cánh tay để phòng thân rồi bảo cô trông chừng hai người bọn họ.

    Cô cầm cành cây huơ qua huơ lại chán rồi vẽ nguệch ngoạc ra đất, một hồi sau lại ngước mắt nhìn trời.

    Vì đang mùa đông nên giữa trưa vẫn không hề thấy nóng. Suýt chút nữa cô không phân biệt nỗi thời điểm này đang là ban trưa hay chiều muộn nữa.

    “Ưm… A!” Người bị thương nặng nhất rên rĩ.

    Máu chảy ngày một nhiều, hoà với mồ hôi, ướt đẫm cả áo.

    “Liêm Chấn! Anh nghĩ mình không qua khỏi rồi. Thánh nữ giao lại cho em. Nhất định… Phải tìm ra người.”

    “Ngọc Ẩn, anh nói bậy gì vậy? Anh sẽ không chết. Chưa kể ả hồ ly độc ác kia, biết có tha cho chúng ta không?”

    Bình Nhi ngồi nghỉ chân bên tảng đá, đưa ngón út ngoáy ngoáy lỗ tai. Cô nhắm mắt, hít một hơi thật sâu rồi thở ra từ từ. Đoạn, cô cho tay vào túi, rút ra một cái bình sứ nhỏ bằng lòng bàn tay, đổ ta hai viên tiên đơn mà mấy vị thiêng liêng cho dạo trước khi dự tiệc rượu chỗ họ. Hẳn vẫn còn hạn sử dụng.
    .
    Cô đi đến chỗ Ngọc Ẩn trước, bóp miệng hắn rồi nhét thuốc vào. Với tên ngồi cạnh cũng làm y chang.

    “Ngươi! Ngươi hạ độc bọn ta?” Liêm Chấn đưa hai tay bóp chặt họng, giận dữ nói vì không thể phản kháng.

    “Trước sau gì cũng chết. Sợ cái gì?” Bình Nhi dửng dưng nói.

    Khi Mạn Quân quay trở lại, thấy hai tên thích khách cũng dịu đi nhiều. Máu ngừng chảy, cũng không còn sốt âm ỉ, mạch đập bình thường. Anh đút nước cho từng tên, thoáng chốc cũng cảm thấy lạ.

    “Hai ngươi quả là phúc lớn mạng lớn. Bị thương nặng thế này mà vẫn còn khoẻ mạnh. Khả năng hồi phục của yêu quái ghê gớm đến thế sao?”

    Liêm Chấn hướng ánh nhìn về phía cô, liền nhận được một cái lắc đầu. Hắn tựa đầu vào gốc cây, lặng thinh không nói.

    “Các ngươi sao lại muốn ám sát bọn ta?” Mạn Quân nhân cơ hội cả hai lấy lại ý thức, hỏi cho ra lẽ.

    “Bọn ta không ám sát các ngươi. Bọn ta chỉ muốn các ngươi giao trả Thánh nữ.”

    “Thánh nữ nào? Bình Nhi, Đình An hay là… Ta?”

    Câu nói nửa bất ngờ, nửa châm chọc của Mạn Quân khiến cô lắc đầu phì cười.

    “Không. Là bé gái các ngươi dẫn theo, Vũ Như Y.” Ngọc Ẩn nói.

    Vũ Như Y? Đứa trẻ cô cứu ở khách điếm là Thánh nữ Vũ tộc? Sao lại có sự trùng hợp như vậy?

    (*) 防: phòng bị
     
    hãy nhớ ngày mai thích bài này.
  14. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 13
    Khai


    [​IMG]
    Mặt trời ngày càng một thấp xuống, ánh sáng cũng mập mờ đi. Bầu trời âm u như sắp mưa. Toàn bộ khung cảnh đều nhuốm sắc xám huyền ảo.

    Trên đường mòn, giọt mồ hôi chưa kịp rơi đã bị gió lau khô đi. Hai bên đồng thông mông quạnh, gió thổi vùn vụt như thế mà cũng không khiến Mạn Quân thấy khá khẩm hơn.

    “Lục cô nương, ta bảo cô lên xe ngồi đi, đừng xuống đẩy phụ ta nữa.” Mạn Quân hơi ngoảnh ra sau nói với Bình Nhi rồi lại lẩm bẩm. “Thật là... cái lão này! Đưa bao nhiêu tiền nhất quyết cũng không chịu bán bò cho ta. Ôi, mệt chết mất!”

    “Ngài cứ kéo đi, đừng bận tâm đến tôi." Cô đáp lại, ngưng một lúc cũng buộc miệng."Giá như lúc này có anh An thì hay biết mấy.”

    Nói xong cô mới biết mình lỡ lời nhưng không thể rút lại kịp nữa bèn im lặng.

    “Ô hô!” Mạn Quân dậm chân mạnh một cái, dừng hẳn lại, nhìn cô đầy thách thức. “Cô đang khinh thường ta đó ư? Được rồi, lên đi! Bổn công tử đây cũng từng theo thầy lên núi luyện võ, ta không tin chút chuyện nhỏ này ta không làm được.”

    “Bớt bớt lại xíu đi công tử. Tôi và anh An đều lớn lên ở thôn quê, lao động chân tay là chuyện thường thôi. Ngài có gì phải chấp nhất? Vả lại, một mình ngài làm sao kéo hết ba người đi một chặng đường xa như vậy được? Muốn tìm chỗ nghỉ chân, hẳn phải đi mấy dặm đường rừng nữa.”

    “Ta bảo cô lên thì cứ lên đi!” Mạn Quân chậm rãi nhắc lại lần nữa.

    Vì quá nhức đầu khi nghe hai người này cãi cọ, Liêm Chấn bèn mở mắt, bảo cô lên ngồi cùng luôn. Hắn nép người lại gần Ngọc Ẩn chừa chỗ trống cho Bình Nhi.

    “Xem ai làm khổ tướng công mình kìa. Ha…”

    “Ta và người đó là bạn, đừng nói nhảm. Còn nói nữa ta cắt luôn cánh bây giờ.”

    “Ta không hề mở miệng nhé! Bà chằn!”

    Liêm Chấn lè lưỡi trêu ngươi cô. Viên tiên đơn cô cho hắn uống quả rất linh nghiệm, còn đủ sức trêu ngươi cô. Cơn đau giảm đi rất nhiều tuy sức lực vẫn còn yếu. Cũng có lẽ nhờ thế mà tên Ngọc Ẩn nằm đối diện hắn mới ngủ ngon lành như vậy.

    Bình Nhi lặng thinh. Cô chậm rãi trèo lên xe nhưng xui khiến thế nào lại tự mình giẫm lên chân váy áo, ngã sóng soài, đè lên một bên lưng Liêm Chấn.

    Hắn la lên một tiếng vì đau đớn, hằn học nhìn cô.

    “Ấy chết! Xin lỗi. Ngươi có sao không?” Bình Nhi tỏ vẻ lo lắng.

    “Sao lại để té thế này? Nào, đứng dậy. Cô ổn chứ?” Mạn Quân mau mắn đỡ cô ngồi lên.

    “Tôi không sao. Cảm ơn ngài!”

    Đợi Mạn Quân quay đi, Bình Nhí lén nở một nụ cười đắc thắng với Liêm Chấn.

    Hoá ra là cố ý! Bản tính trẻ con của cô lại nổi lên rồi.

    Đầu bên này, Mạn Quân cứ kéo, dùng hết sức mà kéo cái xe bò chở ba người. Lúc đầu cũng nặng thật, nhưng sau đó lại nhẹ hẳn. Không đến nỗi nhẹ như sợi bông, cảm giác như ba người chỉ còn một người vậy. Mạn Quân quay đầu lại nhìn vẫn thấy đúng ba người.

    “Thấy chưa. Ta đã bảo là được mà. Cơ mà, hai ngươi có lạm dụng pháp lực giúp ta không đấy?”

    “Bọn ta?” Liêm Chấn hỏi lại, mắt mở to không biết gì.

    “Không là yêu tinh các ngươi thì còn ai? Chẳng lẽ lại là Bình Nhi à?” Mạn Quân nói như đó là điều hiển nhiên.

    Bình Nhi thấy hơi chột dạ, bèn nhích người lên một chút, quay sang nhìn Liêm Chấn đầy bất an. Hắn nhìn vào mắt cô một hồi rồi nở nụ cười, sớm đoán ra mọi chuyện.

    Giờ hắn không lo bị đe doạ nữa. Bởi hắn đã nắm thóp trong tay.

    Mạn Quân không hề biết chuyện người con gái đeo mạng che mặt kia cũng là yêu quái.

    “Ân nhân, ngài có biết…”

    “Ân nhân, chúng ta đang đi đâu đây?” Ngọc Ẩn đột nhiên tỉnh giấc, cắt ngang lời Liêm Chấn.

    “Trước mắt tìm nơi nghỉ ngơi đã.” Mạn Quân đáp, hơi thở bớt nặng đi phần nào.

    Khoảnh khắc vừa rồi tuy trôi qua nhanh nhưng Bình Nhi lại thấy như bị tổn thọ thêm mười năm. Sao lại để một con chim uy hiếp thế này?

    Cô vốn không phải người dễ uy hiếp. Miễn cưỡng mà nói thì kẻ duy nhất uy hiếp được cô chỉ có mỗi Mộc Kha thôi.

    “Kìa, hình như phía trước có làng. Để ta xuống xem thử. Hai người tìm cách giấu cánh của mình trước đi.” Mạn Quân liếc nhìn đôi cánh đen tuyền của cả hai, mồ hôi rơi lã chã.

    Dù Bình Nhi đã giúp Mạn Quân phần nào nhưng đến bò mà phải kéo quãng đường xa lại còn lên dốc thế này còn thở không kịp, chưa kể Mạn Quân đây lại là con nhà danh gia vọng tộc, ngoài luyện võ, kinh sách ra, lao động chân tay thế này quả là một chuyện có mơ cũng không tưởng được. Chả trách anh lại mệt như vậy.

    Kiếp này Kính Dực có vẻ sống tốt hơn nhưng liệu mệnh thọ có khác? Điều anh trăn trối chưa kịp làm trước lúc mất ở ba trăm năm trước là gì? Tại sao sau khi anh chuyển kiếp, cô không thể thấy được quá khứ, tương lai của anh nữa? Sau khi uống chén canh Mạnh bà, liệu Kính Dực đã kết thúc thù oán với kẻ sát hại em gái mình kiếp trước chưa?

    Bình Nhi thần người trông theo bóng lưng của Mạn Quân, lòng dấy lên bao suy nghĩ.

    “Bà chằn, thích người đó hả?” Liêm Chấn chau mày ghé sát mặt cô như thể hù người.

    “Xàm ngôn!” Cô hất hắn ra. “Ngươi nói xằng bậy gì vậy? Chuyện người lớn, con nít đừng xen vào.” Bình Nhi khoanh tay ngồi thẳng, giọng nói châm chọc.

    “Gì chứ? À… Phải rồi, bà chằn như cô sống cũng hơn nghìn năm rồi nhỉ? Người già thường hay khó chịu. Cháu hiểu cháu hiểu. Vậy nên bà đừng chấp nhặt con nít như cháu làm gì, nhé!”

    “Biết vậy thì tốt. Nhìn căn nguyên của ngươi chưa tới trăm năm, đã vậy chân khí còn hao hụt ít nhiều, suốt ngày kiếm chuyện gây sự với kẻ khác, không lo tu luyện. Chật chật… Chừng nào mới bằng anh trai Ngọc Ẩn của ngươi?” Bình Nhi liếc nhìn Ngọc Ẩn.

    Tên ấy lại ngủ. Làm như uống thuốc ngủ không bằng.

    “Anh ấy sinh trước ta. Không tính.” Liêm Chấn bực tức quay đi, nét mặt thoáng chút bối rối.

    “Nguỵ biện!” Bình Nhi nhếch mép. “Nếu ngươi có tính chuyện trả thù ta vì đã chém đứt cánh của ngươi, tu thêm mấy ngàn năm nữa may ra có thể bằng ta bây giờ.”

    “Thật là kiêu căng! Bạch hồ các ngươi luôn khiến ta ngứa mắt. Ỷ mình là dòng cao quý? Đều là yêu quái như nhau cả thôi.”

    “Phải. Cũng đều là yêu quái như nhau. Có điều ngươi nói sai rồi. Ta là dạ hồ, không phải bạch hồ.”

    Dạ hồ?

    Liêm Chấn sững người vì bất ngờ.

    Trước đây hắn từng nghe nói dạ hồ vốn cực kì lợi hại. Mới sinh ra, chưa tu luyện gì đã nhìn thấu sáu cõi. Tu một năm mà như một trăm năm, chân khí dồi dào, pháp lực cao thâm. Đã vậy còn là dòng hiếm trong Hồ tộc, từ viễn cổ đến nay, số dạ hồ hoài thai chỉ đếm được trên đầu ngón tay. Cũng bởi nhiều yếu tố đặc biệt như thế, lại khác với các hồ ly khác, dạ hồ thường bị xa lánh nên sống cô độc ở một nơi tách biệt với chúng yêu. Có kẻ còn đồn ở gần dạ hồ rất xui xẻo vì màu lông hạt huyền của chúng.

    Ấy là Liêm Chấn nghe người trong Vũ tộc kể. Không ngờ có ngày gặp dạ hồ thật, lại còn trở thành mục tiêu bị công kích. Một cái quẹt tay thôi mà khiến hắn ra nông nỗi này. Tiếng đồn quả không ngoa.

    “Cô, cô là dạ hồ? Thật không ngờ!” Liêm Chấn chỉ tay vào mặt Bình Nhi, không thốt nên lời.

    “Đúng. Chính ta.” Bình Nhi tự tin ngẩng cao đầu.

    “Không ngờ dạ hồ trông tầm thường như thế. Ôi, thật không thể tin được! Vậy mà ta cứ ngỡ khí chất phải tương đương với tiên nữ chứ. Ôi! Chà… Bất ngờ thiệt nha! Tầm thường, quá là tầm thường.”

    Liêm Chấn trợn tròn mắt, đoạn cười ha hả rồi lại nhìn cô, rồi lại cười, giọng nói còn có chút khinh bỉ.

    Bình Nhi hít sâu mấy hơi, chẳng thèm đáp trả. Có điều, đôi mắt lại sáng lên tinh nghịch.

    “Đúng là ta trông tầm thướng thật. Không xứng như lời thiên hạ đồn. Hừm… Biết sao đây. Tự nhiên ta thèm ăn thịt chim nướng.” Bình Nhi tỏ vẻ buồn rầu, đưa tay bức một cọng lông vũ của Liêm Chấn vuốt vuốt.

    “Đừng có làm càn! Ta trông vậy chứ thịt không ngon đâu. Nếu muốn thì xơi anh trai ta trước đi!” Liêm Chấn đưa hai tay bắt chéo ngực, ngồi xích ra xa.

    “Thằng trời đánh! Dám bán đứng cả anh mình.” Ngọc Ẩn tự dưng lại mở mắt, dùng chân đạp vào người Liêm Chấn khiến hắn la oai oái.

    Thấy phản ứng của Ngọc Ẩn, cứ như nào giờ không hề ngủ mà nằm nghe lén bọn họ nói chuyện vậy. Không hiểu sao, Bình Nhi nhìn hai anh em họ lại cảm thấy buồn cười.

    “Các hạ chơi vui vẻ nhỉ? Ta tìm được nơi nghỉ chân rồi. Đi thôi!”

    Mạn Quân từ phía làng đi tới, cười nói với mọi người.

    Mồ hôi bết bát, quần áo ướt đẫm vì mồ hôi và mệt nhọc mà nụ cười vẫn tươi như hoa. Bình Nhi nhìn mà thấy thương cho Mạn Quân.

    Mạn Quân lại kéo xe bò vào trong. Lần này Bình Nhi xuống đi bộ.

    Cả ngôi làng không một bóng người, cũng chẳng hề nghe thấy bất cứ âm thanh nào khác ngoài tiếng gió thổi và tiếng lá cây khua xào xạc.

    “Sao lại vắng lặng thế này? Mạn Quân, ở đây đã xảy ra chuyện gì vậy?”

    “Ta cũng không rõ. Hình như dân ở đây đã di cư rồi. Cô xem, hoàn toàn không có dấu vết cho thấy nơi này từng bị tấn công.”

    Bình Nhi quét mắt một lượt, thấy đúng như lời Mạn Quân nói. Nhà cửa ở đây tuy cũ nhưng không gãy đổ, có trật tự đâu ra đó, cũng không nhìn thấy hay ngửi thấy mùi máu. Rõ ràng là người ở đây tự động dọn đi. Nhưng tại sao? Có điều gì đó đáng ngờ ở đây.

    “Trước mắt ta cứ tìm một nơi nghỉ chân trước đã. Ta thấy cũng nên giúp họ băng bó đàng hoàng rồi. Đi thôi.” Mạn Quân nói rồi dìu Ngọc Ẩn xuống xe.

    Như cũ, Bình Nhi lo phần Liêm Chấn dù chả ưa hắn mấy. Lúc giúp hắn bước xuống, một cuộn giấy vô tình rơi ra. Bình Nhi định cúi xuống nhặt nhưng Liêm Chấn lại hất tay cô, mau chóng cầm vật đó bỏ vào túi.

    Nhìn thái độ vô cùng khó chịu và thận trọng ấy của Liêm Chấn, cô đoán hẳn đó không phải là cuộn giấy bình thường. Bình Nhi cũng không lấy làm quan tâm mấy, lại đến và đỡ cánh tay Liêm Chấn, dìu vào trong căn nhà lá Mạn Quân chọn.

    Bình Nhi nhờ Mạn Quân làm mấy chuyện lặt vặt như đun nước, giã thuốc, tìm vải sạch… Cô tuy không rành lắm công việc của đại phu nhưng so với Mạn Quân thì khá hơn nhiều, chưa kể cô còn phân biệt được đâu là lá thuốc, đâu là cỏ dại.

    “Cô giỏi thật. Không phải cô từng học y thuật đó chứ?” Mạn Quân ngừng giã thuốc một lúc, không nhịn được mà hỏi.

    “Không đâu. Thảo dược do anh cả tôi dạy. Thầy tôi ngày xưa làm việc nặng nhọc nên hay bị thương này nọ, thỉnh thoảng tôi thay u giúp thầy đắp thuốc, băng bó. Nào có học y thuật gì. ‘Múa rìu qua mắt thợ thôi’. Đa số nữ nhân đều biết làm công việc này. Nam nhân các ngài thường hay để mình bị thương còn gì.”

    Thực chất Bình Nhi không học y thuật mà học chế độc dược. Đã từng có thời gian cô tiếp cận được trưởng nam của Cao tộc, suýt nữa đầu độc được hắn nhưng lại bị phát hiện. Đêm đó bị truy đuổi, cô cứ ngỡ mình đã phải bỏ mạng ở cái nơi bẩn thỉu ấy thì người đó lại xuất hiện và giải nguy cho cô. Cũng trong đêm đó, cô mới bàng hoàng phát hiện ra kẻ cưu mang, nuôi dạy cô từ bé đến lớn cũng chính là kẻ sẽ kế thừa chức Cao vương của Cao tộc - Mộc Kha.

    Trải qua nhiều chuyện, Bình Nhi tĩnh tâm trên núi tu luyện, quyết lánh xa chuyện đời thì bỗng một hôm nghe tin anh ba Mộc Kha đã thay hắn nhận vị trí đáng nguyền rủa đó.

    Rột cuộc thì trong thời gian sau khi cô bỏ đến Vạn Yêu Sơn lần hai, Mộc Kha và Cao tộc đã nảy sinh mâu thuẫn gì? Hắn và đám người bọn họ vốn không có thiện cảm gì với nhau. Việc Mộc Kha bị lật đổ cũng là chuyện không khó để hiểu. Nhưng anh ba và hắn là chỗ thân thiết. Thế thì tại sao?

    Nhưng tại sao cô cứ nghĩ mãi về Mộc Kha thế này? Không được, Lục Bình Nhi, phải mau tỉnh lại. Hắn là kẻ thù, là kẻ thù!

    “Hoá ra cô còn có anh trai. Lần đầu tiên ta nghe cô nhắc đến. Không biết người đó giờ đang ở đâu?"

    Bình Nhi nhìn Mạn Quân cười buồn.

    "Năm đó làng tôi bị thổ phỉ tấn công. Trong lúc chạy loạn, vì cứu tôi nên anh ấy đã... Giờ chỉ còn lại mình tôi."

    "Ta rất lấy làm tiếc! Cô đúng là nữ nhi kiên cường nhất mà ta từng gặp." Mạn Quân nhìn cô cảm thông.

    "Ngài sống trong nhung lụa nên chắc chưa thấy. Ngoài kia còn nhiều cảnh đời ngang trái hơn tôi nhiều. Chỉ mong đức vua anh minh, một ngày nào đó giảm thu thuế, bớt xây chùa chiền, giúp dân giải quyết vấn đề ruộng đất thì may ra."

    "Ý cô đang trách đức vua không chăm lo tốt cho dân chúng, quá thiên vị nhà Phật?" Mạn Quân nói với giọng hơi hoảng, mặt đăm đăm. "Cô có biết nói những lời như thế là phạm tội khi quân không?"

    "Đó là góc nhìn riêng của tôi. Tôi không có ý mạo phạm. Về tinh thần, Phật giáo giúp được ít nhiều cho chúng tôi, còn về vật chất, không khả quan lắm. Không biết ngài có biết không chứ thanh niên làng cũ tôi đều bỏ đi tu cả rồi. Giờ trong làng chỉ toàn người già, phụ nữ và trẻ em. Tôi nói nếu không có vụ lúa chết bất thường này thì dân chúng cũng chẳng có cái mà ăn."

    "Họ đi tu không lẽ đều do lỗi của đức vua à?"

    "Không phải sao? Đức vua ưu đãi nhà Phật đến vậy, sư sãi không những không cần đóng thuế vẫn có cơm ăn. Chưa kể sư Vạn Hạnh còn được tham gia triều chính, nghị bàn đại sự. Ai bảo tu hành chịu khổ? Trước mắt chẳng phải thấy họ đã hơn chúng tôi mấy mươi bậc rồi sao?"

    "Lời cô nói không phải không có lí nhưng đức vua là thiên tử, là đại diện cho ông trời. Vua nói thì dân phải nghe, những gì đức vua đang làm bây giờ đều là vì tốt cho dân. Dân chúng khổ cực, tinh thần thiếu thốn chỉ có thể dựa vào tâm linh. Để có được triều Lý như hôm nay, Phật giáo góp công không nhỏ. Để bày tỏ lòng biết ơn cùng kính dâng lên trời Phật, xây vài cái chùa nào có sai chi? Hơn nữa, cũng chẳng có ai phản đối cả."

    "Là không dám lên tiếng thì đúng hơn. Ngài bảo vua nói thì dân phải nghe mà. Còn nữa, đi tu tôi không phản đối nhưng cho các sư nhiều đãi ngộ quá sẽ sinh chuyện không tốt. Người tu nhàn nhã như thế, đi đâu cũng được kính trọng, cơm áo đầy đủ, ai lại không ham. Chỉ sợ người thật lòng ít mà kẻ hám lợi thì nhiều."

    "Thôi, nói đi nói lại, thế giới quan của chúng ta khác nhau, tình cảnh này không thích hợp để tranh cãi. Chuyện triều chính phức tạp, cô không hiểu được đâu. Mà cô không sợ nói ra sẽ bị trách tội sao?"

    "Trách tội? Trừ phi ngài mách lại với thầy ngài. Ngài sẽ làm vậy sao?"

    "Tất nhiên là không. So với mấy kẻ xu nịnh, cô còn tốt hơn nhiều." Mạn Quân cười xua tay. "Mà trông cô có vẻ tự tin thế nhỉ? Tin tưởng ta thế sao?"

    "Đúng vậy. Tôi tin ngài còn hơn tin chính mình. Vậy nên, ngài đừng làm tôi thất vọng đấy."

    Bình Nhi khẽ cúi đầu, đôi tay ngừng đắp thuốc.

    Nghe những lời này, anh bất chợt muốn nắm lấy tay cô. Người con gái này tin anh đến thế sao? Dựa vào cái gì?

    "Nghiêm túc thế! Nhưng cô sống cương trực, thầy, u và anh nhất định sẽ tự hào về cô."

    Liêm Chấn hơi ngoảnh đầu ra sau rồi lại nhìn Mạn Quân, khẽ thở nhẹ.

    Bình Nhi lắc lắc đầu. Băng bó xong, cô đứng dậy, vuốt mái tóc đen dài hòng che đi sự bối rối và bỏ ra ngoài. Cô chạy ra bờ rào phía sau gian nhà, vừa lúc nước từ khoé mắt chảy ra, chảy dọc theo bờ má, chạm vào tấm mạng. Cô dùng tay lau những giọt nước mắt còn thắm trên mi.

    Kì lạ! Từ bao giờ cô lại trở nên yếu đuối thế này? Có thể là do đã lâu chưa ai hỏi chuyện gia đình cô, bất giác tự dưng thấy lòng bồi hồi và buồn khôn tả. Dù ngày nào cũng hận Mộc Kha vì đã sát hại gia đình mình nhưng Bình Nhi chưa một lần rơi nước mắt kể từ ngày trở về Vạn Yêu Sơn.

    “Hận thù buông bỏ. Quay đầu là bờ.”

    Sao lại khó đến thế?

    “Bình Nhi.”

    Có tiếng Mạn Quân gọi.

    Bình Nhi vội thấm nước mắt lên tay áo. Lúc trông rõ Bình Nhi, Mạn Quân đã thấy cô cất giọng cười rồi dù mới nãy còn chứng kiến bờ vai run bần bật từ đằng sau của cô. Mạn Quân biết Bình Nhi vừa mới khóc.

    “Muốn khóc thì cứ dựa vào đây! Xem kìa, đôi mắt xinh đẹp đỏ hết rồi.” Mạn Quân đưa hờ tay lên gò má phủ sau tấm mạng của Bình Nhi, định chạm vào nhưng suy nghĩ thế nào lại rụt tay lại.

    “Không cần đâu. Chỉ là tôi hơi xúc động thôi.” Bình Nhi gắng nở nụ cười. “Ta vào đi. Ngoài này lạnh lắm!”

    “Ừm. Làng cô trước kia nhiều yêu tinh lắm à?”

    “Sao ngài lại hỏi thế?” Cô chợt thấy bất an.

    “Không. Tại ta thấy cô không hề sợ hãi gì cả, lại còn xử lý vết thương ở đôi cánh rất thành thục.”

    “À, ra là chuyện đó. Ngày trước tôi có chữa trị cho một con chim sẻ rơi từ trên cây xuống, làng tôi trước kia thi thoảng cũng gặp yêu quái nhưng họ không làm gì chúng tôi cả. Còn ngài, ngài cũng không sợ đấy thôi. Còn đòi giúp họ nữa."

    "Bởi vì trước kia ta đã từng gặp qua."

    "Yêu quái? Ở đâu? Khi nào?"

    "Ha ha... Bình tĩnh! Chỉ một lần duy nhất thôi. Yêu quái ấy đã cứu ta. Vậy nên, ta cũng như cô, yêu quái cũng như loài người, không phải tất cả đều xấu."

    "Còn có chuyện như vậy! Hôm nào về đến phủ, ngài nhất định phải kể tôi nghe đấy. Và nữa, thật ra lí do tôi không sợ bọn họ là vì đã có ngài ở cạnh rồi còn gì.” Cô cười, đôi mắt híp lại.

    Mạn Quân bỗng dừng bước, nhìn Bình Nhi một hồi rồi bọc đôi bàn tay bé nhỏ của cô trong tay mình. Cô bất ngờ ngước nhìn anh, thấy gương mặt đối diện thoáng chút bối rối rồi chuyển dần sang giận dữ.

    “Cô, sao cô cứ luôn nói mấy lời làm người khác cảm động vậy? Ta... ta..." Mạn Quân đặt bàn tay cô lên tim mình. "Mỗi lần đi bên cạnh cô, tim ta cứ như vậy. Mỗi lần cô nói những câu như vừa nãy, nó lại càng đập nhanh hơn. Ta cứ ngỡ là nó sắp nhảy ra khỏi lồng ngực rồi!"

    Đúng là nhanh thật!

    "Ngài làm gì vậy? Bỏ tay tôi ra."

    Bình Nhi bối rối cố rút tay lại nhưng cứ bị Mạn Quân ghìm chặt.

    "Cô... Ta có thể thấy mặt cô được không? Ngay từ phút đầu gặp gỡ, ta đã thấy cô rất quen thuộc. Chỉ một lần này thôi, ta sẽ không đòi hỏi gì thêm.”

    Chậm rãi, anh chạm tay vào chiếc mạng trên mặt cô. Không hiểu vì sao, Bình Nhi cứ đờ người ra, để mặc cho Mạn Quân tuỳ ý hành động dù trong đầu liên tục thét lên: "Không được!".

    Ngay khoảnh khắc chiếc mạng sắp được tháo xuống thì bên trong nhà lá chợt có tiếng người la lên.

    Lập tức, hai người chạy vào xem, nhìn thấy Liêm Chấn ôm bụng nằm dưới sàn còn Ngọc Ẩn đang lồm cồm bò dậy từ dưới đất.

    "Chuyện gì vậy?" Mạn Quân chạy đến đỡ Liêm Chấn.

    "Có kẻ lạ vừa vào."

    Liêm Chấn nhăn nhó nói, hình như vết thương bị đả động nên máu lại rỉ ra từ sau lưng. Hắn cho tay vào túi áo, lấy qua một cuộn giấy, cẩn thận mở cuộn giấy ra rồi thở phào nhẹ nhõm.

    "Là tranh? Đẹp quá! Ngươi vẽ à?"

    "Không." Liêm Chấn vội cuộn tranh lại, cất đi. "Tổ tiên chúng tôi để lại."

    "Ngươi cất giữ kĩ như vậy. Hẳn là rất quý nó. Truy đuổi người khác mà cũng mang theo tranh. Kì lạ thật!" Mạn Quân tỏ vẻ hứng thú. "Có khi nào không phải là tranh bình thường?"

    Tên ấy nghe thế có chút giật mình nhưng thái độ vẫn bình thản. Hắn nằm nghiêng trên giường, nói buồn ngủ rồi nhắm mắt.

    Có lẽ đúng như Mạn Quân đoán, đó không phải là tranh bình thường thật.

    Mùa đông gọi cửa mang theo cái giá lạnh khắc nghiệt mà ở đây lại chỉ có độc nhất tấm chăn mỏng, không đủ cho cả bốn người. Để không phải chết cóng, Mạn Quân phải đôn đáo chạy khắp nơi trong làng tìm chăn.

    “Nam nhân đó có vẻ lo cho ngươi. Còn bắt ngươi ngồi đây sưởi ấm. Ta dám chắc hắn có tình ý với ngươi.”

    Liêm Chấn tỉnh dậy từ lúc nào. Hắn chầm chậm bước ra sân thì thấy Ngọc Ẩn anh hắn cũng đang ngồi sưởi ấm. Hắn thong dong ngồi xuống đối diện cô, co rúm.

    Bình Nhi chỉ cười, không đáp. Điều Liêm Chấn nói cũng là điều cô đang lo sợ. Nếu lại như Kính Dực kiếp trước, không phải cô càng phải tránh xa sao?

    “Chuyện Thánh nữ tộc ta mất tích, không biết có liên quan đến Lục cô nương không?” Ngọc Ẩn ôn tồn hỏi.

    “Ta không biết Thánh nữ nào cả. Nếu các ngươi muốn biết, ta có thể kể lại cho các ngươi toàn bộ câu chuyện.”

    Hai người ngồi bên đống lửa chăm chú lắng nghe câu chuyện của người còn lại đến độ không chớp mắt. Tất nhiên, Bình Nhi chỉ kể những đoạn liên quan đến Vũ Như Y, từ sau khi cô cùng Đình An lên đường đến Trường Yên và gặp con bé.

    “Bọn ta liệu có thể tin lời cô nương nói?”Ngọc Ẩn nhìn Bình Nhi, chau mày như đang suy nghĩ.

    “Ta là người của Vạn Yêu Sơn. Các ngươi không tin có thể tìm Hồ Quang trưởng lão phân phải trái."

    “Được. Vậy tôi tạm tin cô.” Ngọc Ẩn gật đầu, cười nhẹ.

    Dáng vẻ điềm đạm của hắn khiến Bình Nhi liên tưởng đến Mộc Kha. Phong thái ung dung mà từ tốn ấy quá là quen mắt lại thêm việc ngồi trong góc tối vô tình khiến cô suýt chút nữa tưởng lầm là Mộc Kha.

    Nhắc đến hắn mới nhớ, lúc mọi người gặp nạn lại chạy đi mất. Đã là bản chất thì khó thay đổi.

    “Anh Ẩn, anh dễ dàng tin người vậy ư? Cô ta vừa là kẻ đả thương chúng ta, vừa là người cứu chúng ta. Thật là mờ ám! Em không tin.”

    “Vậy cái gã Mộc Kha của Cao tộc đó thì đáng tin ư? Không vì chúng ta đang vội tìm Thánh nữ cũng không đến mức bị hắn lừa thế này.”

    Liêm Chấn im bặt khi nghe Ngọc Ẩn phản biện. Vị thế của anh trai quả là có khác.

    Chưa hết, Ngọc Ẩn lại còn lôi ra một bức hoạ bằng lụa, niềm nở mở ra cho Bình Nhi xem.

    “Anh!” Liêm Chấn Sững sờ nhổm người dậy.

    “Lục cô nương, bức hoạ này là do Minh Tôn Vũ tộc Vũ Ngoan hoạ nên. Đây không phải bức tranh tầm thường mà nó còn có thể thay thời chuyển vận của cả thế gian.”

    “Lợi hại vậy sao?”

    Bình Nhi vừa cất lời liền bị Liêm Chấn chen ngang.

    “Anh, bảo vật của Vũ tộc, anh lại cho người ngoài xem? Hơn nữa lại còn là một dạ hồ.”

    “Chính vì là dạ hồ nên ta mới để Lục cô nương đây biết. Thời gian không còn nhiều mà hai ta thì không còn đủ sức.”

    Ngọc Ẩn nghiêm túc đáp lại lời Liêm Chấn, đoạn lại hạ giọng với cô.

    “Lục cô nương, thứ lỗi vì đã nghe lén cuộc hội thoại của cô và Liêm Chấn. Tôi biết cô nương là dạ hồ, muốn nhờ cô nương giúp một chuyện.”

    “Đừng xưng hô từ tốn như vậy. Cứ nói thử xem nào.”

    “Tôi muốn nhờ cô nương đây giúp đỡ tìm Thánh nữ thông qua Hoạ Giới.”

    “Không được! Anh, em phản đối. Hoạ Giới sao có thể tuỳ tiện để người ngoài Vũ tộc bước vào? Anh điên rồi!” Liêm Chấn bất chấp vết thương, đứng phắt dậy, vung tay phản đối kịch liệt.

    “Vô lễ! Anh đang nói chuyện với Lục cô nương, ở đâu lại có cái kiểu chen ngang không chút tôn ti trật tự như thế? Anh có dạy em cư xử như thế không?” Ngọc Ẩn gằn giọng, lớn tiếng.

    “Không đâu. Tôi thấy em trai đằng ấy nói rất đúng. Việc này quá sức với tôi. Hoạ Giới hay nói cách khác còn là nhân gian thu nhỏ, tôi biết. Nhìn bức hoạ được vẽ trên đây, cảnh vật có lẽ cách đây ba trăm năm. Nếu sơ suất hành động lỗ mãn, e có thể phá hỏng thiên ý. Thật ngại quá! Tôi từ chối.”

    “Nếu cô nương ngại thời điểm này, chi bằng…” Ngọc Ẩn lập tức nói ngay, đoạn lại nhìn Liêm Chấn ra hiệu.

    Liêm Chấn bặm môi chau mày, có vẻ không cam tâm nhưng rồi cũng cho tay vào túi áo, rút qua một cuộn giấy. Chất liệu giấy không tốt nhưng nom vẫn còn mới, hẳn là mới được hoạ gần đây.

    “Đây là những bức tranh được hoạ có bối cảnh không quá xa so với hiện tại.” Ngọc Ẩn chọn ra một bức trong số những bức còn lại, mở cho Bình Nhi xem. “Bức này tập trung phát hoạ thành Thăng Long cách đây năm năm. Bối cảnh nằm ở khu chợ trung tâm kinh đô, thời điểm dân chúng tụ họp đón giao thừa, thưởng pháo hoa bên bờ sông.”

    “À, đằng ấy không hiểu ý tôi rồi. Ngại thời điểm chỉ là một phần, cái chính là tôi không muốn vào Hoạ Giới.” Bình Nhi vội chối từ thêm lần nữa.

    Đã nói đến nước ấy mà Ngọc Ẩn vẫn không chịu bỏ cuộc, trực tiếp quỳ xuống thỉnh cầu Bình Nhi giúp y tìm Thánh nữ Vũ tộc. Bảo y đứng dậy cũng không chịu, hăm doạ cũng không xong mà càng từ chối lại càng bị ép vào thế khó xử.Cả Liêm Chấn vì thấy anh trai mình quyết tâm đến mức này, cũng cùng quỳ xuống theo.

    Thánh nữ Vũ tộc, theo lời Ngọc Ẩn nói có ý nghĩa hết sức to lớn với vận mệnh Vũ tộc. Hơn nữa, trong bảng thăng tiên ở Vạn Yêu Sơn, hình như Bình Nhi từng nhìn thấy mục “Thử thách Hoạ Giới”. Nếu hoàn thành xuất sắc sẽ thăng đến những năm bậc. Vừa vặn có lợi cho đôi bên. Thế là, Bình Nhi bèn gật đầu đồng ý.

    “Thôi được. Tôi đồng ý. Hai người đứng dậy cả đi. Tôi không quen nhận lễ đâu.” Bình Nhi cúi xuống dìu cả hai đứng dậy.

    Cô vắt tay lên trán đập đập, đi qua đi lại bên đống lửa ra chiều mệt mỏi. Lát sau, cô thở dài, thẳng thừng nhìn Ngọc Ẩn.

    “Tuy nhiên, tôi có ba điều kiện.”

    “Lục cô nương cứ nói.”

    “Thứ nhất, không được để lộ thân phận, danh tính của tôi cho người khác biết, nhất là người thiếu niên vừa nãy. Thứ hai, không được làm hại người đó, phải bảo vệ người ấy chu toàn. Thứ ba… Ừm, ta chưa nghĩ ra. Sau này có gặp lại sẽ nói. Thế nào?”

    Khỏi phải nói, người phản bác đầu tiên là Liêm Chấn. Hắn cho rằng điều kiện thứ ba quá mập mờ, bảo Ngọc Ẩn không được chấp nhận. Nào ngờ, quả không ngoài dự liệu, với tính cách của Ngọc Ẩn, y ưng thuận ngay.

    “Tôi tin Lục cô nương là người minh bạch, hào hiệp trượng nghĩa. Miễn là không quá khả năng đều được cả.”

    Liêm Chấn bất lực nhìn anh của hắn. Nếu không phải vì đang bị thương, hẳn hắn đã nổi cơn thịnh nộ phá tang cái làng nghèo khổ này rồi.

    “Vậy chúng ta làm cam kết nào.”

    Cả ba mau chóng viết thoả thuận ra một tờ giấy rồi cắn tay, ấn dấu vào đó. Bình Nhi là người giữ tờ giấy ấy.

    Bình Nhi nghĩ đều vì lợi ích của nhau cả thôi. Huống hồ hiện cô vẫn còn áy náy vì đã nóng vội làm hai tên ấy trọng thương. Nhược điểm của người trong Vũ tộc chính là đôi cánh. Nếu cánh bị chặt đứt ở gốc hoặc bị thương nghiêm trọng thì coi như về chầu ông bà. Cũng may Bình Nhi không nhắm đến chân cánh.

    “Trước khi vào Hoạ Giới, tôi muốn nói với cô một chuyện. Thánh nữ của Vũ tộc tôi, vào thời điểm này là một thiếu nữ chứ không phải bé gái như bây giờ. Còn về nguyên nhân tôi sẽ giải thích sau. Với nhãn lực của Lục cô nương hẳn sẽ dễ dàng biết đâu là Thánh nữ. Tôi không nói nhiều nữa. Còn đây là chân dung của Thánh nữ, phòng trường hợp người ấy giấu yêu khí. Vậy, trông cậy vào cô nương.”

    Ngọc Ẩn chắp hai tay ra trước, cúi đầu. Sau đó, y lấy một cây bút đặc biệt, vẽ chữ (*) thật lớn lên không trung. Tức thì, ánh sáng loé lên chói mắt. Tại vị trí Ngọc Ẩn vừa múa bút xuất hiện một cái lỗ, dài rộng tựa cửa động để người ta đi vào. Phía bên kia lỗ có thể thấy cảnh phố xá nhộn nhịp, rộn ràng của những ngày đầu xuân trong cái sắc thắm của hoa đào và đèn lồng giăng mắc khắp lối.

    “Cổng đã mở. Lục cô nương, mời.” Ngọc Ẩn dang tay.

    “Nếu tôi muốn thoát ra phải làm thế nào?”

    “Cô nương không được tuỳ tiện triển pháp lực để thoát ra, như thế sẽ làm hỏng tranh. Cô nương cầm theo cây bút này, làm như ta vừa làm. Cô nương phải nhớ, không được ở trong đấy quá lâu. Nội trong vòng năm canh giờ phải thoát ra ngay, bất chấp có tìm được người hay không. Bằng không, sẽ bị nhốt trong Hoạ Giới vĩnh viễn.”

    Nghe qua thật đáng sợ nhưng đã thoả thuận xong rồi. Bình Nhi có muốn rút lui cũng không kịp nữa.

    Đành vậy, tới đâu hay tới đó. Chú ý thời gian một chút là được.

    “Nếu Đinh công tử quay lại tìm tôi, hãy nói tôi có việc phải về Thăng Long trước. Tôi đã viết sẵn bức thư, khi ngài ấy trở lại, nhờ hai người đưa cho.”

    Ngọc Ẩn cầm lấy lá thư Bình Nhi trao và gật đầu.

    Bình Nhi ngoảnh đầu bước qua cổng. Bỗng, từ sau có tiếng người gọi lớn tên cô. Ngay khoảnh khắc cổng Hoạ Giới đang từ từ khép lại, Mạn Quân đột ngột nhảy qua khe cổng, ngã đè lên người cô. Hình ảnh cả hai phút chốc biến mất, trở thành một phần của bức hoạ.

    Tại thành Thăng Long, các quan trong triều đều hoang mang cả lên khi nghe tin Thái tử mất tích. Hiện tại đức vua còn đang ở chiến trường chống quân Man, bọn Hà Ánh Tuấn vẫn còn lì lợm chưa chịu rút lui. Tuy nhiên, với sức của nhà Lý bây giờ sẽ sớm dành được chiến thắng thôi.

    “Lớn chuyện rồi, lớn chuyện rồi! Phải làm sao đây?”

    “Không được để cho đức vua biết chuyện này. Trước mắt phái người đi tìm trước đã. Phải lùng sục hết mọi ngõ ngách, không được bỏ sót, bằng mọi giá phải tìm cho bằng được Thái tử. Lý đại nhân, ngài thấy thế nào?” Dực Thánh Vương quay sang hỏi ý Lý Nhân Nghĩa bên cánh trái.

    “Nếu Dực Thánh Vương không chê, ta xin được chỉ đạo tìm kiếm Thái tử.”

    “Việc này đã có Đàm Đô thống lo liệu, ngài cứ yên tâm ở lại Đinh gia đợi tin.”

    “Đàm Đô thống vừa từ cõi chết về, e sức lực còn yếu, không thể lo liệu một mình. Ta không chỉ là thị lang mà còn là người quản giáo Thái tử, không thể không làm gì.”

    Dực Thánh Vương mỉm cười đầy khiên cưỡng, lại nhìn sang Vũ Đức Vương và Lý Lực, còn cả Lê Phụng Hiểu - người theo phe Lý Nhân Nghĩa, hầu hạ Thái tử.

    Y thầm nghĩ cái lão Lý Nhân Nghĩa thế mà vẫn tin tường, có vẻ đã ngửi thấy gì đó không ổn trong chuyện này mới đích thân ra tay. Nếu không đồng ý hẳn sẽ lại tiến cử Lê Phụng Hiểu. Mà dù Lý Nhân Nghĩa không trực tiếp cầm quân tìm kiếm vẫn nắm dây được Lê Phụng Hiểu, khác nào như hổ thêm cánh. Như thế thì mưu đồ bất thành.

    Nghĩ rồi ngậm đắng nuốt cay, Dực Thánh Vương chớp mắt nhẹ rồi gật gật đầu.

    “Vậy cứ làm như lời ngài nói. Người dẫn đầu lần này là Thị lang Lý Nhân Nghĩa. Tất cả lui được rồi.”

    Người theo phe Dực Thánh Vương mấy phần không yên tâm, định mở miệng nói gì đó lại nhận ngay cái lắc đầu của y.

    Ra đến ngoài, Phụng Hiểu bất bình bảo với Nhân Nghĩa rằng mình cũng muốn theo tìm Thái tử. Tính mạng điện hạ giờ như ngàn cân treo sợi tóc, y nóng ruột vô cùng.

    Nhân Nghĩa bật cười không nói. Mãi đến khi cùng Phụng Hiểu về Đinh gia mới buông lời.

    “Ta biết ngài nóng lòng tìm Thái tử nhưng Dực Thánh Vương nhất định sẽ không cho ngài đi. Ta để ngài ở lại hòng theo dõi động tĩnh của Vũ Đức Vương và Lý Lực. Kẻ đi kẻ giữ, không những tránh loạn mà còn tránh việc bọn chúng ‘thừa nước đục thả câu’.”

    “Bọn chúng thật quá to gan! Đến việc này mà cũng dám làm. Lý đại nhân, có khi nào…”

    “Ấy, ngài đừng suy nghĩ lung tung. Sư Vạn Hạnh đã nói người trị vì nhà Lý này chỉ có một. Người được đức vua chọn ắt là người sau này sẽ lên ngôi trị vì triều đại này. Hơn nữa, Thái tử trông thế không phải người tầm thường, chắc chắn sẽ không sao.”

    Miệng nói thế nhưng trong lòng Nhân Nghĩa thì lại dậy sóng. Bọn người Man dám cả gan làm phản hẳn phải có kẻ đứng đằng sau xúi giục. Hà Ánh Tuấn chỉ là thủ lĩnh của một châu nhỏ bé, sao có thể cả gan làm việc đó? Không phải thời điểm khác mà ngay trong lúc này, khi nhà Lý hưng thịnh và tiềm lực quân sự dồi dào?

    Chẳng may Bệ Hạ trở về mà vẫn chưa tìm được Thái tử, biết phải làm thế nào? Càng nghĩ càng bế tắc, đến nỗi khiến Nhân Nghĩa phân vân không biết khi Thái tử trở về rồi có nên để Điện hạ sống dưới danh nghĩa Đinh Mạn Quân nữa hay không.

    (*) : Khai (mở).
     
  15. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 14
    Lạc vào Hoạ Giới


    [​IMG]
    “Cô ơi, mua bánh đi!”

    “Công tử, vào chơi với chúng em đi, công tử! Á! Tuấn tú quá!”

    Bình Nhi liên tục từ chối lời mời không ngớt của những người bán dạo ven đường. Còn Mạn Quân cũng đang chật vật bởi mấy cô nàng ở kỹ viện cứ tay nắm chân níu, chẳng cho Mạn Quân đi.

    Bình Nhi cố gắng chen qua đám đông để giải vây cho Mạn Quân.

    Đẹp trai cũng có cái khổ thật!

    “Đi đứng cho cẩn thận chứ!” Người đàn ông bị Bình Nhi va phải ồm ồm nói.

    “Xin lỗi.” Bình Nhi mau mắn cúi nhẹ đầu.

    Cô hơi ngẩng đầu lên, mắt đối mắt với người nọ một lát.

    Cùng lúc ấy, Mạn Quân cũng vùng thoát được mấy cô kĩ nữ, bước nhanh đến chỗ Bình Nhi. Người đàn ông nọ cô đụng trúng khi nãy cũng khuất dạng, không hề hay biết mình vừa đánh rơi túi tiền. Bình Nhi cầm lấy chiếc túi nâu sờn cũ, cùng Mạn Quân chen chúc qua biển người, đuổi theo người đàn ông nhưng rồi mất dấu khi đến ngã ba.

    “Đi mất rồi. Chúng ta thử rẽ lối này xem sao.” Mạn Quân gợi ý.

    Cả hai băng qua chiếc cầu khỉ bắt ngang hồ sen nở rộ. Trên đầu họ giăng đầy đèn lồng treo ngang treo dọc, thắp sáng cả lối đi, tạo bầu không khí vui tươi và ấm áp.

    Thực tế ngoài kia đang bước vào đầu đông nhưng tại Hoạ Giới này lại đang tận hưởng không khí xuân ấm áp. Bình Nhi chẳng thấy lạ nhưng với Mạn Quân lại khá ngỡ ngàng. Anh hết nhìn lồng đèn lại nhìn sang mấy cây đào bung hoa nở rộ, trên treo mấy bao lì xì đỏ thắm rồi lại nhìn đến cô.

    “Bình Nhi, đây là đâu? Mùa đông sao lại chuyển thành xuân mất rồi?”

    “Đây là Hoạ Giới. Bởi vậy mới nói, ngài theo tôi vào đây làm gì?” Bình Nhi trách móc.

    “Ta nào có biết. Ta tưởng họ giở trò gì với cô nên mới vội lao theo. Rốt cuộc đã xảy ra chuyện gì?”

    “Đây là Hoạ Giới. Hay nói cách khác, chúng ta đang ở trong một bức tranh. Bọn họ bị thương không vào được nên nhờ tôi vào tìm Thánh nữ giúp.” Bình Nhi giải thích vế sau qua loa.

    “Sao cô tin người quá vậy? Bọn họ là yêu quái, cô là nữ nhi yếu đuối. Cô... thật là khờ quá mà!”

    "Tôi tự lo liệu được. Ngài không cần lo. Có điều, ngài mắng tôi thì có ích gì? Cũng đã vào đến nơi rồi."

    “Là vì ta lo cho cô. Lỗi của ta, lẽ ra ta không nên để cô lại một mình.”

    “Đã vào rồi cứ đi dạo vài vòng đã. Tôi với ngài chạy thi coi ai đến toà tháp kia trước không?"

    Bình Nhi phá lên cười. Tiếng cười ngân vang hút bao ánh mắt lướt ngang.

    "Khoan đã, cái tháp ấy xa lắm đấy. Bình Nhi!"

    Mạn Quân đuổi theo Bình Nhi khi thấy cô xoay người bỏ chạy.

    Cả hai lạc nhau giữa biển người.

    “Cắt đuôi được rồi chứ?” Một giọng nói vang lên từ trên cây.

    Bình Nhi ngẩng đầu, nhẹ nhàng phóng lên cành cây, đáp cạnh người vừa lên tiếng.

    “Ừm. Túi tiền của anh.”

    “Đa tạ! Thù lao.” Đình An hí hửng lấy ra một nén bạc đưa cho Bình Nhi.

    “Nghèo thì giữ lại mà xài đi!” Bình Nhi vờ ném cho Đình An ánh nhìn khinh bỉ nhưng không giấu nổi ý cười. “Phiêu bạt giang hồ phải lo mà tiết kiệm chứ.”

    Khoé môi Đình An cong nhẹ. Thở hắt một hơi, anh ngã người, chống tay sang hai bên cành cây, điềm nhiên ngắm cảnh.

    Mỗi khi tâm trạng khá lên một chút, Đình An lại muốn kể cho Bình Nhi toàn bộ sự thật của ba trăm năm về trước nhưng lại chẳng tài nào thốt nên lời. Bởi hắn vẫn còn mang trong mình lời hứa ấy, với Mộc Kha. Hắn không biết mình phải giữ im lặng đến bao giờ.

    “Anh giỏi thật. Cuối cùng cũng vào được.”

    “Ăn cắp một bức hoạ có là gì đâu chứ. Nhận được tín hiệu của em, anh đến ngay. Kể cũng vất vả, phải trực tiếp dùng kiếm phá tranh mới xuyên được tới chỗ này đấy. Bức tranh anh vào bối cảnh ở tận thời Triệu cơ. Coi kìa, cảm động rồi chứ gì!”

    Đình An đắc ý cười, huých vai Bình Nhi một cái khi thấy cô chăm chăm nhìn mình. Bình Nhi cũng gật gật.

    “Ừ thì cảm động. Xảy ra bao nhiêu chuyện, người duy nhất còn ở bên em có mỗi anh thôi.”

    Đình An xoa xoa đầu Bình Nhi rồi đưa cho cô một chiếc mặt nạ trắng đơn giản.

    “Lại cái câu ấy. Chán rồi! Đổi câu khác đi. À, quên, của em. Anh mới mua đấy, Trung Thu lần trước, trên đường về nhặt được."

    "Vậy mà giờ mới tặng á? Keo kiệt, còn nhặt nữa chứ!"

    Bình Nhi cầm lấy chiếc mặt nạ ngắm nghía một lát rồi thay chiếc mạng bằng mặt nạ Đình An tặng.

    "Thế nào?"

    "Nhìn y chang con khỉ!" Đình An phá lên cười.

    "Thì anh tặng mặt nạ con khỉ mà!" Cô đánh anh bốp bốp.

    Đình An còn đang la oai oái thì một chiếc lá xanh mơn mởn bỗng dưng lìa cành, lơ đãng bay xẹt qua mặt cả hai. Hai người bọn họ cùng quay lại nhìn nhau, gật đầu một cái như đã nắm được ý đối phương rồi trực tiếp nhảy vụt từ trên cành cao xuống đất.

    Đình An chẳng nói chẳng rằng, vụt chạy như bay lên trước. Cách đó năm mươi bước chân, một nữ tử đội nón lá hoảng hồn nhìn về phía Đình An, co giò bỏ chạy vào khu đèn lồng.

    Thánh nữ Vũ Như Y, để xem ngươi chạy đi đâu!

    Đình An tung người lên không trung, thoáng chốc biến thành bạch hổ rồi cuồng chân đạp vỡ mái ngói, bám theo nử tử đang chạy dưới kia. Nữ tử và bạch hổ phi song song nhau, chẳng ai nhường ai. Nếu không phải vì đoạn đường này mắc toàn đén lồng trên không thì Đình An đã chẳng ngại mà lao bổ xuống, vồ lấy người con gái dưới kia.

    Người dân trông thấy hổ một phen hoảng loạn, đua nhau bỏ chạy.

    Vị cô nương nọ biết khó thoát được Đình An nên tung mấy chưởng thật mạnh, hất mấy sạp lồng đèn bay thẳng vào người Đình An. Huynh ấy lao xuống đường trong hình dáng bạch hổ, kéo theo một dọc dây treo đèn lồng khác mắc theo người và rơi xuống. Đèn rơi trúng sạp của thầy đồ, quầy bán vải, tiệm rượu nên chẳng mấy chốc, phố đèn lồng ngập trong biển lửa.

    Khung cảnh trở nên hỗn loạn hơn bao giờ hết. Người nọ xô người kia, la hét tán loạn rồi bỏ chạy hoặc tìm cách dập lửa. Bỗng từ trên cao đổ xuống một cơn mưa thật lớn, dập tất đám cháy.

    Đình An quay đầu đuổi theo người nọ, người đó liền tung cánh bay sau rặng cây.

    Mưa tạnh.

    Đình An biến trở lại nhân dạng, uy phong rút bảo kiếm chém một nhát chéo vào khoảng không. Tức thì luồn khí từ lưỡi kiếm lan vù đi như vũ bão, chặt đứt mấy thân cây khiến kẻ trong tối rốt cuộc cũng phải lộ diện.

    “Bình Nhi!”

    Đình An hô to một tiếng. Tức khắc, cả khu rừng phát ra một thứ ánh sáng trắng đến loá mắt. Những sợi dây phóng ra tứ phía, buộc chặt lấy toàn bộ người cô gái nọ. Tay, chân, cổ, cả đôi cánh xanh cũng bị dây quấn vào nhau không bay được nữa. Cô gái mất thăng bằng, rơi phịch xuống đất.

    Cô gái lại tiếp tục vùng vẫy như con cá mắc cạn, cố gắng thoát khỏi đám dây nhưng càng cố bao nhiêu thì càng bị siết chặt. Những sợi dây chẳng mấy chốc lại biến thành mấy con rắn, trườn và quấn khắp thân hình người con gái nọ.

    Nử tử lúc bấy giờ mới đầu hàng, bấn loạn la hét, cầu xin được thả ra.

    “Ta cứ nghĩ Thánh nữ thì phải hơn thế này chứ.” Bình Nhi cầm chiếc bút xoay xoay trong tay, thong thả đến gần để nhìn rõ mặt Thánh nữ của Vũ tộc.

    Cô ta ngước lên nhìn Bình Nhi, cả người run cầm cập vì hoảng sợ. Lạnh lùng, Bình Nhi điểm huyệt khiến cô ta bất tỉnh. Như thế đỡ phiền phức.

    “Cái Nhi, em chỉ biết vẽ mỗi rắn thôi à? Đã thế lại còn…” Đình An từ trên cao phóng xuống, vừa nhìn lũ rắn vừa buông lời than vãn. “… Xấu nữa chứ.”

    “Gây cháy thì không có quyền bình phẩm em đâu nhá!” Bình Nhi cười ghẹo, hướng bút về phía Đình An hăm doạ. “Anh còn nói nữa là em vẽ anh thành lợn đấy.”

    Đình An tức thời đưa hai tay xin hàng.

    Ở Hoạ Giới này, vạn vật đều có thể xoay vần, biến hoá khôn lường chỉ với vài nét vẽ từ chiếc bút Ngọc Ẩn trao Bình Nhi. Trước đây Đình An từng đọc sơ về nó trong sách ở một ngôi miếu tại Mê Linh cũ. Khai Kỳ Bút là thần khí cổ có trước cả khi lập nên Hồng Bàng. Sinh ra Hoạ Giới cũng có thể tiêu diệt Hoạ Giới. Trước đây Thế Tôn Vũ tộc Vũ Việt Thác vì chán ngán nhân gian đã tự sáng tạo riêng cho mình một Hoạ Giới và sống luôn trong ấy. Bức tranh ấy được treo ở chính điện Vũ tộc cho đến khi chính điện gặp hoả hoạn. Kết cục của vị Thế Tôn ấy không cần nói ra cũng đoán được. Vận mệnh của Hoạ Giới không chỉ phụ thuộc vào Khai Kỳ Bút mà còn được ấn định trên bức tranh mà nó được sinh ra. Tranh đã tàn thì chẳng còn gì.

    Đây không phải Hoạ Giới của thiên hạ. Đây, là Hoạ Giới của riêng ta.

    “Này, em làm gì thế?” Đình An cất tiếng hỏi khi thấy Bình Nhi hí hoáy vẽ vào không trung.

    Loá một cái, vị cô nương bị rắn trói chặt dưới đất đã ngồi thu lu trong một cái sọt nứa đẹp đẽ. Rắn cũng biến mất mà thay vào đó là đoạn thừng dày cỡ cổ tay. Chưa hết, Bình Nhi còn chăm chút cho thêm tí hoa lá màu mè quanh sọt rồi vẽ thêm quai đeo.

    “Xong rồi. anh An, anh cõng đi.” Bình Nhi quẹt tay lên trán, phấn chấn nhìn thành quả.

    “Anh? Không thích.” Đình An đáp lại, có vẻ không cam tâm.

    Cam tâm hay không cam tâm thì cuối cùng, Đình An vẫn phải cõng vị cô nương nọ. Nếu nói Đình An có nương tử thì Bình Nhi sẽ là người huynh ấy ưu tiên chiều chuộng thứ hai. Đình An tuy dáng dấp cao lớn, mắt tinh mày sắc lại thêm tính tình phóng đãng như người Đột Quyết nhưng xưa giờ luôn là kiểu người thương hoa tiếc ngọc. Một cái nhướn mày của em gái yêu quý cũng làm y xiêu lòng. Thôi thì chấp nhận vậy.

    “Giờ chúng ta đi đâu?”

    “Tìm Mạn Quân.”

    “Em định vào trấn? Không được!” Đình An phản đối. “Thế anh khác nào bắt cóc thiếu nữ nhà lành?”

    Bình Nhu gật gù, thấy cũng có lí bèn vẽ thêm vào xung quanh Như Y một đám lúa nguỵ trang, còn nón lá của cô gái thì lấy đội đầu mình.

    “Đấy. Giờ anh chẳng khác nào nông dân gánh lúa bình thường cả.”

    “Chẳng có ai gánh lúa bằng sọt cả em gái à!” Đình An thở dài.

    Bắt được Vũ Như Y, kế hoạch thành công mỹ mãn. Có điều, Bình Nhi vẫn cảm thấy có gì đó khác thường.

    Thứ nhất, Ngọc Ẩn và Liêm Chấn nằm trong nhóm người tìm Thánh nữ, hẳn năng lực ít nhất cũng phải thuộc loại trung. Chưa kể cả một đám người, tại sao trong thời gian lâu như vậy không tìm được Thánh nữ mà Bình Nhi và Đình An lại mau chóng tìm được nhanh như vậy? Thứ hai, Khai Kỳ Bút là thần khí cổ, bảo vật của Vũ tộc, sao lại có thể tuỳ tiện giao cho Ngọc Ẩn. Rốt cuộc hắn có tước vị cao thế nào? Và còn nữa, tại sao hắn lại tin tưởng giao bảo vật cho cô chứ?

    “Anh An, anh xem thử đây có thật là Khai Kỳ Bút như lời anh nói không?”

    “Đúng là nó. Sao thế?” Đình An quả quyết.

    “Trong lúc em và Mạn Quân ra ngoài, anh lén trộm tranh, có nghe được bọn họ nói gì với nhau không?”

    “Bằng mọi giá phải tìm bằng được Thánh nữ!”

    Ngữ khí của Đình An không giống bình thường, nếu không muốn nói là đầy dã tâm.

    Đình An và Bình Nhi bước đi trong im lặng.

    Gió cây khẽ lay động như loài thú dữ nào đang rình rập, chực chờ lao ra xâu xé con mồi.

    Rõ là có kẻ đang ẩn nấp phía sau, chuẩn bị tấn công Đình An và Bình Nhi. Nhưng chúng lại quên mất, cáo và hổ cũng là loài săn mồi, dù đang trong hình hài con người đi chăng nữa thì bản chất không thể thay đổi, liền nhận thấy nguy hiểm.

    Bước chân mỗi lúc một nhanh và dồn dập, cuối cùng cả hai mau chóng lao nhanh đi. Ngay tức khắc, một đám người che mặt phóng ra từ bụi rậm, bám theo Đình An và Bình Nhi. Hai người đạp thoăn thoắt lên nóc nhà, chia nhau rẽ hai hướng Đông, Tây, tự ý hành động.

    Bình Nhi vận hết tốc lực, bật người lên một phát, thành Thăng Long rộng lớn bỗng chốc thu bé lại như một chiếc gương toả sáng lấp lánh. Ở độ cao này, Bình Nhi chẳng cảm nhận được gì ngoài những ngọn Đông phong rù rì gọi chim én bay về.

    Đâu đó giữa khoảng trời bất tận này, Bình Nhi nghe thấy giọng nói của Ngọc Ẩn, Liêm Chấn và một người nữa. Khi đã bay đến độ không thể cao hơn, cô từ từ rơi xuống, kiễng chân đạp lên mái ngói một cách nhẹ nhàng rồi lại nhảy vọt lên. Lần này không quá cao, chắc chỉ cách đất khoảng năm trượng.

    Đám thích khách đã đuổi tới nơi nhưng Bình Nhi chẳng cảm nhận được luồn sinh khí nào từ bọn chúng. Ra là chúng chẳng phải yêu cũng không phải người, toàn là một lũ tay sai vô tri vô giác.

    Khoé môi Bình Nhi cong nhẹ. Như thế lại càng dễ đối phó.

    Nhưng khi cô vừa định triển pháp lực, Bình Nhi lại nhớ đến lời Ngọc Ẩn nói nên đành kìm lại. Bức tranh đẹp thế này cô không muốn làm hỏng, nghĩ rồi liền rút Ô Kim Quang, ép tán ô vào sát thân thành thanh kiếm rồi nhắm kẻ địch chém liên hoàng. Đối thủ có bao nhiêu rơi rụng bấy nhiêu, không để lại chút tàn tích.

    Bình Nhi khẽ khàng đáp người trên nóc tửu lầu. Nơi này có vẻ xa hoa, xây lầu cao đến những bảy tầng. Đứng đây có thể trông rõ bộ mặt kinh thành Thăng Long: đầy hoa lệ nhưng cũng thật xa lạ.

    Bình Nhi đứng thẳng người, tay vẫn cầm Ô Kim Quang, hướng mắt ra xa và khẽ buông tiếng thở dài.

    “Hai da… Thật là nhớ Hoa Lư quá!”

    “Ta cũng thế!”

    Giật mình, Bình Nhi quay người lại. Người vừa lên tiếng là một nam nhân ngồi bên cửa sổ ở tầng lầu cô đứng, một tay chống cằm, trông có vẻ chán nản.

    Tưởng ai, hoá ra là Mạn Quân. Nhưng sao, có gì đó khác khác.

    “Vị cô nương này cũng là người Hoa Lư? Có muốn uống với ta một chén không?” Người đó cất tiếng.

    Trong khi đó, bên ngoài, Ngọc Ẩn nhàn nhã xem chuyện vui còn Liêm Chấn lại nóng cả ruột. Hết hoả hoạn lại phá phách ở chợ, không biết sắp tới bọn họ còn gây tai hoạ nào nữa không.

    “Em đã nói là không ổn mà. Anh xem, chẳng khác nào một mớ hổ lốn.”

    “Miễn là bắt được người. Chuyện khác anh không bận tâm.” Ngọc Ẩn thong dong cho tay vào túi áo, vẫn giữ nguyên nét cười trên gương mặt.

    Bấy giờ Liêm Chân thấy anh trai hắn có gì đó khác thường nhưng vẫn không đoán ra được đó là gì. Có thể do bị thương quá nặng nên cách cư xử thay đổi cũng nên.

    “Liêm Chấn, hướng Tây Nam, có người đến. Mau đi tiếp họ.” Ngọc Ẩn chợt lên tiếng.

    “Rõ.” Liêm Chấn lập tức tuân mệnh mà đi ngay.

    Về phần Đình An, bị truy đuổi nhưng trông có vẻ nhàn nhã. Chẳng thèm bận tâm bức tranh này có bị tổn hại hay không, trực tiếp đưa tay trái làm thành cái loa, nhắm đến bọn hắc y nhân mà thổi một trận cuồng phong, cuốn phăng hết cả lũ xuống sông.

    Ở Hoạ Giới, Đình An làm như thể mọi chuyện diễn ra ở đây không liên quan đến mình vậy, tha hồ phá phách. Trước giờ Đình An chỉ quan tâm đến mạng người thôi. Miễn là không để người vô tội mất mạng.

    Bấy giờ, người con gái ngồi trong chiếc sọt đeo sau lưng Đình An cũng đã tỉnh.

    “Ngủ một giấc sảng khoái quá nhỉ? Có biết bây giờ là canh mấy rồi không?” Đình An chồm hổm ngồi trên nóc tửu lầu phía Đông, khẽ quay ra sau hỏi.

    “Vú à, để con ngủ thêm chút nữa.” Như Y mơ màng đáp.

    Đến nước này, Đình An cau có quay phắt lại, cú vào đầu cô một phát đau điếng.

    “Ế, ta đang ở đâu? Thả ta ra! Thả ra!” Như Y cố vẫy vùng trong chiếc sọt nhưng không được.

    “Im mồm! Đợi xong việc chốc nữa sẽ thả ngươi.” Nói rồi, Đình An bật người lao đi.

    Tình hình thực tại khá là gây cấn.

    Liêm Chấn kề kiếm vào cổ Mộc Kha, Mộc Kha kề kiếm vào cổ Ngọc Ẩn và Ngọc Ẩn thì làm tương tự với Liêm Chấn.

    Riêng Tam ca Cao Minh Đằng của Mộc Kha vẫn khoanh tay tựa đầu vào gốc cây xem tình hình, còn lấy làm thích thú. Đợi mãi chẳng thấy ai manh động, hắn mới vội lên tiếng.

    “Các ngươi cứ thế tới bao giờ? Sao không ai động thủ?”

    “Câm mồm! Chuyện của Vũ tộc, người của Cao tộc đừng xen vào!”

    Liêm Chấn giận dữ quát, đoạn nhìn chằm chằm Mộc Kha.

    “Dám giả dạng anh trai ta? Từ khi nào? Hả?”

    “Liêm Chấn, mau bỏ kiếm xuống! Anh nói em có nghe không?” Ngọc Ẩn nạt lại.

    “Anh Ẩn, anh bán đứng Vũ tộc, cấu kết với Cao tộc. Lẽ nào không thấy xấu hổ? Khai Kỳ Bút giờ ở trong tay dạ hồ, trong Hoạ Giới lại còn hai nam nhân khác. Rốt cuộc anh và bọn họ định giở trò gì?”

    “Em bình tĩnh nghe anh giải thích đã. Mau bỏ kiếm xuống đi!”

    Đang trong thế đối đầu, tự dưng đâu đó lại vang lên tiếng cười.

    “Thứ lỗi. Ta đã cố nén cười nhưng không được. Đúng như em trai ta nói, Liêm Chấn ngươi đúng là nhược điểm của anh ngươi. Đáng tiếc! Thật đáng tiếc!”

    “Ngươi nói vậy là có ý gì?” Sự tức giận của Liêm Chấn càng lên đến đỉnh điểm.

    “Chốc nữa sẽ biết thôi.” Mộc Kha đáp thay, dưới đôi mắt phù quang lạnh lẽo lại thấp thoáng ý cười.

    Đúng là ở đời lắm chuyện bất ngờ. Vậy tình huống của Bình Nhi bây giờ có đáng bất ngờ lắm chăng?

    Nơi cô đang đứng cách mặt đất khoảng mười lăm trượng, đã thế lại còn bị đao kiếm của thị vệ vị công tử nọ không chế. Gươm kề tận cổ, buộc cô phải bất động.

    “Thái tử điện hạ, ngài không sao chứ?” Tên thị vệ quay đầu hỏi người có gương mặt giống Mạn Quân.

    “Ngươi mau bỏ kiếm xuống. Người nay chẳng làm gì ta cả.”

    “Điện hạ, người này rất đáng ngờ. Leo lên lầu cao, đeo mặt nạ, tay lại lăm lăm kiếm. Thứ lỗi cho thần không thể thả cô ta đi được.” Người thị vệ vẫn kiên quyết không chịu buông kiếm.

    “Ngươi nói gì thế? Đây chỉ là chiếc ô thôi mà?” Bình Nhi trố mắt nói.

    Gã thị vệ nọ bấy giờ không tin vào mắt mình, chằm chằm nhìn Bình Nhi thong thả bung chiếc ô mạ kim lấp lánh ánh vàng ra. Cảnh tượng lúc ấy thật khiến hắn quá ngỡ ngàng.

    Chiếc ô trên tay Bình Nhi cứ như mặt trời thứ hai khiến ai ngắm nhìn đều rơi nước mắt, không tài nào dứt ra được.

    “Đừng nhìn nữa. Kẻo mù mắt đấy.”

    Bình Nhi nói rồi đóng ô lại, trực tiếp bước nhẹ sang bên né mũi kiếm, nhìn vị công tử nọ hỏi.

    “Tôi tên Lục Bình Nhi. Lúc nãy gió thổi ù tai, nghe không rõ. Không biết nên gọi công tử là gì cho phải phép?”

    “Ta họ Đinh. Còn tên...” Người đó nói.

    “Mạn Quân. Không biết đó có phải là tên của ngài không?”

    Một lần nữa, kiếm lại kề cổ Bình Nhi. Tất cả thị vệ lập tức cảnh giác khi nghe Bình Nhi nhắc đến hai chữ “Mạn Quân”.

    “Giờ thì ta đã biết câu trả lời là gì rồi.” Bình Nhi nhếch môi cười. “Năm năm nữa chắc chắn sẽ còn gặp lại. Tạm biệt.”

    Dứt lời, Bình Nhi ngã người nhảy xuống khỏi lầu, mắt vẫn không rời Mạn Quân. Lưỡi kiếm của thị vệ đều chậm hơn một khắc, không bắt kịp tốc độ của người con gái đeo mặt nạ bí ẩn.

    “Đuổi theo!” Gã thị vệ lập tức ra lệnh.

    “Không cần đâu, Xung Tân! Để cô nương ấy đi. Xem ra cũng không phải người thường. Năm năm nữa sao?” Mạn Quân hướng mắt nhìn ra trời, khẽ cười.

    Cùng lúc ấy, pháo bông cũng được bắn lên, rực rỡ cả vòm trời kinh thành Thăng Long. Vậy là, một năm mới lại đến ở Hoạ Giới này.

    Không biết những người ở đây đã đón giao thừa bao nhiêu lần trong năm rồi? Liệu họ có nhận ra bản thân mình bị mắc kẹt trong vòng tuần hoàn bé xíu này không nhỉ? Hay là họ biết mà vẫn vui vẻ đón nhận nó?

    Bình Nhi thinh lặng đứng bên hồ ngắm pháo hoa. Trên mặt nước, hoa đăng trôi bềnh bồng mang theo bao ước nguyện an lành.

    Đột nhiên, ai đó vỗ vai cô một cái. Quay đầu lại, Bình Nhi lại bắt gặp khuôn mặt ấy lần nữa nhưng lần này có nét trưởng thành hơn.

    “Cô trốn ta đi đâu thế? Hại ta tìm muốn chết!” Mạn Quân trách móc.

    “Ai bảo ngài chậm quá làm chi! Nhưng sao lại nhận ra tôi?”

    “Chỉ cần nhìn bóng lưng ta liền nhận ra ngay.”

    Nhìn bóng lưng thôi à? Vậy việc cô đeo mặt nạ đâu còn tác dụng gì nữa.

    “Ngài ăn bánh tổ không?”

    Thế là, cả hai lo ngắm pháo hoa và nhâm nhi bánh, quên mất cả Đình An và Thánh nữ.

    Chợt sau ánh pháo hoa, Bình Nhi thấy có gì đó khác thường trên nền trời, tựa vết nứt trên mặt gốm đen tuyền. Vừa lúc, Đình An cõng Thánh nữ từ trên cao phóng xuống. Cô nàng bấy giờ đã chịu ngồi im trong sọt, có lẽ đã mệt sau bao lần vùng vẫy cố trốn thoát.

    "Đình An? Sao cũng ở đây thế này?" Mạn Quân trố mắt.

    “Không phải lúc nói chuyện đó đâu. Thánh nữ Vũ tộc vừa nói cho ta biết, thời gian ở Hoạ Giới liên kết với thời gian bên ngoài. Thời hạn ở trong Hoạ Giới là năm canh giờ. Chúng ta vào đây từ giờ Dậu nên bắt buộc phải ra vào giờ Sửu mà chưa chi bây giờ đã là giờ Tý rồi. Nói cho dễ hiểu, năm canh giờ sắp hết rồi.”

    “Thảo nào, mỗi lần mở Hoạ Giới, người của Vũ tộc đều chọn thời gian cẩn thận. Hoá ra là như vậy. Mở cổng thời điểm này thật quá nguy hiểm. Nguy rồi, có khi nào chúng ta bị gài bẫy không?” Bình Nhi lo lắng nói.

    “Gài bẫy hay không gài bẫy. Không phải các ngươi mở cổng là biết sao?” Như Y đột nhiên nói xen vào.

    Bình Nhi tức khắc lấy Khai Kỳ Bút ra, vẽ vào không trung chữ thật lớn nhưng chẳng hiểu sao, chữ hiện ra một lúc lại vỡ toan toác, thử bao nhiêu lần cũng không được.

    “Để anh.” Đình An lên tiếng rồi vận công, dùng kiếm chém, định phá rách tranh nhưng vẫn không có tác dụng gì.

    “Tình hình này, ta nghĩ hẳn có kẻ đứng ngoài giở trò rồi.” Mạn Quân xoa xoa cằm, đăm chiêu nhìn lên trời.

    Quả đúng là có kẻ giở trò.

    Bên ngoài, tạm thời đã yên ổn. Chẳng ai cầm kiếm đe doạ ai mà đã chịu ngồi xuống nói chuyện.

    “Cách đây không lâu, ta nhận được lời đề nghị từ Ngọc Ẩn đây. Thấy khá có lợi nên mới quyết định hợp tác. ‘Một mũi tên trúng hai con nhạn’ còn gì.” Mình Đằng cười giả lả.

    “Vậy các ngươi định giúp bọn ta…” Liêm Chấn mấp mấy hỏi lại.

    “Phải. Giết Thánh nữ.” Minh Đằng tiếp lời. “Ai cũng biết Thánh nữ đang bỏ trốn của các ngươi đã bị truất phế từ lâu. Chỉ có mấy kẻ sống ẩn dật kia mới ngu ngốc bị các ngươi lừa gạt. Hơn nữa…”

    Mình Đằng bỏ lửng câu thì tức khắc, người của hắn từ sau bổ nhào tới, khống chế lấy Ngọc Ẩn và Liêm Chấn. Xem tình hình có vẻ là muốn trở mặt.

    “Hơn nữa, ta còn muốn chiếm đoạt Khai Kỳ Bút của Vũ tộc các ngươi. Mộc Kha nhỉ?” Minh Đằng nhìn Mộc Kha cười nham hiểm.

    Mộc Kha lặng lẽ cúi mặt nhìn anh hắn rồi lại nhìn sang hai tên ngây thơ Ngọc Ẩn và Liêm Chấn. Hắn thấy chẳng có gì lạ. Một khi đã quyết định bắt tay với Cao tộc thì mười mươi gì cũng phải lường trước đến tình huống bị đâm lén sau lưng.

    Rồi hắn lại nhìn vào bức tranh. Giờ Mộc Kha chỉ lo lắng cho người ở trong bức hoạ kia thôi. Không còn nghĩ nổi chuyện gì nữa.

    Tình hình ở Hoạ Giới so với ngoài kia lại càng bí bách hơn. Đã tìm đủ mọi cách nhưng vẫn không thể mở cổng Hoạ Giới hay phá vỡ tranh.

    Giờ Sửu đã gần điểm.

    “Bình Nhi, ta thấy hình như không khí có vẻ nóng hơn thì phải.” Mạn Quân xắn tay áo hai bên lên, mổ hôi nhỏ từng hạt.

    “Không lẽ gần đây lại xảy ra hoả hoạn?” Đình An đảo mắt nhìn xung quanh. “Để ta xem.”

    Đình An nói rồi tháo sọt đựng Thánh nữ, quăng xuống đất một cách không thương tiếc rồi nhảy vọt lên cành cây cao, quan sát tình hình. Nét mặt Đình An bỗng biến sắc, vội vã đáp xuống nói với Bình Nhi.

    “Sao thế? Xảy ra chuyện gì nghiêm trọng à?”

    “Có vẻ như, bọn chúng muốn giết hết chúng ta. Có kẻ đang đốt tranh.”

    “Không phải Thánh nữ của bọn chúng đang ở chỗ chúng ta sao? Còn cả Khai Kỳ Bút em đang giữ nữa.”

    “Khai Kỳ Bút là thần khí cổ, không thể phá được. Còn Thánh nữ, trừ phi…” Đình An e dè nhìn Như Y.

    “Đúng vậy. Bọn chúng từ lâu đã muốn lấy mạng ta. Ta chạy trốn cũng vì lẽ này.”

    Bình Nhi đưa tay đập trán. Không ngờ lại bị bọn chúng lừa phỉnh dễ dàng như thế. Chỉ vì muốn thăng tiên sớm mà cô đã quá vội vàng, đã thế lại còn liên luỵ đến Đình An và Mạn Quân.

    Cảnh vật xung quanh mờ nhạt thành nét vẽ rồi dần dần tan thành tro. Cả người cũng chẳng còn. Khuôn mặt ai nấy vẫn giữ nguyên thời khắc khi pháo hoa bung nở, chẳng một chút mảy may sợ hãi nào.

    “Thế này, lúc nãy muội nhìn thấy một vết nứt trên vòm trời chỗ ấy. Muội đoán có thể đó là vết xước của bức tranh. Dựa vào nó, chúng ta có thể thoát khỏi đây được.”

    “Nhưng cao như vậy, làm sao có thể lên tới?” Mạn Quân ái ngại nhìn về hướng Bình Nhi chỉ tay.

    Cho dù có là cao thủ võ lâm đi chăng nữa cũng khó mà khinh công đạt đến độ cao đó. Trừ phi...

    Trong lúc Bình Nhi và Đình An rối trí nhìn nhau không biết có nên để lộ thân phận hay không thì Như Y chợt lên tiếng.

    “Để ta. Ta có thể bay lên đó và kéo các ngươi theo với điều kiện ra đến ngoài, các ngươi phải bảo vệ ta khỏi bọn thích khách.”

    “Được. Một lời đã định. Giờ chúng ta mau thoát khỏi đây thôi.” Đình An đồng ý ngay, vội vã cởi trói cho Như Y.

    Anh dùng một sợi dây thừng buộc từng người từng người lại với nhau, buộc mình ở thứ hai, Mạn Quân thứ ba và buộc Bình Nhi ở cuối. Một đầu một cuối, như thế dễ trông chừng Thánh nữ, phòng khi cô ta đổi ý bỏ cả bọn lại. Mạn Quân dù sao cũng là người thường. Ban đầu Mạn Quân không đồng ý khi trói cô ở cuối nhưng vì không còn nhiều thời gian nên bị Đình An trói thẳng vào dây thừng luôn.

    Đôi cánh xanh đẹp đẽ của Như Y từ từ vươn ra, mạnh mẽ đập cánh bay lên trời. Bình Nhi nhìn đôi cánh ấy thấy rất quen mắt nhưng giờ chẳng có thời gian để nghĩ ngợi nữa. Bên dưới cô đây, thành Thăng Long lộng lẫy, xa hoa vừa thấy phút chốc gần như đều bao trùm trong biển lửa.

    Mọi chuyện có vẻ êm xuôi cho đến khi gần chạm đến vết nứt thì một vật không rõ từ đâu bay xẹt qua, cắt đứt đoạn dây nối giữa Mạn Quân và Đình An.

    Hai người rơi tự do trong sự hoảng hốt của Đình An.

    May thay, Mạn Quân nhanh chóng bám được vào ngọn cây cao duy nhất gần đó, tay vẫn nắm chặt lấy Bình Nhi. Đúng là số trời đã định, thiên tử mãi là thiên tử.

    “Bình Nhi, nắm chắc tay ta.”

    Trong thời khắc nghìn cân treo sợi tóc, Bình Nhi ngước nhìn Mạn Quân, kiên định hỏi một câu.

    “Đinh công tử, đừng hỏi tại sao tôi biết, chỉ cần trả lời muội thật lòng. Ngài có thật là Đông cung Thái tử Lý Phật Mã hay không?”

    Đáy mắt Mạn Quân khẽ xao động, thoáng do dự một lát liền trả lời.

    “Phải. Chính ta!”

    “Vậy thì ngài nhất định phải sống.” Bình Nhi cười mãn nguyện rồi dứt khoát buông tay Mạn Quân ra.

    Anh cố gắng níu lại nhưng bàn tay nhỏ nhắn của Bình Nhi cứ trôi tuột đi. Mặc cho bao cố gắng của Mạn Quân, Bình Nhi vẫn thản nhiên rút chuỷ thủ chém đứt dây thừng, đồng thời tung một chưởng đẩy Mạn Quân bay ngược lại phía mình.

    “Bình Nhi!” Mạn Quân với tay.

    Đình An mau chóng đón lấy Mạn Quân từ trên không, đến lúc nhìn xuống, phía dưới chỉ thấy một màu đỏ chói loà. Một chút dấu vết của Bình Nhi cũng không còn sót lại.

    “Đi thôi!” Đình An cắn răng hạ lệnh với Vũ Như Y, tay giữ khư khư Mạn Quân quyết không quay đầu lại.

    Cả ba cứ thế chui qua khe nứt, nhanh như cắt lao vọt ra khỏi tranh.

    Giọt nước cuối cùng của giờ Tý đã rơi xuống chiếc lu ở đền thần cách đó không xa. Thời khắc này chính thức bước sang giờ Sửu.

    Dù đã thoát nạn nhưng khoảnh khắc chứng kiến Bình Nhi bị ngọn lứa ôm trọn cứ lặp lại trong đầu Mạn Quân mãi không thôi.
     
  16. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 15
    Hồi tưởng


    [​IMG]
    Trong đêm tối, Bình Nhi cất bước đi mãi, đi mãi vẫn không tìm được lối ra. Vốn dĩ muốn tìm một sợi dây để nắm, muốn tìm một đốm lửa nhỏ nhoi để chạy đến nhưng bủa vây cô, hết thảy đều là một màu đen dày và lạnh lẽo.

    Lúc này Bình Nhi đưa hai tay lên trước, nhìn vào màu đen trước mắt và tự hỏi: Rốt cuộc cô đang nằm mơ hay là mình đã mù rồi? Không, làm gì có chuyện đó. Có lẽ cô đang nằm mơ thật, một giấc mơ dài đằng đẵng chực chờ có người gọi dậy.

    Nhức đầu quá!

    Bình Nhi rên rỉ, đưa tay xoa đầu, dần dần hé mắt để ánh sáng tràn vào. Vừa nãy không gian còn u tối mà giờ lại đột ngột sáng bừng lên khiến cô không kịp thích nghi. Cảm thấy nước mắt nhỏ giọt bên khoé mắt phải, Bình Nhi dùng tay định quẹt đi nhưng không chạm được vào mặt. Mặt cô bây giờ đang dính thứ gì đó.

    Là mặt nạ.

    “Cô tỉnh rồi à? Thấy trong người thế nào?”

    Giọng Mạn Quân vang văng vẳng bên tai làm cô bừng tỉnh, lập tức bật người dậy. Bình Nhi tiu nghỉu ngồi trong đống chăn, ngơ ngác nhìn một lượt xung quanh. Cảnh vật quá đỗi quen thuộc, suốt mấy tháng nay cô ở lì chỗ này, làm sao có thể không nhận ra cho được.

    “Đinh phủ? Tôi đang ở Đinh phủ?”

    Mạn Quân ngồi chống cằm trên bàn, chân nọ vắt chân kia, nhìn cô thở hắt một cái.

    “Ta tưởng cô say đến quên trời đất luôn rồi chứ.”

    Bình Nhi cười thẹn thùng rồi nhìn xuống người thấy y phục đổi khác. Không đợi cô mở lời, Mạn Quân liền nói tối qua đã nhờ tì nữ giúp cô thay y phục. Anh nhường phòng lại cho cô, mình thì qua chỗ khác ngủ, còn dặn cô chốc nữa thay lại y phục cũ, chuyện qua đêm ở đây đừng để lộ, chốc nữa sẽ cho người dẫn cô theo lối cửa sau ra ngoài.

    Nghe Mạn Quân lao tâm khổ tứ vì mình như thế, Bình Nhi thấy thật có lỗi. Kì thật, bây giờ đầu óc cô hoàn toàn trống rỗng. Không rõ tối qua mình đã đi đâu hay bằng cách nào về tới Đinh phủ. Tất cả giống như một tờ giấy trắng vậy, chẳng sót lại chút gì.

    Hẳn từ từ sẽ nhớ ra thôi!

    Cô tự trấn an bản thân, đoạn đưa mắt ngắm nhìn khắp gian phòng. Nơi cô đang ngồi là thư phòng của Mạn Quân.

    Nói về cảm nhận thì nơi này cực kì thông thoáng với sàn gỗ mát lạnh, cửa sổ bày trí phù hợp. Luận về phong thuỷ, chỗ này nằm ở vị trí vô cùng tốt, mùa xuân ấm áp, mùa đông lành lạnh, hè đến không quá nóng, thu sang càng mát mẻ. Chưa kể, quang cảnh từ đây nhìn ra sau, ngước lên là cả khoảng trời xanh ngắt, hướng xuống liền trông thấy cả một hòn non bộ xanh rì đặt trong cái lỗ vuông rộng như ao cá nằm ngay ở lối cửa sau thư phòng, nơi dẫn ra sảnh nhỏ có đặt tràng kỉ hai bên vừa là nơi làm việc, vừa là nơi thư giãn ưa thích của Mạn Quân mỗi khi mệt mỏi. Muốn ra gian phòng sau phải lần theo lối hành lang gỗ sát tường bọc quanh hòn non bộ.

    Cái hòn non bộ ấy nhuốm màu rêu phong ấy sở hữu riêng cho mình một mảnh trời vuông vức, không chỉ tưới mát nó trong những ngày mưa mà còn giúp cô tưới mát trái tim khô héo của mình.

    So với chốn tiên cảnh, nơi này tuy còn kém xa, có điều lại khiến tâm hồn người ta như tìm được chốn an yên, tĩnh tại.

    Từ ngày quen biết Mạn Quân, hôm nào Bình Nhi cũng đến đây ngồi ngắm trời ngắm đất ngắm mây trôi hoặc tranh thủ xem vài cuốn thi thư trong lúc đợi Mạn Quân kết thúc buổi luyện kiếm với Nguyễn Khánh.

    Người hầu kẻ hạ nhà này với Bình Nhi đã quá quen thuộc. Ban đầu không tránh khỏi lời ra tiếng vào khi ngày nào cũng thấy Bình Nhi đến Đinh phủ nhưng dần dà cũng chẳng thấy ai bàn tán nữa. Bởi lần nào đến, Bình Nhi cũng xách theo cơ man là bánh trái, cơ man là thú vui vật lạ đến, lại thêm cách nói chuyện cư xử dân dã nên nhìn chung được lòng rất nhiều người. Đến nỗi có người còn bảo phải chi gương mặt Bình Nhi xinh hơn một chút hẳn sẽ kết thành mối lương duyên tốt với Mạn Quân. Những lúc ấy, cô chỉ cười và nói: “Tôi nào có xứng.”

    Mạn Quân đưa Bình Nhi chén nước, bảo cô uống vài ngụm.

    Cùng lúc đó, ngoài sân có tiếng hò reo.

    Là lũ trẻ mục đồng Mạn Quân hay chơi cùng đây mà. Hôm nào chúng cũng tới Đinh phủ tìm Mạn Quân cả. Bữa rủ anh ấy chơi rượt bắt, hôm chơi trốn tìm, khi thì ô ăn quan… Thậm chí có hôm còn kéo Mạn Quân đi ăn trộm hồng nhà lão địa chủ keo kiệt, khó tính ở xóm nọ nữa chứ. Sinh trưởng trong môi trường dân dã, đầy cám dỗ như thế mà Mạn Quân lớn lên vẫn có thể trở thành bậc quân tử, khí phách ngời ngời, quả đúng không phải chuyện dễ.

    Thi thoảng Bình Nhi khá tò mò không biết ngoài Đinh lão gia ra còn ai khác dạy dỗ anh nữa không.

    Kìa, tụi nhỏ đã ùa vào trong sân rồi.

    “A… Mạn Quân, đi chơi với tụi em đi.”

    Có chú bé đầu ba giá ló đầu vào nói. Nó tươi cười nhìn Mạn Quân rồi lại nhìn sang Bình Nhi, nói giọng dè bĩu.

    “Cô xấu xí cũng tỉnh rồi à? Con gái con lứa, uống say khướt. Chậc chậc chậc… Chả ra thể thống gì cả.” Nó khoanh hai tay lại với nhau, lắc lắc đầu tỏ vẻ không hài lòng.

    Tóc tai Bình Nhi dựng hết cả lên. Biết bình thường tên nhóc này hay kiếm chuyện với cô nên cũng thành quen, chẳng thèm đáp lại.

    “Nè! Cà chua nhà em trồng đó. Có người bảo người say tỉnh dậy ăn vào sẽ tỉnh rượu nên lén hái vài trái đấy.”

    Thằng nhóc ném một bọc cà chua vào người Bình Nhi rồi quay mặt đi. Chỉ vậy thôi mà buồn bực trong cô bay biến, vui vẻ ôm bọc cà chua vào lòng, nhìn tên nhóc cười tít mắt.

    Tiểu tử, còn bày đặt ngượng nghịu nữa chứ.

    “Kiều Bồng, cảm ơn nha!”

    Mới nghe câu cảm ơn từ miệng cô phát ra thôi mà tên nhóc Kiều Bồng chạy bán sống bán chết. Hành động kì lạ của thằng nhóc làm Mạn Quân trăn trở. Anh hết nhìn theo cái đầu ba giá ngày một teo nhỏ trong nắng đó rồi lại nhìn về phía cô, lòng bất giác dậy sóng. Thầm nghĩ nếu mình không mau ra tay, sợ tên nhóc ấy sẽ phổng tay trên mình mất.

    "Ngài ăn cà chua không? Sao đăm chiêu vậy?”

    “À, ta chỉ đang nghĩ nên bảo cô đi rửa mặt đi. Say xỉn thế không biết có nôn mửa ra cái mặt nạ đó không nữa.” Mạn Quân buông lời bông đùa.

    Chợt, có gì đó sượt qua tâm trí, anh bảo Bình Nhi một tiếng rồi lấy từ trong tay áo một chiếc lược gỗ, trên có khắc mấy cánh hoa.

    “Hôm qua, trước khi cô say xỉn trở về đây, có người đưa chiếc lược này cho người phủ ta, dặn là đưa cho cô.”

    “Cho tôi?”

    Mạn Quân gật đầu, sau đó lấy ra tiếp một lá thơ đưa cho cô. Người viết thơ tự xưng là Phi Liễu, chính là cô đào hát đã giúp đỡ Bình Nhi ở tửu lầu. Theo như nội dung bức thơ, Phi Liễu muốn nhờ Bình Nhi đến Tạ gia, giúp nàng ta trả lại chiếc lược gỗ này cho Tạ công tử, hẹn khi khác nếu có cơ hội nhất định sẽ nói rõ cho Bình Nhi sau.

    Ngắm chiếc lược này, Bình Nhi nghĩ ngay đến vật định ước. Khi còn ở tửu lầu, cô đã nghi nghi, hoá ra bọn họ có tư tình với nhau thật. Tạ công tử kia đúng là chung tình nhưng xét đi xét lại vẫn thấy có gì đó không ổn giữa hai người bọn họ. Và còn nữa, vị cô nương Phi Liễu kia sao lại biết cô và thiếu gia Mạn Quân của Đinh phủ có quen biết nhau mà nhờ người trao tận tay anh như vậy chứ?

    “Chiếc lược này được chạm khắc tinh xảo, hẳn không phải vật tầm thường đâu.” Mạn Quân lên tiếng bình phẩm, cắt ngang dòng suy nghĩ của cô.

    “Đinh công tử, vị cô nương ấy có còn nhắn nhủ gì với tôi nữa không?” Bình Nhi cất lá thơ vào túi áo, nói với giọng thăm dò.

    “Cô nương? Không, nghe Khánh bảo là một nam nhân bảnh bao. Có lẽ là vị cô nương cô nhắc đến nhờ chuyển giúp chăng?”

    Bình Nhi nhìn anh lắc đầu, đăm chiêu suy nghĩ.

    Lát sau, Mạn Quân bảo Thịnh Dật đến, dẫn Bình Nhi ra về theo lối cửa sau. Trước khi chia tay, anh còn dặn dò cô đủ điều về việc không được uống rượu hay đi la cà vào ban đêm, còn nói sẽ giúp Bình Nhi hỏi Khánh về chuyện chiếc lược.

    “Cô đi một mình thế này liệu có ổn không? Hay là ta...”

    “Không cần. Tôi tự đi được. Hôm nào chả thế.” Rồi Bình Nhi tiếp lời. “Tôi có thể hỏi ngài một chuyện không?”

    “Chuyện gì? Cứ nói.”

    “Hỏi điều này có hơi kì nhưng tôi tò mò. Ngài muốn biết mặt của tôi như thế, hôm qua nhân lúc say, sao lại không tháo mặt nạ của tôi?”

    “Làm sao cô biết ta có tháo mặt nạ của cô hay là không?”

    “Chính ngài đã bảo không biết tôi có nôn mửa gì ra mặt nạ không. Điều ấy chứng tỏ ngài vẫn chưa tháo nó. Hơn nữa…” Bình Nhi đưa tay ra sau đầu, chạm nhẹ vào sợi dây. “Nút buộc này chỉ có tôi là thắt như thế thôi.”

    Mạn Quân cười dịu dàng, nhìn cô bằng ánh mắt nồng ấm và cực kì nghiêm túc.

    “Vì ta đã quyết định là sẽ đợi, cho đến khi cô hoàn toàn tin tưởng ta.”

    Ngay trên cành cây đối diện cửa sau Đinh phủ, có hai kẻ đang âm thầm quan sát đôi nam nữ nọ. Một người lim dim mắt, ngủ gà ngủ gật còn một người lại chăm chăm nhìn không chớp mắt, e nếu có động thái bất thường nào xảy ra giữa họ, hắn sẽ không ngần ngại lao bổ vào phá bĩnh.

    “Hàm quản gia! Ngươi nói xem, mấy tháng nay đều đến cung Long Đức, nàng ấy không chán à?”

    “Vậy ngài bắt lão cùng ngài túc trực ở đây từ đêm qua đến giờ, ngài có chán không?”

    Lão Hàm cho hai tay vào túi áo, ngồi khum khum trên cành cây. Nếu không phải vì đôi mắt đường chỉ của lão, trông điệu bộ, hẳn người khác nhìn vào sẽ nghĩ ngay đến con cú.

    “Hàm quản gia! Ngươi nghĩ nàng ấy đến cung Long Đức thường xuyên như vậy chẳng lẽ đã thích tên Mạn Quân ấy rồi?” Mộc Kha lại tiếp tục hỏi, chẳng thèm để tâm thái độ của lão Hàm ra sao.

    “Có lẽ là do hòn non bộ nhà hắn. Lần trước lão bay ngang có dịp ngó qua, bên trên hòn non bộ còn có giếng trời. Kiểu kiến trúc này ở hai phương Nam, Bắc cực kỳ hiếm. Lão đoán, phu nhân hẳn là vì thế mới thường xuyên đến cung Long Đức đó ạ!” Lão Hàm gồng người trong cái lạnh, cố phát âm cho tròn vành rõ chữ.

    Xem điệu bộ khúm núm của lão hẳn không trụ được bao lâu nữa mà bất chấp tất cả bỏ về ngay. Riêng Mộc Kha thì lại ra vẻ đăm chiêu, nghĩ ngợi. Mãi đến lúc Bình Nhi từ biệt Mạn Quân, đi cả quãng xa gần ra đến phố, hắn mới lật đật kéo lão Hàm nhảy xuống đất và bám theo. Đáng tiếc, vì quá vội vã nên đã bị phát hiện.

    Y phục trắng nổi bật nhìn quen mắt, đôi mắt phù quang lơ đãng cùng đôi môi lúc nào cũng mỉm cười. Ngoảnh đầu lại thấy hắn, với cô đã là chuyện không vui. Bằng tất cả nỗ lực, Bình Nhi mạnh mẽ tiến về phía hắn, giọng điệu điềm tĩnh nhưng không giấu được vài phần tức giận.

    “Hôm qua ta đến tìm, ngươi lại ôm Mộc phủ chuồn mất. Hôm nay lại đường đường vác mặt bám theo ta. Ngươi thích chơi trò trốn tìm lắm hay sao?”

    Mộc Kha khẽ cúi nhìn lão Hàm, lại nhìn sang cô, khoé môi hơi hé.

    Hoá ra là chuyện đó. Thì ra sau khi hắn bắn trật mũi tên ấy, Bình Nhi liền tức tốc đến tìm hắn. Đáng tiếc, chỉ tại cái lão hồ đồ này, không biết đi đâu xa tìm được món bảo bối gì, háo hức dùng thử, đến nỗi thổi bay cả Mộc phủ của hắn. Phải đến hơn một canh giờ sau, hắn mới mang Mộc phủ trở về chỗ cũ được. Cũng may đồ đạc trong phủ không sức mẻ chút gì, quả là ngàn cân treo sợi tóc.

    Tiếc là, người hắn muốn gặp đến tìm hắn, hắn lại không thể tiếp. Chỉ tiếc là tiếc cái ấy thôi! Còn bảo hắn né tránh gì chứ.

    “Ô… Thì ra cáo con đến tận Mộc phủ tìm ta. Nàng nói đi, có phải đã nghĩ kĩ, muốn trở về Mộc phủ cùng ta không?” Hắn đưa ngón cái quệt ngang môi dưới, cố tình nói với giọng đắc ý.

    “Nhảm nhí! Ta đến tìm ngươi vì muốn hỏi rõ, ngươi định ám sát Mạn Quân có đúng không? Đừng hòng giở trò che mắt ta, hôm ấy ta cũng có mặt ở đó. Mũi tên bạc chạm rắn ấy đích thị là của nhà ngươi. Nói ta biết, tại sao ngươi lại làm chuyện đó? Kiếp trước ngươi giết Kinh Dực còn chưa đủ?” Bình Nhi không kiềm nổi sự bực tức, oang oang thét vào mặt hắn.

    Hàm lão gia vừa bước lên, muốn nói gì đó thì Mộc Kha đã lập tức đưa tay chặn lại, bảo lão tạm thời lánh đi. Đoạn hắn lại nhìn cô, môi giữ nguyên nụ cười.

    “Giờ ta có nói gì nàng cũng không tin. Nàng nghĩ thế nào thì nó là như vậy. Ta sẽ không bao biện gì thêm.”

    Sau lớp mặt nạ trắng toát ấy, hắn nào biết chóp mũi ai đó đang ửng đỏ. Mặc dù miệng nói thế nhưng trong lòng Binh Nhi, dù chỉ một chút cũng mong là không phải, dù chỉ một lời cũng muốn chính tai nghe hắn bảo một tiếng rằng không phải ta. Nhưng câu trả lời của hắn thật sự làm cô thất vọng. Hoá ra những lời nói ở Mộc phủ trước kia đều là giả dối thôi ư? Vậy mà cô từng có lúc nghĩ đến việc sẽ tập tha thứ cho hắn.

    Mộc Kha chắp hai tay ra sau, hai bàn tay nắm lại thật chặt như một cách giúp hắn hạ quyết tâm.

    “Dù nàng nghĩ gì thì mọi chuyện cũng đã. Nếu nàng tiếp tục ở bên giúp đỡ tên ấy, đến khi Cao vương biết được, ngay cả ta cũng không giúp được nàng.”

    “Mạn Quân có liên quan gì đến Cao tộc các ngươi? Ngài ấy là người, không rút cốt luyện đan được đâu."

    “Những chuyện này, nếu muốn biết, nàng nên tự tìm hiểu thì hơn.”

    Mộc Kha nói rồi lạnh lùng đi lướt qua cô.

    “Mộc Kha!”

    Hắn khựng người lại khi nghe thấy tiếng gọi của cô, chẳng mảy may quay đầu, chỉ đứng yên như thế. Trong phút chốc, thời gian dường như cũng đứng lại cùng hắn. Dưới tán hoè đung đưa trong nắng nhạt, Bình Nhi khảng khái hỏi, giọng hơi run.

    “Ngươi có từng yêu ta thật lòng hay chưa?”

    Đây là câu hỏi Bình Nhi canh cánh trong lòng suốt ba trăm năm qua, đau khổ suốt ba trăm năm qua. Bên nhau càng lâu, kỉ niệm càng nhiều, tình càng sâu đậm. Huống hồ cô và hắn đã từng gắn bó lâu đến thế kia, cũng đã từng bái đường thành hôn, thả hoa đăng trao nhau ước hẹn. Vậy mà, chỉ trong một đêm, cái kẻ lạnh lùng tàn độc ấy, hắn nói quên là quên hết được hay sao? Thế còn cô, một mình mệt mỏi ôm hận thù, mà cũng chẳng trả thù được, há có ích gì?

    Cố chấp đến thế cô mệt mỏi lắm rồi. Giờ chỉ đợi nghe câu trả lời của hắn, dù là câu nói muốn nghe hay không muốn nghe, với cô bây giờ không còn quan trọng nữa.

    Một khoảng lặng kéo dài giữa cả hai. Hai chiếc bóng đổ dài trên mặt đất dần dần thu bé. Khẽ khàng, bóng tay hắn chạm vào bóng cô, tĩnh lặng và vương vấn, lưu luyến và day dứt.

    Cuối cùng, hắn bỏ đi. Không đáp. Hành động ấy của hắn, ngầm hiểu như một câu trả lời.

    Chiều hôm đó, Bình Nhi mang tâm trạng chẳng mấy vui vẻ đến Tạ gia. Lúc người của gia trang ra mở cửa, nghe cô bảo tìm Tạ công tử liền đuổi cô đi. Bình Nhi tần ngần đứng trước cửa, tay vẫn cầm chiếc lược gỗ, còn chưa hết thắc mắc tại sao người trong phủ lại có thái độ lạ như vậy thì bỗng có tiếng ồn phát qua cửa, hết náo loạn một phen.

    “Cô nương, có thể đưa tín vật cho ta không?” Một vị cô nương bỗng từ trong Tạ gia xông thẳng ra cửa, gấp gáp xoè tay trước mặt Bình Nhi đòi đồ.

    “Không được. Vật này được chuyển cho Tạ công tử, không thể trao bừa.” Bình Nhi nói rồi định cất chiếc lược vào trong tay áo chợt bị vị cô nương kia giật mất.

    Từ trong phủ, một đám người nhốn nháo đua nhau chạy ra, đuổi theo người vừa cướp lược nọ. Nhưng nàng ta rất nhanh đã tìm được một con ngựa, đốc thúc leo lên phi thẳng đi.

    “Mau, mau đuổi theo tiểu thơ. Các ngươi, đứng đó làm gì nữa, mau bắt đứa con bất hiếu ấy về cho ta!”

    Cảnh tượng lúc ấy thật chẳng biết miêu tả làm sao. Lúc bị cướp mất đồ, cô chưa kịp đuổi thì người của Tạ gia đã ồ ạt đuổi theo giúp. Dẫu biết bị ăn cướp giữa ban ngày chẳng vui vẻ gì nhưng chẳng hiểu sao, Bình Nhi lại lấy làm thích thú. Thiết nghĩ đồ bị lấy thế nào chẳng dành lại được nên cứ dậm chân tại chỗ đợi đám người kia đưa vị cô nương kia trở về. Quả không ngoài dự đoán, chưa đầy một hồi hương, người của Tạ gia đã vây bắt được nàng ta. Bình Nhi vội bước đến đòi lại đồ lại bị bọn họ quát nạt, lần nữa đuổi cô đi. Trong khi ấy, cái người ăn cướp trắng trợn kia cứ liên tục vùng vẫy, đòi thả ra cho bằng được.

    Khung cảnh náo loạn chẳng khác gì cái chợ. Bình Nhi quan sát một hồi rồi khoanh tay, chép miệng nói một câu:“Một lũ đàn ông vô dụng. Đến một đứa con gái cũng không giữ nổi.”

    Vậy là liền bị họ chửi rủa xối xả, đuổi đi một nước.

    Bị người ta rủa như thế mà Bình Nhi vẫn cứ mặt dày. Cô chẳng mảy may tức giận mà đêm đó trực tiếp trèo tường vào Tạ gia luôn. Nếu không phải vì Phi Liễu có ơn với cô, hẳn Bình Nhi đã không lao tâm khổ tứ đến thế. Bình Nhi hoá phép biến hết phòng này đến phòng nọ, cuối cùng cũng tìm thấy phòng của cô gái kia. Nói phòng thì có hơi quá, thật chất là một cái kho cũ kĩ. Hẳn là cô ta bị phạt nhốt trong đây. Kể cũng đáng thương nhưng đồ của mình thì vẫn phải lấy lại thôi.

    Vị cô nương kia nhìn thấy Bình Nhi rất bất ngờ, sau đó hoảng loạn la hét. Cũng may cô nhanh trí, lấy rơm nhét vào họng nàng ta để giữ im lặng. Dù trong ấy khá tối nhưng Bình Nhi vẫn nhìn rõ được, gương mặt của nàng ta giống hệt gương mặt của Tạ công tử mà cô thấy ở kỷ viện.

    Ánh trăng chiếu qua khe cửa, cả căn phòng liền sáng hẳn lên.

    Nàng ta hình như cũng nhận ra Bình Nhi, mới bớt sợ hãi đôi chút. Bình Nhi lấy hết rơm trong miệng nàng ta ra, nghe nàng ta kể hết sự tình không khỏi bất ngờ.

    Tên thật của cô ấy là Tạ Tình, vì thầm thương trộm nhớ Phi Liễu nên mới nữ cải nam trang, thường xuyên đến kỷ viện nghe Phi Liễu hát. Đến khi cả hai tình sâu ý nặng, gia đình Tạ Tình biết được liền ra sức cấm cản, không cho cả hai đến bên nhau. Tạ Tình muốn cùng Phi Liễu bỏ trốn nhưng Phi Liễu lại từ chối với lí do chưa trả xong nợ cho Hằng. Biết Phi Liễu là người nghĩa khí, nhất định sẽ không nghe mình, Tạ Tình mới lại liều mình lần nữa, mang vàng bạc đến chuộc người nhưng không được. Chuyện đến tai thầy cô. Ông ta tức giận, đánh đập cô rồi nhốt cô trong kho suốt mấy tuần liền. Cô đã bỏ ăn bỏ uống suốt mấy ngày, còn nhiều lần tự tử bất thành. Nô tì của Tạ Tình vì thương xót cô chủ đã lén thả cô đi, nào ngờ lại bị người trong gia trang biết được. Kết quả, cô bị nhốt lại vào đây. Nghe bảo, thầy cô đang tức tốc tìm người mai mối, gả cô đi.

    “Cô nương, tính ra cô cũng thật tốt số. Đã thoát được khỏi chốn lầu xanh ấy. Vậy, cô đã gặp lại được thanh mai trúc mã của mình chưa?”

    “Thanh mai trúc mã?” Bình Nhi lẩm nhẩm bốn chữ ấy trong đầu, lúc sau mới vỡ lẽ. Người Tạ Tình nhắc không phải là tên Mộc Kha gian xảo ấy chứ?

    “Người đó không cho ta biết tên. Ta còn nhớ hôm ấy hắn chạy đến tìm ta, ngỏ ý giúp ta chuộc người. Đổi lại, ta phải giúp hắn chuộc luôn cả cô. Hắn bảo vì vài lí do không lộ diện được. Để làm tin, hắn đưa ta chiếc nhẫn ngọc này, ta còn giữ đến tận bây giờ. Nó đây.”

    Tạ Tình lấy trong túi áo chiếc nhẫn ngọc. Bình Nhi cầm lấy nó ngắm nghía. Cô nhìn rồi lại nhìn kĩ lần nữa. Không tin được Mộc Kha lại đưa vật này cho Tạ Tình. Chiếc nhẫn ngọc ấy tuy là ngọc bình thường nhưng là do mẹ hắn lúc còn sống đã tặng hắn nhân ngày sinh thần. Mộc Kha giữ nó rất kĩ, lại hiếm khi đeo nên lúc nào chiếc nhẫn cũng trông như mới. Giờ bà ấy đi rồi. Chiếc nhẫn này với hắn trở thành bảo vật không gì sánh nổi.

    “Tạ tiểu thơ, có thể trao lại vật này cho ta không? Ta muốn trả lại cho chủ nhân của chiếc nhẫn này. Tuy ta và hắn đã không còn tình nghĩa nhưng đây là báu vật rất thiêng liêng với hắn.”

    “Cô ấy, nếu đã không còn tình nghĩa, hẳn sẽ không nghĩ cho hắn như vậy. Ta thấy hắn đối với cô thật dạ, cả cô đối với hắn cũng rất thật lòng. Đừng vì chút hiểu nhầm, chút chuyện nhỏ mà phí phạm đoạn tình cảm này. Giữa ngàn vạn người, tìm được người mình yêu chẳng dễ dàng gì.”

    “Tạ tiểu thơ, cô không phải tôi. Cô không hiểu đâu. Không phải ai yêu nhau cũng đến được với nhau. Nếu cô cứ một mực khăng khăng, nhìn lại cô bây giờ, bị nhốt trong cái kho ọp ẹp này, người cô yêu trả tín vật lại cho cô, rất có thể là muốn đoạn tình.Thử hỏi cô có hối hận hay không? Có oán có hận người đó hay không?”

    Tạ Tình nghe Bình Nhi bảo rồi ngước mắt nhìn trăng, mỉm cười.

    “Không. Ta không bao giờ hối hận vì quyết định của mình. Vì đó là lựa chọn của ta. Hối hận chẳng được gì. Còn hận, chứng tỏ ta còn yêu người đó. Càng yêu càng hận, càng làm ta thêm đau mà thôi.”

    Từng câu từng chữ như đánh thẳng vào tâm can Bình Nhi. Tạ Tình nói đúng. Nếu cô còn hận Mộc Kha, chứng tỏ cô còn yêu hắn. Chỉ vì cô còn yêu mà lại không muốn yêu nên mới hoá thành thù hận, để ngày nào cũng nghĩ đến hắn, một khắc cũng không rời.

    Tạ Tình thua cô mấy trăm tuổi nhưng không ngờ lại thấu tình đạt lý như vậy. Nhưng nói là một chuyện, hứng chịu nỗi đau lại là một chuyện khác. Huống hồ, Phi Liễu chắc gì đã quên Tạ Tình rồi đâu. Trả lại tín vật không có nghĩa là không còn yêu mà đó như một cách bảo vệ người mình yêu mà thôi.

    Bình Nhi vốn định nói với Tạ Tình thêm mấy câu thì bỗng ám khí từ đâu phóng thẳng vào người cô. Cô kịp né thì cửa kho bật tung lên trời. Bình Nhi đánh Tạ Tình văng sang một bên, né mũi kiếm của tên thích khách. Bình Nhi rút Ô Kim Quang đỡ được một đòn, chưởng tên ấy bật ngã ra ngoài sân. Người của Tạ gia lúc này mau chóng thắp lửa chạy đến. Nhân lúc Bình Nhi sơ hở bị hắn cướp mất nhẫn ngọc.

    Sao đồ trên tay cô hay bị cướp thế không biết. Chẳng lẽ là báo ứng vì lúc trước làm thổ phỉ một thời gian sao?

    Không nghĩ nhiều, Bình Nhi lao người bay theo tên thích khách nọ. Kĩ năng khinh công của hắn không giống người thường, rất có thể là yêu quái. Vượt qua hết khu rừng, hắn quay lại phía cô, tiếp tục phóng ám khí. Bình Nhi dùng ô hất ngược lại phía hắn. Hắn tuy né được nhưng lại không tránh kịp mũi kiếm của Bình Nhi, liền bị thương ở cánh tay, rớt xuống ruộng nhà người khác. Chiếc nhẫn trên tay hắn bị văng ra, may mà cô kịp thời bắt được. Khi cô vừa đáp xuống mặt đất thì xung quanh liền nổi lửa. Một đám người từ đâu xông ra, đòi vây bắt cô. Bình Nhi không hiểu chuyện gì xảy ra, nhìn xuống ruộng chỉ thấy một bó rơm, mới nhận ra tên thích khách kia đã bỏ trốn rồi.

    “Nó, chính nó đã bỏ thuốc độc hại chết lúa của bà con. Đúng là quân khốn nạn, vô liêm sĩ! Mọi người, mau bắt lấy hắn nộp cho quan phủ đi!”

    Bình Nhi vung kiếm phóng khí khiến đám người xung quanh văng ra xa. Nhân lúc ấy cô chạy như bay đi, được một quãng bỗng thấy tay đau rát, đầu óc choáng váng. Một con trùng độc từ trong chiếc nhẫn bay ra.

    Vậy là Bình Nhi chẳng còn nhớ gì nữa.

    Chỉ biết khi tỉnh dậy đã thấy mình ở trong nhà lao, còn bị gán tội là hại chết lúa của nông dân nữa. Nhưng kì lạ thay, đến bây giờ cô mới nhớ ra được, hơn nữa lại chưa nhớ được trọn vẹn vì theo như lời Mạn Quân nói, từ lúc cô rời Đinh phủ đến nay đã hơn hai tháng rồi. Vậy rốt cuộc là kẻ nào cao tay có thể khiến trí nhớ của cô đóng băng trong một thời gian dài như vậy chứ?

    “Này, này… Mau tỉnh lại đi! Không tỉnh lại là chết toi cả lũ đấy. Tỉnh lại!”

    Giọng nói ai đó văng vẳng trong tai cô. Không phải giọng Mạn Quân, cũng không phải của Đình An. Là giọng của nữ nhân? Là ai?

    Bình Nhi loáng thoáng mở mắt, thấy trước mắt toàn một màu đen. Chưa kể cả người đau nhức, lục phủ ngũ tạng bị tổn thương. Cơn đau khủng khiếp quặn thắt trong lồng ngực, ép cô ho một tràng dài đến nôn cả máu. Cô gắng gượng ngồi dậy, một tay ôm ngực, một tay huơ huơ phía trước như muốn xua tan bóng đêm.

    Rốt cuộc đã xảy ra chuyện gì?

    “Tỉnh rồi à? May quá! Ta cứ ngỡ cô chết rồi cơ.” Giọng nói nọ lại tiếp tục vang lên.

    “Cô là ai? Đây là đâu? Sao ta không thấy gì cả?” Bình Nhi nuốt máu ngược vào trong, cố nói.

    “Đây là nơi giao nhau của huyễn cảnh. Cô phải mau tìm được cửa, may ra mới thoát được chốn này.”

    Bình Nhi lại đưa tay huơ ra đằng trước, bất chợt hất trúng vật gì đó mềm mềm, cùng lúc Thánh nữ kia la lên một cái. Hoá ra nàng ta đã hết pháp lực nên trở lại nguyên dạng là chim.

    “Cẩn thận chút chứ! Ta mà bị thương nữa thì không ai dẫn đường cho cô đâu.” Thánh nữ kia giở giọng cáu bẳn.

    “Xin lỗi. Ta không nhìn thấy gì cả. Những người khác đâu rồi?” Bình Nhi đưa tay lên miệng ho khụ khụ, gắng gượng nói hết câu.

    “Cô nên nghỉ ngơi chút đi. Hẳn bị lạc đâu đó trong huyễn cảnh này thôi. Mà cô ấy cũng thật liều lĩnh, tu vi hao tổn thế kia mà dám đấu với tên Cao vương gian ác đó. May nhờ nam nhân kia đỡ một chưởng thay cô, không thì có lẽ cô chẳng thể ngồi đây mà ho được nữa đâu.”

    “Nam nhân? Người đó là ai?” Đầu óc Bình Nhi quay mòng mòng.

    “Ta không biết tên hắn. Có điều không phải hai tên ở Hoạ Giới.”

    Theo như những gì Thánh nữ này nói, rất có thể người nàng ta nhắc đến chính là Mộc Kha. Sao hắn lại làm như thế chứ?

    Cô nhắm mắt lại, tĩnh tâm một chút, chầm chậm hồi tưởng lại những chuyện đã xảy ra.

    Cô nhớ rồi!

    Cô nhớ lúc cắt đứt dây thừng đã kịp hoá thành chim, thoát được biển lửa và bay ra ngoài. Ra đến nơi, Cao vương đã phục sẵn ở đó, lập tức tấn công những người đi cùng cô. Vì muốn che dấu thân phận, Bình Nhi đánh Mạn Quân ngất đi. Sau đó, trận chiến diễn ra kịch liệt. Sau ba trăm năm, tên Cao Minh Đằng đó mạnh lên không ít, đã vậy còn không ngại ngần dùng ám khí, đánh cô trọng thương.

    Ngọc Ẩn lấy lại Khai Kỳ Bút. Chẳng có gì lạ khi bút của Vũ tộc vừa được triệu hồi lại bay ngay vào tay người của Vũ tộc. Hắn dùng thần khí mở huyễn cảnh, giam mỗi người mỗi nơi. Bình Nhi vì thế cũng mất liên hệ với Đình An và Mạn Quân.

    Đúng là ở đời mấy ai lường trước cho thấu đâu bạn đâu thù. Giống như cô năm đó, dù có trí tưởng tượng phong phú đến đâu cũng không thể ngờ một ngày mình lại bị Mộc Kha phản bội. Lạc vào biển tình rồi tan biến, ngậm trái đắng và ôm hận quả thật là bài học xương máu, để cô của mấy trăm năm, mấy vạn năm sau này có cố cũng không thể quên được khoảng thời gian đầy tủi nhục và đau đớn đó.

    Ý thức lạc vào góc kí ức cũ kĩ rồi lại vùng thoát. Bình Nhi ngẩng đầu lên, lần nữa quyết quên đi chuyện quá khứ. Khó khăn lắm mới dứt được ải tình, giờ Bình Nhi chỉ muốn chuyên tâm tu luyện, sớm ngày thăng tiên để không phụ lòng mong mỏi của lão thần Trúc và Trưởng lão Vạn Yêu Sơn thôi.

    Nhìn đi nhìn lại, huyễn cảnh nảy quả không phải dạng vừa, Bình Nhi soi mãi chẳng moi được chút kẽ hở. Rốt cuộc cảnh này là cảnh nào mà lại tối om tối ỏm như vậy?

    “Xuân nhược yên chi

    Vi khuy cố cố”

    (Tạm dịch: Mùa xuân đã úa tàn trên nhành cây đỏ thắm. Nhưng vẫn lén ngoái đầu lại nhìn.)

    “Thánh nữ, bên kia có tiếng nói phát ra. Mau dẫn tôi đến đó.”

    “Vậy cô uống thứ này đi. Sẽ giúp cô bớt đau đớn một phần, nhưng chỉ được một lúc thôi đấy.”

    Bình Nhi cho viên thuốc nhận được vào miệng. Cô gái kia biến ra một sợi dây, một đầu ngậm trong miệng, đầu kia bảo Bình Nhi nắm dấy rồi bay về phía phát ra âm thanh. Phía trước có ánh sáng lờ mờ.

    Bước qua ranh giới giữa ánh sáng và bóng tối, Bình Nhi thấy mình như được sống lại. Những vết thương trong người dường như tan biến hết. Cô đảo mắt nhìn quanh, không ngờ phía bên kia của bóng đêm lại là cung điện nguy nga, chim ca vui hót, véo véo von von trên cành đào nở rộ. Trở đi trở lại giữa Hoạ Giới và huyễn cảnh, một năm bốn mùa mà Bình Nhi cứ mắc kẹt hoài trong mùa xuân, cái mùa với cô mới lắm đau thương làm sao.

    Cách đó không xa, dưới mái đình trong vườn ngự uyển, có đôi trai gái đứng tâm tình, trao nhau bao lời mật ngọt. Trông cử chỉ và ánh mắt nồng thắm của họ, hẳn đang trong giai đoạn mới yêu hoặc như kiểu cố nhân tương ngộ, có chút luyến tiếc. Nghĩ rồi, Bình Nhi bước sang bên, vốn định tránh đi nhưng không sao giấu nỗi tò mò, cũng dợm bước đứng lại hóng chuyện.

    Đôi trai gái kia trông rất quen. Dường như cô đã từng gặp ở đâu thì phải.

    Bình Nhi tiến đến gần để nhìn cho rõ. Đôi tai Bình Nhi vốn rất thính nên những gì hai người bọn họ nói, cô đều nghe được cả.

    Đại loại là vị công tử nọ hỏi người nào đã tặng tiểu thơ kia chiếc quạt giấy với những lời thơ ảm đạm như thế. Vị tiểu thơ nọ nói là chiếc quạt ấy là của Linh cảm hoàng hậu cho nàng ta mượn. Bản thân nàng ta cũng cảm thấy ý thơ trên đây quả thật buồn xiết bao. Nói rồi, họ lại quay sang nhìn nhau lần nữa, trông sầu bi vô cùng.

    Linh cảm hoàng hậu? Nghe thật lạ. Quốc mẫu của nhà Lý lúc bấy giờ là Linh hiển hoàng hậu hay còn gọi là Trịnh Minh hoàng hậu. Ngoài ra còn có mấy vị hoàng hậu khác, tuy cô không nhớ rõ tên nhưng trong số đó chẳng có ai là Linh cảm hoàng hậu cả. Vậy nên có thể suy ra, một là Lý Thái Tổ mới nạp thêm vào hậu cung, hai là nơi cô đang đứng đây không phải thời Lý Thái Tổ cai trị.

    Không được, trước mắt phải rời khỏi đây cái đã.

    Nghĩ rồi Bình Nhi nhẹ nhàng lùi ra sau. Đi được ba bước, chợt va phải thứ gì đó. Không kìm được, Bình Nhi khẽ thốt lên. Một luồn khí chầm chậm phả ra trên đỉnh đầu cô. Có vẻ như ai đó vừa mới thở dài. Cô ngẩng đầu lên để trông cho rõ người nọ, liền bắt gặp gương mặt thân quen vô cùng.

    “Mạn Quân, hoá ra ngài cũng ở đây à? Ngài không sao chứ? Tôi lo cho ngài lắm.” Không giấu nỗi mừng rỡ, cô nắm lấy hai cánh tay Mạn Quân, liên tục nói.

    Mạn Quân hơi nhíu mày nhìn cô, phong thái điềm đạm, đôi môi khẽ cong lên. Ánh mắt tối sầm khi nãy đột ngột sáng lên. Nhưng Bình Nhi không mấy để tâm đến những biểu hiện nhỏ nhặt này, lại tiếp tục giục giã.

    “Đi thôi! Chúng ta phải mau chóng rời khỏi nơi đây, nếu không sẽ đại loạn mất.”

    Vừa định nắm tay Mạn Quân kéo đi, đằng sau anh bỗng xuất hiện vài người khiến cô khựng lại. Một nam nhân trông có vẻ yếu ớt, thấp bé, tay chắp trước ngực, lưng hơi cúi tiến tới chỗ cô vái một cái.

    “Người này là…” Bình Nhi nhìn Mạn Quân bằng đôi mắt khó hiểu, lại nhìn dàn cung nữ xếp hàng hàng theo sau Mạn Quân, phút chốc trở nên bối rối.

    “Mai hoàng hậu, nàng vừa bảo ta ‘phải mau chóng rời khỏi đây’. Thế là ý gì? Có kẻ khiến nàng cảm thấy không vui chăng?”
     
  17. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 16
    Nhân gian huyễn cảnh


    [​IMG]


    Thế là thế nào? Chuyện gì đang xảy ra? Anh ấy hỏi cô trốn đi đâu. Tất nhiên là thoát khỏi huyễn cảnh này chứ còn đi đâu nữa. Thái độ của Mạn Quân thật đáng ngờ, gợi cô nhớ đến lần gặp gỡ đầu tiên giữa cô và Mạn Quân của năm năm trước ở Hoạ Giới.

    Có lẽ nào…

    Cô ngước nhìn Mạn Quân lần nữa, săm soi một lượt từ đầu đến chân. Ngắm kĩ gương mặt bảnh bao kia. Ôi không, anh ấy đã có râu, râu mọc đen dưới cằm, rõ ràng đã xa thời điểm hiện tại lâu rồi. Còn cả những cung nữ theo sau hầu hạ kia, cả phong thái đĩnh đạc, cách nói chuyện nhã nhặn nhưng cũng không kém uy phong kia chứ không phải cách nói châm chọc, trẻ trung thường thấy.

    “Dạ thưa đức vua cùng Hoàng hậu, trời đã mưa rồi ạ!”

    “Trẫm biết rồi.” Mạn Quân khẽ liếc Thái giám rồi quay lại nhìn Bình Nhi bằng ánh mắt ân cần, dịu dàng dìu cô vào trong.

    Bình Nhi hơi co người lại, cố tránh mấy động tác thân mật của Mạn Quân như cô vẫn thường làm.

    Họ gọi cô là Hoàng hậu, có nghĩa là trong tương lai cô sẽ lấy Mạn Quân? Không đúng, rõ ràng lúc nãy còn gọi là Mai hoàng hậu mà cô lại mang họ Lục. Hai họ này xét đi xét lại không thể phát âm nhầm được. Vậy khả năng cuối cùng có thể xảy ra...

    Bình Nhi hoảng hốt đưa tay sờ lên từng bộ phận trên mặt mình. Lông mày, lông mi, mắt, mũi, miệng, chẳng có gì giống với gương mặt trước đây của cô cả. Cô lại đưa tay sờ soạn khắp người, nhìn đôi bàn tay của mình, nhìn chân mình, là chân gót sen.

    Không, trước giờ cô đâu có bó chân, sao lại thành thế này rồi? Không, đây… đây đâu phải cơ thể của cô. Không! Người này không phải là cô.

    Mặt đất dưới chân cô chao đảo. Một bàn tay to lớn mau chóng nắm lấy tay cô, giúp cô giữ thăng bằng. Ngẩng đầu lên, Bình Nhi trông thấy gương mặt lo lắng của Mạn Quân.

    “Nàng không sao chứ? Cảm thấy trong người không khoẻ à? Có cần trẫm cho gọi Thái y không?”

    Bình Nhi vội lắc đầu, đứng thẳng người dậy.

    “Tham kiến bệ hạ, tham kiến Mai Hoàng hậu.” Đôi nam nữ đứng dưới chòi khi nãy tiến đến cung kính hành lễ với Mạn Quân và Bình Nhi.

    “Miễn lễ! Nhật Quang, Vũ nương, hai khanh làm gì ở đây?”

    “Bẩm bệ hạ, vừa nãy thần giúp Vũ nương nhặt cây quạt. Sẵn tiện trò chuyện vài câu. Chúng thần chỉ là tình cờ gặp nhau thôi ạ!” Nhật Quang nói.

    Nghe câu trả lời của Nhật Quang, Bình Nhi liền nhìn về phía Vũ nương, thấy môi dưới khẽ run, điệu bộ đáng ngờ. Lúc nãy trò chuyện thân mật như vậy, có vẻ hai người bọn họ là có tình ý với nhau nhưng vì lí do gì đó lại không dám công khai tình cảm. Nhưng tại sao? Có phải bọn họ làm chuyện không minh bạch không?

    Mạn Quân gật đầu rồi lại nhìn Bình Nhi, hỏi với giọng đầy ẩn ý.

    “Có thật thế không Mai Hoàng hậu?”

    “Dạ bẩm, phải ạ!” Bình Nhi đảo mắt nhìn sang hai người bọn họ rồi lễ phép thưa với Mạn Quân.

    Chuyện này dù sao cũng không liên quan đến cô, tạm thời cứ lấp liếm giúp họ trước đã, tự sinh ắt tự diệt. Có điều, đáng ngại ở chỗ Mạn Quân hỏi cô như thế rõ ràng đã nhìn thấu chuyện gì đó. Vị Mai hoàng hậu này ắt cũng có dính dáng gì đó trong chuyện này rồi.

    Bầu không khí trong chòi bắt đầu căng thẳng. Bao nhiêu năm rồi, cảm giác khi đứng gần vua vẫn chẳng vui vẻ gì. Mỗi một lời nói của người ấy, tuỳ tốt tuỳ xấu, định đoạt tất cả. Mạng sống của một người tuy được cha mẹ sinh ra nhưng sống chết lại do người khác quyết định. Đã vậy, chốn quan trường mưa máu gió tanh, muốn giữ được cái đầu thì buộc phải suy tính không ngừng, từng lời ăn tiếng nói phải cẩn trọng. Có lúc nào tâm được thảnh thơi đâu. Bởi thế Bình Nhi trước giờ không thích dính líu đến chuyện đại sự, chính trị, lại càng không thích dính líu đến thiên tử là vì vậy.

    Bất ngờ, Mạn Quân bật cười. Tiếng cười nghe rất thoải mái làm ba người thở phào. Đúng lúc mưa cũng tạnh. Hai người họ xin phép cáo lui trước, chỉ còn Bình Nhi và Mạn Quân cùng đoàn tuỳ tùng ở lại.

    “Trẫm đưa nàng về cung.” Mạn Quân mở lời, nắm tay cô một cách tự nhiên.

    Bình Nhi vội rụt tay lại, lát sau mới giật mình nhận ra bản thân bây giờ đang là Mai hoàng hậu, đáng lý không nên làm vậy. Cô áy náy đảo mắt nhìn ra sau. Cơn đau dữ dội từ lồng ngực lại dồn lên cuống họng. Bình Nhi vội lấy vạt áo che miệng, gắng át cơn ho.

    “Nàng bệnh rồi à?” Mạn Quân lo lắng hỏi rồi nói với Thái giám. “Cho truyền Thái y đến cung Tẩm Đường.”

    Người nọ vâng một tiếng rồi đi ngay. Sau đó, Bình Nhi ngoan ngoãn theo Mạn Quân hồi cung. Trên đường đi, dường như mấy lần Mạn Quân muốn nói với cô điều gì đó nhưng lại không nói thành lời. Còn Bình Nhi chỉ mong cho chóng hết ngày, nửa đêm lén rời khỏi đây, hy vọng có thể tìm được cách thoát khỏi thân xác Mai Hoàng hậu.

    Từng nghe Đình An bảo người vào huyễn cảnh thường sẽ không còn là chính mình nữa. Vốn dĩ cô từng nghĩ câu nói này mang nghĩa bóng, hóa ra lại là nghĩa đen, nhưng đen thế này cũng đen quá rồi. Đôi chân gót sen này đẹp thì có đẹp nhưng đau chết đi được, chưa kể nhỡ tối đến, bệ hạ hứng chí gọi cô đến thị tẩm thì khổ. Làm sao mới tốt đây?

    “Tối nay trẫm đến chỗ nàng hay nàng đến chỗ trẫm đây?” Mạn Quân chợt cất tiếng hỏi khi vừa vào đến cung.

    Không phải chứ? Điều cô mới nghĩ vừa hay lại được nhắc đến. Độc tâm thuật thế này có phải hơi quá rồi không?

    “Ờ… ừm… Hôm nay tôi… à, thần thiếp cảm thấy không khoẻ, chắc phải nghỉ ngơi tịnh dưỡng mấy ngày. Bệ hạ, thần thiếp sợ ảnh hưởng không tốt đến long thể, mong bệ hạ hiểu cho.” Bình Nhi nói xong rồi ho khụ khụ.

    “Nặng thế kia à?”

    “Thưa, vâng. Bệ hạ, xin người mau hồi cung, chuyện đại sự vẫn quan trong hơn ạ!”

    Mạn Quân ngẫm nghĩ rồi gật đầu, dặn dò cung nữ chăm sóc cô cho tốt rồi quay đi. Tưởng đã có thể thoát được, nào ngờ vừa đi được nữa đường thì Mạn Quân lại quay lại, đi một mạch đến chỗ cô, chắc nịch bảo tối nay sẽ ở lại chỗ cô.

    Một câu nói thôi mà như sét đánh ngang tai. Bình Nhi cố lựa lời ngon ngọt, tận dụng bệnh tình của mình mà khyên Mạn Quân hồi cung nhưng huynh ấy vẫn nhất quyết bảo không là không, nhất định phải ở lại vì lo lắng cho cô.

    Mạn Quân chỉ ở lại có một đêm, hẳn sẽ không làm gì quá với người bệnh đâu nhỉ?

    “Nàng cứ yên tâm. Trẫm sẽ không làm gì quá đâu.”

    “Bệ hạ có thể đọc được suy nghĩ của thần thiếp?”

    Đáp lại cô là một tràng cười ngâng dài nhưng cũng mau chóng tan biến theo làn mây. Mạn Quân hạ lệnh bảo người hầu kẻ hạ đứng đợi ở ngoài, cầm tay cô dắt vào trong và đóng cửa lại. Thay vì cười sảng khoái như ban nãy, Mạn Quân lại dùng ánh mắt đầy tha thiết và mãnh liệt mà xoáy chòng chọc vào cô.

    “Nàng… Chẳng lẽ không còn nhớ chút gì sao?” Giọng nói đôi chút thất thần rồi Mạn Quân tiếp lời. “Cũng phải! Hơn mười năm rồi còn gì! Ta rốt cuộc cũng chỉ như bao người khác, là một lữ khách trong đời nàng mà thôi.”

    Thấy Mạn Quân đối với Mai Hoàng hậu này tình sâu nghĩa nặng như vậy, Bình Nhi bất giác cũng động lòng. Đã thế, cô cảm thấy đoạn tình cảm này giống như chỉ đến từ một phía của Mạn Quân nên càng thương xót hơn. Dù không nỡ thốt ra lời nhẫn tâm nhưng cô đâu phải Mai Hoàng hậu thật sự. Kí ức mười năm của hai người, cô không thể nói bừa được.

    “Bệ hạ! Không phải lỗi của người đâu ạ! Là do thần thiếp không giữ gìn sức khoẻ, thi thoảng đầu óc cứ mơ mơ hồ hồ, không chú tâm được. Vậy nên xin người cứ trách tội thần thiếp.”

    Bình Nhi vừa dứt câu thì cơn đau chợt nhói trong lòng ngực, ép cô lần nữa nôn ra máu. Lại thêm một cơn đau đầu bất giác ập tới. Hai chân cô chao đảo, đầu óc choáng váng, mắt mở không ra, thế là loạng choạng ngã đập vào thành bàn.

    “Hoàng hậu, hoàng hậu! Nàng sao vậy? Hoàng hậu! Người đâu, truyền thái y cho trẫm. Mau!”

    Lúc ấy, cô thấy trời đất tối sầm, chẳng thấy cũng chẳng nghe rõ, chỉ loáng thoáng bên tai giọng ai đó cứ liên tục hô hoán. Cả thân thể cô khi ấy được bọc trong vòng tay ấm áp, ấm đến độ khiến cô ngỡ bản thân như đang chôn mình trong những cánh hoa đào một sáng mùa xuân dưới tán cây gỗ mục. Tai cô vang vọng tiếng sáo, tiếng cười, tiếng gọi mình với chất giọng nhàn nhạt mà nồng thắm. Và đôi mắt phù quang của kẻ nào đó áp sát vào cô. Hai mắt cô từ từ khép lại.

    Cứ thế, cô thiếp dần đi.

    Hôn mê một lúc lâu, khi cô mở mắt, trời cũng đã gần tối.

    “Tỉnh rồi à? Khoan nói đã, để ta kiểm tra mạch.” Một giọng nói eo ẻo vang lên.

    Bình Nhi nhíu mày nhìn người vừa cất tiếng nói đang ngồi bên giường bắt mạch cho cô.

    Đó chẳng phải là vị thái giám gầy gò đi theo Mạn Quân mà cô đã gặp lúc ở hoa viên sao? Sao ông ấy lại ở đây? Chuẩn bệnh không phải là việc của thái y à?

    “Bị nội thương không nhẹ nhưng nhìn chung đã khá lên rồi. Chốc nữa sẽ có người mang thuốc đến, nhớ phải uống hết đấy.” Ông ta nhìn cô, tiếp tục nói với giọng chót vót và hơi kéo dài.

    “Đa tạ công công. Ngài vất vả rồi.”

    “Gọi ta là Đình An.”

    Vẫn giọng nói nhão như cháo ấy cất lên nhưng hai từ “Đình An” không khỏi làm cô phát sốc. Nếu không phải vì đang bị thương, hẳn cô đã ngã nhào ra khỏi giường mà cười hả hê một trận.

    “Ngài, ngài, ngài… À, không! Trần Đình An, anh An?”

    Cô trố mắt nhìn người trước mặt như thể không tin đó là sự thật, đổi lại cô nhận được một cái gật đầu đầy miễn cưỡng.

    Một Đình An uy mãnh, tuấn tú, sức vóc hơn người mà bỗng chốc lại bị biến thành một thái giám ốm yếu, yểu điệu, ngực nhỏ mông to kèm giọng nói the thé thế này. Quả thật là chuyện khó tin.

    Bình Nhi chầm chậm ngồi dậy săm soi gương mặt, vóc dáng con con của vị đang ngồi trước mặt đây. Càng nhìn càng muốn bùng phát. Cô không kiềm được đành phá lên cười, rồi lại ho vài cái, rồi lại cười lăn cười bò.

    “Trần công công! Ngài không cần vì tìm tôi mà hi sinh như thế chứ! Chắc em chết cười mất.”

    “Em đừng nói nữa. Anh cũng không ngờ lại nên cớ sự này.” Đình An ngượng nghịu quay mặt đi.

    Ấy vậy mà Bình Nhi vẫn cố tình chọc tức Đình An. Cô hếch cằm nhìn xuống phái dưới, hỏi nhỏ.

    “Ừm… Anh biết đấy… Vẫn còn chứ? Em nghe nói muốn làm thái giám là phải…” Bình Nhi đưa tay làm hình cái kéo, nháy nháy mắt trêu ghẹo Đình An.

    “Lục Bình Nhi! Em dám trêu anh! Để anh đánh mấy phát cho em chừa!” Đình An nói rồi nhảy bổ vào người cô.

    Cùng lúc đó, bên ngoài có tiếng bước chân đi đến, thoáng thấy ngoài cửa có cái bóng mờ của ai đó.

    “Thưa Lê công công! Ngài có cần chúng nô tài giúp gì không ạ?”

    Lúc này cả hai mới sực nhớ ra đây là chốn hoàng cung, không phải giang hồ náo nhiệt, mới thôi không đùa giỡn nữa.

    “Không cần đâu. Các ngươi lui ra đi. À khoan, nhớ nhắc người của Thái y viện đem thuốc cho Hoàng hậu đúng giờ đấy.” Đình An đáp với giọng the thé.

    Đợi người bên ngoài đi rồi, Bình Nhi muốn tiếp tục cười đùa nhưng không được nữa. Cơn đau trong người bất chợt ập đến dữ dội, quặn thắt từng cơn như ai đang cứa dao mổ xẻ khiến cô muốn thở cũng không được.

    “Từ từ, nằm xuống. Ai bảo em đùa quá trớn. Vết thương do pháp khí gây ra không nhỏ đâu.”

    Đình An lo lắng đỡ Bình Nhi đặt lưng xuống giường, đoạn nói tiếp.

    “Em hứng một chưởng đầu, xem như là chưởng khởi động mà đã như thế này. Tên Mộc Kha kia lại hứng giúp em hai chưởng chính. Không biết sống dở chết dở thế nào.”

    Mộc Kha! Hắn bị nặng thế cơ à?

    Tuy thâm tâm cô muốn biết tình hình của hắn lúc này nhưng lý trí cô lại ngăn không cho cô cất tiếng, vì thế đành phải giả vờ làm ngơ mà hỏi sang chuyện khác.

    “Thế còn Mạn Quân. Anh ấy sao rồi?”

    “Hắn? Không vấn đề gì. Lúc đó tình hình hỗn loạn, một mình anh đấu với hai anh em bọn chúng. Khi quay sang đã thấy tên Minh Đằng kia chưởng em một chưởng, cả Mộc Kha và Mạn Quân nhanh như cắt đều xông vào đỡ. Nhưng em biết đấy, Mạn Quân kia là người phàm, lại đứng gần anh nhất nên kịp thời kéo được hắn ra. Kết quả như em thấy.”

    Nghe giọng điệu của Đình An, Bình Nhi đoán có lẽ tình hình không ổn chút nào. Mộc Kha lãnh hai chưởng từ pháp khí Cao tộc, nhất định bị thương nghiêm trọng, rất có thể đã không còn nữa.

    Vậy mà sao cô lại cảm thấy không vui, ngược lại còn đau đớn, trái tim như bị ai bóp nghẹt. Tại sao?

    “Tên Minh Đằng kia ra tay tàn nhẫn như thế, hẳn rất muốn lấy mạng em.”

    “Thầy hắn giết cả nhà em. Em giết thầy hắn. Nợ máu trả bằng máu, có gì sai đâu?”

    “Cái Nhi, mối thù giết người thân không có cái gọi là nợ máu trả bằng máu đâu. Dù xấu xa, độc ác thì vẫn là thầy hắn. Huống hồ em giờ là người của Vạn Yêu sơn, muốn tu tiên, những chuyện này phải buông bỏ…”

    “Đủ rồi! Anh ra ngoài đi, em muốn nghỉ ngơi.”

    Bình Nhi đắp chăn, quay mặt vào trong vách. Tâm trạng cô bây giờ không tốt, những lời triết lý ấy cô không muốn nghe. Chưa kể, cả nhà cô bốn người bị lấy hết sạch ba mạng. Cô lấy lại một mạng, vẫn còn từ bi chán. Sao Đình An lại trách cô chứ?

    Đình An nhìn cô thở hắt, biết mình lỡ lời cũng không nói thêm nữa, đoạn kéo chăn đắp sát lên cổ cô rồi ra ngoài.

    Tưởng cứ thế là yên, nào ngờ nửa đêm vẫn có người lén vào phòng của Mai hoàng hậu. Tai Bình Nhi vốn rất thính nên dù là tiếng muỗi vo ve cách đó cả dặm, cô cũng nghe được nên vừa nghe có tiếng bước chân, cô lập tức trở mình.

    Trong ánh nến lờ mờ có bóng người thấp thoáng đến gần cô, tay cầm vật gì đó trông như chuỷ thủ.

    Nửa đêm nửa hôm dám đột nhập vào cung của Hoàng hậu, hẳn là có mưu đồ bất chính. Thảo nào khi nãy Mạn Quân để thái giám thân cận của mình ở lại trông nom cô, hoá ra là để đề phòng những chuyện như vậy.

    Nếu Mạn Quân đã dè chừng, e đây không phải lần đầu tiên. Đường đường là chốn hoàng cung mà còn có kẻ to gan thế sao?

    Một chút nữa… đợi thêm một chút nữa, Bình Nhi sẽ ra tay tiễn hắn lên đường.

    Cô nằm im như thể vẫn đang say giấc nhưng thật chất tay đã âm thầm rút Kim Quang Kiếm giấu dưới tấm đệm và âm thầm đếm tiếng bước chân đang ngày một đến gần.

    Một bước…

    Hai bước…

    Ba bước…

    Bịch.

    Ngay lúc này!

    Bình Nhi trừng mắt rút kiếm đâm kẻ đột nhập. Đáng tiếc, kiếm chưa chạm vải mà kẻ ấy đã la lên thất thanh, cả người run rẫy bò trườn dưới đất, miệng lập cập xin tha mạng, xin tha mạng.

    “Nếu đã biết quý cái mạng, sao còn dám mò vào đây?” Bình Nhi cố làm ra dáng vẻ cao ngạo của một quốc mẫu, liếc nhìn kẻ đang lẫy bẫy kia, chầm chậm giấu Ô Kim Quang vào đệm khi phát hiện tên ấy mặc quan phục.

    “Dạ thưa lệnh bà, con nào dám, con nào dám ạ… Con là Võ Hiền đây, lệnh bà không nhớ ra con sao?”

    “…”

    “Đức vua thường vẫn gọi con sang mang thuốc cho lệnh bà vì không tin tưởng bất cứ ai, hễ đến giờ này là đưa thuốc. Mọi hôm người vẫn thức, hôm nay lại tắt đèn đi ngủ sớm làm con tưởng lệnh bà quên giờ uống thuốc mới vào kiểm tra. Chẳng lẽ… chẳng lẽ đúng như lời Lê công công nói, lệnh bà bất cẩn té ngã nên mất trí nhớ?”

    “Ta chỉ trượt chân một chút, không đến mức như ngươi nói. Mau đứng lên đi!”

    “Tạ ơn lệnh bà.”

    “Ngươi là nam nhân, ta lại là Hoàng hậu, sau này không có lệnh của ta, không được tự ý vào. Đã rõ chưa?”

    Võ Hiền hơi bất ngờ, lén ngẩng mặt nhìn Bình Nhi rồi lại cúi mặt, đáp bằng giọng nhẹ tựa mây bay.

    “Dạ bẩm, có lẽ lệnh bà quên, con là Thái giám ạ!”

    “Thái giám thì Thái giám, đêm hôm vào phòng ta còn ra thể thống gì?” Cô tức khắc bẻ lại.

    “Dạ thưa, con biết lỗi, biết lỗi rồi ạ! Lệnh bà uống thuốc xong, con sẽ đi ngay ạ!”

    Nói rồi, Võ Hiền run run, hai tay dân chén thuốc. Bình Nhi đón lấy, đưa lại gần mũi.

    “Dạ thưa, không nóng đâu ạ! Mấy hôm rày trời lạnh nên khi mang từ Thái y viện qua đây không còn nóng nữa ạ!”

    Nghe vậy, cô gật đầu rồi một hơi uống cạn chén thuốc đắng. Uống xong, cô chợt cảm thấy đau bụng dữ dội, đau đến chết đi sống lại.

    “Ngươi, người đã cho gì vào thuốc?”

    “Con có cho gì vào đâu ạ? Chỉ là… chỉ là… một chút thuốc làm hư thai thôi ạ! Ha… ha… Lệnh bà, lệnh bà không ngờ tới phải không?”

    “Ngươi… người đâu… người đâu!”

    “Lệnh bà cứ tiếp tục gào đi, chẳng ai chịu nghe lệnh bà đâu. Trước khi mang thuốc qua, ta đã trộm lệnh bài, sai họ sang làm việc chỗ khác rồi.”

    “Mày! Mày không sợ bị trời phạt à? Ta chết thì mày cũng không tránh bị liên luỵ đâu! Quân thất đức, thứ ác ôn! Khốn nạn!”

    “Ha ha… Lệnh bà, bà đừng nặng lời với con như vậy. Con cũng chỉ theo lệnh người khác mà làm thôi. Con quên nói là ngoài thuốc hư thai, con còn cho một ít thạch tín vào nữa. Lệnh bà! Bà chết rồi thì con còn lo gì bị người ta tố cáo nữa. Huống hồ, chén thuốc này con đâu có lấy từ Thái y viện. Ha ha… Con cũng không phải người đưa thuốc hằng ngày cho lệnh bà.”

    Cô bị lừa rồi!

    Bình Nhi đau đớn kêu la. Mai hoàng hậu đang mang thai. Đứa bé này vì cô bất cẩn mà mất mạng. Cô quyết không bỏ qua cho kẻ độc ác này. Dù rất đau, cô vẫn cố mò tay lên giường, tìm Kim Quang Kiếm. Tên ấy lập tức phát giác, vội tung chân đá cô ngã ra.

    “Con mụ này! Sắp chết mà còn cố! Cứ nằm đó mà rên la cho đã đi! Thật nguy hiểm mà! Giờ tao phải đi. Chốc nữa tên Võ Hiền kia tới đưa thuốc thì mày cũng chết rồi. Thế nên, lệnh bà đừng lo con bị người khác truy tố nữa nhé! Há há há há…”

    Tên ấy cất tiếng cười thoả mãn, ung dung bước ra cửa. Cửa bật mở thì lính bên ngoài đã mau chóng ập vào vây bắt hắn. Từ sau bức bình phong đặt trong phòng Mai hoàng hậu, Đình An trong thân phận Lê công công bước ra, hai tay chắp sau lưng, nhìn tên ấy cười trịch thượng.

    “Sao lại như vậy? Sao lại…? Không thể! Không! Chính mắt ta đã trông thấy ngươi đang chầu bên đức vua mà. Ta đã tính toán rất tỉ mỉ. Sao có thể?”

    Tên ấy hoảng loạn gào với Đình An rồi sợ hãi nhìn về phía cô bấy giờ đang phủi quần áo mà đứng dậy, thản nhiên nhìn hắn nở nụ cười.

    “Lệnh bà, lệnh… lệnh… bà! Bà…”

    “Thắc mắc sao ta vẫn chưa chết chứ gì? Đơn giản thôi! Chén thuốc ta vừa uống không có độc.” Nói rồi, cô quay sang Đình An. “Lê công công, đa tạ ngài.”

    “Sao nào? Không ngờ rằng mình bị tráo thuốc có đúng không?” Đình An liếc nhìn tên ấy đang thất thần quỳ dưới đất, đoạn ra hiệu cho người áp giải đi.

    Tất cả những gì vừa diễn ra đều là vở kịch do Đình An sắp đặt. Lúc anh vào phòng cô, giả vờ nói chuyện linh tinh nhưng thật chất lại tâm tâm tương ứng báo cô biết chốc nữa sẽ có kẻ tự xưng là Võ Hiền mang thuốc độc vào. Hiểu ý Đình An, cô mượn cớ Đình An nhắc lại chuyện cũ, đuổi anh ra ngoài như thể trong thời gian đó, cạnh cô chẳng có ai trông chừng.

    Nhờ vậy, tên giả mạo kia mới mắc bẫy, lợi dụng Mai hoàng hậu bị ngã mất trí chưa nhớ hết người thân cận là ai nên tự cho rằng đêm nay là đêm thích hợp nhất để giết chết Mai hoàng hậu.

    Chén thuốc bị tráo lúc Bình Nhi dùng Kim Quang Kiếm hù hắn té vật ra đất. Khố nỗi hắn đóng kịch quá nhập tâm nên việc tráo thuốc càng thuận lợi.

    “Lê công công, đúng là ngài đoán việc như thần.”

    “Bẩm không phải thần mà là đức vua đấy ạ!”

    Mạn Quân?

    Cái tên ấy vừa vụt qua trong đầu thì người cũng xuất hiện.

    “Tham kiến bệ hạ!”

    “Miễn lễ! Mai Hoàng hậu, chúng ta là vợ chồng đã lâu, không cần khách sáo như vậy.” Mạn Quân nhìn cô bằng ánh mắt dịu dàng. “Nàng không sao chứ? Lúc nãy ta đứng đợi bên ngoài mà sốt cả ruột. Kìa! Sao y phục của nàng bẩn cả rồi?”

    “Dạ thưa là do bị đá trúng đấy ạ!”

    Trời ơi anh An, có ai mượn anh nhiều chuyện đâu chứ?

    Bình Nhi khẽ liếc Đình An một cái, ý bảo anh đừng nói nữa, vừa quay lại thì toàn thân đã cứng đờ, tứ chi không thể cử động vì bì Mạn Quân ôm chặt.

    “Trẫm thật có lỗi với nàng, khiến nàng chịu khổ nhiều rồi.”

    Đúng là thời gian càng trôi qua thì cái tính uỷ mị, sến súa của Mạn Quân càng tăng thêm thôi, chưa chi đã xót lòng cho Mai Hoàng hậu rồi. Cũng phải, người ta đang mang long thai, thương cũng đúng thôi.

    “Đức vua, thần thiếp không bị gì cả. Lúc nãy Lê công công nhìn nhầm ấy mà. Thần thiếp bất cẩn bị ngã thôi.” Bình Nhi mỉm cười vỗ lưng Mạn Quân an ủi, đảo mắt sang thấy Đình An đang đứng bụm miệng cười mà muốn đá cho một phát.

    “Lê công công!” Mạn Quân chợt buông cô ra, ngó Đình An với vẻ khó chịu.

    Đình An ngưng cười ngay nhưng thái độ của Mạn Quân làm anh xoắn tít, thôi không cười nữa, vội cúi đầu, chắp tay ra trước như chờ nghe quở trách.

    “Khanh vất vả rồi. Không uổng công là người trẫm tin tưởng. Vài tháng tới khanh không cần hầu hạ trẫm nữa, ở lại chăm sóc Mai hoàng hậu thật tốt.” Nét mặt Mạn Quân giãn ra, thay vào đó là nụ cười hài lòng.

    “Thưa, thần tuân chỉ.”

    “Còn nàng, nhớ giữ sức khoẻ, mang long thai càng phải cẩn trọng. Đợi trẫm tìm được kẻ chủ mưu, sẽ không bắt nàng phải chịu khổ nữa.”

    Vì còn nhiều tấu sớ, công văn chưa giải quyết xong, Mạn Quân đành phải rời đi ngay nhưng xem chừng vẫn muốn ở lại vì lo lắng cho cô, lúc buông tay vẫn còn vươn vấn ít nhiều.

    Đợi Mạn Quân đi rồi, Đình An cho người lui ra hết, chỉ giữ lại vài người thân cận đứng gác ở ngoài.

    “Chúc mừng em sắp được lên chức!” Đình An đùa, mắt hướng về bụng Bình Nhi.

    “Anh thôi đi. Em đang khổ tâm lắm đây! Hậu cung trước giờ vẫn sóng gió như vậy. Anh An, có cách nào giúp chúng ta thoát khỏi đây không?”

    “Em quên anh từng là thầy bói à? Đã tính toán đâu ra đấy rồi. Canh ba đêm nay là thời cơ tốt. Ô Kim Quang của em còn dùng được chứ?”

    “Chuyện, còn tốt chán! Anh khỏi phải lo.”

    Cả hai nhìn nhau gật đầu.

    Đúng canh ba như đã hẹn, Bình Nhi và Đình An cùng lẻn ra khỏi cung, thuê hai con ngựa chạy vào rừng. Họ không hề hay biết đằng sau có người âm thầm đuổi theo. Mãi đến khi chạy hết cánh rừng, cả hai mới phát giác, vội ngừng lại và rút kiếm ra.

    Từ trong khu rừng u tối, một con vật bay ra, lao thẳng vào Đình An, nhanh đến nỗi anh chỉ kịp đưa cán kiếm lên đỡ, vẫn bị dính một đạp vào mặt.

    “Hai người các người đi mà không bảo ta một tiếng!”

    “Tưởng ai, hoá ra là Thánh nữ phiền phức.”

    “Lão Thái giám! Không được vô lễ đâu đấy! Không có ta thì tài nào các ngươi thoát được ra khỏi Hoạ giới?”

    “Ha… Xem ai đang nói kìa! Không phải tại ngươi thì bọn ta cũng không tốn công tốn sức vào đó.”

    “Ai mượn các ngươi? Còn tiếp tay cho bọn chúng. Bị lừa còn không biết. Ngu ngốc, ngu ngốc!”

    “Cô nói đủ chưa?” Đình An trừng trứng mắt, mặt đỏ gay.

    “Không có óc, không có óc!”

    Vũ Như Y kia còn chưa chịu nhường, một hai cãi lại Đình An, suýt nữa khiến anh ấy tức đến nỗi hoá thành hổ. Đình An bình thường phóng đãng, nóng tính, kiềm chế được cũng hay lắm rồi.

    “Thôi! Đừng cãi cọ nữa, là do tôi cả.” Bình Nhi lên tiếng cắt ngang cuộc cãi vã. “Anh An, em xin lỗi. Lúc đó làm họ bị thương, em rất ăn năn nên nhất thời mới đồng ý. Nào ngờ…”

    “Không sao mà! Anh không trách em. Bọn chúng là kẻ lừa đảo, em không có lỗi gì cả.”

    Bình Nhi cúi đầu, không dám ngước lên. Nhớ ngày trước cô còn là một kẻ lừa đảo, không ngờ bây giờ lại bị lừa lại, hơn nữa còn bị lừa thê thảm, mà kẻ năm lần bảy lượt lừa cô lại là người khiến cô trở thành tên lừa bịp.

    Quả là báo ứng mà!

    Mộc Kha, mối nghiệt duyên giữa ta và ngươi chừng nào mới chấm dứt đây?

    Đang lúc phân tâm thì một tia sáng không biết từ đâu loé ra, loé sáng đến chói cả mắt. Ba người bỏ ngựa đi đến chỗ có ánh sáng đó, đi mãi thì đến một cái hồ. Ngay trên mặt nước giữa hồ đó có một quả cầu tròn, nửa bị che khuất, nửa phát sáng, vô cùng to bay lơ lửng. Khối sáng phát ra âm thanh như tiếng kéo cổng, đồng thời vén nửa tối còn lại ra giúp quả cầu sáng chói loá như mặt trời mới.

    “Đó là cổng của nhân gian huyễn cảnh. Chúng ta tìm đúng nơi rồi!”

    Nhân lúc cổng còn mở, cả ba cùng nhau bay vọt qua nhưng chưa thoát ra ngoài hẳn. Nơi họ tiếp đất tối đen như mực, hẳn lại là khoảng không gian giao nhau giữa các cổng. Lúc này, một phần công lực Bình Nhi đã ổn định trở lại, cô búng tay hoá ra một ngọn lửa bay lơ lửng.

    Dù đã có ánh sáng nhưng xung quanh có quá nhiều cổng, chẳng biết đâu mới là cổng ra nữa.

    “Này, cô là Thánh nữ. Hẳn phải biết lối ra. Mau chỉ đường đi!” Đình An nói với giọng không mấy thân thiện.

    “Ngươi nghĩ làm Thánh nữ thì cái gì của Vũ tộc cũng biết cả à? Đây là lần đầu ta vào đây.”

    Đình An nghe thế liền đưa tay vuốt mặt, rồi chống nạnh nhìn quanh. Chẳng còn lựa chọn nào khác, muốn thoát ra ngoài, cả ba phải đi thử từng cửa.

    “Bình Nhi, em đừng để những thứ vừa rồi đành lừa. Những chuyện xảy ra, chưa chắc là thật đâu. Huyễn cảnh là nơi hiện thức hoá ước mơ, hay nói cách khác, nếu quá khứ thay đổi hay ước mơ không còn nữa, huyễn cảnh mà em thấy sẽ biến mất.”

    “Vậy việc Mạn Quân làm vua chưa chắc sẽ trở thành sự thật?” Bình Nhi hỏi lại.

    “Đúng vậy! Theo như lời em nói, trong cung còn một nhân vật đáng gờm là Dực Thánh Vương. Nay thân phận Thái tử của Mạn Quân đã sáng tỏ, không còn nghi ngờ gì nữa sẽ kế thừa ngôi vua. Nhưng còn kẻ kia có chịu thua hay không thì anh chưa biết. Lần trước gặp ở khách điếm, anh thấy dã tâm của hắn không nhỏ đâu.”

    “Vậy phải làm thế nào?”

    “Thì cứ tới đâu thì tới vậy!” Đình An nói rồi đặt chân vào cánh cổng phía Nam.

    Màn đêm lập tức bị xua tan, khung cảnh trước mắt dần dần hiện ra. Lại là hoàng cung. Có điều, khác với cảnh tượng nguy nga bắt mắt vừa nãy, nơi đây nhuốm đầy máu và xác chết nằm la liệt.

    Lính láng chém giết nhau dù cùng chung một nước. Người với người xuống tay với nhau dù cùng chung dòng máu Lạc Hồng.

    Hoàng cung thất thủ rồi!

    Đình An đưa tay che mũi để tránh ngửi thấy mùi máu, đoạn ngoắc đầu ra hiệu cho Bình Nhi bước trở ra. Vừa đi được vài bước, Bình Nhi bỗng trông thấy Mạn Quân, đứng cạnh anh là hai người đàn ông, một là Đinh lão gia, người còn lại không rõ thân phận đang đối đầu với bọn Dực Thánh Vương. Quan sát số lính đứng về phía Mạn Quân và Dực Thánh Vương, số lượng bên Mạn Quân có vẻ yếu thế.

    “Anh An, Mạn Quân đang gặp nguy hiểm, em phải tới đó!”

    Bình Nhi nói rồi tính bay lại đó liền bị Đình An túm lấy, kéo trở về cổng huyễn cảnh.

    “Anh An, anh buông em ra đi. Xem tình hình không chừng Dực Thánh Vương sẽ chiếm được ngôi vua đó.”

    “Đừng có hồ đồ! Đây là huyễn cảnh, là chuyện của tương lai, chúng ta không nhúng tay vào được đâu. Huống hồ… huyễn cảnh này lại là giấc mơ của Dực Thánh Vương.”

    “Vậy thì Mạn Quân càng gặp nguy hiểm rồi!” Bình Nhi nói rồi tính quay trở lại.

    “Cái Nhi!” Đình An nắm lấy tay cô. “Em bình tĩnh lại! Đừng để tình cảm lấn át. Nơi này loạn đả, không ở lại lâu được, đi mau thôi!”

    “Nhưng…”

    “Nhưng nhị gì nữa! Hai người không nhanh chân kẻo cổng đóng bây giờ.” Thánh nữ đột nhiên nói xen vào.

    Cùng lúc đó, ở chỗ Mạn Quân đang đứng, Dực Thánh Vương đã giành lấy phần thắng. Không để cô nhìn thêm, Đình An nôn nóng kéo tay cô lôi ra. Ra đến nơi, Bình Nhi vẫn còn chưa tin vào những gì mình trông thấy.

    “Nhi! Em ổn cả chứ?”

    “Vâng!” Bình Nhi đưa tay đập lên trán, nhỏ nhẹ đáp. “Chúng ta đi tiếp thôi anh An.”

    “Em đừng quên chúng ta là yêu quái. Bao nhiêu người đến và đi trong cuộc đời chúng ta, chết thế nào, bị giết ra sao không có gì là lạ nữa. Cái Nhi, anh muốn khuyên em, lời hứa với Kính Dực khi ấy, em nên giải quyết xong trong kiếp này để kiếp sau không còn gì vươn vấn nữa.”

    Đình An nói đúng. Lời hứa với Kính Dực, lời cô hứa với anh đã mấy kiếp rồi vẫn chưa thực hiện được. Lời hứa của cô với anh chính là thực hiện ước nguyện của anh ấy. Trước lúc ra đi, anh chưa kịp nói đã trút hơi thở cuối cùng.

    Đình An vỗ nhẹ vai cô trấn an. Bình Nhi ngước lên nhìn, mỉm cười đáp lại. Vũ Như Y đứng cạnh trông cảnh hai người như vậy thì khinh khỉnh hừ một cái.

    “Tình tứ xong chưa? Giờ ta thấy vầy, ba người mỗi người đi một cổng, ai tìm được lối ra thì báo lại. Được chứ?”

    “Vậy ta với cái Nhi đi chung, cô đi một mình. Vậy đi!” Đình An kéo Bình Nhi bỏ đi.

    “Ấy ấy…” Như Y lập tức chạy đến chắn trước mặt. “Nhỡ hai người tìm được cửa trước, bỏ ta lại thì sao?”

    “Cô nói đúng ý ta đấy! Ta đang tính kế đó đây. Thế này đi, bây giờ mạnh ai về nhà nấy, đừng dính líu đến nhau nữa. Cô đi đường cô, đừng bám theo bọn ta nữa. Thế nhé!” Đình An vui vẻ vỗ vai Như Y rồi lại quay lưng kéo Bình Nhi bước mau đi.

    “Nhưng ta là người đã cứu các ngươi mà. Hơn nữa, chẳng phải chúng ta đã thoả thuận, nếu ta đưa các ngươi thoát khỏi Hoạ Giới, các ngươi phải bảo vệ ta sao?”

    “Đúng là ta có hứa, nhưng ơn cứu mạng không phải vừa ra khỏi Hoạ Giới đã trả xong rồi à? Ngươi nhìn bọn ta xem, không ngoại thương cũng nội thương. Sống chết những người còn lại thế nào còn chưa biết. Đừng nhiều lời, ta còn phải đưa em ta về chữa trị.”

    “Không được! Bây giờ ta đang bị truy sát, không đi cùng hai người, ta chắc chắn sẽ bị giết. Xem như ta cầu xin hai người, cho ta theo với!”

    “Cô có bị giết hay không liên quan gì đến bọn ta?” Đình An lạnh lùng hỏi lại.

    Thấy Đình An cứng rắn như vậy, Như Y bèn quay sang van xin Bình Nhi.

    “Cô nương, xin hãy giúp tôi! Tôi không thể bị giết được. Thật ra… thật ra… Tôi, tôi… tôi không phải là Thánh nữ gì cả. Tôi, tôi chỉ là thế thân cho cô ấy thôi.”
     
    hãy nhớ ngày mai thích bài này.
  18. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 17
    Lục Bình Nhi thứ hai


    [​IMG]

    “Vậy bọn ta càng không nên giữ một kẻ mạo danh như cô lại. Tránh phiền phức.” Đình An cười khinh.

    Bình Nhi đang không biết tính sao thì cơn ho bỗng bùng phát. Cô đưa tay vuốt vuốt ngực rồi nói với Đình An.

    “Anh An, lúc nãy em bị đánh bất tỉnh, kẹt lại ở huyễn cảnh, bị thương lại chẳng thấy đường, may nhờ có cô gái này. Cô ấy còn đưa thuốc cho em uống. Hay mình cứ đưa cô ấy theo đi.”

    “Cái Nhi, em dễ dãi quá rồi. Hẳn lúc nãy em mải chiến đấu với Cao vương nên không biết, trong lúc ai nấy đang vật lộn với bọn Cao tộc, Vũ tộc, cô ta là người bỏ trốn trước tiên. Loại người như vậy, có đáng giữ cạnh không?”

    Đình An bình thường sống ngay thẳng, hào hiệp lại thẳng tính, đương nhiên không chấp nhận phường ích kỉ, gian trá, gặp chuyện chỉ biết đến mình. Bình Nhi biết, ấy là loại người Đình An ghét nhất. Nhưng biết làm sao, cô ta vừa nói Vũ tộc đang truy sát cô ta, bỏ chạy trong tình huống như vậy cũng là điều dễ hiểu thôi.

    Nhưng cô biết nói bao nhiêu, Đình An cũng không thông cảm được bởi anh vốn là người xem trọng tình nghĩa. Nếu đổi lại người bị truy sát là Đình An, hẳn anh sẽ chẳng ngần ngại cùng những người khác đánh lại bọn người truy đuổi mình.

    “Kìa, người ta là con gái, anh đừng chấp nhặt. Em thấy giữ cô ấy lại sẽ có ích. Giờ em mệt lắm, mình mau tìm đường ra đi.” Bình Nhi nói với giọng yếu ớt, thấy người suy kiệt dần đi.

    Hình như viên thuốc Như Y cho cô khi nãy gần hết công dụng rồi.

    “Để anh cõng em.”

    Nói rồi, Đình An mau lẹ túm tay cô kéo xuống lưng mình, đạp chân bay đi.

    Cô gái kia cũng biến thành chim, thoăn thoắt bay theo.

    Kiểm tra hết mười cổng thì cả mười đều không phải, anh bắt đầu thấy nản chí. Trên vai anh, cô cứ liên tục ho hồng hộc, cả người phát run, hai tay bấu chặt lấy tay áo Đình An. Chỗ này lạnh như vậy, anh e cô sớm không còn chịu nỗi nữa.

    “Rốt cuộc cổng ra ở đâu chứ? Ta đã thử lần lượt hết các cửa rồi kia mà?”

    “Chỗ này…” Như Y đột nhiên lên tiếng. “Ta thấy vị trí các cửa ở đây hơi lạ. Ngươi có thấy vậy không?”

    “Ý ngươi là sao?”

    “Mấy cái cửa này, không ngay hàng thẳng lối gì hết. Cứ nằm xiêu xiêu vẹo vẹo. Ta không nghĩ là ngẫu hứng đâu.”

    “Ý ngươi là người làm ra huyễn cảnh này có dụng ý?”

    “Ha… Ngươi khinh thường người Vũ tộc ta quá rồi thì phải. Huyễn cảnh này được tạo ra đâu phải để vui chơi. Ta thấy… chúng ta nên xem lại các cửa một lần nữa. Những cửa chúng ta qua đều là thời Lý, có thể đây là một gợi ý.”

    Cả hai đang đắn đo suy nghĩ thì Bình Nhi chợt cất tiếng gọi.

    “Anh An!”

    “Sao vậy cái Nhi? Nói anh nghe!” Đình An quay mặt ra sau nhìn cô, sốt sắng đáp.

    “Em lạnh quá!”

    Gương mặt tựa trên vai anh trắng bệch, đôi môi nhợt nhạt và khô khốc, mắt lờ đờ.

    “Sao thế này? Cái Nhi, em sao vậy? Sao người lại lạnh vậy?” Đình An hoảng hốt đặt cô xuống, nhanh chóng kiểm tra mạch.

    Anh đưa ngón tay ấn nhẹ lên bụng cô, cảm giác chẳng khác gì đang chạm vào một khối đá giữa trời mùa đông trên đỉnh núi cao. Đáng nguy hơn, từ bụng cô trở xuống đều như hoá đá, lạnh toát và cứng đờ ra.

    “Không lẽ tên Cao vương kia lại chơi xấu?” Đình An tức giận đập tay xuống đất. “Khốn kiếp!”

    Nghĩ rồi, Đình An cởi áo choàng ngoài của mình quấn lên người cô rồi lại cõng cô lên vai, chạy một mạch vào cửa có tiết trời dễ chịu nhất, tìm đại một căn nhà và đặt cô nằm xuống phảng.

    “Mấy người là ai? Sao lại tự tiện vào nhà tôi?...”

    Ầm một cái, người tự xưng là chủ nhà nọ bị đánh bật vào tường, chỉ kịp la lên một cái rồi biến mất. Thấy thế, Như Y vội trở về nhân dạng, chạy đến đóng cửa lại.

    Anh lấy chiếc áo choàng trên người cô ra, thay bằng một cái chăn rồi lầm bầm đọc. Tức thì, một toáng binh khí lẫn pháp khí từ trong chiếc áo bay ra, tất cả đều là đồ của Vũ tộc mà anh tịch thu trong trận chiến.

    Đình An quét mắt một hồi rồi quyết định chọn lấy một cái có hình dạng giống như ngọc trai, màu đỏ thẫm, to cỡ mắt cá. Anh nhét vật ấy vào cổ áo cô rồi đẩy cô ngồi dậy, vận công trị thương cho cô.

    “Ngươi có mắt nhìn đấy! Nhưng cái này là Nghiệt Hoả, không phải lửa sưởi ấm thường đâu.”

    Đình An điềm nhiên không đáp, chỉ tập trung vận công chữa thương cho Bình Nhi. Bầu không khí trong nhà mau chóng nóng lên. Không chịu được cái nóng ở đó, Như Y đành phải bỏ ra ngoài. Đi dạo một lúc, đột nhiên thấy có gì không ổn, cô lập tức quay lại căn nhà đó thì chẳng thấy ai nữa.

    Nhân lúc cô vắng mặt, Đình An đã mang Bình Nhi trốn đi.

    Như Y nhanh chóng chạy đến vùng giao nhau của huyễn cảnh. Đúng lúc luồng sáng trắng từ các cửa phát ra mạnh mẽ, nối với nhau tạo thành chữ “Quan”, loé lên một cái, trên đỉnh đầu hiện ra một cái giếng trời.

    Lối thoát ngay đó!

    Như Y tung cánh bay đến cổng để thoát ra ngoài. Nhanh như cắt, Đình An tung lưới lên không, bắt cô ta như bắt cá. Vùng vẫy cỡ nào cũng không thoát ra được, cô gái khóc lóc van xin nhưng vô ích. Lần đầu tiên, cô trông thấy cái nhìn lạnh như băng trên gương mặt vốn dĩ luôn hừng hực lửa của Đình An, tựa như người trước kia và người cô thấy bây giờ không phải là cùng một người vậy.

    Khi Đình An và Bình Nhi thoát ra ngoài, cánh cổng cũng đóng lại. Sau đó, anh đưa cô về miếu của ông Trúc.

    Ông Trúc hay còn được gọi là lão thần Trúc, là người đã cứu sống Bình Nhi khi cô bị Cao tộc truy đuổi. Đến nay, ông ấy đối với cô vừa giống ân nhân, vừa như người nhà, Bình Nhi rất quý lão. Nhưng chỗ ông ấy lúc nào cũng đông người đến quỳ lạy van xin, lúc nào cũng nhang khói bay đầy nên Bình Nhi thường chỉ về đó ngủ vào ban đêm, đến sáng lại chạy đến Đinh phủ tìm Mạn Quân.

    Lúc trông thấy hai người, ông ấy bất ngờ lắm, nhanh chóng dẫn Đình An vào phòng trong, đặt Bình Nhi nằm xuống.

    “Trời đất, mới đi có mấy hôm mà sao thương tích đầy mình thế này? Để ta xem!” Ông Trúc sốt sắng kiểm tra rồi la lên thất thanh. “Ôi chao, nguy rồi, nguy rồi! Đi đâu lại dính phải pháp khí lợi hại như vậy? Nặng thế biết có qua khỏi không?”

    “Ông ơi, bình tĩnh lại đi! Con đã xem rồi, là trúng Băng Cốt Tiêu của Cao tộc. Loại pháp khí này làm xương cốt, lục phủ ngũ tạng người trúng phải đông cứng lại. Nếu là người bình thường sẽ ói hết máu trong người rồi teo lại mà chết. May thay con lấy được Nghiệt Hoả của Vũ tộc, tạm thời kềm được độc tính, em ấy không bị sao đâu.” Đình An trấn an lão.

    “Hai đứa bây đi đâu mà hết dính tới Cao tộc rồi lại dính tới Vũ tộc. Khổ thân con bé! Sống hoài một kiếp mà đau khổ nghìn trùng.” Ông Trúc than thở, lòng không khỏi lo lắng.

    “Tại con làm anh không lo được cho em! Ông đừng như vậy nữa! Lòng con còn hơn lửa đốt ấy chứ!”

    “Thế bây tìm được cách cứu cái Nhi chưa?”

    “Con định đi tìm Mộc Kha. Pháp khí của tộc cậu ấy, cậu ấy rành hơn con. Không chừng có thể chữa được cho con bé.”

    Ông Trúc gật gật đầu rồi thúc Đình An mau đi.

    Nói là nói vậy nhưng Đình An đâu biết Mộc Kha đang ở đâu. Lúc bị hai tên Vũ tộc nhốt vào huyễn cảnh, anh chẳng biết gì nữa, mở mắt đã trở thành Thái giám, anh còn không khỏi giật mình. Đình An cứ thế vừa đi vừa nghĩ trên phố, đúng lúc trông thấy lính triều đình đi thành đoàn qua chợ, vừa đi vừa khua chiêng đánh trống, loan tin Đại Việt toàn thắng, quân Man đại bại làm ai nấy mặt mày hớn hở.

    Nếu Đại Việt thắng, tức đức vua cũng đã trở về. Vậy việc Mạn Quân mất tích…

    Nghĩ đến đó, Đình An vội vàng bay đến hoàng cung nghe ngóng tin tức thì đã trông thấy Mạn Quân. Hoá ra đúng như dự đoán, Cao Minh Đằng dù ác độc cỡ nào cũng không dám đụng tay vào Thái tử, có điều, lại chẳng thấy Mộc Kha đâu.

    Thời gian không còn nhiều, anh cấp bách quay trở ra, bay đến Mộc phủ tìm người. Đúng thật sau khi hộ tống Mạn Quân trở về an toàn, Mộc Kha về phủ để dưỡng thương nhưng lại từ chối gặp người khác.

    “Bị thương nặng lắm à?”

    “Vâng! Nhanh thì một tuần đi đứng được, lâu thì cũng phải nửa năm mới bình phục.”

    “Coi vậy mà cũng còn mạnh thật. Gặp ta không biết có chịu nổi không.” Đình An buông lời cảm thán.

    “Trần công tử có chuyện gấp cần tìm ngài ấy sao? Có cần tôi chuyển lời không?”

    “Phải! Rất gấp! Việc này ta phải tự mình nói.”

    “Vậy ba ngày nữa ngài hãy quay lại, tôi sẽ dẫn ngài vào động gặp ngài ấy.”

    “Ba ngày?”

    Những ba ngày, e Bình Nhi không cầm cự nỗi.

    “Không được rồi. Ông Hàm, ông biết có cách nào loại bỏ độc do Băng Cốt Tiêu gây ra không? Không giấu gì ông, Bình Nhi đang bị thương nặng lắm! Ta sợ không trụ được đến mai.”

    Lão Hàm ngạc nhiên nhìn Đình An, cuối cùng quyết định dẫn anh vào trong phủ.

    Ở một nơi cách thành Hoa Lư không xa, về phía Tây cánh rừng bạt ngàn bao phủ cố đô, giữa vườn hoa thênh thang thơm ngát, ngay dưới chòi gỗ, có một cô gái đang nắn nót ngòi bút trên chiếc lồng đèn giấy. Dáng người thanh thoát, mặt mũi tú lệ, thần thái thanh thoát, không giấy mực nào có thể tả được vẻ đẹp ngời ngời ấy. Ngặt nỗi, ánh mắt lại không xứng với nét đẹp kiêu sa kia, cứ u buồn và tịch mịch, thoáng như một sớm sương giăng mùa đông.

    Nghe có tiếng bước chân, cô gái liếc mắt nhìn qua đôi chút rồi lại tiếp tục công việc của mình.

    “Bình Nhi chết rồi.” Đinh An vừa tới thì ngồi phịch xuống ghế, tiện tay ném bảo kiếm trên bàn.

    Anh rót tách trà, ngửa cổ uống ực một phát, giọng chua chát.

    “Xin lỗi em!”

    Cô gái ngừng vẽ vời trên lồng đèn, lẳng lặng đặt bút xuống, mắt nhìn ra hàng bông cúc mới tưới nước.

    Trời xanh mây trắng, không khí mát mẻ lại gặp phải chuyện không vui, tuy vậy cô gái vẫn cười thuỳ mị, tự tay rót thêm một chén trà đưa Đình An.

    “Anh An, không sao đâu. Không lợi dụng được nữa thì thôi. Lần trước cô ta bị trúng độc, em mất hai tháng giúp cô ta hồi phục, thấy cô ta đã yếu lắm rồi. Cũng biết sẽ có ngày này, không ngờ lại nhanh như vậy. Tốn một mạng cũng tìm được Kính Dực, lại còn là bạn bè thân thiết. Sau này tiếp cận tên Mạn Quân kia, không cần chào hỏi lằng nhằng. Cũng đáng! À, còn chuyện cáo thị sao rồi anh?”

    “Đúng là! Không biết là hoạ sĩ triều đình kém hay bọn thường dân kia miêu tả sai nữa. Mấy tên lính kéo nhau đi trên đường, cứ ai đeo mạng che mặt, chiều cao ngang em là hốt vào ngục hết. Đúng là… Tức cười!” Đình An lắc đầu, cười mỉa mai.

    Anh uống cạn chén trà, đoạn ngã người ra sau, tiếp lời.

    “Tên Mạn Quân kia đã hồi cung rồi, chẳng bị gì cả. Ngoài bọn người Man có mưu đồ làm phản ra, biết ngay Cao tộc không dám đụng đến hắn. Có điều, lần này, nếu em dính líu với cậu ấm kia, không tránh khỏi chuyện triều chính. Em không ngại chứ?”

    “Ngại, rất ngại nữa là đằng khác.”

    “Vậy làm sao chấm dứt cho xong chuyện này? Không lẽ phải chờ thêm kiếp nữa à?”

    Thấy cô gái kia không đáp, Đình An thở hắt, vắt chân nọ lên chân kia, phủi tay cự tuyệt.

    “Em ấy, đừng cố sức. Lục Bình Nhi kia đã chết, em từ bát vĩ chỉ còn thất vĩ, lần này cử thêm người chỉ còn lục vĩ. Em chịu nỗi không? Mà cũng trách tên Kính Dực kia, làm con ai không làm, lại làm con của vua!”

    “Chỉ trách kiếp trước Kính Dực ăn ở quá tốt!” Cô gái kia cười phì. “Thêm một cái đuôi nữa thôi mà, đợi khi khoẻ em luyện lại mấy hồi. Được rồi, em hứa sẽ giải quyết việc này nhanh gọn lẹ. Hại anh chịu khổ rồi.”

    “Nói gì vậy? Ai bảo em là em của anh. Lần này, em tính dùng Lục Bình Nhi nào?”

    “Lục Bình Nhi lần trước quá thiếu cẩn trọng. Lần này phải trầm tĩnh hơn.”

    “Tính cách thay đổi đột ngột vậy, em không sợ cậu ta nghi ngờ à?”

    “Nhưng vẫn là em. Chỉ là không phải em của hiện tại thôi. Con gái nắng mưa thất thường, ắt cậu ta không lạ. Nếu lại có gì khinh suất, em buộc phải tự mình ra tay thôi. Chắc anh không biết, lần trước bị Vũ tộc truy đuổi, hai tên ấy bị thương, anh nghĩ do ai làm?”

    “Em?” Đình An chỉ tay vào cô gái. “Thảo nào chúng bị thương nặng vậy, anh còn bất ngờ.”

    “Chỉ trách Bình Nhi kia quá lương thiện, không dám ra tay. May là đã chết rồi, nếu không để lâu sẽ gây hại cho Kính Dực. Mấy ngày tới anh nghỉ ngơi đi. Em đã tính toán xong hết rồi.”

    Cả hai nhìn nhau đầy ẩn ý.

    Một tuần sau, Mạn Quân trở về, Đinh phủ mở tiệc. Người ngoài nhìn vào cứ tưởng là sinh thần của Đinh đại nhân, thật ra lại là tiệc mừng Mạn Quân trở về an toàn. Lúc hay tin Mạn Quân mất tích, bầu không khí trong phủ u ám chừng nào thì bây giờ càng vui vẻ chừng đó.

    “Mừng cậu về nhà! Mừng cậu về nhà!”

    “Cậu ơi, tụi con lo lắm. Cứ tưởng, tưởng…”

    Thế là mấy nữ tì đua nhau khóc toáng cả lên. Mạn Quân thấy vậy thì bật cười, vỗ lưng họ an ủi.

    “Thôi, khóc lóc gì. Không phải ta đã trở về an toàn rồi sao? Nín đi, nín đi!”

    Bữa tiệc kéo dài từ sáng sớm đến tối mịt, anh mới có thể về phòng nghỉ ngơi. Vừa ngã lưng xuống người, vừa hay có tiếng gõ cửa, Mạn Quân lập tức bật dậy, cho người ngoài cửa vào.

    “Thái tử điện hạ!” Lý Nhân Nghĩa cẩn thận chốt cửa.

    “Sao rồi? Ông có nghe được tin tức gì của Bình Nhi chưa?”

    Nhân Nghĩa lắc đầu. Mạn Quân thất vọng hỏi tiếp.

    “Còn chuyện lúa chết, ông đã cho người điều tra kỹ chưa?”

    “Bẩm rồi ạ! Dựa theo lời khai của những binh lính người Man bắt được, bọn họ là người bỏ độc hòng làm dân chúng hoang mang. Có điều, vẫn chưa truy ra được tại sao trong thời gian ngắn lại có thể cùng một lúc bỏ độc trên diện rộng như vậy.”

    “Tốt quá! Lục cô nương cuối cùng cũng được giải oan rồi. Còn vấn đề đói kém, ông đã trình tâu kiến nghị của ta với đức vua chưa?”

    “Bẩm thần đã tâu, đức vua rất hài lòng, hiện đã mở kho lương, phân phát lúa gạo và giảm một phần ba thuế cho dân chúng rồi ạ! Theo lời ngài, những châu xã ngài cân nhắc, đích thân mệnh quan triều đình đến phân phát. Hôm qua còn tra ra được, những quan chức nơi đó tham ô bòn rút tiền dân, hiện đã bị bắt giam hết, chỉ chờ ngày xét xử.”

    “Vất vả cho ông rồi.” Mạn Quân tỏ vẻ hài lòng. “Chỉ sợ sau chuyện này, có không ít kẻ lấy đó sinh sự với ông, nhất định phải cẩn thận. Chỉ tiếc phụ hoàng không cho ta tham gia triều chính, bằng không những việc này ta sẽ đích thân ra tay, không liên luỵ ai cả.”

    “Điện hạ, ngài nói gì vậy ạ? Được làm việc cho ngài là phước đức mấy đời tổ tông để lại. Xin ngài đừng lấy đó mà phiền lòng. Ngài đã là Thái tử, tương lai ắt sẽ đứng đầu vạn người. Chuyện triều chính phức tạp, tranh quyền đoạt thế, tạm thời cứ để thần ra mặt. Ngài cứ từ từ từng bước một, thần sẽ hết lòng phò trợ.”

    “Cảm ơn ông! Lý Nhân Nghĩa!”

    “Đây là việc một trung thần nên làm! Xin Điện hạ chớ để tâm. Trời đã tối, thần xin cáo lui. Điện hạ hãy nghỉ ngơi đi ạ!”

    Nói rồi, Nhân Nghĩa chắp tay cúi đầu, đoạn bước ra ngoài, không quên khép cửa lại.

    Hôm sau, vừa sáng sớm, Bình Nhi đột ngột xuất hiện trước Đinh phủ làm ai nấy giật thót. Mấy nữ tì xúm xít bu vào hỏi cô suốt thời gian qua cô đã đi đâu, rằng cáo thị của cô đã được gỡ xuống rồi, không cần phải trốn nữa, rằng Mạn Quân cho người tìm cô khắp nơi nhưng không thấy, buồn bã suốt mấy ngày.

    Bao nhiêu người, bao nhiêu chuyện bỗng chốc đổ ập lên người Bình Nhi khiến cô chóng mặt, vội bước lùi lại, thái độ không mấy vui vẻ. Thấy cô cư xử kì lạ, mấy nữ tì Đinh phủ không làm loạn nữa, im lặng nhìn cô có chút dè chừng.

    Không để họ kịp mở miệng, Bình Nhi vội bỏ đi, chẳng thèm chào hỏi ai.

    Chạy được nửa quãng, cô rẽ vào một con hẻm nhỏ, chiếc mạng trên mặt bỗng chốc bị gió thổi bay qua tường nhà bên. Bình Nhi định trèo vào lấy thì bị một bàn tay ngăn lại. Hoảng hồn, cô đạp chân vào vai kẻ đó, bật người ngược ra sau, thủ võ.

    Người đàn ông nhìn cô phì cười, nhàn nhã bước đến gần.

    “Anh Kha?” Bình Nhi thoáng nhíu mày rồi mừng rỡ nói. “Là anh Kha phải không?”

    “Không là ta thì còn ai nữa? Cái Nhi, mấy hôm ở doanh quân đã học được những gì rồi?”

    “Anh Kha!” Cô chạy đến ôm chầm hắn. “Em nhớ anh lắm! Sao hai tháng qua anh không về thăm em?”

    Mộc Kha bị cú ôm của Bình Nhi tống đến, nhất thời bị làm cho hoảng. Y thoáng chút bối rối rồi đặt tay lên đầu cô, vuốt vuốt.

    Hắn bảo hắn cũng rất nhớ cô.

    Hắn ước giá như Bình Nhi thật sự bây giờ cũng như thế với hắn thì tốt biết mấy.

    Xe ngựa dừng lại ở ngã ba, trước gốc cây liễu như đã hẹn, đón Bình Nhi và Mộc Kha lên xe. Bình Nhi hết nhìn thảm hoa lót chân, sờ soạn gỗ kiệu lại kéo rèm he hé nhìn ra.

    “Thấy thế nào? Có khác thời Bắc thuộc lắm không?” Mộc Kha cười hỏi, mắt nhìn cô không dứt.

    “Có ạ! Nhưng hình như chỉ ở kinh thành là được như thế thôi.”

    “Bị đô hộ là như thế đấy, đất nước thay đổi một cách chậm rãi. Nhưng từ giờ sẽ không thế nữa, bởi nhà Lý sẽ trị vì lâu đây.”

    “Vua là ai thế hả anh?”

    Nghe cô hỏi, Mộc Kha chợt đanh mặt nhưng rồi lại giãn ra, có điều không cười nữa.

    “Từ giờ không được hỏi những câu như thế nữa. Không thể tuỳ tiện gọi tên thiên tử. Về đến nhà, anh sẽ chỉ em cách cư xử của thời này.”

    Bình Nhi gật đầu dè chừng.

    Mới có mấy trăm năm, sao lại nhiều quy tắc đến thế? Như vậy là quá thiệt thòi cho một kẻ ở rừng, ở núi như cô.

    Cô nhớ khoảng một tuần trước, cô còn ở doanh trại cùng các anh chị em. Qua một đêm, khi cô mở mắt đã không thấy mình ở đó nữa mà nằm trơ trọi trên một hòn đá ở lưng chừng núi. Ở đó cô gặp lại Đình An,là thầy bói và cũng là bạn thân của Mộc Kha, đến nói cho cô biết trong trận đánh mà cô tham gia, quân ta đã thua, còn cô cũng mất một mạng và ngủ suốt mấy trăm năm sau đó.

    Thật khó tin! Bây giờ, đã là thời Lý.

    Bình Nhi không nhớ gì nữa, đầu óc cô trống rỗng. Kí ức cô chỉ dừng lại vào trước đêm ra trận cùng đồng đội. Đó là một đêm khó diễn tả vì khi gà gáy cũng là lúc mọi người bước vào trận chiến sinh tử. Mộc Kha khi ấy cũng không ở cạnh cô.

    “Em ăn gì chưa?” Giọng nói của Mộc Kha kéo cô về thực tại.

    Cô lắc lắc đầu.

    “Em ăn đi. Đi bộ đường xa chắc đói rồi. Đất nước không còn chiến tranh, từ giờ ở cạnh anh, không phải lo chuyện cơm ăn áo mặc nữa.” Mộc Kha vui vẻ vuốt tóc cô.

    Cô nhận lấy cái bánh giò từ tay Mộc Kha rồi ngước nhìn anh, ánh mắt vô cùng hân hoan, gật đầu cái rụp một cái. Khi cô ăn hết cái bánh thì xe ngựa cũng dừng lại.

    Mộc Kha dìu cô xuống xe. Trước mắt cô giờ đây là một căn nhà gỗ vô cùng lớn, vườn lại rộng, ngào ngạt hương hoa. Từ xa có mấy người hầu đi theo hàng cúi đầu đến, cung kính chào Mộc Kha và Bình Nhi.

    Cô hơi lùi ra sau, thoáng chút bối rối, hình như không quen với kiểu tiếp đãi này lắm.

    “Từ từ sẽ quen thôi. Tạm thời cứ sống ở đây, khi cần anh sẽ tìm cho em một căn nhà.”

    “Sao vậy? Em không được sống cùng anh à? Hay… Anh đã lấy vợ rồi?”

    Mộc Kha ngơ người trước câu hỏi của cô, lát sau thì bật cười ha hả. Đúng là anh đã lấy vợ. Và người ấy không phải đang đứng trước mặt anh đây sao?

    Cười cho đã, Mộc Kha ho khan mấy tiếng, nén cười đáp.

    “Chưa, anh chưa lấy vợ. Mấy ngày ở doanh trại không lo học tập, suy nghĩ lung tung gì thế hả?” Mộc Kha búng nhẹ lên chóp mũi cô.

    Bình Nhi cau mày. Biết bao lâu trôi qua rồi, với ngoại hình và điều kiện vật chất Mộc Kha sở hữu, không có vợ mới là chuyện lạ.

    Bình Nhi theo mấy nữ tì đến phòng tắm rửa sạch sẽ, thay áo viên lĩnh xanh nhạt. Rồi họ giúp cô chải đầu, búi Chuy Kế. Mộc Kha ngồi ở phòng khách uống trà, trông thấy Bình Nhi đi tới, ánh mắt lập tức sáng lên, tỏ vẻ hài lòng.

    “Cáo con, lại đây.” Mộc Kha ngoắc tay về phía cô.

    Bình Nhi ngoan ngoãn lại gần y. Hắn ngắm nghía gương mặt trắng sáng của cô. Không cần trang điểm, trông cô vẫn xinh đẹp, thanh thoát lạ thường.

    Ngặt nỗi, gương mặt vừa lớn trông có chút non tơ, không đằm thắm như Bình Nhi lần trước tiếp cận Mạn Quân.

    “Em đeo vào đi.” Mộc Kha đưa cô một chiếc mạng trắng. “Chốc nữa theo anh ra phố.”

    “Sao vậy anh?” Cô nhận lấy chiếc mạng, không giấu nỗi tò mò.

    “Lúc trở về anh sẽ giải thích rõ.” Mộc Kha nói rồi quay sang một nữ tì căn dặn. “Chốc nữa Hàm quản gia về, bảo ông ấy ta dẫn Bình Nhi ra ngoài có chút chuyện.”

    Nữ tì kia vâng một tiếng rồi lui ra.

    Mộc Kha thoáng nhìn Bình Nhi một cái, gương mặt hơi hồng, tằng hắng giọng rồi bảo cô đi theo. Cả hai di chuyển ra ngoài bằng xe ngựa, gần đến chợ thì mới bước xuống.

    Mộc Kha dù rất vui nhưng vẫn giữ điệu bộ trầm tĩnh, không làm gì quá mức, khoé môi hơi cong lên thường thấy, đôi mắt phù quang sáng tỏ. Hai người dạo bước chầm chậm, cốt để cô kịp nhìn rõ những thay đổi của nước Nam suốt mấy trăm năm qua.

    Điều đầu tiên Bình Nhi nhận thấy rõ nhất chính là ở đây có rất nhiều chùa. Đi khoảng chưa tới trăm bước thì lại bắt gặp một chùa nữa. Hình dáng, kích cỡ của các chùa đều khác nhau nhưng nhìn chung đều được chăm chút kĩ lưỡng.

    “Nhìn cảnh vật có đoán ra được gì không?” Mộc Kha đưa cô một cái bánh bò vừa mua trên đường, thấp giọng hỏi.

    “Có nhiều chùa.” Bình Nhi cắn một miếng bánh, trầm ngâm đứng trước chùa có tượng phật Quan Âm cao ngất dựng giữa sân chùa.

    “Chỉ vậy thôi à?”

    Bình Nhi ngước nhìn Mộc Kha một cái, thấy ánh mắt y có chút mong chờ nên lại cúi đầu suy nghĩ.

    “A! Em biết rồi. Có phải đức vua theo đạo Phật không?”

    “Đúng. Nhưng vẫn còn chậm.” Mộc Kha nghiêm giọng nói, đôi mắt ẩn ý cười. “Lúc nãy em đến Đinh phủ dù chưa nhận chỉ thị chính thức, ở doanh quân em học hành như thế sao?”

    Bình Nhi cúi mặt không đáp, tỏ vẻ biết lỗi.

    Mộc Kha quên mất, Bình Nhi ở thời chiến có sự biến đổi tính cách không nhỏ. Từ một cô gái ngoan cường, tinh nghịch trở nên ù lì, ít nói. Chuyện này, lỗi ít nhiều cũng do anh.

    Còn nhớ lúc Mộc Kha gửi Bình Nhi vào doanh quân học tập, tham gia kháng chiến, cô cũng vừa mới lớn, trông vẻ ngoài chắc chỉ cỡ mười hai, mười ba tuổi, lại là con gái. Suốt thời gian đó, anh không ở cạnh cô, thi thoảng mới ghé thăm, nghe bảo tình hình chiến sự ở đó vô cùng căng thẳng, mấy lần cô viết thư gửi về đều là kể chuyện bao nhiêu lần trải qua sinh tử, bạn bè bị chém, bị chặt đứt làm hai, đầu rơi máu chảy ra sao.

    Những lúc như vậy, Mộc Kha chỉ hận không thể đem cô tránh xa cái nơi khốc liệt ấy. Bởi anh của khi ấy không đủ khả năng, cũng không đủ sức bảo vệ cô khỏi Cao tộc, đành phải âm thầm để cô rời xa, giúp đỡ từng chút một.

    Thế nên cũng không biết từ bao giờ, Mộc Kha gặp lại cô thì cô đã trở thành như vậy.

    Hôm nay, lịch sử lại được tái diễn một lần nữa. Cô bé Bình Nhi đến từ thời chiến cạnh anh đây thật ra chỉ là một cái đuôi do Bình Nhi thực tại biến thành. Mỗi lần như vậy sẽ chọn ra một đoạn kí ức để gắn vào đó. Và đoạn kí ức được chọn lần này lại là cô trong thời chiến.

    Mà thời ấy, còn ai thân cận với cô hơn Mộc Kha nữa?

    Nghĩ rồi, anh cảm thấy lòng bức rức, vuốt mái tóc đen tuyền của cô, hạ giọng.

    “Anh xin lỗi. Anh quên mất bây giờ không còn là thời chiến nữa. Cáo con, em không cần cảm thấy có lỗi.”

    Bình Nhi vẫn dè dặt không đáp, thậm chí không dám ngẩng đầu nhìn Mộc Kha.

    “Có phải lúc trước anh quá nghiêm khắc với em?” Mộc Kha trông nét mặt lấm lét của cô, trầm giọng hỏi. “Hay là vì chuyện đó?”

    Bình Nhi ngước mặt nhìn hắn. Đôi mắt đen láy mở to, nhìn thẳng vào đôi mắt phù quang trước mặt, thoáng thấy vẻ né tránh trong mắt cô gái trẻ.

    Hoá ra là vậy.

    “Anh biết mình tàn độc.” Hắn cúi đầu cười buồn. “Không xứng trách cứ em. Nhưng mà cáo con…”

    Hắn đột nhiên nắm lấy hai vai cô, đồng thời cúi đầu, ghé sát mặt mình vào mặt cô. Hơi thở hắn ấm nóng, phả đều đều trên gương mặt nho nhỏ trắng trẻo, bất giác làm cô rùng mình, hồi hộp nhìn hắn, nhìn vào đôi mắt phù quang vốn luôn băng lãnh nhưng giờ lại có chút bi thương.

    “Em là người thân cận nhất của anh, là người anh tin tưởng nhất, thương yêu nhất! Cho nên, đừng sợ anh nữa, được không em?”

    Phán đoán của hắn làm cô bất ngờ, như thể đã đánh trúng tâm tư thầm kín bấy lâu của cô. Nhưng lời hắn vừa nói, hết mực chân thành, lại như cầu khẩn, làm cô thấy có chút áy náy, không nỡ làm hắn phiền lòng thêm nữa, nhẹ nhàng gật đầu một cái.

    Đúng lúc ấy, từ xa, giữa phố xá tấp nập, có tiếng người vọng lại. Mộc Kha quay phắt về phía ấy thì trông thấy Mạn Quân đang vội vàng chen giữa biển người, tiến lại phía này.
     
    hãy nhớ ngày mai thích bài này.
  19. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 18
    Ngày đầu tiên


    [​IMG]
    “Cáo con, đi thôi!” Mộc Kha khẽ nói rồi nắm tay cô vội vã kéo đi.

    Bình Nhi ơ lên một cái, lơ ngơ quay lại nhìn nam nhân đang gấp rút chen lấn tiến về phía này. Bắt gặp ánh mắt của cô, thiếu niên kia càng thêm hối hả, cất tiếng gọi: “Bình Nhi, Bình Nhi!”.

    “Anh Kha, người kia hình như biết em.”

    Cô không thôi ngoảnh đầu lại, cảm giác người này có gì đó rất quen thuộc dù đây là lần đầu tiên cô trông thấy gương mặt đó.

    “Không được nhìn! Mau đi theo anh!” Mộc Kha nói ngắn gọn, sắc giọng có chút lạnh lùng, khẩn trương,

    Hắn kéo cô chạy như bay vào con hẻm nhỏ, loáng cái mất hút. Khi Mạn Quân đuổi đến nơi đã là ngõ cụt, hai bên chỉ toàn thấy chuồng gà cùng rác rửa, chẳng thấy người đâu.

    Quái lạ, không lẽ họ leo tường trốn đi? Thanh niên đi cùng Bình Nhi lúc nãy là ai?

    “Cậu, cậu ơi cậu!” Có tiếng nói hụt hơi từ xa truyền đến.

    Mạn Quân vẫn còn đăm chiêu, quay đầu nhìn Thịnh Dật mồ hôi nhễ nhại, mặt đỏ gay gắt vừa hay đuổi đến. Trông thấy Mạn Quân, y than vãn ngay.

    “Sao cậu không đợi con? Làm con… làm con chạy muốn chết. Cậu nhìn thấy gì sao? Cậu?”

    “Gì cơ? À, chắc ta nhìn nhầm. Không có gì. Ta bảo ngươi đứng đợi kia mà, chạy theo làm gì?”

    “Bộ dạng cậu như trông thấy ma ý. Con lo nên mới đuổi theo.” Thịnh Dật đưa tay áo quệt mồ hôi trên trán, nhịp thở dần ổn định lại.

    “Có phải sáng nay người phủ ta bảo có Bình Nhi tới tìm không?” Mạn Quân nhíu mày hỏi Thịnh Dật.

    Y gật gật đầu, chắc nịch đáp.

    “Dạ phải! Mấy nữ tì bảo đúng là chị Nhi! Nhưng ăn vận rách rưới, không giống bình thường. Biết không có cậu ở phủ nên bỏ đi ngay.”

    “Vậy sao?” Hàng lông mày sắc lẻm của Mạn Quân như dính lại vào nhau.

    Mạn Quân đưa tay chống cằm, đảo qua đảo lại liên tục mấy vòng làm Thịnh Dật nhìn theo mà chóng cả mặt. Lát sau, y mới bất ngờ dừng lại, đập tay nọ vào tay kia, đôi ngươi như phát sáng.

    “Thịnh Dật! Theo ta về!” Nói rồi, Mạn Quân chạy như bay đi.

    “Ơ kìa… Cậu! Cậu không phải nói muốn đi chùa sao? Cậu! Đợi con!”

    Thịnh Dật banh họng gọi với theo, biết người kia chẳng thèm để ý gì tới lời mình nói mới cuồng chân đuổi theo y.

    *

    Hàm quản gia đang chăm chút săm soi mấy chậu Phong Lan mình vừa tậu được, miệng không ngừng xuýt xoa, ra vẻ rất hài lòng. Ngay lúc lão vừa quay đi định tìm gáo múc nước tưới cây thì ào một cái, một trận cuồng phong bỗng ập đến vườn hoa Mộc phủ. Vạt áo phiêu bạt ai đó phất qua một cái, hai chậu Phong Lan trong số năm chậu ngã loảng xoảng trên đất, bể tan tành.

    Mộc Kha buông tay Bình Nhi ra, chân vừa chạm đất thì cũng bị tiếng vỡ kia làm cho giật mình, lập tức ngoảnh đầu lại, chân vô tình đạp phải thứ gì đó mềm mềm.

    Lão Hàm mặt trắng không còn hột máu, tay chân run rẩy, hớt hãi chạy đến chỗ đoá hoa tươi thắm vừa bị ai đó hất ngã, còn nhẫn tâm dùng chân đè bẹp nó, đau đớn gào lên một cái.

    “Giết người!”

    Mộc Kha vô cùng sửng sốt. Y cúi xuống nhìn vật dưới chân mình, hoảng hồn giật lùi ra, nét mặt hoà nhã, điềm tĩnh thường ngày lộ vẻ áy náy.

    “Lão Hàm, xin lỗi!”

    Lão Hàm khóc lóc một hồi, nghe thấy giọng nói thỏ thẻ của ai kia thì tức khắc ngẩng đầu lên. Hai mắt lão đỏ ngầu, đỉnh đầu xì khói, rõ ràng đang rất tức giận. Lão tiến đến bàn đá dưới chòi, cầm lấy một xấp giấy chi chít chữ, đặt vào tay Bình Nhi.

    Thấy lão như thế, Bình Nhi cũng hoảng hồn, vội đón lấy bằng hai tay.

    “Cáo con, em về phòng trước đi. Xem kĩ, có gì không hiểu thì hỏi anh.” Mộc Kha ngoắc đầu ra hiệu cho cô, đoạn nhìn lão Hàm cười cười.

    Bình Nhi không đợi hắn nhắc lại lần thứ hai, vội vàng đi ngay, trong lòng cảm thấy như có gì đó không hay ho lắm sắp sửa xảy ra.

    Chắc không đâu, Mộc Kha là chủ của nơi này mà. Ông lão kia không lẽ lại dám mắng mỏ anh ấy. Mà có khi…

    Nghĩ đến đấy, Bình Nhi không muốn nghĩ nữa. Cô lẳng lặng trở về phòng một mình, khép cửa lại, mở xấp giấy trên tay ra xem. Cô chăm chú đọc kĩ ghi chép được gi trên đó, tay lật đều đều nhưng cũng có những chỗ khiến cô dừng lại suy ngẫm khá lâu. Cảm thấy vẫn chưa hiểu lắm, cô lấy bút ghi lại vào một tờ giấy khác, định lát nữa sẽ tìm Mộc Kha hỏi rõ.

    Cứ như thế, trời tối lúc nào cô cũng không biết. Ngước lên đã thấy nến được đốt sẵn, loáng thoáng nhớ thấy nữ tì nào đó vừa vào phòng châm đèn giúp cô.

    Cửa gỗ vang lên ba tiếng cộc cộc cộc, Bình Nhi cất tiếng cho vào. Cửa đẩy ra, một cô gái trông khoảng mười lăm, mười sáu tuổi bước vào, tay cầm mâm cơm đủ các món canh, xào. Bình Nhi nhận ra ngay đấy là người giúp cô đến phòng, cùng giúp cô thay áo viên lĩnh vừa nãy nên vui vẻ cười chào.

    Không ngờ, cô gái kia nhìn cô mà hai hàng lệ rơi, thút thít đặt mâm cơm lên bàn gỗ.

    “Cô sao thế? Sao lại khóc?” Bình Nhi vội đặt bút xuống, tiến đến chỗ nữ tì kia.

    Cô gái kia chăm chăm nhìn Bình Nhi, nước mắt không ngừng chảy, như thể suối nguồn không ngừng chảy. Hoảng quá, Bình Nhi mới lấy trong tay áo chiếc khăn tay của mình, lau nước mắt cho cô gái kia.

    “Bà ơi!” Nữ tì nọ bật thành tiếng, ôm chầm lấy Bình Nhi.

    Bà? Trông cô giống bà của cô gái ấy lắm sao?

    “Bà ơi! Bà đi đâu bây giờ mới về? Con nhớ bà lắm bà ơi…”

    “Được rồi được rồi! Cô… à, em, à không, chị đừng khóc nữa. Chị ơi?” Bình Nhi bất giác đưa tay vỗ vỗ lưng nữ tì kia, lúng túng chẳng biết làm sao thì ngoài sảnh chợt có bóng người tiến lại.

    “Lục Loan!” Mộc Kha bất ngờ xuất hiện trước cửa phòng cô, bày ra bộ dạng nghiêm nghị.

    Nữ tì kia bấy giờ giật bắn mình, mau mau chùi nước mắt vào tay áo, bịn rịn quay đầu lại, đầu cúi gằm.

    “Bẩm ông! Con…”

    “Ra ngoài.” Giọng Mộc Kha nhàn nhạt như nước nhưng có gì đó khiến người khác rùng mình.

    Nữ tì kia lập tức vâng một cái rồi cất bước đi ngay, không dám ngẩng mặt nhìn Mộc Kha lẫn Bình Nhi.

    “Anh Kha, cô ấy sao vừa trông thấy em lại khóc thảm như vậy? Em trông giống bà cô ấy vậy à? Nãy anh la người ta, tội quá đi mất!”

    “Không thì không còn gia quy nữa.” Mộc Kha thở dài một hơi, phất tay áo nguồi xuống ghế đẩu.

    Sắc mặt Mộc Kha hình như không tốt, có vẻ chuyện bên chỗ lão Hàm không tốt đẹp gì. Bình Nhi không dám chọc giận Mộc Kha thêm, âm thầm ngồi xuống đối diện và nhấc đũa lên.

    “Anh không ăn cơm à?”

    “Chốc nữa anh ăn sau.”

    Cô gật gật đầu, lẳng lặng dùng bữa.

    Ngoài sảnh, đèn lồng đã được thắp hết lên, toả ánh sáng vàng vàng, hắt lên cây cỏ xung quanh. Cứ giờ này, bầu không khí trong Mộc phủ lại rơi vào trạng thái trầm tĩnh. Mấy nữ tì đã nghỉ tay, chắc cũng đang dùng bữa nên không nghe tiếng bọn họ vừa dọn dẹp, vừa trò chuyện với nhau như ban ngày.

    Giữa không gian tĩnh mịch, Mộc Kha chợt ho lên một cái.

    “Em... Đã đọc hết giấy tờ lão Hàm đưa chưa?”

    “Dạ chưa. Có những chỗ em vẫn không hiểu lắm.”

    “Không hiểu?”

    Bình Nhi tức khắc buông đũa, tiến tới bàn đọc sách, lấy ra mấy mảnh giấy vừa viết đưa cho Mộc Kha. Trong lúc đợi hắn xem hết, cô tranh thủ húp hết chén canh rau, mắt len lén theo dõi cử chỉ, nét mặt người trước mặt.

    Cụ thể trong đó ghi lại việc người được phái đến Đinh phủ tiếp cận Mạn Quân lần trước tự xưng là con của một nhà nông nô bình thường. Nhưng không hiểu sao người này ngày nào cũng có thời gian rảnh, sáng trưa chiều đều có mặt ở Đinh phủ mà không bị người khác dòm ra ngó vào. Con nhà nông không ở nhà làm nông phụ giúp thầy u, sáng sớm hôm nào cũng ra ngoài kiếm trai làm gì?

    Đó là cái thứ nhất.

    Thứ hai, Đinh Mạn Quân năm nay cũng đã tròn mười lăm tuổi, đã là thiếu niên, hơn nữa lục nghệ cũng giỏi. Trừ việc là cậu ấm sống trong nhung lụa, không có nhiều kinh nghiệm sống ra thì trí tuệ y có thể gọi là hơn người thường. Thế tại sao lại dễ dàng để một cô gái không rõ thân phận, không rõ mặt mũi, nhà cửa quê quán ở đâu cũng không biết tự tiện ra vào phủ, hơn nữa còn kết thân với mình dễ dàng.

    Quan trọng hơn, điều thứ ba, y còn đường đường là một Thái tử, tương lai sẽ thế vua cha trị vì nhà Lý. Những chuyện người bình thường còn hiểu, y không lẽ không nhận ra? Trừ phi, Mạn Quân đã biết được gì đó nên mới cố tình giữ cô lại.

    Là kẻ ngốc hay giả ngốc còn chưa biết được.

    Mộc Kha điềm tĩnh ngồi yên trên ghế, tay cầm tờ giấy, mắt vẫn chăm chú, không hề cử động. Ánh sáng từ chiếc đèn lồng ngoài sảnh từ tốn hắt vào khuôn mặt tuấn tú, mang vẻ thư sinh của y, đôi mắt phù quang nhàn nhạt như nước khẽ động.

    Bình Nhi chăm chú quan sát thái độ của Mộc Kha, tay siết chặt đũa, cơm nuốt không vô. Hễ anh ngưng thở hay hít thở mạnh một phát, cô tựa hồ cũng ngưng thở theo.

    Căn phòng rộng như vậy mà trong phòng chỉ có một cái đèn cầy. Hai người dựa vào ánh sáng yếu ớt đó, cùng chiếc đèn lồng ngoài kia, kẻ đọc, kẻ ngắm, không ai nói với ai câu nào.

    “Nhìn anh làm gì? Sao không ăn cơm?” Mộc Kha bất chợt lên tiếng, không nhìn lấy cô một cái.

    Giật mình, cô cắm cúi động đũa, xúc một cục cơm cho vào miệng.

    Giá như ở đây có thêm một người nữa thì hay biết mấy.

    “Cáo con, em ở doanh quân nhiều năm như vậy, đi quyền, đánh võ, múa kiềm đều am hiểu cả chứ?”

    Anh đột nhiên đổi chủ đề, không hề nhắc gì đến nội dung trong tờ giấy, giọng dịu dàng nhưng nhàn nhạt.

    “Dạ, một chút.”

    “Một chút là như thế nào?”

    Cô siết chặt đũa, hơi ngẩng mặt nhìn Mộc Kha, khẽ đáp.

    “Người bình thường có thể đấu mười, so với Nguyễn Nhật Tháp, Phan Luân thì vẫn còn kém.”

    Mộc Kha khẽ cười một cái, ánh mắt ôn hoà chợt trở nên băng lãnh. Anh đột nhiên đứng phắt dậy, phất tay áo một cách tiêu sái, trong tay hiện ra một thanh bảo kiếm sáng chói.

    Thân kiếm trạm trổ hoa văn Đông Sơn, vừa cầu kỳ lại tinh xảo, có nét giống với bảo kiếm Đình An thường sử dụng nhưng trông mềm mại, thanh mảnh hơn nhiều. Chuôi kiếm hai màu đen tuyền, vàng kim nổi bật với hoa văn chi chít, trên có treo một miếng ngọc bội vàng đất bóng lưỡng, không biết là chủ tử tự mua hay được ai tặng.

    Nhanh như lúc hắn rút kiếm, hắn tức khắc chĩa mũi kiếm thẳng mặt cô. Quá bất ngờ, Bình Nhi chưa kịp đứng lên đã phải khự nự lùi lại, chiếc ghế đẩu bị ngã văng qua bên. Bình Nhi không biết bây giờ là tình huống gì nhưng đang lúc ăn cơm mà động thủ thế này thì chẳng có gì vui vẻ.

    Cô giương đôi mắt đen láy nhìn Mộc Kha, hoảng hốt nói: “Nhưng em không có kiếm.”

    Mộc Kha nghe thế thì hừ lạnh một cái, trưng ra nụ cười nhạt, đôi mắt phù quang điềm tĩnh không chút lay động.

    “Anh cần phải lo sao?”

    Vừa nói, hắn liền đâm kiếm thẳng đến. Tức khắc, Bình Nhi một tay cầm đũa, một tay cầm chén đỡ lấy kiếm. Thanh kiếm đâm thẳng vào đáy chén, hất một cái, đống cơm trắng Bình Nhi đang ăn dang dở liền văng ra. Cái chén gốm cũng bay theo.

    Cục cơm chưa chạm đất thì Mộc Kha lại chẳng nể nang gì, một đao nhắm tới. Bình Nhi nhanh chóng đưa đũa lên đỡ, đẩy đầu kiếm y sang một bên. Cô trực tiếp dùng đũa gỗ, gắp lấy lưỡi kiếm Mộc Kha, vận lực xoay kiếm, kéo hắn xoay theo. Mộc Kha lợi dụng khe hở giữa hai chiếc đũa, lại đâm tới trước mặt cô, khoảng cách gần chạm đến chóp mũi, Bình Nhi bỗng nhanh chóng trượt chân xuống, ngửa đầu né được một đao.

    Thanh kiếm đâm trật lao thẳng vào vách gỗ nghe phập một cái. Tiếng kêu đủ làm người khác đứng tim. Nếu lúc nãy không kịp phản ứng, hẳn cái mặt cô đã thành thịt xiên que rồi.

    Bình Nhi nhân lúc Mộc Kha rút kiếm, trong một khắc ngắn ngủi, cô hất tung bàn gỗ đựng đầy thức ăn bên trên vào người y. Mộc Kha mau chóng né được, đạp chân lên bàn bay lên, nhắm cô mà cắm kiếm xuống. Bình Nhi tay không tất sắt, vội huơ chân một vòng đạp mấy chiếc ghế bay vào người hắn, mượn lực chống tay lộn người bật dậy, lao như bay ra ngoài.

    Phập một cái, Bình Nhi kinh hoàng dừng lại. Kiếm của Mộc Kha lao vút qua không trung, cắm chặt lên cửa gỗ, chặn ngay trước mặt Bình Nhi. Một lọn tóc đen trên đầu cô khẽ khàng rơi xuống. Lưỡi kiếm nằm ngay tầm mắt Bình Nhi, bén và sắc đến nỗi tưởng chừng có thể chém đứt một hạt bụi vô tình rơi xuống.

    “Đánh nghiêm túc vào!” Mộc Kha lướt đôi mắt phù quang qua người cô, giọng nhàn nhạt mà như ra lệnh. “Kim Quang kiếm của em đâu?”

    Giọng nói của Mộc Kha bấy giờ mới truyền vào màng nhĩ cô. Cô thở dốc quay sang nhìn hắn, nét mặt có chút gì đó không cam tâm, không nỡ ra tay rồi chuyển dần sang tức tối. Cuối cùng, cô chẳng nói chẳng rằng, bỏ chạy ra ngoài.

    Mộc Kha nhìn bóng lưng mảnh khảnh lao vụt đi, bước chân cơ hồ như muốn lao vụt theo nhưng rồi lại thôi. Hắn lẳng lặng đến rút thanh bảo kiếm của mình, tra vào vỏ. Lưỡi kiếm ngọt ma sát với vỏ nghe xoẹt một cái, nghe nổi cả da gà.

    Hắn đưa mắt nhìn lên bầu trời, lúc này đã điểm mấy ánh sao lập loè, nét mặt không vui không buồn, chỉ khẽ thở dài một cái.

    Một người thì hận hắn, một người thì sợ hắn. Dù là cô ở hiện tại hay ở quá khứ, ai cũng xa lánh hắn.

    “Bẩm ông, đã đến giờ dùng bữa!” Một nữ tì từ ngoài hành lang tiến lại.

    Cô gái này chịu trách nhiệm dọn cơm cho Mộc Kha đã bao năm nay, cũng không phải lần đầu tiên cô thấy ông bỏ bữa như vậy. Nhưng vì trách nhiệm, cô cũng đến nhắc nhở.

    “Ta không ăn.”

    Câu nói quen thuộc vang lên. Nữ tì kia như biết trước câu trả lời, nghe chưa hết câu đã gật đầu một cái, im lặng lui đi. Nhưng chưa đi được hai bước, người đó đã bị Mộc Kha gọi lại.

    “Dọn đống lộn xộn này giúp ta. Kêu thêm vài người nữa làm cho nhanh rồi đi nghỉ đi.”

    “Vâng.”

    “À mà ngươi có thấy cô đâu không?”

    Cô ở đây ý chỉ Bình Nhi. Từ lúc đón Bình Nhi thời chiến trở về, người trong Mộc phủ theo lệnh Mộc Kha không được phép gọi Bình Nhi là bà nữa mà phải gọi là cô. Cô gái kia có vẻ chưa quen, còn định hỏi lại Mộc Kha có phải ý nói bà thì bị hắn lườm một cái xanh mặt.

    Từ “bà” là cấm kị ở đây.

    Nữ tì vội lắc đầu, cúi gằm mặt.

    “Dạ thưa con không rõ, nhưng lúc nãy có thấy cô cầm nắm cơm bẩn chạy về phía hoa viên.”

    Mộc Kha lẳng lặng gật đầu như đã hiểu, nét mặt cũng dần giản ra. Hắn tức tốc đi một mạch đến hoa viên.

    Cạnh hồ cá, hắn thấy có bóng người ngồi xổm, tóc đen mới nãy còn búi giờ xoã dài phủ kín lưng, dáng bộ chăm chú nhìn vào trong ao. Cô gái không ngừng vung tay như rãi gì đó. Hắn chậm rãi đến gần, nhìn kĩ vật trong tay cô, đáy lòng như có gì đó cuộn lên.

    Thứ cô rãi ấy là nắm cơm trong chén của cô khi nãy chưa kịp ăn đã bị Mộc Kha hất văng. Thảo nào lúc nãy khi thấy cô chạy khỏi cửa còn khom lưng nhanh nhẹn nhặt lấy gì đó.

    Hắn biết cô biết hắn đến nên thoải mái lại gần, đứng cạnh cô, khoé môi hơi cong lên như thường thấy.

    “Cá Mộc phủ cũng như người, không thích ăn cơm bẩn đâu.”

    Không có tiếng đáp lại. Hắn tưởng cô giận, định tìm chuyện nói tiếp thì một hồi sau có giọng nói cất lên.

    “Cơm em rửa rồi. Anh khỏi lo.”

    Ngử điệu có chút hằn hộc. Ngay tức khắc, cô đứng vụt lên, cầm nắm cơm quăng cái tủm xuống hồ. Lũ cá thấy miếng mồi to như vậy, không cần chầu chực dành nhau từng hạt nữa, trực tiếp lao về phía nắm cơm, rỉa lấy rỉa để. Chỗ nước trong hồ bắn lên không ngừng, nhìn hệt như một cái vòi phun nhỏ.

    “Đi đâu vậy?”

    Mộc Kha bất ngờ cất tiếng khi thấy Bình Nhi bỏ đi.

    Cô ngừng lại, quay đầu nhìn hắn, hai má phụng phịu, bĩu môi. Cặp lông mày đen láy như dính sát vào nhau, đôi mắt huyền hoặc mang chút cô tịch khẽ cụp xuống, đáy mắt long lanh.

    Giận mà cũng đáng yêu thật!

    Mộc Kha đan hai tay đằng trước, môi nở nụ cười khả ái, lưng thẳng như thương.

    “Lúc nãy là anh thử em. Em nói không bằng Phan Luân đúng là vậy thật. Không sao đâu! Hôm nay là ngày đầu, ngày mai mình sẽ…”

    “Thôi đủ rồi!” Cô đột nhiên hét lớn, hai tay siết chặt.

    Mộc Kha ngẩn người nhìn cô, nét mặt thoáng sững sốt. Giọt nước mắt chực rơi trên gương mặt người đối diện, chạm đất rồi vỡ tan tành. Cứ thế, từng hạt từng hạt thi nhau lao xuống nền đất lạnh. Hắn trông thấy thì càng thêm hoảng hốt, ánh mắt như chững lại, lát sau mới nhích lên định giúp cô lau nước mắt thì cô lại lùi về phía sau.

    Cô vội vã chùi nước mắt, điệu bộ khá lúng túng, mãi mới thốt được một câu.

    “Xin lỗi anh! Không phải em khóc vì giận anh đâu. Em về phòng nghỉ ngơi trước đây.”

    “Cái Nhi!” Mộc Kha gọi với theo, đoạn hắn tiến lại gần, đặt tay lên vai cô và xoay lại phía mình.

    Cô ngước nhìn hắn, hai mắt đỏ hoe, mũi không ngừng sụt sịt. Bằng một cử chỉ ân cần, hắn lấy trong túi áo chiếc khăn trắng, chậm rãi lau nước mắt, nước mũi cho cô.

    “Em khờ quá!”

    Nói rồi, hắn chợt ôm lấy người con gái đối diện, để mặt cô tựa vào khuôn ngực rắn chắc của mình.

    “Xin lỗi em! Dạo gần đây xảy ra nhiều việc quá! Nhất thời hơi nóng nảy. Em đừng để tâm nhé! Em mới về đến, còn nhiều cái lạ lẫm, mấy ngày tới cứ tranh thủ nghỉ ngơi, công việc để sau hẳn tính.”

    Hắn tựa cằm lên đỉnh đầu cô, dịu dàng vỗ vỗ tấm lưng hao gầy, dáng vẻ hết sức ân cần. Lát sau, khi tâm tình đã nguôi bớt, cô với hắn mới ra ao sen ngồi hóng gió. Khi trăng lên đủ cao, đứng dưới đất nhìn lên trông như một cái bánh giầy trắng tròn, cô mới chậm rãi mở lời.

    “Thật ra, lúc nãy anh hất chén cơm. Em lại nhớ lúc còn ở quân doanh cùng các anh chị em binh sĩ.”

    Cô kể khi Mộc Kha gửi cô vào đó, do ngoại hình nhỏ con lại thêm gương mặt non nớt, ai cũng nghĩ cô khoảng mười hai mười ba tuổi. Trong lều cô ngủ có năm chị em, cô được xem là em út. Mấy tháng đầu ra trận, ai cũng quân trang mũ kiếm chỉnh tề, chỉ có cô là bị bắt ở lại quân doanh làm việc trong nhà bếp. Khởi nghĩa bà Triệu diễn ra vỏn vẹn có một năm, mất hai năm để nữ tướng kia âm thầm chuẩn bị, cuối cùng vào năm Mậu Thìn mới quyết định phát cờ khởi nghĩa. Suốt thời gian đó, cô mới nắm được chút bình pháp đao thương. Nhưng chưa kịp ra trận thì cô nghe tin Lục Dận mang quân sang đánh khiến khởi nghĩa thất bại. Khi ấy vô cùng hỗn loạn, giặc kéo quân đi càng quét gặp người giết người, trẻ con cũng không tha, vô cùng tàn độc. Riêng Bình Nhi nhờ có chút phép thuật Mộc Kha dạy mới kịp trốn đi.

    Sau đó, cô và anh mất liên lạc.

    Chuyện này Bình Nhi không cần kể tiếp, Mộc Kha là người nhớ rõ hơn ai hết. Lúc biết tin bà Triệu thua, Mộc Kha đã tìm cách đánh lạc hướng người Cao tộc, nhanh chóng gửi tin cho Đình An biết để trợ giúp mình rồi đi tìm cô. Hai người đoàn tụ được vài ngày, Mộc Kha phải giao cô cho Đình An, gửi cô đi thành An Lạc Độc ở Yêu Giới. Thời gian này, cả hai không hề liên lạc với nhau bởi nếu Cao tộc biết được đường vào Yêu Giới, không biết sẽ còn có bao nhiêu yêu quái bị sát hại.

    Ở đó một thời gian, Bình Nhi trốn Đình An trở lại nhân gian, mượn thân phận con trai. Vì lần trước tham gia khởi nghĩa bà Triệu đã có chút kinh nghiệm, cô tình nguyện tham gia vào một số khởi nghĩa nhỏ do nhân dân tự lập nhưng tình hình không mấy khả quan. Người biết võ không có bao nhiêu, biết chữ lại càng trên đầu ngón tay. Họ tụ tập lại với nhau trước là vì yêu nước, hai là muốn báo thù cho những gì người Hán gây ra cho họ và gia đình họ. Đội quân ô hợp, thủ lĩnh tài cán chỉ ở mức vừa lại không có đường lối cụ thể, chẳng bao lâu thì tan rã.

    Xảy ra nhiều chuyện, Bình Nhi lọt vào tay bọn người Hán. Kì lạ một cái là chúng không giết cô, ngược lại còn giữ lại trại. Ở đó, cô được học không ít binh pháp của bọn chúng. Sau này biết được âm mưu chúng định nuôi lớn cô sau đó cho cô cầm quân đánh dân chúng Bách Việt, giao cô thống lĩnh một quận loạn lạc hòng trấn an lòng dân cùng dễ bề cai trị. Biết được âm mưu dơ bẩn đó, không quá khó, Bình Nhi tìm cách lẻn đi.

    Sau đó cô tham gia thêm vài khởi nghĩa tự lập có bài bản. Thắng có, thua có nhưng không lần nào cô từ bỏ. Lúc đầu cô miễn cưỡng ở lại quân doanh chỉ là do Mộc Kha gửi cô vào, nhưng sau đó không biết vì sao chính bản thân cô lại tình nguyện cùng dân chúng đánh đuổi giặc.

    Nhất thời, có thể nói giống như cô đã tìm được tín ngưỡng sống của mình.

    Chuyện sau đó hãy còn dài, chưa kết thúc nhưng đoạn kí ức của Lục Bình Nhi này lại chỉ dừng ở đó.

    “Em nhớ trong những lần tham gia kháng chiến, ở làng có quen vài anh chị em cùng vài người bạn. Ai cũng thấy em còn nhỏ nên có cơm ăn hay chút thịt cá là nhường cho em dù em đã bảo không cần.”

    Nói đến đây, cô bỗng nghẹn ngào.

    “Em còn nhớ lúc ở làng, mọi thứ đang hết sức yên bình, bọn người Hán bỗng từ đâu ập đến. Mọi người vất vả lắm mới có được chút cơm nhưng chúng lại hất đi, còn đạp lên. Em còn nhớ lúc đó thằng Tục đã bất chấp việc bị bọn chúng đánh đập, ôm lấy cục cơm ít ỏi rơi trên đất đó. Sau đó bọn em bị giải đi, đến nơi mới biết bọn chúng bắt người Việt tụ tập lại một nơi để xây cầu, xây tháp cho bọn chúng ăn chơi, hưởng lạc. Ai chúng cũng đánh, cũng nện, tối đến chỉ một nửa số người được ăn cơm. Em ở chung nhóm với thằng Tục, nó cũng không được ăn, thấy em đói, nó lén lấy ra cục cơm mà nó liều chết giữ được đưa cho em.”

    Bình Nhi sững lại một chút, hai mắt ngân ngấn nước nhưng nước mắt không chảy ra, lại nói tiếp.

    “Mấy ngày sau, vì phạm lỗi, thằng Tục… nó… nó bị người ta đánh chết. Dù anh đã dặn không được dùng phép nhưng em vẫn lén. Thằng Tục thoát được đòn roi nhưng tối đến lại đâm ra sốt cao, cuối cùng không trụ được…”

    Đến đây, tất cả dồn nén, uất ức như vỡ oà. Cuối cùng cô không chịu được, cắn môi khóc rưng rức. Mộc Kha thở dài, gương mặt đầy buồn bã, kéo cô vào lòng. Bình Nhi ôm ghì lấy anh, cơ thể nhỏ bé run lên bần bật, tiếng khóc nghẹn ngào không dứt, lan toả trong bóng đêm.

    Lần đầu tiên trong suốt mấy trăm năm dài đằng đẵng, cô mới thấy mình bất lực như vậy. Mọi xúc cảm kìm hãm trong người suốt bao lâu rốt cuộc cũng bùng phát, như cơn lũ cuốn phăng hết thảy nhưng rào cản bản thân tự đặt ra cho mình.

    “Cả anh Cường, anh Gióng, chị Hớn, thằng Téo… Ai cũng chết hết rồi!... Vậy mà một người như em lại vẫn còn sống… Đám người Hán khốn kiếp đó!”

    Mộc Kha lặng thinh không nói. Hắn cứ vậy vỗ tay lên người cô, lẳng lặng ôm nỗi đau của cô san sẻ bớt cho mình. Hắn hiểu cảm giác của cô, hắn hiểu bởi chính hắn cũng từng trải qua hoàn cảnh giống như cô, chưa kể còn nhiều hơn cô tưởng tượng.

    Chuyện không phải của mình em đã yếu đuối thế này, vậy cái lúc em biết anh phản bội em, em đã đau lòng đến cỡ nào đây? Cái Nhi!

    Càng nghĩ, hắn càng căm ghét bản thân mình. Trong suốt mấy trăm năm qua, hắn vẫn không ngừng tự nguyền rủa bản thân, không riêng gì đêm nay.

    Một ngày nhiều gió cứ thế trôi qua.

    Bình Nhi khẽ kêu một cái rồi mở mắt, vùng người bật dậy. Tiếng chim hoạ mi hót trên cành vang lên lanh lảnh, thay cho tiếng gà gáy cô mà cô thường nghe.

    Mộc phủ này nằm biệt lập hoàn toàn với nhân gian. Kết giới được giăng quanh phủ. Chỉ cần bước chân ra ngoài, ngoảnh mặt lại sẽ chẳng thấy Mộc phủ đâu nữa, thay vào đó là vách núi cao dựng đứng ẩn sau đám cây cỏ rậm rạp. Vậy nên con chim hoạ mi đang hót véo von này hẳn cũng là vật nuôi ở phủ.

    Một tiếng huýt gió bất chợt vang lên.

    Chim hoạ mi đang mải mê ca hát lập tức cất cánh bay về phía đối diện phòng cô. Mà nhìn lại, căn phòng cô đang tá túc cũng không phải căn phòng hôm qua.

    Cô đứng dậy, mở toang cửa sổ ra nhìn cho rõ, lại nghe thấy tiếng chim hoạ mi ríu rít hót tận dãy phòng đối diện. Từ đây đến nơi đó cách một vườn hoa, không xa lắm, đủ để nhìn rõ nam nhân áo trắng cũng đứng từ cửa sổ phòng ấy ngó ra, trông thấy cô, mắt cười vui vẻ.

    Không ngờ hai người họ bình thường gian khổ, tái hợp rồi ly biệt không biết bao nhiêu lần, cuối cùng cũng có ngày này, sáng sớm thức dậy mở cửa phòng liền trông thấy gương mặt thân thuộc của người kia.

    Tiếng gõ cửa chợt vang lên.

    “Bẩm cô, đã đến giờ ăn sáng. Chúng con vào giúp cô rửa mặt, thay y phục ạ!”

    Bình Nhi ngó ra cửa sổ, thấy có bốn tì nữ đang đứng chờ ở cửa. Người bưng thau nước, người cầm khăn, người cầm giày, người cầm quần áo.

    “Không cần đâu. Tôi tự làm được rồi.”

    “Nhưng ông đã dặn hôm nay có phải mặc bộ này và đi giày này ạ!”

    “Vậy các cô để trước cửa. Chốc nữa tôi ra lấy.”

    “Nhỡ bẩn sao ạ?” Một nữ tì bất ngờ hỏi, đầu hơi ngẩng lên.

    Bất quá, Bình Nhi thò tay ra ngoài cửa sổ.

    “Nãy giờ tôi đứng đây mà các cô cứ nhìn cửa phòng mà nói chuyện. Thôi, cứ đưa đồ hết đây cho tôi. Tôi tự làm được.”

    Bốn nữ tì thoáng nhìn nhau, nét mặt hơi bối rối, vẫn không chịu quay sang nhìn Bình Nhi đang chống tay ở cửa sổ mà cứ chăm chăm quay về phía cửa phòng đóng kín.

    Kì lạ! Gia quy ở Mộc phủ là như thế sao?

    Hết cách, cô đành phải đóng cửa sổ, ra mở cửa chính. Bốn cô gái vội nhún mình một cái rồi lập tức ập vào, đi theo hàng lối đàng hoàng. Bình Nhi chưa kịp phản ứng thì đã bị họ ấn xuống ghế. Mậy vụ rửa mặt, đánh răng hay gì đó, bọn họ giúp cô làm hết, hơn nữa động tác cũng cực kì nhanh.

    Chẳng bao lâu sau, Bình Nhi đã mặc quần áo xong xuôi cả, tóc tai cũng chải gọn, không búi Chuy Kế nữa mà được thắt bím cẩn thận và chừa một phần tóc xoã, vừa đẹp lại không khoa trương.

    Bình Nhi nhìn mình trong gương, cảm thấy rất hài lòng. Cô vận áo viên lĩnh màu hồng kín kẽ, vạt váy trắng xoã nhẹ thướt tha, tóc cài hoa vàng hết sức thuỳ mị.

    “Hôm nay anh Kha tính dẫn tôi đi đâu sao?”

    “Dạ bẩm con không biết. Chỉ bảo hôm nay cô nhất định phải mặc bộ này. Ông đang đợi ở phòng lớn chờ cô dùng bữa. Mình đi thôi ạ!”

    Bình Nhi bước chân ra khỏi phòng, mắt ngó sang phía đối diện. Người đàn ông đứng mỉm cười với nàng vừa nãy chẳng thấy đâu nữa cả.

    Trước khi Bình Nhi tỉnh giấc, Mộc Kha đã dậy từ rất lâu rồi, đúng ra là hắn không ngủ được. Hắn không ngủ tất nhiên là lão Hàm cũng không được ngủ. Sáng sớm canh năm đã cho người tới gọi lão Hàm dậy, đến phòng gặp hắn có chút chuyện. Lão Hàm không biết chuyện gì, nghe bảo hắn gọi thì có hơi hậm hực nhưng không dám tức giận, cứ vậy mà ì ạch, vừa đi vừa ngáp ngắn ngáp dài đến chỗ hắn.

    Mới đặt chân vào phòng, lão đã nghe thấy tiếng thở dài.

    “Bẩm ông đêm hôm cho gọi không biết có chuyện gì?”

    “Gần sáng rồi, đêm hôm gì nữa. Lại đây, uống với ta một chén rượu.”

    Mộc Kha từ tốn nói, đoạn tự mình rót rượu cho lão. Lão thầm nghĩ rượu cái gì mà rượu, sáng sớm chưa tỉnh ngủ, không trà thì thôi còn bắt lão uống rượu, nhỡ như lão có ngủ gật trước mặt hắn thật sẽ không biết có chuyện gì xảy ra.

    Quả là nham hiểm!

    “Lão Hàm, ta nham hiểm chỗ nào?” Mộc Kha liếc lão một cái.

    Thì ra nãy giờ lão nghĩ gì, hắn cũng đều đọc ra cả.

    “Nào có, chẳng qua là chưa tỉnh ngủ, chưa tỉnh ngủ thôi!” Lão thoáng giật mình rồi phủi tay cười hì hì, vui vẻ lại ngồi đối diện hắn.

    Mộc Kha khẽ cười. Trước mặt lão Hàm hắn rất thoải mái, không cần trưng nụ cười giả tạo như ngày thường.

    “Lão nghe nói hôm qua ông và cô cãi nhau một trận to.”

    Không đợi hắn nói trước, lão Hàm cũng đoán trước được chuyện hắn muốn nói là chuyện gì. Lão kéo chén rượu lại gần mình, cho một ngón tay vào rượu, mút thử rồi gật đầu.

    “Cũng phải. Gần đây đúng là xảy ra nhiều chuyện bất ngờ. Người trước vừa chết, người thứ hai lại vội vàng xuất hiện. Mà lão nghĩ cũng đúng. Dực Thánh Vương kia đã bắt đầu hành động. Lần này Cao vương không nhân cơ hội giết Thái tử đã là một tổn thất lớn cho hắn, chắc chắn sẽ mượn cơ hội người Man liên tục tạo phản, tâu với đức vua, đẩy Thái tử đi quân doanh, cầm binh dẹp loạn để trau dồi khả năng thực chiến, trấn an lòng dân.”

    Mộc Kha hừ lạnh, nhấp cạn chén rượu, “Ai thèm lo cho tên Thái tử đó chứ! Ta đang lo cho Bình Nhi, không biết người kia có ý gì, không chừng là sẽ đưa em ấy theo tên Thái tử đó đến quân doanh.”

    Lão Hàm vuốt vuốt chòm râu, gật gật đầu.

    Chuyện này quá rõ rồi không cần bàn cãi nhiều. Người đầu tiên được tạo ra chỉ với mục đích là tìm được Kính Dực kiếp này và kết thân với hắn. Còn gì thích hợp hơn việc một cô gái bí ẩn bất ngờ xuất hiện, ánh mắt trong trẻo, thần thái vui tươi, gia cảnh tầm thường bên cạnh một nam nhân đã quen sống trong nhung lụa, ngày ngày chứng kiến cảnh đấu đá, tranh quyền đoạt thế đâu chứ.

    Cái mới lạ, cái chưa biết sẽ làm người khác thấy bị hấp dẫn và tò mò.

    Nữ nhân phải xuất hiện đúng lúc mới là nữ nhân tốt.

    Đáng tiếc một chỗ Lục Bình Nhi đầu được tạo ra vội vàng, mục đích chỉ là để tìm người nên vẫn còn non tay, cảm xúc chưa sâu, thần thái so với người thật chưa bằng một phần mười, lại quá thân thiết với Mạn Quân, giữ lâu không chừng sẽ phá hỏng chuyện. Nói chính xác, đó là một phiên bản lỗi.

    Nay Thái tử tuổi không còn nhỏ, đã là một thiếu niên anh dũng, đầy khí thế, sắp tới ra binh là chuyện không tránh khỏi. Lục Bình Nhi thứ hai với đoạn kí ức vừa trải qua khổ nạn của chiến tranh loạn lạc, khả năng đánh trận cũng là tích luỹ được từ kinh nghiệm từng trải, hẳn sẽ là trợ thủ đắc lực cho gã Thái tử tay mơ kia.

    “Có phải ông không nỡ vội xa cô không?”

    Lão Hàm cười gian, “Hay ông sợ cô ở bên Thái tử lâu sẽ nảy sinh tình cảm? Ừ nhỉ! Ai đó bây giờ còn đang xem người kia là anh trai nữa mà.”

    Mộc Kha nghe thế thì đứng phắt dậy đảo ra đứng cạnh cửa sổ, khẽ liếc lão một cái sắc lẻm, phản biện.

    “Ai nói ngươi ta lo những chuyện đó. Cái ta lo là Bình Nhi vừa mới về đến, lạ nước lạ cái, mặt mũi tên Thái tử kia ra sao còn chưa biết, nhỡ đâu trong quá trình tiếp xúc, hắn thấy gì đó khác thường, không trọng dụng em ấy nữa thì phải làm sao?”

    Dáng vẻ ôn nhu, hoà nhã của Mộc Kha ngày thường như bay biến hết sạch, cứ như thể người đứng trước mặt lão Hàm là một người khác vậy. Kể từ khi người kia mất, cảm xúc của Mộc Kha cứ lên xuống thất thường, suốt ngày lo lắng và tức giận vì những chuyện không đâu.

    “Ta biết những ngày này ta có chút thay đổi. Bình Nhi lại càng sợ ta.” Mộc Kha trầm lặng đứng nhìn trời hồi lâu rồi cất tiếng, giọng điệu đã dịu lại mấy phần.

    Cái ngày ấy không thôi ám ảnh hắn. Lúc lão Hàm dẫn Đình An vào phủ tìm hắn, xin thuốc trị thương cho Bình Nhi, hắn đã biết khả năng cứu được cô là rất thấp. Băng Cốt Tiêu không phải pháp khí thường. Một khi trúng phải thì phải lập tức vận công ổn định, chầm chậm đẩy chất độc lúc này đang còn ở thể rắn ra, sau đó mới dùng pháp khí hỗ trợ rút hết độc, may ra mới giữ mạng được. Còn Bình Nhi này vốn dĩ không phải người thật nên đã yếu sẵn, lại còn giữ độc tố trong người lâu như vậy chắc chắn chất độc đã hoà vào máu, cho dù có cố cách mấy cũng chỉ có thể nhìn cô chờ chết mà thôi.

    Thế nhưng, Mộc Kha không từ bỏ hy vọng. Hắn dù đang bị thương nặng vẫn cố chạy đến Cao trang viên, lén lấy pháp khí chữa trị đem cho cô, trên đường đi còn đắc tội với không ít lính canh ở đó. Khi hắn cùng Đình An về đến miếu ông Trúc, Bình Nhi dường như đã đóng băng, gương mặt tàn tạ, môi tím tái, đôi mắt hũng sâu. Hắn nhìn quần áo lấm lem máu của cô, nhìn thau nước ngập máu, chiếc khăn đỏ vắt bên cạnh, thấy ông Trúc ngồi rưng rức khóc, hắn dù biết nhưng vẫn không dám tin vào mắt mình.

    Đã quá trễ!

    Đình An can đảm hơn Mộc Kha. Anh từ từ tiến đến gần cô, mắt đỏ hoe như sắp khóc, nắm lấy bàn tay nhỏ nhắn lạnh như băng.

    “Anh về rồi đây.”

    Bình Nhi không đáp lời nào, chỉ nhìn hắn khẽ chớp rồi lại nhìn sang Mộc Kha, gương mặt bình bình không chút giận dữ nào.

    Cô dùng ý nói với Đình An.

    “Từ đầu em đã biết em không phải Lục Bình Nhi thật. Lúc em biết mình trúng phải Băng Cốt Tiêu, em đã biết mình sẽ không qua khỏi. Lẽ ra em nên nói anh biết trước, hại anh bôn ba khắp nơi.”

    Đình An trợn mắt nhìn Bình Nhi, như mọi đau khổ bất chợt chảy nghẹn lên cuống họng, không cầm cự được nữa, anh siết lấy tay cô, bằng hai tay và cắm mặt khóc.

    Cô nhìn anh cười nhẹ, rồi đảo mắt nhìn Mộc Kha đang trân trân như chết đứng, mắt dõi về phía này.

    “Mộc Kha, đối với ngươi, ta không ghét, cũng không hận. Chỉ là người tạo ra ta muốn ta phải như thế, là ta tự ép mình. Tất cả chỉ có thế.”

    Tất cả chỉ có thế.

    Hắn còn nhớ chân trời hôm ấy nhuộm hồng. Hễ yêu quái nào nhìn thấy cảnh tượng ấy cũng đều đứng lại, tất cả đồ cầm trên tay đều bỏ xuống đất, đội mũ thì tháo xuống, đeo mặt nạ thì kéo lên. Vì cảnh tượng ấy như một tiếng kèn hiệu, như một tiếng trống tang, báo là đồng loại của bọn họ, ai đó họ không biết mặt đã không còn nữa.

    Cách đứng yên và dõi mắt nhìn về khoảng trời hồng ấy của bọn họ như một cách tiễn đưa không chính thức và đầy tôn trọng với người ra đi, dù đó là ai.

    Thế nên càng nhớ lại, hắn càng sợ. Sợ một ngày sẽ lại chứng kiến từng sinh mạng một của cô ra đi. Đó giống như việc nhìn thấy người thân của mình chết rồi lại sống, rồi lại chết trước mặt mình không biết bao nhiêu lần.

    Và hắn biết, mạng sống của cô cũng chỉ là hữu hạn. Một ngày nào đó khi không còn đuôi nữa, cô cũng sẽ chết.

    Hắn không muốn, không muốn chứng kiến cảnh tượng đó nên từ ngày đầu hắn đón Lục Bình Nhi thứ hai về, hắn đã nghiêm khắc với cô. Hắn muốn dồn hết tâm huyết lên Lục Bình Nhi này, dồn hết vào trận chiến cuối cùng này rồi sau đó hoá giải mọi hiểu lầm. Nếu như thất bại, hắn thà giết tên Mạn Quân kia, chấp nhận việc cô hận hắn suốt phần đời còn lại chứ không muốn nhìn thấy cô vì tên đó mà khinh thường mạng sống của chính mình. Hắn thà chết chứ không cho phép điều đó xảy đến.

    “Lão Hàm, ông cầm thư này bí mật đưa Đình An, nhờ gửi đến thành An Lạc Độc giúp ta. Cũng đã đến lúc rồi.” Hắn chắp hai tay ra sau, hơi thở đầy mùi rượu phả ra nồng đượm khắp không gian.

    Lão Hàm hơi nhướn mày, thì ra Mộc Kha đã có dự tính từ trước, vội đứng dậy cầm lấy lá thư, miệng đáp ngắn gọn: “Lão đã rõ.”

    Nói rồi, lão cầm thư định rời đi nhưng vừa bước ra khỏi cửa, lão đã quay đầu vào, cười cười nói nói với Mộc Kha nhưng ánh mắt lại chẳng có chút thâm tình nào, trái lại khẩu khí lại như đe doạ.

    “Vậy còn hai chậu hoa lan của lão thì sao hả ông?”

    Mộc Kha thoáng hoảng hồn, sau đó dứt khoác xoay lưng về phía lão, lại nhìn về phía chân trời xa xăm, không biết là nhìn cái gì, ra vẻ lạnh lùng rồi ho khan mấy tiếng.

    “Cái này… Mai ta vào chợ mua đền cho.”
     
    hãy nhớ ngày mai thích bài này.
  20. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Active Member

    Chương 19
    Nữ nhân cứu nữ nhân


    [​IMG]

    Bầu không khí thoáng đãng vô cùng mát mẻ. Người làm trong phủ hết bận rộn dọn đồ ăn sáng rồi lại hào hứng quét dọn, trang trí lại phủ, cảm tưởng như mùa xuân sắp về vậy dù đất trời nước Việt đã bước sang Đông.

    Bình Nhi có để ý thấy nhưng không thắc mắc lắm. Cô nghĩ ngày nào ở phủ cũng như thế này cho đến lúc tình cờ nghe được người làm trong phủ nói chuyện với nhau bảo Mộc Kha dặn họ chăm chút lại thủ phủ mừng cô về, không được để bừa bộn.

    “Từ lúc bà đi, ông chẳng thèm ngó ngàng gì đến phủ cả, cả phủ trầm lắng buồn chết được. Giờ thì vui rồi!”

    Bà, bà là ai?

    Bình Nhi nhíu mày không rõ người được gọi là “bà” mà cô gái hôm qua và mấy nữ tì này nhắc đến có phải cùng một người không. Bọn họ gọi Mộc Kha là ông, nếu đúng như cô nghĩ thì rất có thể người họ đang nói đến là…

    “Em ăn cá đi này! Cáo con!” Mộc Kha từ tốn gắp miếng cả bỏ vào chén cô, khẽ gọi.

    Bình Nhi giật mình nhìn Mộc Kha, tâm trí thôi nghĩ vẩn vơ, lúng túng cười.

    “Em đang nghĩ gì vậy? Chưa tỉnh ngủ à? Có cần anh cho người pha em chén trà không?” Mộc Kha dịu dàng hỏi, cử chỉ hết sức ân cần.

    “Dạ thôi. Ăn xong đi vài vòng là tỉnh ngay ấy mà!” Bình Nhi lắc đầu cười, hấp tấp gấp lấy miếng thịt bỏ vào chén Mộc Kha, cười toe. “Anh cũng ăn đi này.”

    So với hôm qua, Bình Nhi trông có vẻ vui tươi và hào hứng hơn. Hình như do tâm sự dồn nén nhiều quá, bí bách cộng thêm mới về cái gì cũng lạ lẫm, khóc xong một trận là nguôi ngoai ngay. Thấy cô vui hắn cũng vui, tâm sự trong lòng như nước rút cạn dần, cũng thấy mấy phần thảnh thơi hơn.

    Hôm nay hắn đặc biệt ăn nhiều hơn thường lệ, còn dặn người trong phủ ăn cơm không được bỏ mứa, nếu dư thì mang ra ngoài phát cho người cần hoặc làm cám cho heo ăn. Hành động vô ý hất đổ bát cơm của hắn hôm qua đã đụng chạm đến khoảng ký ức về quá khứ nghèo khổ của Bình Nhi, khi phải ăn sắn, đào khoai thay cơm. Mà hắn dường như cũng suýt quên mình đã từng một thời sống trong nghèo đói như vậy.

    Vinh hoa phú quý bao bọc người ta suốt mấy trăm năm, có ai là không thay đổi đâu chứ.

    Nhưng cô vừa về đã cảnh tỉnh hắn, như tiếng chuông ngân vang lẩn quẩn đâu đó nơi án ngữ chân trời, dẫn kẻ lạc bước trở về chốn an yên và rộng mở tấm lòng vốn đã khoá chặt từ lâu.

    “Tí nữa mình đi đâu hả anh?” Cô xì xụp húp ngụm canh, giương mắt hỏi hắn.

    “Đi đâu?” Hắn cũng trố mắt hỏi lại.

    Bình Nhi hơi ngẩn người. Không đi đâu mà lại bắt cô ăn mặc đẹp thế này, lại còn cài tóc vấn hoa các kiểu, không lẽ chỉ quanh quẩn trong phủ cho hắn ngắm thôi ư?

    Mà đúng là ý hắn chỉ có thế thôi chứ hắn còn gì nữa đâu.

    Như đọc được tâm ý cô, hắn khẽ nhướn mày, môi chầm chậm nở nụ cười, búng tay dứt khoác như vừa nảy ra gì đó.

    “À, anh định tí nữa dẫn em ra phố tìm mua hoa đền cho lão Hàm. Từ hôm qua tới giờ cứ cằn nhằn anh mãi.”

    Cô ồ lên một cái rồi gật gật đầu. Cũng phải, hôm qua cô thấy lão Hàm giận lắm, mà nét mặt Mộc Kha nhìn lão cũng vài phần kiêng kị. Hẳn lão phải lợi hại và thân cận với Mộc Kha lắm nên anh mới cẩn trọng như thế.

    Mộc Kha biết cô đang nghĩ khí thế của mình bị lão Hàm lấn mất vài phần nhưng lại không nói ra. Hắn ngồi đối diện chống cằm nhìn cô vừa húp canh vừa lẩn quẩn nghĩ, mắt đen giương tròn trông đến buồn cười, lại có chút đáng yêu, chỉ khác là ánh nhìn tối hơn so với Lục Bình Nhi lúc đầu.

    Điểm này cũng thật đáng ngại.

    Mạn Quân từ đầu chí cuối ngoài mắt ra chẳng nhìn thấy gì khác trên mặt Bình Nhi. Nếu lần này cô trở lại, ánh mắt non nớt lại lộ vẻ ủ rũ trông không giống với ánh mắt thu thuỷ trong veo lúc đầu thì phải làm sao? Những thứ khác hắn có thể lo chu toàn, nhưng còn về suy nghĩ và cảm xúc của Mạn Quân, hắn không thể định đoạt được.

    Thôi thì thuận ý trời vậy! Đến đó sẽ lại tương kế tựu kế.

    Sau khi ăn xong, ra ngoài đi dạo vài vòng là thích hợp nhất. Mấy khu chợ vùng ven thanh chắc chắn không có nên cả hai phải bắt xe ngựa vào tận trung tâm thành Thăng Long may thay mới tìm được vài nơi bán chậu kiểng nhưng đều khan hiếm đến đáng sợ. May thay trên đường đi, Bình Nhi phát hiện một người đàn ông trung niên chở lúa trên xe bò, sau xe chất mấy cây Phong Lan rừng đủ màu sắc nên kêu lơ xe mau chóng dừng lại.

    “Bác ơi, khoan đi đã!” Bình Nhi nhảy xuống xe trước, nụ cười bừng nở sau tấm mạng che mặt.

    Mộc Kha xuống xe sau, dặn dò với lơ xe gì đó rồi mới bước đến đứng cạnh cô. Người nọ đảo mắt đánh giá cả hai một lượt, ăn mặc không tầm thường chút nào, tự nghĩ hẳn là con ông lớn nên có chút vị nể.

    “Hai người gọi tôi có chuyện gì?” Ông ta ngừng xe bò lại.

    “Cho hỏi lan này bán thế nào?”

    Mộc Kha lên tiếng trước, cất giọng mềm mại.

    Dù đả trưng ra một bộ mặt thân thiện nhưng thân thể cao to, rắn chắc của hắn cùng cặp mày sắc như dao đủ làm người kia thấy mình bị lấn lướt. Nhưng rất nhanh, người kia dứt khoác đáp.

    “Không bán.”

    “Sao lại không? Không phải ông chở đi bán à?” Bình Nhi nhíu mày hỏi, lướt mắt nhìn mấy chậu hoa trên xe bò, ước chừng có mười chậu.

    “Công tử và tiểu thơ thông cảm! Lan này có người đặt mua trước rồi, giờ đang trên đường tới giao cho người ta.”

    “Ta thấy có mười chậu, chi bằng bán bớt cho bọn ta hai chậu. Giá cả bao nhiêu, cứ nói.”

    Mộc Kha thẳng thừng nói nhưng người kia lại một mực từ chối.

    “Không được. Mấy chậu Cát Lan, Hồ Điệp này khách người ta đặt từ đầu năm lận cơ. Mười chậu đúng mười chậu. Thứ lỗi cho tôi không thể bán.”

    Mặc dù Mộc Kha đã lấy ra hai nén bạc để lấy hai chậu nhưng người đàn ông cứ không là không. Ông ta tuy có vẻ tiếc rẻ nhưng lại bảo vị khách này là khách quen, lại có thân phận không nhỏ nên không đắc tội được.

    “Hơn nữa làm người phải có uy tín. Tôi tuy không được ăn học tử tế nhưng đạo lý cơ bản cũng còn biết. Hai người đi đi, đừng làm khó tôi nữa. Hay là mùa xuân hẳn đến tìm tôi. Khi ấy đủ thứ loại lan cho hai người tha hồ lựa.”

    Nói rồi người đàn ông nói chỗ ở của mình cho Mộc Kha và Bình Nhi. Người ta đã kiên quyết như thế nên họ cũng không làm khó, chỉ gật đầu bảo có cơ hội sẽ ghé thăm vườn lan nhà ông.

    Cũng chỉ là lan, không có gì to tát. Không chừng lão Hàm mấy ngày không đợi được cũng tự khắc đi tìm thôi. Có điều cơn giận của lão không phải chuyện nhỏ.

    “Đi cả ngày rồi, em muốn ngồi nghỉ đâu đó không?” Mộc Kha ôn tồn hỏi cô.

    Bình Nhi vội lắc đầu, bảo muốn đi tiếp, muốn nhìn rõ bộ mặt nước Việt thay đổi thế nào so với thời Bắc thuộc. Vậy là hai người lại lên xe ngựa. Nhưng khi đi được một chốc, xe dần đi khỏi trung tâm thành, đường không còn lát đá nữa nên ngồi xe hơi xóc. Cô lại đổi ý muốn đi về vì cảm thấy trong người không ổn. Bình Nhi vén màn xe, tâm trí ngắm cảnh bay mất sạch, chỉ mong sớm trở về Mộc phủ chứ cứ ngồi thế này khoảng chừng chưa đầy nửa nén nhang nữa, chắc cô sẽ nôn thốc nôn tháo mất.

    “Dừng xe!” Bình Nhi hét lớn, đoạn tung cửa bước xuống.

    Cô quay sang nói với Mộc Kha đang lo lắng đứng cạnh.

    “Chắc em đi bộ về phủ. Anh về trước đi.”

    Mộc Kha không nói không rằng, trực tiếp đi đến nói gì đó với lơ xe, lát sau thấy người đó đánh xe đi thẳng, bỏ Mộc Kha và Bình Nhi lại.

    “Em đi bộ sao anh có thể đi xe. Nghỉ mệt một chút, không cần về phủ vội.”

    Cách đó không xa, có một người đàn ông tiu nghỉu kéo xe bò, trên chất lúa và mấy chậu Phong Lan đi về phía hai người bọn họ. Lúc ngẩng đầu lên, trông thấy Mộc Kha và Bình Nhi, ông ta mừng hết lớn, vẻ u buồn xe lẫn tức tối lẳng lặng núp sau những nếp nhăn nhỏ trên nơi khoé miệng và đuôi mắt.

    “Hai vị công tử, tiểu thơ!” Ông ta vui vẻ kéo xe bò lại. “Hai người có mua hoa không? Tôi bán!”

    Mộc Kha và Bình Nhi thoáng nhìn nhau, không biết cái người này định giở trò gì.

    “Lúc nãy ông mới bảo không bán còn gì. Vừa rồi còn cứng lắm mà, sao giờ lại như cọng bún thiêu thế?” Bình Nhi nén cơn buồn ói xuống, khó hiểu nhìn ông ta.

    “Cô nương đừng nhắc nữa! Càng nhắc tôi càng tức! Lúc nãy tôi đến giao hoa thì lại trở mặt, nói không mua nữa, bảo tôi đem về.”

    Trên đời này đúng là lắm kẻ ngang ngược, nghĩ cũng tội người đàn ông này.

    “Thế sao khi người ta đặt ông không nhận tiền trước. Người ta có chức có quyền, đâu sợ bị ông ăn quỵt.”

    “Cô nương hẳn không biết! Năm nào họ cũng đặt hoa chỗ tôi, rất là uy tín. Không biết tại sao năm nay lại giở chứng!”

    Người đặt hoa lan vào mùa đông là đã thấy lạ rồi. Người thường sẽ chọn mùa xuân hay hè gì đó, thời tiết đẹp, nhiều dịp lễ lộc cúng bái mà mua hoa về chưng, có ai lại mua nhiều hoa như vậy vào mùa đông lạnh lẽo chứ. Mà Phong Lan rừng ở đây cũng không phải loại dễ tìm và dễ trồng.

    “Vậy bọn ta lấy hai chậu.” Mộc Kha mau lẹ đáp, không thắc mắc gì thêm.

    Người đàn ông mừng rỡ, đưa hoa cho họ, mỗi người ôm một chậu, tất nhiên giá cả không thể trả mỗi chậu một nén bạc như vừa nãy được, cứ theo giá thị trường mà làm thôi. Người đàn ông cũng biết điều, vui vẻ trao hoa và nhận lấy tiền, không quên cảm ơn họ.

    “Ta mang về, nếu người nhà ta thích, lần sau sẽ lại đến chỗ ông.” Mộc Kha vuốt nhẹ lên cánh hoa, nhẹ giọng nói.

    “Tất nhiên là được, được. Hoan nghệnh hoan nghệnh. Giờ tôi đem số hoa này ra chợ bán nốt đây!”

    Nói rồi, ông ta kéo xe bò đi tiếp vào trung tâm thành Thăng Long, còn Bình Nhi và Mộc Kha đi theo hướng ngược lại. Chợt, từ đằng xa, một vị cô nương xinh xắn, vẻ ngoài trông quý phái cao sang tất tả chạy về phía này, trông nét mặt như đang rất vội, vừa chạy vừa kêu to.

    “Bác Thân, đợi một chút đã!”

    Vì chạy quá nhanh, váy lại dài nên chân và váy vướn vào nhau. Cô gái chỉ kịp la lên một cái, hai tay duỗi thẳng, đầu cắm xuống đất chuẩn bị gặp Thổ Địa thì bỗng một bàn tay từ đâu vươn rộng ra, đỡ lấy eo cô. Cô gái nửa đứng nửa nằm trong vòng tay người bên cạnh, ánh mặt trời chiếu xuống đỉnh đầu người lạ mặt, phút chốc không thấy rõ gương mặt, chỉ thấy được bờ vai gầy gầy của người đó.

    Một giọng nói ân cần vang lên.

    “Cô nương không sao chứ?” Bình Nhi một tay cầm chậu hoa, một tay đỡ mỹ nhân, dáng đứng vững vàng như núi.

    Cô gái kia chậm rãi lắc đầu, vốn dĩ lúc đầu thấy có chút xao động nhưng khi biết là nữ thì có hơi thất vọng, vội vã đứng dậy, đáp với giọng lịch sự.

    “Đa tạ cô nương đã giúp đỡ.” Cô gái nói rồi nhìn với theo người đàn ông kéo xe bò ở quãng xa rồi nhìn Bình Nhi. “Cô nương, thứ lỗi tôi có việc gấp đi trước. Lần nữa cảm ơn cô.”

    “Không cần khách khí.” Bình Nhi khẽ lắc đầu, mỉm cười hoà nhã.

    Cô cầm chậu hoa bằng hai tay, xem xét thử có bị trầy xước ở đâu không thì chợt có cảm giác ớn lạnh nổi da gà, quay sang thì thấy Mộc Kha đang nhìn mình chằm chằm, ánh mắt sáng rực hơi khó hiểu.

    “Anh sao vậy?”

    “Đột nhiên anh vừa mới phát hiện ra, cái Nhi nhà ta thật là tiêu sái.” Mộc Kha trầm trồ thán phục, hai mắt không giấu nỗi sự ngưỡng mộ.

    Bình Nhi dở khóc dở cười nhìn Mộc Kha, nghe thế liền bật lại ngay.

    “Anh là nam nhân mà lại để nữ nhân cứu nữ nhân. Thật là!”

    “Ấy cáo con, em đứng gần cô ấy hơn, nhích một bước là đỡ được rồi. Cần gì đến anh. Té một cái, trầy mấy cái hoặc cùng lắm sứt đầu mẻ trán thì về cầm máu, chăm chỉ bôi thuốc là ổn ngay.” Mộc Kha nói nhẹ như bâng, khoé môi cong lên châm chọc.

    Bình Nhi lắc đầu nhìn Mộc Kha một cái. Nhan sắc với con gái người ta quan trọng như thế mà Mộc Kha nói đơn giản như thể tuỳ ý ném một khúc củi rồi nhặt lại xoa nắn vậy. Lí lẽ của Mộc Kha không phải không đúng nhưng làm Bình Nhi thấy người này lại quá thờ ơ, thế tương lai sao lấy được vợ? Nhắc đến vợ mới nhớ, cái người được cái gia nhân ở Mộc phủ gọi là “bà” không biết có phải là vợ Mộc Kha không nữa. Nếu đúng là vợ thì tại sao Mộc Kha phải giấu? Hơn nữa, người ấy bây giờ đang ở đâu?

    Hai người cất bước đi tiếp được khoảng mười bước thì đằng sau có tiếng gọi lại.

    Không biết là lại chuyện gì nữa.

    “Hai vị xin chờ một chút!”

    Cô gái vừa được Bình Nhi giúp khi nãy tất tả đi đến, theo sau là người đàn ông bán hoa lan cũng mới vừa gặp đây.

    “Thất lễ quá! Hai chậu lan này có thể bán lại cho tôi không?”

    Mộc Kha và Bình Nhi méo mặt nhìn nhau. Chí có mấy chậu lan mà sáng giờ dành qua dành lại. Bình Nhi tính mở miệng từ chối thì người đàn ông bán lan vội kéo xe bò đến, giới thiệu với họ cô gái này chính là khách quen năm nào cũng mua hoa lan ở tiệm. Ông ta bảo đáng lẽ lúc nãy không định bán lan cho cô gái kia vì còn câu nệ chuyện bị người làm trong phủ cô ta đuổi đi lúc nãy nhưng vì cô gái cầu xin quá, ông ấy cũng mủi lòng.

    “Nãy giờ tôi quên giới thiệu với hai vị, tôi tên Đàm Lệ Thu, người của Đàm phủ.”

    Đàm Lệ Thu? Đó chẳng phải là người Lục Bình Nhi thứ nhất giả dạng trà trộn vào điện Hàm Quang được ghi trong báo cáo đấy sao? Nếu cô nhớ không lầm, người này là con gái cưng của Đàm Đô thống. Không ngờ lại có ngày có duyên gặp nhau thế này.

    “Hoá ra là Đàm tiểu thơ. Tại hạ là Mộc Kha, còn đây…”

    “Tôi là học trò cũ của Mộc đại nhân, họ Lục.” Bình Nhi vội cướp lời.

    Học trò cũ? Mộc đại nhân?

    Mộc Kha vội liếc sang cô, ý nhị cười một cái, cũng chẳng chất vấn hay tỏ vẻ bất ngờ gì, ngược lại còn lấy làm thích thú.

    Cô gái kia nghe vậy cũng chỉ biết vậy, gật đầu một cái rồi vào thẳng vấn để. Cũng giống lúc nãy thôi, mục đích của Lệ Thu là muốn mua hai chậu hoa kia. Không cần đợi cô gái phân trần, Bình Nhi đồng ý ngay, không những không lấy tiền mà còn tặng luôn hai chậu hoa. Mộc Kha thấy thế cũng không phản ứng gì, cô bảo gì thì nghe đấy, vui vẻ trao chậu hoa tốn bao nhiều nước miếng mới có được đưa người ta.

    Đàm tiểu thơ rối rít cảm ơn, nói hôm nay là ngày giỗ u cô ấy. U cô ấy khi còn tại thế rất thích lan rừng nên cứ đến ngày này, cô lại mua lan bày trong phủ.

    Quả là một đứa con hiếu thảo!

    “Thế tại sao lúc nãy cô lại từ chối không nhận hoa nữa?”

    “Mộc đại nhân, tôi cũng không biết sao thầy tôi lại tự dưng phản đối như vậy. Khi nãy tôi không có ở phủ, lúc về thì nghe thầy tôi ra lệnh cho người làm trong phủ đuổi bác Thân đi nên mới chạy theo.”

    Chắc Đàm đô thống lại khó ở gì đây. Ông ta là người của Dực Thánh Vương. Thái tử bình an trở về, Dực Thánh Vương không vui, ông ta cũng bị liên luỵ không ít.

    Bọn họ trao đổi qua loa mấy câu nữa, tới tận cửa Đàm phủ, Đàm tiểu thơ liền cho người ra chuyển số hoa lan vào. Mấy chậu hoa lan mỏng manh lại không nặng nên chỉ kêu có năm người làm, mỗi người hai chậu, còn được dặn tới dặn lui là phải cẩn thận. Nhìn không khí trong phủ tất bật như vậy, khách khứa cũng đông, Mộc Kha đoán đúng là có giỗ thật. Trong ngày quan trọng thế này mà người kia còn kiếm chuyện gây sự, hẳn là tình hình bên Dực Thánh Vương không ổn chút nào. Hoặc đằng sau còn có nguyên nhân gì khác.

    Hắn chợt muốn hỏi thêm nhưng nhận ra bản thân hơi nhiều chuyện nên thôi không nói nữa.

    Đàm tiểu thơ dường như rất có hảo cảm với Mộc Kha và Bình Nhi, còn hẹn lần sau nếu có dịp tái ngộ nhất định sẽ mời họ dùng bữa cơm, mục đích là chỉ muốn kết bạn. Tất nhiên Mộc Kha và Bình Nhi rất lấy làm vui vẻ, khoảng cách giữa đôi bên như được nối gần thêm đôi chút.

    Trong lúc Mộc Kha tìm chuyện để nói với Đàm tiểu thơ thì Bình Nhi len lén chỉ ngón trỏ lên trời. Tức thì một luồng khí trong suốt nhanh như tên từ đầu ngón tay cô bắn ra, bay vọt lên trời. Cùng lúc, tiếng la người hầu phủ vang lên thất thanh, một cành cây to rơi xuống ngay trên đầu Lệ Thu. Cô gái chưa kịp hiểu chuyện gì xảy ra thì Bình Nhi đã nhanh chóng lao đến, đè Lệ Thu ngã ngữa ra đất. Bên này, Mộc Kha nhanh như chớp dùng chân đạp cành cây đang tiếp tục rơi xuống phần chân Bình Nhi bay ra xa chục thước. Cú đạp cực kì mạnh mẽ cũng cực kì nhanh, cành cây lại to và dài như vậy, một khắc cứu được hai mạng làm những người có mặt ở đó không khỏi trầm trồ thán phục.

    Người làm trong phủ vội vàng chạy ra, miệng kinh hô tiểu thơ tiểu thơ. Người đi đường cũng dừng lại chỉ trỏ.

    “Đàm tiểu thơ, cô không sao chứ?” Bình Nhi vẫn giữ nguyên tư thế nằm sấp, quay sang hỏi cô gái đang hốt hoảng.

    Đàm tiểu thơ mặt đỏ gay gắt, hơi thở ngắt quãng bấy giờ mới nhận ra mình vừa thoát chết. Cô gái đưa mắt nhìn Bình Nhi, mặt đối mặt không rõ là đang hoảng hốt hay bối rối, bất giác lắc đầu.

    “Không sao thì tốt! Chỉ sợ cô xảy ra chuyện.” Bình Nhi thở phào một cái.

    Trong khoảnh khắc ấy, nét mặt nhẹ nhõm của thiếu nữ làm lòng Lệ Thu có chút dạy sóng, tựa như những lớp bọt biển lăn tăn trên mặt đại dương, mông lung khó tả.

    Người trong phủ vội đến đỡ hai người dậy. Trông thấy trang phục Mộc Kha và Bình Nhi đang mặc, áo thêu vạt gấm, đầu gắn hoa vàng nên bọn họ cũng không khỏi nhún nhường mấy phần. Vừa bước sang triều Lý là nhiều người phất lên nhanh thế sao? Hay bọn họ là con ông lớn nào? Sao họ chưa từng thấy qua hai người này bao giờ.

    “Cảm ơn hai vị.” Cổ họng Lệ Thu khô khốc, hai mắt thất thần hồi lâu mới thốt lên được. “Không nhờ hai vị, chắc tối chẳng còn đứng đây nữa.”

    “Tiểu thơ!” Nữ tì nãy giờ chăm chăm phủi quần áo, săm soi tay chân chủ tử mình có bị gì không, nghe được mấy lời ấy vội thốt lên, hai mắt như muốn khóc. “Tiểu thơ nói gỡ, nói gỡ! Không được nói như vậy nữa!”

    Mộc Kha và Bình Nhi chỉ cười đáp lại, dặn dò Lệ Thu mấy câu qua loa rồi ngỏ ý rời đi. Đàm tiểu thơ đương nhiên là người hiểu chuyện. Cô lập tức gọi gia nhân trong phủ, bảo họ chuẩn bị xe ngựa cho Mộc Kha và Bình Nhi, thế nhưng hai người một mực khước từ. Nói qua nói lại mấy câu, Đàm tiểu thơ kia đành nhượng bộ, bảo họ lần sau có đi ngang Đàm phủ, nhất định phải ghé lại để Lệ Thu báo đáp.

    Cả hai gật đầu, kéo nhau rời đi, được một quãng khuất lối thì nhìn nhau cười ẩn ý.

    Nhất định là lần sau sẽ còn gặp lại!

    Ra khỏi địa phận thành Thăng Long, Mộc Kha ôm lấy vai Bình Nhi, chậm rãi phất tay áo, trong chớp mắt cả hai liền có mặt ở Mộc phủ.

    Đàm tiểu thơ nhẹ dạ tin người, vốn không cần dùng đến thủ đoạn này nhưng nhờ nó mà mọi việc càng thuận lợi. Không chỉ có được sự cảm kích của Lệ Thu mà còn ảnh hưởng không ít đến vị thế của họ trong lòng những người Đàm phủ lúc đó. Một bước tiếp cận Đàm phủ sẽ càng thêm thuận lợi.

    Đàm Đô thống tuy làm việc cho Dực Thánh Vương, Dực Thánh Vương lại hợp tác với Cao tộc nhưng cái gã tướng quân này vẫn có vẻ chưa tin tưởng vào Mộc Kha lắm. May sao định mệnh xui rủi cho con gái ông ta gặp phải Mộc Kha. Đợi khi hắn và Bình Nhi lấy được lòng tin của con gái ông ta thì gã Đàm Đô thống này có muốn trở mặt với hắn và Cao tộc cũng không được nữa.

    Nhìn chung Mộc Kha chỉ muốn đảm bảo cục diện sẽ không bị ông ta thừa nước đục khích tướng Dực Thánh Vương gây cản trở Cao tộc chứ cũng không có ý xấu gì với Đàm Lệ Thu. Nhưng rõ ràng, đó lại là một lời cảnh báo đầy tế nhị.

    Chỉ cần không đụng chạm đến lợi ích của Cao tộc, con gái của ông ta cũng sẽ an toàn.

    Có điều, Bình Nhi lại không hề biết đến những chuyện này. Bởi trong báo cáo chẳng nhắc gì đến Cao tộc mà chỉ bảo Mộc Kha và Đàm Đô thống kia có hiềm khích. Đơn giản cô chỉ muốn giúp Mộc Kha một tay thôi. Chưa kể, thời điểm hiện tại, Bình Nhi chỉ nhớ Mộc Kha và Cao tộc đã cắt đứt tình nghĩa, không hề biết chuyện ngược tâm từng xảy ra, càng không biết mình đã từng bị người này phản bội, vẫn một lòng tin tưởng hắn.

    Cô không biết nhưng Bình Nhi thật thì lại nhớ rất rõ.

    Mộc Kha cố gạt những suy nghĩ không vui trong đầu ra như thả một hòn đá nặng xuống đáy hồ mờ đục. Giống như những giày vò, hối hận hắn mang trong mình vẫn cứ nằm im đó, không ngừng giày xéo lòng hắn suốt mấy trăm năm qua. Hắn biết nước hồ rồi sẽ cạn, để lộ bãi đá khô cằn và nàng sẽ biết hết tất cả.

    Nhưng trước khi chuyện đó kịp xảy ra, kế hoạch lần này nhất định phải thành công. Hắn sẽ giúp cô bảo toàn mạng sống, dù cô chỉ xem mạng của mình như một con cờ trên bàn cờ.

    Bình Nhi! Ta nhất định sẽ không để nàng chết một lần nào nữa!

    Thoáng chốc, hắn quay sang nhìn cô, dẹp hết tâm tình sang một bên, bày tỏ thái độ vui mừng nhưng động tác, giọng nói vẫn hết sức hoà nhã, dịu mát như làn nước.

    “Cáo con không hổ danh là cáo con. Thông minh lắm! Xem ra mối lo của anh coi như tạm thời ổn thoả, tiếp theo em tính làm gì đây?”

    Bình Nhi ngồi trên ghế, tay chậm rãi lật từng trang báo cáo, ánh mắt sâu xa, đáy mắt đen tuyền không buồn không vui, chẳng rõ là đang suy tính gì.

    Vài ngày sau, Mộc Kha và Bình Nhi đi dạo ở chợ thì tình cờ chạm mặt Lệ Thu. Cô gái hết sức vui mừng, trực tiếp chạy lai, nắm lấy hai tay Bình Nhi, mắt sáng rỡ. Bình Nhi hơi đơ người vì sự tiếp đón nồng nhiệt, tay hơi cứng, chưa kịp rút ra đã bị vị tiểu thơ kia kéo đi một nước.

    “Thầy, thầy ơi!” Lệ Thu nắm tay Bình Nhi vào trong phủ, háo hức gọi.

    “Bẩm tiểu thơ, sáng sớm ông đã bảo ra ngoài có việc rồi ạ!” Một gia nhân trong phủ kính cẩn đáp.

    Mặt Lệ Thu hơi phịu xuống, hai mắt hơi chùng, giận dỗi lầm bầm.

    “Lúc nào cũng công việc, công việc!”

    Nói rồi, cô gái mau chóng lấy lại thần thái vui vẻ như thường ngày, cử chỉ dần trở nên hoà nhã chứ không quá khích nữa.

    “Không sao! Càng tốt! Ta có thể tiếp đón bạn của ta thoải mái rồi.”

    Cô gái nhanh nhẹn dẫn Bình Nhi ngồi xuống ghế đá dưới chồi gõ, đoạn bảo gia nhân chuẩn bị trà sâm cho hai người bọn họ. Người gia nhân liền đáp trà sâm vừa hết thì Lệ Thu liền nhướng mày, cất giọng trong trẻo, dịu dàng như nước hỏi.

    “Trà sâm phủ ta thường chỉ dùng mời khách. Sao lại hết nhanh như vậy được?”

    “Dạ bẩm cô là do vừa nãy có Vũ đại nhân ghé thăm.”

    Lệ Thu nghe thế thì sắc mặt cũng dịu lại, thoáng có chút buồn phiền, cuối cùng đành bảo gia nhân kia pha trà Ô Long. Chẳng bao lâu sau, ba chén trà nghi ngút khói cũng được mang ra. Bình Nhi vừa thưởng trà vừa ngắm cảnh trong phủ. Đàm Đô thống là người đứng đầu quan võ, bổng lộc triều đình phân phát hằng năm không ít nhưng nơi ở lại không xa hoa như nhiều phủ khác.

    Mái ngói đỏ au có chút cũ kĩ, mấy bức tường ở bờ ao đã hơi nhuốm rêu phong, hình như không có ai chà dọn, mấy gian nhà cũng san sát nhau trông khá bí bách. Bù lại phủ có vườn cây mát mẻ, thoáng đãng và rộng, có chồi gỗ đặt ở vị trí thích hợp để ngồi nghỉ ngơi, lại đón gió trực tiếp. Mùa hè ngồi đây hẳn rất dễ chịu vì gió cứ phà phà men theo lỗ hoạ tiết được đục khoét thật to trên tường thổi vào nhưng mùa đông ngồi đây thì đúng là một cực hình. Dù gì thì cũng đã bước sang tháng mười một, thời tiết mấy ngày gần đây không phải chuyện đùa, ra đường không khéo phải mang theo cả chăn quấn người.

    “Hai vị cô đợi thêm một chút, gia nhân nhà tôi sắp dọn phòng xong rồi. Phòng ấy thầy để lại phòng khi tôi có bạn bè đến chơi nhưng tôi thì lại chẳng thân quen ai lắm cả, thành thử chỗ ấy bụi đóng đầy.”

    Lệ Thu bẽn lẽn nói, hay tay không ngừng vo vo chén trà trong tay, biểu hiện như thể chuyện không có bạn bè là một chuyện đáng xấu hổ vậy.

    “Tôi cũng không có nhiều bạn.” Bình Nhi tay cầm chén trà, đưa mắt nhìn Lệ Thu đầy hoà nhã, giọng nói ấm mượt như gió xuân tháng ba. “Nếu tiểu thơ không chê, chúng ta có thể làm bạn với nhau.”

    Hai mắt Lệ Thu bỗng sáng rực, trong mắt như có hai ngọn nến bập bùng cháy, nhanh như cắt nắm chặt lấy tay Bình Nhi.

    “Thật sao? Tốt quá! Từ lâu ta vẫn luôn muốn có một người bạn tâm giao. Từ giờ đừng gọi ta là Đàm tiểu thơ nữa, ừm… cứ gọi ta là Lệ Thu đi.”

    Thái độ nhiệt thành của Lệ Thu không làm Bình Nhi quá bất ngờ, hơn nữa còn cảm thấy đồng cảm. Bởi ngày trước, khi còn sống trong rừng cùng người nhà, dù xung quanh có rất nhiều tiểu yêu cùng trang lứa nhưng chẳng ai muốn kết bạn với cô. Cũng chỉ vì cô là dạ hồ, là thứ được thiên hạ truyền tai nhau là đồ xui xẻo, mang tai hoạ.

    Bình Nhi nhớ có lần mấy tiểu yêu khác tổ chức chơi trốn tìm, cô cũng xin tham gia cùng. Bọn chúng liếc mắt nhìn cô dè bỉu rồi lát sau cũng đồng ý cho cô chơi chung. Khỏi phải nói cô đã vui mừng đến cỡ nào. Nhưng không hiểu sao cả bọn không chịu chơi ở chỗ hiện tai nữa mà chuyển vào rừng U Tinh, người dân xung quanh còn gọi là rừng đen, là nơi kiêng kị nhất là vào buổi tối, ai mà lỡ lạc vào đó thì sẽ không bao giờ có cơ hội sống sót trở về. Bình Nhi nghe người nhà dặn đi dặn lại là không được đến gần cánh rừng đó thì chỉ biết có vậy, cũng không biết tại sao nơi đó lại trở thành nơi không chỉ con người mà cả yêu quái còn dè chừng như vậy.

    Sau khi oẳn tù tì chọn ra người đi tìm, Bình Nhi và cả bọn đua nhau đi núp, giao luật là phải núp cho tới khi được tìm thấy, không là sẽ thua, ai thua thì cả bọn sẽ bo xì người đó. Lúc ấy vì quá vui khi nghĩ cuối cùng tụi tiểu yêu kia cũng chấp nhận cô nên Bình Nhi không suy nghĩ nhiều, bỏ qua lời cảnh báo thường nghe theo cả bọn vào đó núp. Nhưng Bình Nhi không hề biết mình bị chơi xấu. Lũ tiểu yêu kia thật chất chỉ muốn lừa cô vào rừng đen, sau đó bí mật lẻn ra, thản nhiên mạnh ai về nha nấy.

    Cô núp ở đó đến tối và chuyện gì đến cũng đến. Đó là lần đầu tiên Bình Nhi trong thấy Tinh ngoi lên từ mặt đất, số lượng đông đến ngợp thở, không có hình thù rõ ràng, khắp người ma khí vây quanh, toả mùi hôi thối, miệng không ngừng phát ra những âm thanh vô nghĩa đầy ám ảnh. Lúc bị chúng phát hiện, Bình Nhi muốn tè cả ra quần, thét cũng không thét được, hai mắt ngấn nước, nghĩ mình chết chắc rồi thì bỗng ngay trên đỉnh đầu, một tia sáng chói lọi như mặt trời rọi lại, thiêu đốt hết lũ Tinh vây quanh cô.

    Nhiều năm sau, cho đến tận bây giờ, Bình Nhi vẫn không thể nào quên hình ảnh ấy. Thầy cô phóng xuống mặt đất như mũi lao, tay nắm chặt Kim Quang kiếm, dùng một lực đạo thật mạnh cắm xuống đất. Tức khắc, một luồng sáng mạnh mẽ từ thân kiếm ùng ùng lan toả khắp không gian, lũ Tinh chỉ kịp rống lên một cái, nháy mắt toàn bộ đều hoá thành tro. Thầy cô lãnh đạm xoay đầu nhìn cô bé lùn lùn ngồi bệt sau lưng, mặt mũi tèm lem nhầy nhụa nước mắt cùng nước mũi, bất giác cười một tiếng lanh lảnh. Anh cả cô cũng từ trên nhẹ nhàng đáp xuống, đưa tay quệt mũi, chống nạnh nhìn cô cười hà hà, ánh mắt dần chuyển từ gương mặt xuống đũng quần cô, chỉ tay hét lớn.

    “Thầy ơi, cái Nhi nó sợ tè cả ra quần rồi nè!”

    Cô lúc ấy chẳng còn ý thức được gì cả, quần ướt lúc nào cũng không hay, chỉ nhớ gương mặt cùng dáng bộ khi ấy của thầy mình khi ấy quả thiệt ngầu, tiếng cười sang sảng của ông anh chết tiệt còn văng vẳng bên tai.

    Mới đó mà đã gần ngàn năm trôi qua rồi!

    “Cô ơi! Cô!”

    Tiếng gọi của gia nhân Đàm phủ kéo Bình Nhi về thực tại.

    “Có chuyện gì sao?”

    “Dạ bên Vũ phủ có gửi thư đến, dặn phải đích thân cô nhận mới được. Hình như là sắp chuyển đi thật rồi cô ơi!”

    Lệ Thu nghe vậy thì lập tức theo gia nhân đi về phía cửa. Bình Nhi và Mộc Kha ngồi lại sau vườn, trông thấy một gia nhân khác mang trà mới ra thay thì tiện hỏi luôn về Vũ đại nhân kia. Vì thấy hai người là khách của tiểu thơ nhà mình nên không ngần ngại tiếp chuyện.

    Chẳng qua là Vũ đại nhân vừa chuyển nhà đến phủ mới không bao lâu thì gia đình xảy ra nhiều chuyện không vui, vợ chồng bất hoà, con đường thăng quan không những không có mà ngày càng sa sút. Thầy bói bảo họ ở nhà trúng phải hướng Ngũ Quỷ, là xui xẻo tận mạng, bảo họ muốn yên thì phải dời đi nơi khác. Lúc đầu họ không tin nhưng mời thầy nào về xem cũng nói vậy, nhà ấy lại do Đàm Đô thống giới thiệu nên họ ngại không dám dọn đi, mấy hôm rày cứ đến Đàm phủ tìm Đàm Đô thống biếu quà cáp.

    “Vũ đại nhân là quan văn nên coi trọng lễ tiết chứ đại nhân chúng tôi thấy chuyện này rất bình thường, không hợp nữa thì dọn đi thôi nhưng Vũ đại nhân cứ một mực bảo thấy có lỗi, nửa tháng nay hầu như hôm nào cũng đến Đàm phủ tạ lỗi.”

    Mộc Kha nghe đến đây chợt cười một cái, suýt sặc cả trà. Không ngờ trên đời này cũng còn có người giáo điều như vậy. Đàm Đô thống kia đúng là bị làm phiền không ít, thảo nào đám giỗ vợ mình cũng cáu gắt không yên.

    “Cũng khó trách hai người họ… Cách đây khoảng sáu, bảy năm gì đó, khi Vũ đại nhân còn làm quan, con gái ông ấy bị người ta giết chết. Không biết là lũ ác ôn nào! Lúc ấy gia đình Vũ đại nhân và Đàm đại nhân nhà tôi cũng có chút qua lại, nhờ Đàm đại nhân nên cuối cùng cũng tìm ra được bọn bắt cóc. Không biết có phải vì quá đau buồn không mà từ đó đến giờ, họ cứ ở vậy, không sinh con nữa. Đổi lại quan hệ giữa hai gia đình trở nên thân thiết, họ thường xuyên qua đây, lại rất quý cô nhà chúng tôi nên ra đi có chút không nỡ. Lần này họ đi, hẳn cô nhà sẽ buồn lắm!” Gia nhân kia cất giọng ca thán.

    Gia nhân vừa dứt lời, tâm trí Bình Nhi như có gió lùa vào làm cô bừng tỉnh. Cái đầu vốn dĩ đang đóng băng vì những chuyện trong quá khứ dần ấm trở lại. Cô liếc ánh mắt đen tuyền nửa trong nửa đục nhìn Mộc Kha, môi nở nụ cười khó hiểu.
     
    hãy nhớ ngày mai thích bài này.

Chia sẻ trang này